Антон Дмитриевич Емельянов - Слово лорда [СИ]

Слово лорда [СИ] 891K, 200 с. (Карты судьбы-4)   (скачать) - Антон Дмитриевич Емельянов - Сергей Анатольевич Савинов

Антон Емельянов и Сергей Савинов
Слово лорда


Пролог

Над головой медленно ползли тучи, закрывая собой такое непривычное лазурное небо чужого мира. И что я здесь делаю, так далеко от дома? Впрочем, у меня же нет выбора. Падшие вроде бы и рады меня принять, но, стоит мне встать на их сторону, Земля и Сиримилль будут разрушены в качестве назидания за предательство. Да и не очень меня прельщает их цель – убить и отомстить. Еще одна сила, восставший принц Самаэль, так вообще горит желанием со мной поквитаться. А тот небольшой ожог, что я умудрился оставить у него на груди, явно не добавит ему дружеских чувств ко мне.

Так что остается только император, а у того всё по традициям. Дошел до десятого уровня башни, получил доступ к пустоте (ну, или к своей собственной силе, как в моем случае) – будь добр отдать свой долг империи. А сейчас, тем более, война… Так и оказался я на Карказоне, одном из центральных миров, надо отметить, весьма красивом и живописном. Вот только если тут разразится битва между демонами и падшими, что-то мне подсказывает – недолго ему осталось.

Впрочем, может быть, я и ошибаюсь. Я тут узнал, чем отличаются центральные миры от окраинных – и это действительно заставляет на многое взглянуть совсем по-другому. Взять тот же Карказон: это мир магии, и местные архимаги вполне могут тягаться с сильнейшими из демонов. Или соседний с ним Альтарон: там в свое время пошли по другому пути, но не скажу, что их боевые роботы внушают меньше уважения. Смотрятся они так даже солиднее. Хотя и силы демонов тут им под стать. Все владеют пустотой, добрались минимум до десятого этажа, открыли свои заклинания уровня лорда. И это только рядовые, к которым отношусь и я сам. У командиров всё гораздо круче.

Кстати, еще один интересный момент. Не знаю почему, но чем выше уровень, тем более человекообразной начинает становиться демоническая форма. Нет, у каждого были и отличия вроде чешуи, хвостов, рогов или неожиданных расцветок, но, например, издалека я бы мог и не заметить разницу.

– Алесь, – позвал меня Гарош, синелицый демон, назначенный моим напарником на первую миссию.

– Меня зовут Алексей, – уже не в первый раз поправляю его.

– А я так и говорю, Алесь, – он оскалил свой полный клыков рот и отошел в сторону. – Теперь моя очередь отдыхать. И, знаешь, наверно, нам надо ускориться. А то до вечера всего пара часов, а мы так можем и не успеть закончить возводить этот бункер.

Точно, меня ведь взяли не в боевую часть, а в войска поддержки. Как оказалось, тут есть и такие. Если честно, сначала возникло желание достать выданный старейшинами родов амулет и потребовать подобающее мне место, но потом почему-то вспомнился Кирилл и остальные встреченные в жизни люди, которые не сами добивались всего, а лишь пользовались тем, что досталось им без какого-либо труда. Нет, я-то как раз трудился, но и остальные демоны, стоявшие со мной тогда на распределении, тоже ведь не просто так добрались до учителя и открыли для себя новую ступень развития. А еще… Еще я верю в себя, в свою силу и способность добиваться поставленных целей. Самому! И неважно, откуда начинать.

Отделив мельчайшую частицу силы судьбы из своего запаса, я направил ее в лежащий передо мной свиток с начертанными на нем символами. Глядя на него, я тут же представляю и остальные открытия, что меня тут ждут, и сразу же становится немного легче. По факту каждый лист – это уникальный фрагмент кода, который, если наполнить его подходящей силой, сможет выдержать любую не структурированную атаку. Даже если проведет ее мастер-падший. Так что мне надо только удержать его в памяти, пока металл передо мной формирует куб из песка, и вот готов очередной кирпичик для возводимого нами здания. Это обычные демоны кидаются друг на друга, здесь же в битвах больших армий без защиты, за которую в случае чего можно отступить, не обойтись.

– А у тебя был большой мир? – развалившийся рядом Гарош ловил языком падающие с неба капли дождя и блаженно щурился.

– Один точно большой, там живет около семи миллиардов человек, – в принципе, делать камни для бункера не сложно, можно и поговорить между делом. – А вот второй – не знаю, я там только одну страну и видел.

– Ну ты даешь! – Гарош хлопнул кулаком по земле, выбив столб еще не до конца промокшей пыли. – И как с таким отношением ты смог добраться до десятого этажа и не потерять титул повелителя?

В памяти тут же всплыло одно их правил – следить за доверенным миром, которое при таком отношении действительно могло быть быстро нарушено.

– Там сложная история, – я попытался объяснить, что произошло. Не хочется выглядеть безответственным неумехой в чужих глазах. – Если коротко, второй мир я получил всего с месяц назад, вот и не было времени изучить. Там всё неожиданно произошло, сам не думал, что меня признают хранителем, а потом дела так быстро закрутились.

– Стоп! – Гарош резко выпрямился и замер. – Один из миров признал тебя хранителем? Да это же такая редкость! И чего ты тогда поперся на службу, ведь с поддержкой принявшего тебя мира ты был бы гораздо сильнее у себя дома? Неужели никто из твоих родных не смог тебя подменить?

– А так было можно? – у меня, конечно, родных нет, по крайней мере, среди демонов, но информация интересная.

– Конечно! – глаза Гароша засияли какой-то неожиданной теплотой. – И отец, и брат, случись подобное у нас, меня бы обязательно поддержали.

Тут синекожий демон неожиданно смутился.

– Правда, у них бы ничего не вышло. Просто у нас род совсем молодой. Я так вообще первый, кто достиг десятого этажа. Знаешь, как мной все гордятся! – слушая эту сбивчивую речь, я смог вычленить главное. Заменить тебя на службе может лишь тот, кто тоже уже достиг уровня пустоты. Впрочем, так даже проще. А то что-то мне не понравились мелькнувшие где-то в глубине мысли, что можно было бы частично жениться, частично удочерить всех моих демонов и поделить между нами всеми положенные по сроку двадцать пять лет службы. Нет уж, это было бы похоже на то, что я сдаюсь. А я не такой. Лучше не думать об отступлении, не искать запасные варианты, а просто стать лучшим и как можно раньше закончить с этим гражданским долгом. Хорошая же цель?

– А у меня пока вообще нет родных, – вспомнив дожидающихся меня друзей, я грустно вздохнул, а Гарош, несмотря на свой явно едкий характер и боевой настрой, тут же понимающе кивнул.

В этот момент, собирая очередную порцию земли для строения будущего укрытия, я неожиданно обнаружил, что ее просто нет – каким-то неведомым образом мне повезло наткнуться на чьё-то подземелье. Почему именно чьё-то? Ну, не бывает у природных пещер активных систем защиты.

– Ну ты даешь! – Гарош с уважением смотрел, как я не морщась вытаскиваю из груди здоровенный стальной шип, к слову, покрытый мертвой сталью. Не успей я произвести замену куска своего тела с големом, прикопанным поблизости, эта ловушка вполне могла бы стать для меня последней. А так – вытащил, произвел обратную замену, и как новенький.

– Судя по тому, что тут используется мертвая сталь, – после этих моих слов демон опять присвистнул, – подземелье раньше использовалось падшими.

– Так и есть, – тут же подтвердил мои догадки Гарош. – Магию смерти на таком уровне только они могут использовать. Надо вызвать командира, о такой находке не стоит умалчивать.

Демон высказал предложение, но было видно, как ему самому не хочется следовать озвученному плану. Еще бы, первый демон-лорд в семье, он мечтает о подвигах, а не о строительных работах. И тут такая возможность.

– Можно и самим проверить, – осторожно предложил я. Все-таки по моему плану мне тоже надо суметь отличиться. – Я уже сталкивался с падшими, так что справимся. Не думаю, что их тут много.

– Так-то я тоже, – расстроенно вздохнул Гарош. – Но это было в самом начале, когда они только начали возвращать свои силы. Сейчас с ними уже так просто не справиться. Хотя… – тут он неожиданно обрадовался какой-то мысли. – Не думаю, что они тут вообще есть. Рядом с основной нашей ставкой? Да кто будет так рисковать?

Кто? Самые опасные ребята, которые готовы сунуть голову в пасть льву ради информации и с кем нам точно не стоит встречаться!

Мне есть что ответить, но стоит ли так перестраховываться? Может быть, Гарош прав, и там нас ждут только пара тайников с артефактами, немного славы да формальный выговор за то, что «нарушили, но сделали». К черту, я за то, чтобы рискнуть!


Глава 1
Буря во мгле

– Я первый! – заставив Гароша взвыть от зависти, что я опередил его и раньше решился на приключение, я спрыгнул в яму, почти моментально ударившись ногами о серую шершавую поверхность защитного купола.

– Теперь я! – приземлившийся рядом демон, не тратя времени, призвал немного пустоты и с размаху впечатал ее в защиту, заставив ту покрыться трещинами. Второй удар, и вот уже вниз ведет еще один пролом.

– Знаешь… – протянул я, заглянув внутрь и быстро отпрянув обратно. – А у тебя еще много пустоты? А то там, судя по всему, очередной слой, и не факт, что последний.

– А у тебя? – Гарош призвал небольшой сгусток энергии у себя на ладони, посмотрел на то, что получилось у меня, и расплылся в улыбке. – Ты точно стал хранителем? А то у них, насколько я знаю, запасы больше в несколько раз, а у тебя даже меньше, чем у меня.

И что тут скажешь? Начать объяснять, что у меня своя уникальная сила? И то, что ее из-за этой вот уникальности очень мало? Да, и этот минус, что особенно обидно, не уравновешивается никакими плюсами.

– Как думаешь, а не странно, что у заброшенного, по твоим словам, убежища столько уровней защиты? – я решил сменить тему и, похоже, попал в цель, так как Гарош тут же замер и бросил взгляд в сторону выхода. Все-таки, несмотря на все пройденные им смертельные испытания на пути к десятому этажу и текущему уровню личной силы, чувствуется, что он еще очень молод.

– Значит, думаешь, что тут кто-то есть? – а вот уже и его другая сторона – уверенность в себе и готовность к бою. Это хорошо, так нам в случае чего будет проще добиться победы.

– Да, – и я действительно почти уверен в своей правоте. И дело тут не только в излишне мощной защите, просто у меня такое чувство, что я ощущаю отзвуки чужой силы, как будто немного похожей на мою. А как сказал Мик, наши способности, они очень близки друг к другу, как разные стороны одной медали. Так что, считаю, других вариантов тут и быть не может. По крайней мере, тех, что достойны рассмотрения. – А раз мы чувствуем, что будет схватка, и готовы к ней, то было бы неплохо узнать, кто на что способен.

– Дуэль? – ту же азартно предложил Гарош, сверкнув красными глазами. Нет, все-таки никогда нельзя забывать, что рядом со мной не человек, а демон. Уж очень быстро они увлекаются и порой совсем не думают о последствиях.

– Нет, я предлагаю оставить силы для врага, – сказав это, я призвал Шитасу. Все-таки не хочется показаться слабым, отказываясь от дуэли, пусть и по абсолютно объективной причине. Лучше пускай Гарош увидит мою силу, а то легкое пренебрежение, скользнувшее и, к счастью, тут же пропавшее из его взгляда, мне точно не нужно. – А какая у тебя способность лорда?

– Сакрамакс, – Гарош гордо выпятил подбородок. – Я скрепляю все точки силы противника в единую сеть, так что слабый враг даже не сможет пошевелиться. А сильный вырвется из этой клетки, оборвав их и одновременно сам себя лишив силы.

– И что, неужели настолько идеальная способность? – я с трудом скрыл сомнение в голосе. Все-таки выглядит этот Сакрамакс гораздо полезнее и многограннее, чем мой Шитасу. А то что за недосуперсила досталась мне? Просто атака с кучей ограничений, пусть и более мощная. Даже начинаю завидовать.

– Ну, – впрочем, судя по смущению демона, и тут есть подводные камни, – она действует не очень долго. А еще многие опытные противники прикрывают свои точки силы, и мне до них просто не добраться.

– Да всё путем! – я почему-то вспомнил Га-Ара с его стилем общения и попытался успокоить опять оглянувшегося в сторону выхода Гароша. Все-таки если демону дать время, в нем может проснуться и разумная осторожность. – Ты, главное, хоть ненадолго задержи нашего противника, если тут кто-то всё-таки будет, а там уже я вдарю по нему своим Шитасу. И вряд ли он с этим справится.

Демон тут же оценил ход моих мыслей: все-таки наши способности лорда довольно неплохо друг друга дополняют. Его даст мне время на активацию, а моя нанесет урон, на который в обычных обстоятельствах Гарошу не стоило бы и рассчитывать.

– Тогда идем дальше, – заранее размахнувшись для удара, он спрыгнул вниз и, вложив всю свою силу, пробил еще один слой.

– Знаешь, – вот, если честно, я тоже задумался, – а тут слои защиты и не думают заканчиваться.

Если даже два – это много, то кто может позволить себе их еще больше? А не нарвемся ли мы в итоге на рыбку, которая нам не по зубам? Я уже хотел было сам предложить отступить, как первый слой защиты за нашей спиной неожиданно восстановился, будто затянувшаяся рана, а потом покрылся серебристой паутинкой.

– Кажется, мы попали, – Гарош первый сообразил, что к чему. А я только спустя несколько секунд осознал, что мне эта паутина напоминает. Это же явная копия тех узоров, что совсем недавно напитывали силой мы сами, а значит, либо нам каким-то образом нужно организовать атаку на порядок мощнее заложенной силы, либо найти ключ.

Так, надо подумать, наверняка же есть способ отсюда выбраться. Но сначала – а что бы я сделал, окажись на месте того, кто загнал нас в эту ловушку? А ведь он сейчас явно доволен тем, как все складывается – если бы мы вызвали подкрепление, то убежище бы точно вскрыли. А так, устранит нас, и концы в воду. Но к черту эмоции, сначала факты. Итак, есть двое демонов неизвестной силы – это мы. Точнее, он знает наш потолок – мы точно не можем пробить его усиленную защиту. И что с нами делать? Оставить гулять здесь, попытаться закрыть в замкнутый контур? Или…

– За нами наверняка сейчас кого-нибудь отправят, – прикинув все варианты, я решил, что этот, пожалуй, будет самым реалистичным.

– Деремся или сбегаем? – тут же вынес предложение Гарош, в очередной раз показав, что не просто так получил свой уровень. Стоило ситуации стать опасной, как он собрался и теперь готов действовать.

Вот только у меня есть идея получше.

– Прячемся, – озвучил я свой план.

Ведь чего ждет наш противник? Как раз того, что только что озвучил Гарош. Или что мы прямолинейно бросимся махать кулаками, или, еще лучше, попытаемся убежать, оставаясь при этом в замкнутом пространстве между слоями контролируемой им защиты. А быть предсказуемым – это верный путь к проигрышу.

– Я все думал, как ты добился своего положения при том, что особой силы в тебе не чувствуется. А тут вон оно что, ты предпочитаешь использовать голову. Уважаю, – довольно неожиданное заявление Гароша ненадолго даже выбило меня из колеи. Вот кем-кем, а хитрецом себя никогда не считал. Да я, наоборот, предпочитаю решать вопросы в лоб. И тут такая оценка. Интересно, а что бы этот демон сказал о настоящих земных пройдохах и интриганах? Чувствую, такого его тонкая душа бы просто не выдержала.

Под наплывом всех этих идей я зачем-то показал Гарошу, как бить друг другу кулаком о кулак в знак того, что наши мысли сошлись. А потом вместе со что-то довольно бормочущим про себя демоном принялись за подготовку к игре в прятки. Ведь что сделал наш враг – он усилил защиту, а у этой способности есть одно не самое приятное последствие. Чем лучше ты прикрыт от любых атак, тем меньше твоя чувствительность и способность их обнаруживать. Вот такая вот дилемма, и мы этим воспользуемся на полную, тем более что свитки с усиливающими рунами у нас тоже есть.

Я призвал металл и выстроил отгораживающий нас от основного коридора закуток – пришлось отойти от места, где нас поймали в ловушку, почти на пятьдесят метров, чтобы благодаря искривлению защитной сферы, которая сейчас играла для нас роль пола, его было практически невозможно заметить. Темнота, оптическая иллюзия и нулевое отражение силы после того, как мы встроили в это строение с десяток ключей. План, конечно, не идеальный с точки зрения ресурсов. И свитков мы потратили прилично, и то, что использовали призванный материал вместо естественного, тем самым сокращая эффективность и, главное, срок службы созданной защиты – все это играло против нас. Но, с другой стороны, учитывая цейтнот, подготовить что-то лучшее мы просто не успевали. Да и кто, самое главное, будет ждать от нас хоть такого?

– Идут! – Гарош первый заметил колебания силы.

А потом пол в том месте, где мы еще совсем недавно стояли, стал прозрачным, и сквозь него пролетели сразу четверо падших. Четверо – как и в тот раз, когда они попытались убить меня рядом с моей башней. Похоже, для них это стандартное количество крылатых в отряде. Кстати, хоть четверка и состояла только из эльфов, но на этот раз среди них не было ни одного знакомого. И когда я потянулся к ним, решив провернуть тот же финт, что и с пробуждением сознания Га-Ара, то уперся в непробиваемую стену. Падшие и правда стали сильнее. Или, может быть, это просто не мои эльфы. В смысле не подданные Астори… В любом случае, единственным моим весьма сомнительным достижением оказалось то, что я чуть нас не раскрыл. Но, к счастью, падшие так и не обратили внимание на легкое касание моей силы, слишком увлеченные тем, чтобы крутиться по сторонам да выглядывать нас.

Как я и думал, слои защиты мешали нормально работать с пространством, и сейчас нашим противникам приходилось сканировать все вокруг буквально шаг за шагом, чтобы вычислить, куда мы могли деться.

– Выпускаю приманку, – я предупредил Гароша и отдал приказ големам, притаившимся с противоположной стороны от точки высадки падших.

Враги же наверняка смогли не только засечь нас, но и уточнить наше количество, потом не обнаружили никого на месте, и вот именно пара фигур начинает на большой скорости удаляться куда-то в сторону. Естественно, они еще больше свернули контроль пространства в пользу большей защиты и бросились в погоню. Ну, а мы же с Гарошем, пользуясь случаем, наоборот, медленно двинулись вслед за ними, а потом, так никем и не замеченные, беспрепятственно провалились под все еще прозрачный после появления падших слой защиты и снова затаились.

Как только я проверил наше новое убежище на незаметность, то тут же отозвал своих всё еще несущихся по верхнему уровню големов. Что характерно, крылатые не успели их догнать, и если нам повезет, то они так и не смогут понять, что случилось, и как мы ускользнули прямо у них из-под носа. Не зря же я использовал плоть медузы, которая даже после отмены формы голема какое-то время сохраняет способность отвода глаз. Нет, будь это на поверхности, я бы не дал своему плану и шанса, но здесь, между тисками защитных слоев, без возможности нормально контролировать пространство вокруг себя, я просто уверен, что все должно сработать, как надо.

– Раствориться прямо в воздухе! Кирин-Зар должен узнать об этой способности демонов! – сквозь потолок опустилась четверка наших незадачливых преследователей.

– Я готов поклясться, что почувствовал в них след магии смерти, – еще один падший фонтанировал во все стороны недовольством. – А ведь все знают, что демонам эта способность недоступна.

– Думаешь, они нашли где-то союзников? – крылатые начали удаляться куда-то в сторону, и теперь мы уже не могли их рассмотреть. Только расслышать кусочки того, что они говорили.

– Ренегаты? – похоже, один из падших подозревает предательство.

– Бывшие? – а вот про таких я вообще не слышал.

– Тише! Ты понимаешь, что будет, если тебя услышат? – а вот теперь мне стало особенно интересно.

Кого могут называть бывшими те, кого все остальные почитают за падших?


Глава 2
Сила Троя

На самом деле я жутко не люблю абстрактные размышления. Зачем? Просто тратишь зря время. Ведь сделай ты в это время хоть что-то, в итоге пользы было бы на порядок больше. Но сейчас мне надо именно подумать. Мик сказал, что его собратья выбрали путь мастерства, и сейчас один из падших, говоря о магии смерти, которой кроме них на таком уровне не владеет никто, предположил наличие еще одной группировки. Бывшие… Может ли речь идти об уничтоженной части расы истинных, тех, кто, как и я, выбрал путь искусства?..

Крылатые наконец-то окончательно скрылись из поля зрения, и я смог выдохнуть (безумная авантюра с прорывом на этот уровень удалась) и оглядеться по сторонам. Если в прошлый раз пространство между защитными сферами было пустынно, то на этот раз вокруг нас было полно всевозможных труб, сплетающихся в самую настоящую паутину.

– Бесцветная защита, – Гарош, оглядевшись по сторонам, признал во всем этом техническом чуде один довольно известный артефакт. Что ж, в принципе, довольно логично. Поддерживать столько колец защитного периметра, полагаясь только на свои силы, занятие не из приятных. А так, провел незаметно все коммуникации, запустил систему, и можно спокойно пользоваться.

– Когда-нибудь уже сталкивался с такой штукой? – если да, то наши шансы выбраться из этой заварушки без потерь начинают расти.

– Было дело, – кивнул Гарош. – Завелся у меня в мире один маг, отгородился от соседей как раз бесцветной защитой, а потом как бы между делом собрался принести в жертву весь наш мир. Пришлось вмешиваться, а заодно и изучать структуру работы таких артефактов.

– Время, если честно, работает не на нас, – пришлось намекнуть демону на нашу ситуацию, а то он при всех своих плюсах все-таки слишком любит поговорить. Хорошо, что еще начал не с сотворения мира всё рассказывать.

– В общем, – Гарош опять моментально собрался, – большая часть артефакта – это система отвода энергии, чтобы она не фонила и не привлекала внимание. При этом все элементы цепи взаимозаменяемы, так что даже начни мы здесь все крушить, вреда особого не будет. Но вот если мы найдем одно из пяти ядер системы, то там уже при правильном подходе можно запустить цепную реакцию.

– Но ядра, в отличие от всего этого хлама, естественно, будут охраняться, – закончил уже я.

Заодно, кстати, закрыв для себя вопрос, почему крылатые так просто отказались от наших поисков. С одной стороны, они потеряли след, и у них не было особого выбора, с другой – они знали, что нам здесь просто некуда деться. И теперь, прикрывая слабые точки артефакта, им лишь надо дождаться, пока мы хоть как-то проявим себя.

Если честно, стоило мне осознать стратегию поведения противника, как сразу же стало легче. Когда понимаешь, что творится в голове у твоего врага, гораздо проще продумать свои следующие шаги так, чтобы до последнего держать его в иллюзии того, что он контролирует ситуацию. А потом взять и перевернуть всё в свою пользу. И, кажется, у меня начинают проклевываться первые наметки плана. В чем наша сила? Первое, с помощью наших способностей лорда мы можем справиться с одиночным падшим, даже если он выше нас уровнем. Второе, никто не ожидает от демона использования магии смерти на серьезном уровне, так что мои големы смогут еще не раз отвлечь внимание. И что из этого следует? Мы можем отвлечь крылатых, а сами, пользуясь неразберихой, пробиться наверх… Нет, не пойдет! Защиту никто не отключал, а значит, у нас остается только один вариант – ломать артефакт. Или… Учитывая, что от нас будут ждать именно этого, пробраться в самый центр, в то место, что скрывается за всеми этими сферами, и там взять в плен местного командира. Как эти четверо сказали его зовут? Кирин-Зар?

– А потом посмотрим, что он предложит в качестве выкупа, – Гарош после того, как я посвятил его в детали, видимо, тут же представил наш успех. – Если мало, сдадим руководству. Ну, а если не будет скупиться, то нас тут всего двое, можно будет неплохо подзаработать.

Сначала меня неприятно поразила такая вот меркантильность, которая в итоге может вылиться в смерть твоих же боевых товарищей. Но потом в ходе обсуждения деталей плана выяснилось, что я просто не совсем правильно все понял. Во-первых, базу крылатых мы сдаем по-любому, а во-вторых, что один падший изменит в глобальном плане, рассуждал Гарош. Вот когда война, тогда можно никого не щадить. А вот если мы общаемся с кем-то конкретным, то нужно относиться к нему не как к части расы, а как личности. Вот кто бы ожидал, что мне придется выслушивать от демона упреки в расизме. Но, как бы там ни было, мы обо всем договорились и, подключив друг друга в свои командные каналы, приступили к реализации.

Моя роль была особенно ответственной – я лег, устроился поудобнее и уснул. А вот Гарош на несколько часов погрузился в недра своей памяти, восстанавливая детальную схему артефакта и готовя для нас варианты перемещений на все случаи жизни. Ну, и заодно мы ждали подходящего момента. У патрулирующих окрестности крылатых неизбежно притупится внимательность, и тут придет наш черед. В итоге демон отметил на моей карте самое подходящее для атаки ядро системы: оно было расположено максимально удаленно от всех остальных, а еще с ним было проще всего рассчитать место, откуда в случае опасности могла бы прийти помощь с нижнего этажа.

И это уже моя задача. Устроить такую атаку, чтобы местная четверка испугалась и запросила подкрепления, а уже мы по пути, проложенному прибывшими на подмогу крылатыми, проскользнули бы к нашей цели. Главное, чтобы ниже нас не ждал еще один слой защиты – второй раз этот план точно не сработает. Впрочем, всё и в первый-то раз пошло наперекосяк.

Кровавый голем в одиночку, естественно, ничего не смог сделать, но зато четверка падших, поняв, что мы рядом, сразу же собралась вместе. Дальше по плану я должен был показать, что в бою они смогут справиться со мной только все четверо. А поверженное ими творение магии смерти тем временем бы собралось обратно с помощью регенерации (я заранее набрал побольше кусков от второго стража башни) и начало бы крушить ядро, вынуждая наших противников звать кого-то еще. Дальше я бы провел полную замену на второго голема, припрятанного рядом с Гарошем, и мы бы по-тихому ускользнули. И всё звучало так логично в теории. Но на практике первая же стычка лоб в лоб с крылатыми – и я отлетел в сторону, только чудом не лишившись пары конечностей. И почему я не поверил демону, когда тот говорил, что падшие стали сильнее?! А ведь он был прав на все сто процентов, и сейчас я не уверен, что смогу победить даже один на один. Вот же засада. И что теперь, пытаться разрушить артефакт и сбежать? Или варианты еще есть? Ну же!

Так, лучше успокоиться и подумать с самого начала. Итак, почему я вообще решил с ними драться, а не очистить, как Га-Ара? Потому что у них слишком сильная защита, которая и в бою мне оказалась особо не по зубам. Но что если попробовать ее ослабить, а уже только потом использовать преображение обратно в эльфов? Попробуем, так сказать, совместить материальное и духовное. Кстати, звучит неплохо. Когда в следующий раз буду активировать свой путь искусства и думать над новыми заклинаниями, надо будет попробовать проработать это направление. А то все остальные попытки после первой так ни к чему меня и не привели. Знать бы еще, в чем дело…

А потом стало не до раздумий. Крылатые снова ринулись вперед, и, похоже, пока мою жизнь спасает только то, что они собрались взять меня живым. Недооценивают меня, значит? Посчитали, что это будет оптимальным итогом? Что ж, это им еще дорого встанет! Я атака за атакой ослаблял защиту одного из крылатых с помощью мертвого метала, а потом, понимая, что еще немного, и он точно попытается это исправить, нанес удар.

– Очнись! – четверка падших тут же сбилась с ритма, когда их лидер неожиданно упал на колени.

– Я Зело… Я Тан! – его голос почти одновременно произнес два разных имени в двух разных тональностях. Жаль, похоже, план все-таки не сработал, и падший очень быстро смог вернуться в свое измененное состояние. – Отступаем! Это демон с Земли, нам опасно быть с ним рядом! Вызывайте заабааков!

Вот это точно оказалось для меня сюрпризом. Почти победив меня, падшие отступили, но и их можно понять. Осознав, что есть, пусть даже и небольшая, вероятность потерять себя, они вызвали тех, для кого я даже в качестве хранителя никакой опасности не представляю. Скорее всего, кого-нибудь из расы крокодилов… А ведь это, похоже, суть пути мастерства – бить наверняка и не рисковать. Просчитывать всё до мелочей и выбирать оптимальный путь. С одной стороны, это гарантия результата, а с другой – они только что упустили из рук победу.

– Готовься! – вот я перенесся к Гарошу, и вот мы уже проскальзываем через прозрачный пол сразу после стремительно пролетевшей через него еще одной четверки крылатых.

– За мной! – вокруг нас жилые помещения, а еще я чувствую впереди крупную метку родственной мне силы. Если я прав, то это командир, и нам надо поспешить к нему, пока не вернулся ни один из отрядов, отправленных на нашу поимку.

Белые коридоры, стены как будто из бумаги, силуэты похожих на паучьи лапки деревьев, подпирающих потолок – все вокруг было похоже на сон безумца, но нам было просто некогда обращать на это внимание. Гарош, похоже, тоже почувствовал след силы вражеского командира и сейчас был похож на охотничью ищейку перед лисьей норой. А я думал, что же за чудовище (в смысле силы) ждет нас впереди? Те же падшие, например, не могли обнаружить меня и Гароша, находясь почти рядом. Да, тут свою роль сыграло то, что мы старались себя экранировать, но всё же. А тут мы его засекли чуть ли не за километр.

– Рад, что вы наконец-то соизволили заглянуть ко мне на огонек, – все перегородки в радиусе сотни метров вокруг нас вспыхнули огнем (и что же мне так везет на любителей этой стихии!), и по пепелищу нам навстречу неспешным шагом двинулся очередной падший. – Кстати, позвольте представиться – Кирин-Зар.

Так вот он какой, командир базы истинных. Я во все глаза смотрел на его такой обманчиво безобидный внешний вид: белая пушистая шерстка и внешность енота – похоже, мне повезло столкнуться с представителем еще одной расы.

– Алексей и Гарош, – сухо представляю нас и жду продолжения. Да, у нас с напарником есть план, но пока еще слишком рано. Учитывая просто море силы, колышущееся в существе перед нами, бить нужно будет только наверняка.

– Демоны, – наигранно вздохнул падший. – А вы знаете, что мы, истинные, делаем на Карказоне?

– Воюете с нами, – не удержался от очевидного ответа Гарош.

– Вовсе нет, хотя, конечно, готовы убить любого, кто вздумает нам помешать, – по щелчку пальцев Кирин-Зара перед нами на мгновение появилась иллюзия. Демон не успевает отразить удар и в итоге падает, разрубленный с головы до ног.

– Это же наш бывший командир! – взревел Гарош, на мгновение не удержавший ярость внутри. А я тут же вспомнил плакат с без вести пропавшими демонами. И да, одно из запечатленных там лиц я только что увидел.

– Не люблю истерики! – с рук Кирин-Зар сорвался шар энергии и врезался прямо в грудь Гароша, в результате чего тот отлетел в сторону, ударился о стену и даже не смог собрать достаточно силы, чтобы подняться. Хотя я и видел, что хитрый демон специально спровоцировал нашего противника, а значит, был просто обязан успеть заблокировать удар. Хочется верить, что я обманываю сам себя, и Гарош сейчас притворяется. Ведь если я ошибаюсь, то наш план начинает трещать по швам.

– Так вот, – как ни странно, атаковать меня падший не спешил и предпочел продолжить свою речь. – И мы, и император здесь только потому, что на Карказоне отчетливо ощущается след одного из трех изначальных артефактов Троя.

– Изначальные артефакты? – этому падшему удалось меня заинтересовать. До сих пор ни о чем подобном я еще не слышал.

– Да, мы пока не знаем точно, что именно из великой троицы проявилось здесь, абсолютное разрушение, отражение или искажение, – да уж, с названиями у этих вещиц не очень. Или, и в этом-то и вся суть, они столь масштабны, что назвать их предметом нельзя, только целым явлением. Не знаю почему, но у меня прямо-таки мурашки по коже. – Мы не знаем и точного места. Так что тратить силы для битвы за бесполезные территории лично я не вижу смысла. Но когда артефакты проявят себя, и мы их найдем, то от вас, демоны, не останется и следа. Итак, Алексей, Миктлантекутли просил предложить тебе присоединиться к нам. И я спрошу. Ты преклонишь передо мной колено или умрешь вместе со своим другом?

Присоединиться, преклонив колено? Предать друга? Если раньше в глубине души я рассматривал вариант союза с истинными на самый крайний случай, то сейчас, похоже, придется сказать свое твердое и окончательное нет. Вот только бой, пользуясь случаем, лучше сразу направить по моему сценарию.

– Да за кого ты меня держишь! – и вместе с отказом призвать одного из моих големов. И пусть начнется схватка.

– А ты еще и некромант, даже базовую магию смерти изучил. Вот только никогда демону в этом не сравниться с истинным! – крылатый даже рыкнул от предвкушения скорой схватки. А потом созданный уже им кровавый голем устремился на мое творение. И надо сказать, созданное им существо выглядело внушительно: сильное, быстрое, покрытое наростами из мертвой стали. Если бы против него на самом деле был обычный демон, поделку последнего и его самого растерзали бы в мгновение ока, те даже бы не успели ничего предпринять.

Вот только я совсем не обычный. Первым делом – принять атаку. Я успел произвести двойную замену, перекидывая плоть, поврежденную разрушающим магию металлом, сначала к себе, а потом ко второму голему. И в обратную сторону – уже неповрежденные кости и ткани. В итоге мы вместе с творением моей магии смерти приняли на себя всю мощь вражеского удара, заставив нашего противника на мгновение расслабиться, поверив в победу. А потом пережили его и, воспользовавшись заминкой, нанесли свой. Лапа моего голема пробила грудь создания падшего, и от того тут же начали отваливаться потерявшие связь куски плоти.

– Что ты такое? – Кирин-Зар, несмотря на неудачу с магией смерти, все еще чувствовал, что держит ситуацию в своих руках.

– Гарош, начинаем!

Все-таки не потерявший сознание, но продолжавший лежать в ожидании моей команды демон, тут же применил подготавливаемый им все это время Сакрамакс. Тут же все точки силы падшего, чье движение я сразу же начал отслеживать в эльфийском зрении, замерли, а сам Кирин-Зар, лишившись возможности ими манипулировать, пошатнулся от неожиданности. Его растерянность длилась всего мгновение – ровно столько времени ему понадобилось, чтобы сбросить оковы способности лорда Гароша. Вот только я-то в отличие от него знал, что будет, и был готов действовать с самого начала.

Пользуясь тем, что мой голем остался целым и практически невредимым, еще девять секунд назад я погрузил в него руку, и сейчас все приготовления к моей атаке были завершены.

– Шитасу!


Глава 3
Рейтинг

Падший даже успел опустить взгляд и увидеть, как его грудь сначала прогибается под моим ударом, а потом разлетается на куски. Вот только даже сейчас, когда можно было увидеть его бьющееся сердце и хлюпающие от заполнившей их крови легкие, Кирин-Зар был еще жив.

– Защита спала! – крикнул Гарош.

Судя по всему, у крылатого больше не было сил ее удерживать даже с помощью артефакта, так что мы теперь могли спокойно пробиваться наружу. Я бы, конечно, предпочел довести дело до конца, вот только наш враг, ясное дело, просто так не сдастся, плюс целых две четверки падших уже спешат на помощь. Пропустив удар, командир крылатых явно решил прекращать играть с нами в игры и вызвал подмогу.

– Спасибо, что всё нам рассказал, – я не удержался, чтобы не оставить за собой последнее слово, а потом мы с Гарошем, уже не скрываясь, призвали все свои силы и понеслись в сторону поверхности, пробивая себе дорогу чуть ли не собственными телами.

И стоило нам преодолеть последний слой, как заблокированная до этого общая командная сеть нашего отряда снова заработала, и мы тут же послали сигнал тревоги.

– Уф! – Гарош взял и как-то по-простецки рухнул на землю.

Сначала я не понял, почему он позволяет себе такое, когда у нас столько падших на хвосте, но стоило пораскинуть мозгами, и все встало на свои места. Наши преследователи ведь не дураки, а значит, увидев, что мы достигли поверхности, они наверняка предположили, что мы послали сигнал своим. И теперь прибытие подмоги – это только вопрос времени, причем не очень длительного. А ведь теперь уже падшим нужно бежать отсюда, если, конечно, они не мечтают попасть в плен к демонам. Стоп, но если они сейчас удирают, то что мешает уже нам двоим снова спуститься вниз и собрать, пользуясь случаем, в их убежище все самое ценное? Риск нарваться на засаду или ловушки, конечно, остается, но, что-то мне подсказывает, оно того стоит.

– За мной! – теперь уже в глазах Гароша мелькнуло непонимание, но, как и я, он тоже быстро сообразил, что к чему, и вслед за мной нырнул обратно в подземелье.

– Куда теперь? – демон умудрился обогнать меня и замер перед очередным спуском.

– Туда, где мы сражались с Кирин-Заром, – а вот я не собирался терять ни мновения. Мы вызвали подкрепление, и скоро большие шишки будут здесь, а значит, надо поспешить. Куда? Естественно, туда, где может быть что-то ценное – то есть в самый центр защитных сфер.

Оказавшись среди сгоревших бумажных стен, я впервые за все время спуска перевел дыхание и попытался прислушать к своей силе. Если она родственна тому, что используют падшие, может быть, и какие-то секреты с помощью этого удасться узнать. Рядом Гарош речитативом забормотал слова какого-то поискового ритуала, но я успел раньше. Сначала я почуствовал биение силы в воздухе совсем недалеко от нас, потом удалось разглядеть силовые точки, явно являющиеся частью какого-то скрывающего тайник механизма. А потом в командном канале неожиданно появилось почти пять десятков демонов – наше подкрепление, получается, достило верхнего края сферы и будет у нас буквально через несколько секунд.

– Используй Сакрамакс, – указав Гарошу место, куда применить его способность, я взмолился, чтобы он не стал задавать вопросов.

К счастью, демон тоже увидел, что наши союзники почти рядом, и, пусть и не скрывая удивления, использовал свою способность лорда прямо в пустоту. Звенящие от наполняющей их силы ярко-желтые точки на мгновение замерли, и в тот же миг я врезал по пустоте кулаком, выбивая на пол какой-то серебристый цилиндр.

– Ядро бесцветной защиты, очень дорогая штука, – Гарош тут же подхватил мою находку, а потом взял и в один присест засунул ее себе в глотку. – А так ее не найдут, и мы сможем придумать ей более полезное применение, чем сдача офицеру безопасности за пару слов благодарности.

Стоило ему это сказать, как я тут же вспомнил, что читал о демонах со способностью к «поглощению», которые умели создавать внутри своего желудка шар из силы, достаточно плотный, чтобы экранировать простые и средние артефакты. Я, кстати, и сам делал что-то подобное, когда держал слой металла прямо под кожей на Сиримилле. Конечно, мой способ не такой надежный и уж точно более неприятный и болезненный.

– Никому не двигаться! – к нам ворвалась первая пятерка демонов, готовых швыряться пустотой в любого, рискнувшего пошевелиться, вот только кроме нас здесь было пусто. А ни я, ни Гарош не собирались дергать тигра за усы.

– Господин Ар-Бонипал, – мы приветственно склонили головы, показывая, что узнали нашего непосредственного командира, который, кстати, несмотря на всю свою воинственность, относится не к дому Эйлио, а к ученым Банио. И именно поэтому у меня есть надежда, что нас все-таки выслушают, но сразу же и опасение, что во время этого разговора наш собседник узнает чуть больше, чем мне бы хотелось. Просто сразу после того как Гарош сказал, что именно мы нашли, у меня окончательно сформировался план о том, что я буду делать дальше. И хотелось бы до этого «дальше» дожить.

– Рассказывайте! Что здесь произошло? – взгляд Ар-Бонипала, казалось, буравил нам переносицы. И как они такое у себя вырабатывают? Я бы от способности загонять своего оппонента в угол парой жестов точно бы не отказался. Впрочем, я же по меркам демонов еще молод, успею научиться.

– Нашли убежище врага, приняли меры по подтверждению информации, попали в ловушку, с боем вырвались, вызвали подкрепление и спустились обратно, чтобы по возможности задержать падших, – скороговоркой оттарабанил Гарош. А я тут же подумал, что от такой вот стальной шкуры, не пробиваемой никакими психо-приемами, я бы тоже не отказался.

– Значит, спугнули разведчиков врага. Плюс еще попытка мародерства, – Ар-Бонипал принялся наращивать давление, но Гарош не повел и взглядом.

– Никак нет. Попытка подтверждения и задержания, – мой напарник твердо стоял на своем. – Разве можно говорить, что мы кого-то нашли без проверки? А вдруг это была бы просто яма? Мы же не знали, что у них тут будет защитный артефакт, способный обрезать даже вашу командную сеть. А насчет мародерства – готовы предоставить свои вещи для обыска.

Я бы так не смог. Демон моментально придумал оправдание всем нашим поступкам и сейчас уверенно отстаивает свою версию. Я бы, наверно, уже сорвался или допустил ошибку, поведясь на провокацию.

– Закончили предварительный анализ, – один из свиты Ар-Бонипала вмешалася в повисшую паузу. – Убежище было окружено бесцветной защитой, так что понятно, почему пропал сигнал этих двоих. Также собрали отзвуки силы местного командира. Оценка приблизительная, но он был не слабее B-класса, так что если кто-то с ним дрался и выжил, то это самый настоящий подвиг.

– Оставь свои оценки при себе, – командир демонов рыкнул на своего подчиненного, а потом повернулся к нам. – Вечером составите подробный доклад и передадите мне. А пока каждому по десять баллов рейтинга за обнаружение базы противника.

Что за баллы рейтинга? Опять я чего-то не знаю. Надо будет обо всем расспросить Гароша.

– Мы сражались с противником B-класса, – в отличие от меня мой напарник явно понимал, в чем тут дело, и его отношение нашего командира почему-то не устраивало.

– Хорошо, – согласился непонятно с чем Ар-Бонипал. – Также каждый получает в зачет миссию B-класса по обнаружению и поимке вражеского шпиона. Естественно, проваленную миссию, итого еще плюс пятьдесят баллов. А сейчас свободны!

Больше Гарош гневить судьбу не решился, и мы двинулись на выход. Потом последовал перелет до нашей базы, и только оказавшись в отведенном под жилье помещении мы решились заговорить.

– Ну, ты этому Ар-Бонипалу и задал!

– Не понимаю, почему он так на нас взъелся!

Мы заговорили почти одновременно, потом, переглянувшись, улыбнулись и начали общаться уже по-нормальному. Первой темой было странное поведение нашего командира. Обычно демоны довольно справедливы (как ни странно!) в оценке своих подчиненных, а тут нас явно хотели засудить. Кстати, о рейтинге, из-за которого и произошел весь этот сыр-бор – как оказалось, это не просто какая-то эфемерная штука, это структура, определяющая всю работу армии императора.

Всего на службе в один момент времени находятся ровно десять тысяч демонов, за выполнение поставленных задач они получают определенное количество баллов, за ошибки – теряют. И чем больше у тебя после всех плюсов и минусов этих баллов, тем выше твое место в общей иерархии. По словам Гароша, если бы мы получили полную награду за сражение с падшими (а захват их убежища так близко к нашей территории в отличие от Ар-Бонипала он вовсе не считал провалом), то легко бы выбрались за пределы последней тысячи. А это, в свою очередь, позволило бы нам перебраться из войск поддержки во что-то посерьезнее. Конечно, не в первую тысячу личной гвардии императора, но все же.

Слушая эту историю, я первым делом отметил для себя, что этих баллов у демонов не так уж и много, раз одно успешное задание могло нас так сильно продвинуть. И учитывая, как работает система, я бы поставил на то, что эти баллы не то чтобы очень сложно набрать – главное, их легко потерять. И нужно постараться быть с этим поосторожнее.

– Может быть, Ар-Бонипал, вообще, на стороне падших?!! – Гарош все еще продолжал бушевать, одну за другой выдвигая теории касательно прижимистости нашего командира. У меня, кстати, тоже была одна, вот только я предпочел ее не озвучивать. Все-таки версия, по которой командир не дает тебе баллы рейтинга, чтобы иметь возможность и дальше тебя контролировать, выполняя просьбу старейшины Банио – это не то, о чем стоит распространяться. Уж слишком много вопросов может в итоге появиться.

– Подожди, но как демонов может быть всегда ровно десять тысяч? Ведь срок службы всего двадцать пять лет. Не думаю, что новички появляются так часто, – меня неожиданно поразила эта мысль, а заодно и всё, что из нее вытекает.

– Конечно, новички – это, скорее, редкость, особенно в последнее время, – в унисон моим мыслям Гарош принялся все объяснять. – А двадцать пять лет – это минимальный срок службы. Чтобы получить право уйти, нужно находиться на вершине рейтинга. Ну, или чтобы все, кто выше тебя, отказались. Вот только император хоть и предлагает неплохие условия для своей гвардии, но дома все-таки лучше. Так что, если ты не входишь в первые полсотни, а лучше в первый десяток, готовься мотаться по мирам лет так с тысячу.

– А если наоборот? – я не стал договаривать, но демон и так понял, о чем я. Всегда есть несколько вариантов, и если путь вперед так долог, почему бы не показать себя настоящей бездарностью, чтобы тебя выкинули из доблестных рядов армии императора. Никто же не станет держать здесь дармоеда, просто занимающего чужое место.

– Не вариант, – тут же подрезал мне крылья Гарош. – Стоит твоим очкам уйти в минус, как тебя действительно отправят восвояси, но не просто так. Твои силы будут заблокированы, а все, чего ты добился за столетия движения наверх, пойдет прахом.

Мы еще какое-то время обсуждали эту систему, продумывая дальнейшие шаги. Так, например, выяснилось, что из армии не только непросто выбраться, но и даже попасть сюда дело не пяти минут. Обычно император держит резерв в виде пары сотен молодых демонов, которые, когда придет время, займут места тех, кто отправится домой, неважно, добрались ли они до вершины или лишились всего. Кстати, мое такое быстрое появление в армии – это исключительно результат вмешательства старейшин, сам бы я еще нескоро сюда попал. И вот теперь не знаю даже, хорошо это или плохо.

А еще интересной оказалась информация про классы, на которые, как я внезапно узнал, делятся демоны, падшие и, соответственно, связанные с ними задания. Как оказалось, после открытия способностей лорда обычные уровни перестают играть значимую роль, и твоя сила начинает определяться тем, на какой ступени развития ты находишься. Например, я и Гарош с нашими способностями лорда всего лишь первого уровня приравниваемся к самому низшему D-классу. Потом, если откроем следующую ступень, то вместе с новыми навыками и заклинаниями получим и новый класс – C. Потом будет B, как у того падшего, с которым мы столкнулись (только сейчас понимаю, как же нам повезло, что он нас недооценил). Следующий – A, и, наконец, самая вершина – S-класс.

– Что ж, кажется, я все понял, и у меня есть план, который поможет нам добиться своего гораздо быстрее, чем за тысячу лет, – мысленно разложив всю последнюю информацию, я убедился, что идея, недавно пришедшая мне в голову, даже еще лучше, чем я изначально думал. – Мы останемся в войсках поддержки и каждый день будем ездить на ремонтные и строительные работы. Вот только строить мы будем мало, ровно столько, чтобы не уйти по баллам ниже нуля, а все время будем тратить на поиск того самого артефакта, о котором говорил падший.

– Нас же заметят. А если работать тихо, то нам не хватит и вечности, – тут же возразил Гарош. – А еще с чего ты взял, что мы сделаем это лучше, чем сильнейшие демоны и падшие?

– Прикрыть нашу работы сможет так вовремя позаимствованный нами артефакт защиты, а вот насчет поиска… Скажем так, у меня есть одно семейное средство, которое нам в этом поможет, – я говорил, и было видно, как Гарош убеждает сам себя, что как минимум попробовать нам точно стоит.

И я тоже так думаю! А то, что я, возможно, единственный, кто сейчас идет по пути искусства, должно стать моим козырем. И теперь я точно знаю, какое заклинание мне нужно создать.


Глава 4
Расхитители гробниц

Гарош весь вечер пытал меня насчет семейного средства, но я решил, что он и так знает достаточно. Тем более, несмотря на порой детское поведение, он довольно опытный демон и прекрасно понимает, почему я не хочу сразу раскрывать все свои карты. В итоге я наконец-то остался один и смог заняться тем, что так давно планировал. Мне надо использовать одну из своих новых способностей искусства и создать заклинание или способность, которая поможет мне найти этот таинственный артефакт, ради которого, оказывается, все тут собрались. А потом… Будет видно – или это станет моим освобождением от армии, или даже больше… Скажем, гарант безопасности меня самого, моих друзей и планет – звучит более чем интересно. Но это всё потом.

А пока попробуем начать. Это моя одиннадцатая попытка создать новую способность – посмотрим, насколько счастливое для меня это число. Время привычно замедлилось, а я вместо того, чтобы как в прошлые неудачные разы представлять себе новые разрушительные способности, вытащил из памяти старое доброе бытовое заклинание. Ведь я сейчас хочу создать способность для поиска артефакта, так почему бы не воспользоваться уже готовой основой? Ведь с тем же металлом, мне кажется, всё получилось именно потому, что я его уже знал, просто открыл новую, более сильную его плоскость.

Итак, время действия способности стремительно бежит вперед, а я так же быстро пытаюсь понять, как именно мне надо действовать. Сейчас поиск выглядит в моем представлении как огромный спрут, раскинувший в стороны свои щупальца. А к каждому из них прикреплены те предметы, что я считаю своими и которые, соответственно, смогу призвать. Вот только мне нужно будет искать что-то, никак не связанное со мной, а значит, этот образ не подойдет. Или не так, мне просто нужно больше щупалец. Много-много свободных конечностей, которые смогут двигаться вокруг, ощупывая и собирая все, что найдут. Не то! Так я буду видеть буквально все, и силы заклинания будут потрачены впустую. Мне нужна какая-то привязка к магическим возможностям предмета. Нужна идея!

Стоп. А если пойти немного другим путем? Если есть артефакт, значит, раньше им пользовалось какое-то сильное существо и считало при этом своим. Значит, возможно, на таком предмете останется какой-то след… Метка, наподобие той, что формируют мои щупальца для привязки к моей собственности. Вот оно решение! Получается, я ищу не все подряд, а только то, чем раньше владел кто-то могущественный. А там уже можно будет и вручную разобраться. Впрочем, не думаю, что в наследии сильных личностей, на котором я планирую сосредоточиться, найдется много чего бесполезного.

Время как раз почти кончилось, так что пришлось останавливаться и пробовать сформировать заклинание по тем условиям, что я уже успел обдумать. И… у меня получилось.

Вы создали способность лорда 1 уровня Катоку

Вы можете отследить эманации силы до среднего уровня лорда

Хотите изучить способность?

Будет занято 2 из 2 слотов, доступных на 1 уровне

Вот же зараза! Сразу две плохие новости. Во-первых, способность не та. Изначальные артефакты вряд ли попадут под определение средних или ниже. А во-вторых, и тут оказывается есть ограничения. Так-то, не будь их, можно было бы для начала изучить и Катоку, пока не создам что-то поприличнее. А так пока у меня есть только один выбор – отменить.

Тело гудело, как после тяжелой тренировки, хотелось пить. А еще спать, и желательно не четыре оставшиеся мне до подъема часа, а хотя бы шесть. Но тут уж ничего не поделаешь. Похоже, завтра меня ждет не только тяжелый и не особо полезный день, но и такая же тяжелая и неспособная на дельные мысли голова. Вот же засада!

Как я думал, так всё и вышло. Мы весь день провели на работах, и единственным нашим развлечением, помимо перекидывания и зачаровывания земли, стала возможность заказывать себе обеды. Как оказалось, эта привилегия нам открылась вместе с переходом в девяносто четвертую сотню рейтинга. Судя по всему, в последней тысяче с очками всё совсем печально, раз даже всего шестьдесят очков нас так существенно продвинули. Впрочем, запеченный прямо перед нами поросенок, выбранный мной, и корзина каких-то блестящих фруктов, заказанных Гарошем, немного подняли нам настроение. У меня, пусть ненадолго, даже мелькнула мысль, что тут не так уж и плохо.

На следующий день всё повторилось. Несмотря на все мои попытки получить в качестве заклинания лорда что-то посолиднее, мне опять досталось то же самое Катоку. И что я делаю не так? Ни через один день, ни через два, ни даже через неделю ответа на этот вопрос я не нашел. Единственное, что можно было бы записать нам в плюс, так это выполнение плана и сохранение нашего положения в рейтинге. Ну, и еще мы потренировались ставить защиту. Как оказалось, у меня запитывать артефакт почти не получается, а вот Гарош, если дать ему посидеть в тишине минут с десять, вполне может накрыть не меньше сотни квадратных метров. В общем, сейчас все застопорилось именно на моем обещании семейного способа поиска артефактов, и будь моим напарником человек, уверен, он бы уже не выдержал. Гарош же (или это черта всех демонов, привыкших к более долгой жизни?) не выказывал совершенно никаких признаков нетерпения. И даже не напоминал мне о моем слове.

Прошло две недели, и я сдался. Вернее, прекратил попытки биться головой в бетонную стену. Несмотря на все мои старания, мне ни разу не удалось создать способность, которая могла бы работать с чем-то выше средних проявлений возможностей лорда. Может быть, это мой тупик? Вот только думать так совсем не хочется, и именно поэтому, начиная с сегодня, я буду пробовать пойти немного другим путем. И так как я выбрал своей стезей именно искусство, я почему-то уверен, что выход есть. Пусть дорога к нему будет долгой, тернистой, с многочисленными буераками и, вполне возможно, дурно пахнущей, но я ее все равно найду.

И сегодня я попробую ее нащупать. Погрузившись в режим созидания, на этот раз я совсем не думал о поиске. Вместо этого я развернул перед собой Шитасу и призвал самый обычный металл. Ведь первое – это, по большому счету, улучшенная форма второго. И сейчас мне нужно понять, за счет чего это усиление произошло. Сначала пришлось замедлить водоворот звездной энергии, потом нить за нитью начать его раскручивать… А потом время кончилось. Но несмотря на это, я все равно впервые за долгое время был доволен. Не знаю почему, но сейчас я уверен, что на верном пути.

Еще пара недель ушла на то, чтобы распутать клубок до конца. За это время мы уже заработали себе репутацию трудяг. Правда, всего один день пустил наши достижения под откос. Не знаю, то ли свитки оказались бракованные, то ли мы где-то недоглядели, но, как бы там ни было, комиссия, принимавшая объект, без какого-либо труда развеяла итоги нашей работы. А мы в итоге лишились двадцати баллов в рейтинге, сразу свалившись в предпоследнюю сотню. Обидно. И еды теперь днем не будет. Были еще мысли, что все это может быть частью игры Ар-Бонипала, решившего наверняка удержать нас в своем подчинении. Но все планы с расследованиями и местью я уверенно отложил в сторону. Сначала мне надо разработать способность по поиску артефактов, и только потом все остальное.

И сегодня я наконец-то вычленил, что же превращает мой метал в пламя звезд, и даже смог открыть новую способность.

Вы создали способность лорда 1 уровня Кай

Вы можете усиливать другие способности, выводя их на следующую ступень

Хотите изучить способность?

Будет занято 2 из 2 слотов, доступных на 1 уровне

Нет, отказаться! Мой план предполагает немного больше, чем создание пусть и чего-то неплохого, но не столь нужного в данный момент. И пока время творения еще не кончилось, я попробовал совместить две созданные мной, но так и не принятые на вооружение способности. Кай и Катоку.

Вы создали способность лорда 1 уровня Кайтоку

Вы можете отследить эманации силы до высшего уровня лорда

Хотите изучить способность?

Будет занято 2 из 2 слотов, доступных на 1 уровне

Я уже почти подтвердил выбор, когда в голове мелькнула еще одна безумная мысль, и я тут же попробовал соединить вообще всё. Кай, Катоку и заодно еще и Шитасу.

На 1 уровне лорда возможно слияние не больше двух способностей

И вот я вроде бы опять ничего не успел, но стою и улыбаюсь во весь рот, пугая впечатлительного Гароша. Да, мое новое поисковое заклинание я смогу опробовать только завтра, да, я не уверен, хватит ли мне заявленного там высшего уровня, чтобы найти изначальный артефакт. Но разве это главное? Нужно подождать, я подожду. Но вот то, что я понял, как создавать способности более высоких ступеней – это не может не радовать. В движении вперед сама дорога не так важна, для начала нужно определить направление. И я только что это сделал.

– Ты готов? – Гарош, убедившись, что я не сошел с ума, продолжил набивать рот, а заодно решил и со мной поговорить. – Кстати, сегодня нас должны были направить укреплять Изумрудную башню.

Это, кстати, неплохая новость. Меня на самом деле заинтересовали местные жители и я вполне не против с ними познакомиться. Вот только почему мой напарник неожиданно заговорил о нашем назначении в прошедшем времени?

– Что-то случилось? – я взял себя в руки. Как бы много ни сулил завтрашний день, для начала нужно пережить сегодняшний.

– После падения рейтинга наш график работ пересмотрели, и теперь нас ждет не башня, а серые болота. Как говорится, самое грязное дело – это для демонов из конца рейтинга, – тут он вздохнул. – А болота как раз на передовой, там, где выше всего шансы встретить падших. Так что будем работать еще и с охранением.

А вот это уже не очень. Под присмотром будет сложно сделать что-то для себя. Хотя, с другой стороны, если там видели падших, то, может быть, именно в таких местах вероятность найти артефакт и будет выше. На эту тему я и размышлял, пока мы не дошли до точки сбора, где нас уже ждали два Эйлио из седьмой тысячи рейтинга.

– Здорово! – я махнул им рукой, словив в ответ только пару презрительных взглядов. И чего они? Может быть, мы пересекались раньше? Такое чувство, что одного из них я точно где-то видел. Вот только где?

– Можешь не тратить время, – шепнул Гарош. – Это ребята из охранения, еще совсем недавно они были на нашем месте, вот и пытаются изо всех сил показать, что сделаны из другого теста.

– Ого, – я ненадолго вынырнул из своих мыслей. – Не думал, что ты уже успел поразмышлять на эту тему.

– А это и не я, – даже не подумал смущаться Гарош. – Это Локс-Тар, он тут уже пять лет. И тебе, кстати, стоит больше общаться с другими демонами. А то живешь как затворник. Сон, работа, еда – неправильно это.

Гарош еще что-то говорил, но я его уже не слушал. Все место в моей голове заняло лицо одного из наших охранников. Я узнал его. Он был одним из тех, кто вместе с Самаилом всего чуть больше месяца назад поднял мятеж против императора и пытался убить старейшин. Ну, и меня заодно.

И что теперь я должен делать с этой информацией?


Глава 5
Странный рейд

По идее, самым правильным сейчас было бы сдать этого шпиона (а кем он еще может быть?) тем же старейшинам или даже нашему командиру. Вот только у этого разумного плана есть один, но при этом существенный минус. Мы с Гарошем получим новые очки рейтинга, выйдем за пределы последней тысячи – и прощай возможность спокойно раскапывать артефакты на границе. Нет, я в итоге, конечно, собираюсь сделать карьеру, вот только того ускорения, что мне даст поимка предателя, точно будет недостаточно. А я хочу не просто сократить время своего пребывания здесь, а сделать его вообще рекордно коротким.

И это еще я, кстати, обдумываю самый хороший вариант. А кто сказал, что меня вообще будут слушать? И что тот, к кому я обращусь, тоже не на стороне Самаила? Может быть, безопаснее будет ничего не делать? Ну, кто сказал, что меня тоже узнали? Просто сходим, поработаем – а вечером всё закончится. И можно будет забыть об этой ситуации до тех пор, пока ее обнародование станет не следствием обстоятельств, а результатом какого-нибудь моего плана. Да уж, все-таки я стал спокойнее, чем раньше. В былые времена я бы просто напал на врага и все, а сейчас раздумываю, как лучше подступить. Пожалуй, это всё знакомство с Миком наложило на меня отпечаток. Но, с другой стороны, военными хитростями пользовался еще сам Суворов, а кто я такой, чтобы спорить с графом.

Дорога до Серых болот оказалась не самой короткой – учитывая, что мы передвигались исключительно стихийными телепортами, получается, за полчаса мы прошли не меньше пары тысяч километров. А если наши стражи заодно и сейчас нападут на нас, а потом скажут, что это работа падших? Об этом я подумал? Наверно, от постоянного ожидания опасности мысли повернули куда-то не туда, и кто-то менее опытный наверняка бы поплыл. Но не я – у меня для таких случаев есть проверенное средство. Я просто начинаю думать, что если придется драться, то это только к лучшему: всё побыстрее кончится, и не придется забивать голову всякими глупостями. И сразу становится легче.

– Меня зовут Алексей Роков, – когда мы добрались до места, я все-таки решил официально представиться. И пусть Гарош закатывает глаза, но не думаю, что меня проигнорируют – все-таки не зря я использовал малый официальный поклон, показывая, что это не личное, а официальное обращение. Этикет – это вам не хухры-мухры, а имя моего неожиданного знакомца очень бы хотелось узнать. Чтобы в будущем, если где понадобится, можно было сразу заводить конкретный разговор.

– Ардиен, – буркнул второй демон, впрочем, не забыв изобразить положенный кивок головой.

– Кур-Зиен, – а вот и моя цель. Похоже, я не учел, что таким образом привлеку его внимание, и вот уже он морщит лоб, явно пытаясь вспомнить, где мог меня видеть. К счастью, судя по его поведению, пока все безрезультатно.

– И оно тебе надо? – тут же полез с расспросами Гарош, стоило нам отойти от наших охранников и начать раскладывать свитки с ключами, готовясь к предстоящей работе. Кстати, сегодня наша цель – это не какой-то бункер, а самая настоящая башня. Конечно, не та, что есть у каждого повелителя, но все равно штука серьезная. Здесь, насколько я понял, в итоге планируется разместить постоянный пост, и без такой точки, где можно было бы закрепиться, дело будет заранее обречено на провал. Вот и отправляют вперед сначала обычных трудяг, которые смогут по-тихому провести все приготовления, и только потом уже появятся готовые к бою отряды, которые враг уже просто не сможет не заметить.

– Бесят они меня, – я наконец-то придумал оправдание своему поступку. – Ходят тут, смотрят на нас сверху вниз. Вот и захотелось им напомнить, что мы все не только солдаты армии императора, но и свободные повелители. Равные друг другу.

– Ну, разве уж равные? – тут же почему-то смутился Гарош. – Эти-то двое, судя по положению, точно входят в основной род Эйлио. А кто мы? Представители одного из сотни второстепенных кланов побочной ветви?

Вот честно, не ожидал от Гароша такого. Похоже, социальное расслоение среди демонов уже не раз влияло на его жизнь, и вряд ли хоть раз это воздействие оказалось положительным.

– Впрочем, знаешь, – тут он неожиданно повеселел, – мне тоже нужно было это вспомнить. Рейтинг, семьи – это все, конечно, важно. Но, прежде всего, мы повелители, и мне никогда не надо об этом забывать. Спасибо! Рад, что судьба свела меня с таким мудрым демоном как ты.

Ну вот, а мудрым меня еще никогда не называли. Хитрым, хоть и незаслуженно, как я считаю, было. А вот мудрым – нет. И если от прошлого прозвища мне было как-то не по себе, то сейчас просто приятно.

– Ладно, давай работать, – я не нашелся, что еще сказать, а Гарош довольно хлопнул меня по плечу и подхватил первый свиток.

Как говорилось в одной сказке, нам лишь бы день простоять да ночь продержаться. А завтра у меня будет новая способность по поиску артефактов, и жизнь расцветет новыми красками.

– Сила! – до меня одновременно с Гарошем долетели отзвуки применения чьих-то способностей, и мы, не сговариваясь, окутались щитами. Сначала своими, а потом нас прикрыли и наши защитники. И если то, что они поставили, это способность лорда второго уровня – я ее хочу. Выглядит очень солидно.

– Ваше излучение сейчас скрыто, – к нам перенесся Ардиен, оказавшийся в паре наших сопровождающих за главного, а я отметил еще одно полезное свойство использованной демонами способности. – Впереди идет сражение, нас не должны были заметить, так что отступаем, и мы уведем вас в безопасное место.

– Сколько их там? – голос Гароша звучал неожиданно жестко, Ардиен даже взглянул на него с интересом.

– Четверка падших и пятерка демонов, с каждой стороны по одному бойцу B-класса, остальные – C, – и при таком раскладе он предлагал нам отступать? Нет, я понимаю, есть правила и все такое. Но сейчас там свои сражаются против чужих на равных, а стоит появиться нам, как преимущество гарантированно окажется на нашей стороне. И дело даже не в нас с Гарошем, я трезво оцениваю наши силы, но те же Ардиен и Кур-Зиен легко смогли бы склонить чашу весов в пользу демонов. Или они как раз и не хотят, чтобы это произошло? Неужели они все-таки оба на стороне Самаила и будут только рады гибели верных солдат императора?

Я постарался разогнать память и вспомнить тот бой, когда Самаил пытался склонить старейшин на свою сторону – нет, лица Ардиена среди нападавших демонов я точно не видел. Но тогда почему?

– Значит, мы идем на подмогу нашим! – сведя надбровные дуги и даже как будто угрожая, протянул Гарош.

– Я знал, что вы нормальные демоны! – Ардиен схлопнул руки, призывая побольше пустоты и готовясь к предстоящему бою.

Ну, конечно, он же из Эйлио, а этим только дай подраться. Захоти мы остаться в безопасности, и он бы пошел за нами – приказ есть приказ, но стоило только появиться поводу принять участие в заварушке, и он тут же за него ухватился. Тем более, такая стычка может привести к лишним баллам и, соответственно, повышению рейтинга. А от такого уже точно никто не откажется. Ну, разве что, кроме Кур-Зиена, этот-то точно предпочел бы, чтобы тут остались навсегда и падшие, а заодно и мы с его напарником.

– Зиен, мы тогда помогаем сдерживать силу их главного, а вы двое держитесь в стороне, – не дожидаясь ответа, Ардиен рванул вперед, ну а мы вслед за ним.

План у него, конечно, так себе. Сосредоточься они с напарником на слабых противниках, гарантированно бы справились с ними, а потом все вместе помогли бы своему B-рангу. А так, хватит ли их силы, чтобы оказать существенное влияние на схватку противников классом повыше – не знаю. Впрочем, мы же с Гарошем с этой задачей справились, да и эти двое, надеюсь, знают, что делают. Так что все должно быть хорошо.

И в таком спокойном состоянии я пребывал ровно до того момента, как мы вылетели на середину болотной топи и смогли увидеть, как командир крылатых протыкает своего противника мечом. Но как? Неужели демоны настолько слабее, что умудрились так быстро проиграть? Впрочем, ответ нашелся быстро – на небольшом островке стояло девять местных магов, окруженных тремя десятками тяжело бронированных воинов. И от них, было видно почти невооруженным взглядом, распространялись волны стального цвета, замедляющие действия наших собратьев по оружию. Эффект от заклинания был практически незаметным, но, похоже, его оказалось более чем достаточно, чтобы бой сложился в пользу падших. Вот только как они сумели перетянуть местных на свою сторону? Мне раньше почему-то казалось, что этот мир верен императору.

– Уходите! – Ардиен тут же скинул нам приказ в командном канале. – Если не умрете за десять минут, придет подкрепление. И все будет хорошо.

Все-таки нормальный он демон, зря на него Гарош наговаривал: понимает, что сам нарвался, может быть, даже не рассчитывает выжить, но о том, что отвечает за нас, не забыл. Все-таки в воинах Эйлио есть что-то правильное. И поэтому бросать мы его не будем, иначе шансов пережить этот бой у Ардиена точно не будет. Дело тут даже не в крылатом, который пытается успеть перевести дыхание после схватки с командиром демонов – нет. Уж больно мне не нравится, как Кур-Зиен заходит за спину своему товарищу.

– Мы в деле! Гарош, работаем, как с Кирин-Заром! – ну вот, всего пара слов, зато сколько внимания привлекли.

Ардиен довольно рыкнул, Кур-Зиен выругался и, решив не рисковать своим прикрытием на глазах демонов-строителей (то есть нас), пристроился к нему сбоку, а падший так вообще уставился на нас, наплевав на все приличия. Внешне, как и Кирин-Зар, он тоже походил на енота, и, судя по всему, их с нашим недавним противником связывало не только расовое сходство.

– Это вы ранили учителя? – как же его пробрало. Неужели мне повезет, и он бросится вперед, давая мне возможность себя подловить?

Призвав кровавого голема, я засунул внутрь него руку, незаметно для глаз окружающих закручивая Шитасу. А крылатый и в самом деле не стал стоять на месте: вокруг вскипело просто море силы, прикрывая его от атак наших сопровождающих, и вот он уже почти вплотную. Остается только активировать нашу ловушку.

– Сакрамакс!

– Шитасу!

Шар из пламени звезд врезался в грудь падшему и рассыпался безобидными искрами. Ну, конечно, он ждал этого и специально сделал вид, что попался!

– Неужели вы думали, что такой прием может сработать дважды? Учитель уже все мне рассказал, а вашим жалким способностям первого уровня не пробить мою защиту, – падший говорил, а я чувствовал, как от ног начинает подниматься вверх синее пламя, лишая нас с Гарошем какой-либо возможности двигаться или применять силу.

Убедившись, что мы зафиксированы и не можем двигаться, падший протянул к нам свою пушистую лапку, выращивая на ней огромные стальные когти. Похоже, крылатый уверен, что мы не сможем убежать, поэтому даже и не обращает внимания на наших сопровождающих, уже успевших отогнать местных и начавших подготовку какой-то совместной способности.

– Твоя душа будет моей! – лапа почти вплотную приблизилась к моей груди, и я провел полную замену с лежащими в стороне остатками своего голема.

Да, стихийные телепорты или демонические порталы были перекрыты предусмотрительным падшим, вот только он совсем упустил из виду магию смерти. Ведь демоны же не умеют ей пользоваться – как же! Так что еще совсем ничего не кончено! Мы, боевые карты Земли, так просто не сдаемся.


Глава 6
Плата

Еще только поднимаясь на ноги, я попытался сформировать новый Шитасу, но не получилось – пришлось резко уходить в сторону, уворачиваясь от атаки падшего. Да и успей я, была ли, вообще, возможность нанести моему противнику хоть какой-то вред? Все-таки первый удар он принял фактически на голую грудь и ни капли не пострадал. На мгновение даже мелькнула мысль, что зря я не изучил способность усиления, сейчас бы она мне здорово пригодилась – но тут же отбросил все лишнее прочь. Сожалениям есть место где угодно, но только не в бою. Тут разум должен быть чист! Тем более, если мои шансы и так не очень высоки.

В этот момент Ардиен и Кур-Зиен закончили подготовку к своему заклинанию. Два резких гортанных звука, и их тела начинают превращаться в два столба дыма, тут же скрутившихся друг с другом и превратившихся в огромного призрачного зверя, заступившего дорогу устремившемуся ко мне падшему. Я бросил взгляд в сторону Гароша, которому, похоже, все же досталось – демон пытался подняться и тут же раз за разом падал обратно на землю. Что ж, вдвоем было бы проще, но, может быть, и в одиночку я смогу хоть как-то помочь нашим продержаться чуть дольше.

Вот только броситься на помощь нашим охранникам я так и не успел, совершенно неожиданно став жертвой атаки вернувшихся местных. В грудь врезалась шаровая молния, которую я только чудом успел принять на защиту из металла, а в воздухе блеснули нацеленные на меня наконечники стрел. И непростых, надо отметить. Каждый был выполнен из хладной стали и, главное, нацелен в одну из моих слабых точек. Ирония судьбы – не ожидал, что против меня будут применять прием, уже пару раз принесший мне победу. И ведь как неприятно он выглядит, особенно когда я могу точно предсказать последствия любого моего промедления.

Отбив первую атаку, я тут же бросился вперед, постаравшись преодолеть расстояние, отделяющее меня от этих магов и воинов, почему-то решивших поддержать падших. Вот только как мои охранники сдерживали пытающегося добраться до меня крылатого, так и мой рывок смог остановить какой-то местный архимаг. Не знаю, что за щит он использовал, но обычные атаки, голый металл или даже усиленный судьбой, не срабатывали. Конечно, у меня был Шитасу – способности лорда даже этому явно пожившему старику нечего было противопоставить, и любая его защита моментально разлеталась вдребезги. Вот только он и не думал сдаваться. Ставя щиты на расстоянии друг от друга, он специально выбирал его так, чтобы собранной звездной энергией я мог достать максимум одно из его творений. Со следующим же все приходилось начинать заново, а это целых десять секунд, вечность для такого боя. В итоге количество мерцающих стен вокруг меня начало напоминать паутину, лишающую меня способность свободно маневрировать и зажимающую в угол. Мне кажется, этому магу уже приходилось сражаться с демонами. И успешно. И сейчас он ставил на карту весь свой опыт, чтобы не оставить мне и шанса.

– За Лордеон! – кричали стоящие рядом с ним воины.

– Смерть темному королю! – а это уже что-то новенькое. Неужели передо мной какие-то местные борцы за справедливость, готовые принять помощь хоть от дьявола, лишь бы досадить своим старым врагам?

– Кастор! Ему скоро конец! – а вот последняя фраза явно про меня.

Хотя им бы, конечно, стоило задуматься, почему я так спокоен. Вот мой противник с именем, как у одного из Диоскуров, явно пытался это сделать, но так и не смог догадаться, в чем подвох. Ладно, пожалуй, пора заканчивать! Призвав свой старый добрый доспех и усилив его шипами из мертвого металла, я пробил все возведенные вокруг меня защиты просто своим телом. Уверен, знай мой противник, что сражается еще и против мага смерти, он бы обязательно это предусмотрел, но, увы для него, никто не всеведущ. И сейчас, меньше чем за секунду сократив расстояние между нами, я выбил из его рук посох, а потом заточил в кокон из металла. Если этой бой закончится в нашу пользу (не хочу каркать), то потом мне точно будет интересно пообщаться с таким необычным противником.

А теперь можно вернуться к главному падшему! Тот как раз откинул в сторону призрачного зверя, да с такой силой, что тот развалился обратно на двух демонов, притом весьма и весьма потрепанных. Вот только на этом успехи падших закончились: пока командир возился с неожиданно прибывшим подкреплением, его подопечные умудрились проиграть свои бои. И сейчас количество готовых вступить в главную драку демонов начало стремительно расти. Интересно, а сколько бойцов C-ранга может победить воин B-ранга? Явно меньше пяти, так как падший неожиданно начал отступать. Или дело в ране? Я смог заметить выступившую на его плече кровь и небольшие, но, сто процентов, доставляющие неудобства и мешающие сражаться на полную порезы. Впрочем, выглядело это не слишком серьезно, и преследовать падшего никто не решился.

– Спасибо, что откликнулись, – один из четверки выживших демонов подошел к Ардиену. Кстати, он, как и все остальные из отряда сражавшихся с крылатыми, принадлежал к Дану. Интересно, что же тут забыли торговцы? Ни за что не поверю, что их столкновение с падшими оказалось случайным – нет, тут явно скрывается что-то еще.

– Мы все служим императору, – нейтрально ответил наш охранник, но было видно, что ему приятно.

– Скоро прибудут наши, – продолжил тем временем говорить Дану. – Мы составим подробный рапорт и, уверен, ваш рейтинг существенно вырастет. Вы помогли сохранить результаты очень важной операции.

И тут какие-то подковёрные игры. Но, что самое обидное, этот демон прав. Наш с Гарошем рейтинг наверняка ведь тоже повысят, и мы лишимся такого хлебного места строителей. Нет, надо срочно что-то делать.

– Ты не против? – я в двух словах просигналил пришедшую в голову идею своему напарнику.

– Ты странный, – моментально ответил уже пришедший в себя Гарош. – Делай, что придумал, а там разберемся. Не зря же нам попались Дану. Буду считать это знаком, что надо попробовать себя на пути торговца и инвестировать во что-нибудь безумное.

Понимаю его сомнения, ведь я предложил отказаться от всего, что нам полагается. Естественно, не просто так. Но о нужных нам условиях мне сейчас надо будет еще договориться.

– Ардиен, – я подошел поближе к нашим стражам, чтобы никто посторонний не смог услышать нашего разговора.

– Чего тебе? – бой закончился, исчез запал, и наши отношения вернулись в привычную струю. Неудачники из последней сотни и перспективные стражи из восьмой тысячи. Лишь бы он меня все-таки выслушал.

– Хочу сказать, что мы с Гарошем желаем отказаться от очков рейтинга за этот бой, – быстро выпалил я и уставился на демонов в ожидании реакции.

– И зачем вам это? – подозрительно вступил в разговор Кур-Зиен. – Все мечтают подняться выше. Какой в этом смысл?

Он сразу понял, что тогда вся слава достанется ему и напарнику, и сейчас пытался проверить, нет ли у этой истории второго дна.

– Говори, – вернул разговор в спокойное русло Ардиен.

– Мы пока не готовы двигаться дальше. И еще хотели попросить вас о небольшой услуге, – если после первой фразы демоны уважительно кивнули (все-таки грамотную оценку собственных сил воины не могут не уважать), то после второй сразу же нахмурились. Будь на их месте кто из Дану-торговцев, было бы проще. Но, к счастью, моя просьба довольно простая, и хочется верить, что всё сработает даже с Эйлио.

– Чего ты хочешь? – а вот сейчас надо осторожнее. Одно неверное слово, и меня тут же вызовут на дуэль за оскорбление. Чем слабее считают тебя и чем сильнее себя, тем щепетильнее становятся в вопросах чести твои собеседники.

– Мы хотим остаться в десятой тысяче и продолжать работать над собой. А вас хотели бы попросить, – да, мы не требуем, а просим. Мне это ничего не стоит, а демону будет проще выслушать меня дальше. Не обязательно подстраиваться под чужие традиции, но не учитывать их было бы настоящей глупостью, – попросить заявиться нашими постоянными сопровождающими. Но при этом мы со всем будем справляться сами.

– То есть ты хочешь, чтобы мы помогли вам избавиться от пригляда, пока вы будете непонятно чем заниматься вместо того, чтобы нести нашим врагам волю императора, – Ардиен начал пафосно, но с каждым словом его речь замедлялась все больше и больше. – Впрочем, мне все равно. Лишние очки рейтинга и свободное время мне не помешают. С Дану, чтобы не сказали лишнего, я договорюсь сам.

И он величаво перенесся в сторону четверки торговцев, оставив меня наедине с Кур-Зиеном.

– Молодой демон, хитрый и сильный, – он кинул на меня оценивающий взгляд. – А скажи мне, что, по-твоему, представляет собой настоящая власть?

Я даже завис, переваривая этот неожиданный вопрос. Неужели я настолько заинтересовал прислужника Самаила, что он решил меня завербовать? Это, конечно, поднимает самооценку, вот только теперь, вернувшись назад, он наверняка проверит обо мне всю информацию, узнает о наших стычках с мятежным принцем, и тогда… Кто знает, как этот шпион решит исправлять ситуацию? Одно я знаю точно – рассчитывать на чужую разумность или, наоборот, лень в таких ситуациях нельзя.

– Власть – это следование законам и ответственность за каждый свой поступок, – вроде бы, именно через эти правила Самаил любит переступать чаще всего. А его подручный явно разделяет ценности своего хозяина. Вон как разочарованно вытянулось его лицо после моего ответа.

Конечно, рано или поздно даже Эйлио будет обдумывать этот разговор и догадается, как противоречат друг другу мой ответ и то, как я недавно уговаривал их с напарником обойти правила. Так что я только что заложил под свое положение бомбу с часовым механизмом, и чем раньше я решу, что делать с этим шпионом, тем лучше. В идеале – завтра утром проверю работу новой способности, а к вечеру решу, кому выгоднее будет его сдать.

А теперь осталось провернуть только одно дело. Я подошел к кокону со своим пленником и освободил ему лицо так, чтобы он мог меня слышать и говорить.

– Чего смотришь, демон? – плененный маг первый не выдержал повисшего молчания. – Ты думаешь, что если у вас есть сила, то вы можете делать с моим миром все, что угодно?

– Я еще раз пристально окинул его взглядом. Седые волосы, морщины у глаз и в уголках губ. Сколько он пожил, вроде бы должен был стать мудрее, а вместо этого готов разрушить свой мир до основания, лишь бы не допустить того, что лично ему кажется неправильным.

– Ты знаешь, кто такие падшие? – я все-таки спросил. Может быть, он просто не понимает, с кем связался.

– Боишься их, демон? И правильно, мы поможем им уничтожить вас, а потом, когда вы все ослабнете, заберем себе причитающееся нам по праву, – похоже, этот мужик на самом деле думает, что сможет контролировать две глобальные силы мироздания, при этом даже не понимая до конца, ради чего они здесь находятся. И от кого в итоге больше пострадает его родной Карказон?

В этот самый момент прибыло подкрепление: еще две пятерки демонов аж из второй тысячи. А это, я вам скажу, немало. Все-таки первая – это гвардия, все время находящаяся рядом с императором. Так что, получается, к нам направили лучших из лучших. И что же такого важного было у этих Дану, раз ради них устроили такое?

Ответа я, как и следовало ожидать, так и не получил. У нас только забрали пленника, быстренько допросили и выдали предписание написать рапорт до полуночи, а потом отправили по домам, отменив сегодняшние работы. И надо сказать, это решение было одним из самых мудрых из того, с чем пришлось столкнуться за последнее время. После недавнего боя и я, и Гарош передвигались-то с трудом, так что о том, чтобы напитывать защитные свитки, можно было даже и не вспоминать. Я даже решил отказаться от знакомства с другими нашими сослуживцами, хотя после утренней отповеди Гароша твердо решил в ближайшее время исправить это упущение. Но ничего, сегодня я изучил новую способность (как только вернулся), а завтра нас ждет день, когда мы без какого-либо присмотра сможем спокойно испытать ее в деле.

А сегодня… Сегодняшний день я буду считать кармической платой за завтрашние успехи. Да, давно что-то удача не поворачивалась ко мне лицом. А что, как не она, будет мне так нужна при поиске великих артефактов.


Глава 7
Разбитое испытание

Следующее утро встретило меня встающим солнцем, еле заметной болью в не до конца восстановившихся мышцах да сопением проспавшего Гароша. И это повелитель демонов! Не так уж много мы вчера и сделали, чтобы сегодня позволять себе расслабляться. Так что, растолкав своего напарника, я двинулся в сторону зала для завтраков. Тоже, кстати, странное место – вот где еще можно увидеть целый Колизей, возведенный ради того, чтобы временно кого-то покормить? Хотя глаз тут, конечно, радуется, да и сидеть удобно. Не просто анатомически (хотя и это тоже), а я еще и про то, что можно выбрать место. Либо ты перекусишь в одиночестве, так ни с кем и не встретившись, либо в компании.

Раньше я всегда предпочитал первый вариант, но сегодня решил двинуться к общему залу. Долгих разговоров я, конечно, не планирую, но и хотя бы просто познакомиться точно надо. Начать можно для примера вот с этой группы демонов за большим треугольным столом: за одной гранью сидит старый краснокожий демон с большим носом (вроде бы про него говорил мне Гарош) – Локс-Тар. Возле других граней расположились еще двойка и тройка повелителей, внимательно слушающих рассказываемую им историю. Похоже, они решили, что пойти за старым и мудрым соратником не будет уроном их чести. Может быть, они и правы, хотя я вот сейчас, глядя на эту картину со стороны, так бы не сказал. Паранойя? Нежелание с кем-то сближаться? Или на самом деле этот пожилой интриган просто их использует?

– Грозный повелитель заштатных миров все-таки понял, что ни на что не способен в одиночку? Но мы не гордые, садись, поможем тут освоиться, – заметивший мое приближение Локс-Тар махнул рукой, предлагая прихватить один из стульев и присесть рядом с ними. Только присесть. Без еды. В стороне от стола. Внимать мудрости, которую они извлекут из себя, пока пережевывают пищу. Да еще таким тоном, даже не представившись!

Нет уж, увольте. Я, конечно, готов уважать старость, но только если она не наглеет. Может быть, я сейчас и лезу со своими правилами в чужой монастырь, но мне всегда казалось, что право поучать нужно заслужить. А за этой шестеркой я что-то не заметил никаких подвигов. Сидеть пять лет в последней тысяче – это скорее слабость, чем повод для гордости.

– Покажи мне рейтинг, – я вслух обратился к работающему в лагере духу-помощнику, который тут же вывел изображение в воздухе прямо рядом со мной. – Покажи мне рейтинг повелителя Локс-Тара.

– Ты знаешь мое имя, похвально, – попытался перехватить инициативу демон, вот только я не собирался давать ему слово.

Локс-Тар, место в рейтинге – 9278, - высветилось на экране.

– Покажи максимальное количество очков рейтинга, набранных за день, – если говорить громким и ровным голосом, то все вокруг будут слышать именно тебя, а не сбивающегося на крик оппонента.

Локс-Тар, максимальное количество очков рейтинга в день – 2

– Сформируй отдельный рейтинг членов последней тысячи по максимальному количеству очков, полученных за один день, – даже самому интересно стало, что же получится.

Дух-помощник, к счастью, не стал уточнять, что же я имею в виду, а быстро переделал таблицу под мои требования. В итоге мы с Гарошем в новом списке оказались аж в первой пятерке (видимо, сработали наши очки за раскрытие вражеского убежища), а задрожавший от ярости Локс-Тар только в последней сотне.

– И чему ты, – я указал рукой на место носатого демона, – собрался учить нас?

Теперь указать рукой на наше место и можно удаляться. Похоже, знакомство не задалось. Хотя это как посмотреть. С одной стороны, я так ни с кем и не навел мосты, а с другой – меня сейчас увидели многие, наблюдавшие за развернувшимся действом из-за своих столов. И в будущем, уверен, это принесет гораздо больше пользы, чем если бы я пошел на поводу у этой шестерки, прогнувшись под их требования. Все-таки моя цель тут не просто выжить (будь так, тогда бы пойти под осторожничающего Локс-Тара, наверно, было бы и правильно), я хочу добраться до самых вершин и вернуться домой. А с такой задачей полумеры точно ничего не дадут.

– Ну ты, брат, и даешь, – так увлекся своими мыслями, что даже не заметил, как ко мне подошел Гарош. – Так отбрить эту шестерку. А ведь я все, что они говорили, сначала принимал за чистую монету. И только сейчас, после того, как ты показал их реальное место, понял, что это были просто мыльные пузыри, а никакие не реальные советы.

– Забей, – почему-то стало приятно, что мой небольшой диалог с носатым демоном оценили по достоинству. Значит, я правильно оценил итоги этой пикировки, что не может не радовать. А Гарош в очередной раз подтвердил, что умеет думать и делать выводы, хотя жизненного опыта ему порой и не хватает, как бы странно это ни звучало при описании демона, которому лет в несколько раз больше, чем мне. Кстати, может быть, из него получится неплохой новый член для моей команды? Парочка повелителей у меня уже есть, так почему бы не появиться еще одному? Вот только что я смогу ему предложить?

Я размышлял над этим вопросом пока мы ели и пока переносились опять к Серым болотам, и еще весь следующий час, пока мы выполняли нашу минимальную норму по постройкам, заодно выжидая, появятся наши вчерашние сопровождающие или все-таки сдержат слово. К счастью, оба Эйлио оказались с понятиями и не стали нам докучать, так что, закончив со свитками, мы тут же приступили к разворачиванию защиты. А мне как раз в голову пришла интересная идея.

– Гарош, а у тебя ведь только одна способность изучена? – начал я немного издалека.

– Ну да, – демон был сконцентрирован на активации артефакта, так что слушал меня явно вполуха. Ничего страшного, следующая моя фраза точно разбудит его интерес.

– А ты бы хотел изучить еще одну? – продолжаю тем же вкрадчивым голосом.

– Ты про свой Шитасу? – Гарош выглядел не слишком вдохновленным. – Не получится. Первая способность каждого демона в какой-то мере уникальна, и ее никак не передать и не скопировать.

Кстати, интересный факт, не знал.

– А если я говорил кое о чем другом? – и я в пару слов описал действие усиливающей способности «Кай». Штука, конечно, полезная, и мне самому бы пригодилась, вот только место уже занято, а верный друг тоже стоит немало. Да и выучу еще – вот перейду на следующий уровень лорда и обязательно выучу.

– Хочу! – глаза Гароша горели. В прямом смысле этого слова. Хорошо, что он уже закончил разворачивать бесцветную защиту, а то точно пришлось бы начинать все сначала. А так самое то выходит: и мой будущий поиск прикроет, и тренировку новой способности, в случае чего, никто лишний заметить не сможет. Ну разве не красота?

Если честно, у меня были некоторые сомнения, получится ли в принципе передать знание, которое я получил в режиме конструктора и при этом так и не решился применить к себе. Но все прошло, как по писаному. Сначала я поделился с Гарошем словесной формулой, потом попробовал объяснить движения силы, которые нужно при этом производить, и у того буквально через десять минут тренировок все получилось.

– Кай! Сакрамакс! – демон использовал свое новое приобретение на первом попавшемся гаде. Имеется в виду не неприятная личность, а одна из множества ползающих в округе змей.

– И как? – я не удержался, уж слишком торжественный у Гароша был вид.

– Даже лучше, чем я ожидал! Не знаю, много ли тебе довелось сражаться, но поверь мне, нет ничего хуже тех битв, когда ты понимаешь, что для победы твоих сил просто недостаточно. А теперь… Теперь я смогу пробить защиту даже лордов второго уровня. А учитывая, что они не смогут ничего такого от меня ожидать, поплатиться за это пренебрежение им придется очень и очень серьезно, – я сразу представил, как демон, напавший на Гароша, привычно хочет сбросить паралич со своих точек силы и бросается вперед, так и не увидев, что ничего не получилось. В итоге он лишается магии, и добить его лишь вопрос пары секунд. Неплохо может получиться.

– Что ж, я рад. А теперь давай займемся поиском, – в принципе, сейчас можно было бы и предложить переходить ко мне на службу. Что-то мне подсказывает, что под влиянием момента Гарош бы даже не стал особо думать. Вот только я не хочу покупать ничью дружбу. Мне кажется, все будет по-настоящему, только если человек или демон сам дойдет до какой-либо мысли.

Так что будем считать, что почву я подготовил, а сейчас сосредоточимся на давно запланированных делах. Гарош, кстати, аж замер: похоже, он ожидал, что сейчас-то я ему и выкачу цену за подарок, и мое молчание его явно напрягало. Надеюсь, я все-таки не совершаю ошибку. А то ведь всё непонятное пугает и вызывает отторжение – а меня он сейчас понять как раз и не может. И главное – как бы все это не было воспринято за мою слабость. Ну да ладно, чего гадать, еще смогу все увидеть и даже прочувствовать прямо на себе.

Не обращая внимания на попытки демона продолжить разговор, я присел в позу лотоса и активировал Кайтоку. И весь привычный мир тут же пропал, уступив место картинке, показанной мне как будто с высоты птичьего полета. Вот край болота, где мы работаем, вот недостроенная башня, а вот даже и я сам. Местность внизу не появлялась сразу, она открывалась как будто бы небольшими кусочками, которые один за другим отхватывались от окружающей нас пустоты.

Выберите радиус исследуемой территории от 100 до 100 000 метров

Странный разброс: с одной стороны, очевидно – чем больше, тем лучше. С другой, лучше не спешить и начать с меньшего. А потом уже, разобравшись, можно будет начать действовать на полную.

100 метров

Территория вокруг меня тут же начала покрываться пятнами, похожими на ячейки рыболовной сети. Только эти были не одинаковые, а разные: где-то больше, а где-то меньше. И при этом их форма могла быть абсолютно любой. Похоже, это что-то вроде разметки. Но почему именно так? И зачем, вообще, она нужна? Я же, в конце концов, не карту рисую, а ищу сокровища.

Закончен анализ территории, начинается проверка

В воздухе тут же взметнулись щупальца, те самые, что я видел во время создания способности, и начали с огромной скоростью по очереди опускаться на разные сектора только что размеченной территории. И только я задумался, что они действуют как-то странно, исследуя не все подряд, а лишь выборочные «пятна», как все закончилось.

Хотите изменить эвристический поиск на полную проверку?

Стоило появиться очередному сообщению, как все тут же встало на свои места. Оказывается, моя способность – это не джинн, который сразу выполняет любое желание, и не бездушная машина, которая только и может, что следовать однажды заложенному алгоритму. Нет, Кайтоку оказался гораздо сложнее. Получается, сначала он изучает карту, находя места, где выше вероятность найти артефакт, а потом уже я могу выбрать режим – либо искать только там, либо проверять вообще все. В первом случае я сэкономлю кучу времени и смогу охватить большую территорию – думаю, это больше подойдет как раз в моем случае, когда точного места расположения сокровища я не знаю. А вот второй способ будет идеален для проверки какой-то конкретной точки. Уверен, псевдо-интеллект, встроенный в эту способность, не безупречен: тут, наверно, как с золотом, крупные самородки можно найти и так, а вот мелочь (которая, тем не менее, тоже стоит денег) добывается только тяжелым и упорным трудом.

Увеличить радиус до 10 000 метров

Промывать золотой песок можно будет, когда не останется другого выбора, а пока мне больше подойдет ловля крупной рыбки. И на этой оптимистичной ноте начались, наверно, одни из самых нудных в моей жизни два часа. Пожалуй, даже хорошо (как бы странно это ни звучало), что мне довелось посидеть три года в пустоте: именно там я научился вдумчиво работать над одной и той же задачей долгое время. «Старый» я столько бы просто не выдержал. Но, наконец, все мои злоключения оказались вознаграждены – проверка очередного «пятна» вывела не пустоту, как обычно, а цель. Она прямо-таки излучала силу и наверняка стоила очень и очень немало. Вот только она почему-то еще и двигалась…


Глава 8
Лорды и кланы

– Я что-то засек, – отменив Кайтоку, я вернулся к реальности, тут же подхватив наш защитный артефакт и бросив его прямо в руки Гарошу.

– Вижу координаты, – за время моего отсутствия демон, видимо, успел что-то для себя решить, потому что больше не спешил приставать ко мне с вопросами и, вообще, выглядел спокойно и уравновешенно. Вот и сейчас, подхватив артефакт и спрятав его в свой бездонный желудок, он тут же открыл командный канал и посмотрел на отмеченное мной место.

– Переносимся на сто метров севернее, – я отметил еще одну точку, – и дальше уже идем своим ходом. На всякий случай будь готов к бою, мало ли что там нас ждет. Сигнал был довольно ярким.

Потом мы наконец-то совершили прыжок, и в следующее мгновение я чуть не треснул себя по лбу. Ну как может двигаться артефакт? Никак, разве что его кто-то несет… Или, как вариант, нет вообще ничего лишнего, просто передвигается себе какой-то демон с меткой своего покровителя. Но в любом случае наша цель из беззащитного сокровища превращается в живого и, что самое главное, опасного противника. Вот же засада! Ну почему именно он?

– Вы за мной следите? – на расстоянии пятидесяти метров от нас стоял Кур-Зиен и подозрительно вглядывался в наши ошеломленные лица.

– Нет, – я попробовал аккуратно ответить, но нас, похоже, уже никто не собирался слушать.

– Сначала Дану везут артефакт, – ага, так вот что делал тот отряд, – потом выясняется, что ничего нет, – или это была проверка, чтобы как раз выявить таких как Кур-Зиен? – А теперь вообще появляется парочка простых рабочих, которые, тем не менее, успели заиметь во враги падшего аж B-ранга. Если до вас во всем этом еще можно было найти логику, то теперь она просто улетела к чертям!

Похоже, демон на взводе: понимает, что его почти раскрыли, и готов сорваться на первых встречных, которыми, к нашему несчастью, оказались именно мы. И ведь пытаться объясняться бесполезно: он никогда не поверит, что мы оказались здесь случайно. Так что же теперь делать?

– Ты тоже ищешь артефакты? – сначала мне показалось, что Гарош совершил огромнейшую, причем явную глупость, почти наверняка спровоцировав Кур-Зиена на атаку. Но потом я осознал, что в этом и кроется наш шанс на спасение. Разозлить и воспользоваться элементом неожиданности, иначе против лорда второго уровня у нас не будет и шанса. И ведь сообразил даже быстрее меня, неплохо.

– Значит, ваше появление здесь все-таки не случайность, – угу, так я и поверю, что демон хоть на секунду допускал такую возможность. – Что ж, ваши смерти хоть немного оправдают меня в глазах Самаила, когда мне придется вернуться.

Сразу же после этих слов демон призвал костяное щупальце, которое, удлиняясь, тут же рвануло в нашу сторону. Вот, значит, как выглядит его основная боевая способность. А то до этого я видел лишь его работу вместе с напарником, когда они превращались в призрачного хищника.

Гарош, первым стоявший на пути этого бесконечного костяного бура, еле успел отскочить в сторону, так быстро эта штука двигалась. Или он просто не ожидал услышать имя мятежного принца? Очень надеюсь, что второе, иначе нам придется туго. Так, а теперь моя очередь – увернуться и атаковать. Если я смогу вынудить Кур-Зиена хоть немного отойти в сторону, то Гарош сможет кинуть на него улучшенный Сакрамакс, и мы лишим его силы. Но сделать это лучше побыстрее, иначе уже нас очень скоро достанет этот подручный Самаила. Везти вечно не может никому. Держа все это в уме, я использовал для ухода с линии атаки замену с кровавым големом. Будь против нас кто другой, можно было бы и приберечь прием, но Кур все равно уже видел, как я его использовал в бою с падшими. Так что сюрприза в любом случае не получилось бы.

Переход, небольшой телепорт вперед и сразу же еще один обмен. Этот костяной бич лорда второго уровня оказался чертовски быстрым. И промедли я хоть на мгновение, он догнал бы меня и вонзился прямо в спину. Что самое обидное, после второй атаки, что голем принял вместо меня, от него почти ничего не осталось. Похоже, дальше я смогу рассчитывать только на себя самого.

– Сливлоу! – гнавшееся за мной костяное оружие остановилось, чтобы вернуться к позвавшему его Кур-Зиену.

Невольно я проследил за ним взглядом и смог увидеть, как довольный демон поймал мой взгляд и провел рукой по горлу. Вот ведь, еще и играется с нами. Неужели после такого я не смогу придумать хоть какой-то способ поставить его на место?

– Гарош! – не скрываясь, я крикнул во весь голос. – Используй Сакрамакс прямо на этой костлявой змеюке!

– И вы еще на что-то надеетесь? – Кур-Зиен не стеснялся в открытую потешаться над нами. Как же ему, похоже, досталось, раз приходится идти на такое для поднятия самооценки. – Способностям первого уровня никогда не остановить второй!

– Сливлоу! – каменная змея с удвоенной скорость бросилась ко мне.

– Кай! Сакрамакс! – Гарош сделал всё, как я и сказал, и силы его улучшенной способности хватило, чтобы каменная тварь затряслась в воздухе, не имея возможности двинуться ни в одну из сторон. И теперь моя очередь!

– Шитасу! – шар звёздной энергии ударил в замершее воплощение способности Кур-Зиена, отрывая физическую его часть от поддерживающих точек силы. Конечно, это не так хорошо, как было бы, удайся изначальный план. Но, главное, теперь какое-то время наш противник, вынужденный обходиться способностями первого уровня, будет не так опасен. Или попробует заново призвать своего Сливлоу, но это лишние секунды, когда он будет беззащитен.

И мне надо успеть этим воспользоваться. Время повторной активации способностей у нас оказалось почти одинаковым – вот только я был готов к тому, что случилось, а Кур-Зиен нет. В итоге мой Шитасу врезался в так до конца не сформированный Сливлоу, разметал его в стороны, но до тела демона так и не добрался. Не знаю, что именно случилось, но энергетическая вспышка от нашего столкновения, похоже, активировала какой-то скрытый в земле артефакт.

Замечена вспышка силы лорда 3 уровня, получен допуск для прохождения испытания

Ох и не нравится мне это. С одной стороны, конечно, это везение – то, что наши с Куром силы сложились, и за испытание в конце обычно положена награда. Но с другой – а справимся ли мы со своим первым уровнем там, где допускается только третий? Если обращаться к классификации демонов, то здесь нужны B-ранги, на встречи с которыми мне так не везет.

Лабиринт разрушения активирован

Обязательное условие прохождения для группы – пройти испытание в полном составе (3/3)

Неудача – смерть

Вот я так и знал, что плохие новости еще не закончились! В этот момент вспышки перед глазами закончились, тело снова обрело чувствительность, и я смог увидеть, что мы все втроем – я, Гарош и Кур-Зиен – стоим в каком-то подземном туннеле.

Наш недавний противник, оценив диспозицию, тут же опять призвал свое костяное щупальце, но, к счастью, запустил его не в нас, а в нависающий над нашими головами массивный свод. И ничего. Кости разлетелись в стороны, как будто до этого и не крушили камни и деревья, разнося их в щебень и щепки.

– Надо было попробовать, – Кур заговорил неожиданно спокойным голосом и отозвал свое оружие. – Согласитесь, было бы обидно, окажись все это обманом. Но раз нет, вы знаете правила?

Лично я не знаю, так что остается только повернуться к Гарошу. К счастью, тот, похоже, в курсе.

– Конечно, – важно кивнул мой напарник. – На время испытания все конфликты забываются, предательство невозможно. Пусть пустота подтвердит мои слова.

На мгновение фигура Гароша как будто стала черно-белой, но потом все вернулось на свои места, а Кур удовлетворенно кивнул. Потом уже последователь Самаила повторил эту фразу, и уже его тело потеряло цвет, что, как я понял, является подтверждением клятвы. Теперь, значит, моя очередь?

– На время испытания все конфликты забываются, предательство невозможно. Пусть судьба подтвердит мои слова, – пришлось заменить одно слово, все-таки у меня немного другая сила, чем у остальных. Но, как бы там ни было, моя клятва была услышана, так как оба демона тут же с уважением кивнули. Стоп, с уважением?

– Значит, ты сумел открыть собственную силу, – задумчиво пробормотал Кур. – Теперь понятно, откуда с тобой столько проблем. Такие необычные личности никогда так просто не сдадутся.

Вроде бы еще пару минут назад мы сражались не на жизнь, а на смерть, и вот уже мирно разговариваем – как странно. Правильно, наверно, в свое время говорили англичане, что у них нет союзников, а есть только интересы. И сейчас интересы нас с Гарошем и Кур-Зиена, так уж получилось, совпадают. В том, что сила, сумевшая отрезать нас от внешнего мира, сумеет и выполнить свою угрозу – убить в случае неудачи – я как-то даже и не сомневаюсь. Так что, похоже, какое-то время нам придется поработать вместе. Три из трех – так было написано в сообщении, а значит, мы все должны выжить и дойти до конца.


– Даже жаль, что у тебя не может быть вассалов, – и о чем это Кур-Зиен думает? – Ты, как и Самаил, готов открываться новому, но при этом в тебе нет его маниакальной жажды разрушать все старое.

– Это еще что, – Гарош тоже воспринял ситуацию как данность и был готов спокойно общаться с нашим недавним противником. – Алексей смог сам создать способность и передать ее мне. Думаешь, как иначе мой Сакрамакс оказался настолько силен? Так что да, от такого сюзерена я бы тоже не отказался.

– А почему вы решили, что я не могу иметь вассалов? – я начал говорить очень осторожно. Может быть, тут есть какая-то сакральная тайна, за грань которой просто не стоит лезть, если не хочешь лишних неприятностей.

– Ну, а кто из старейшин разрешит лорду первого уровня их заводить? – голос Кура звучал немного насмешливо, а дальше он заговорил как будто копируя чьи-то назидательные интонации. – Если вассалов будет иметь каждый, это урон для престижа клана. А даже вторые ветви Эйлио обязаны заботиться о чести семьи.

– Ты кого-то из-за этого потерял? – как-то очень быстро догадался, в чем тут дело, Гарош. Неужели и у него было что-то подобное?

– Невесту. Мы хотели объединить дномены, но нам запретили. Из-за эитого я слишком поздно узнал о прорыве хтаоса на ее планете. А когда прибыл с подкреплением, тхам уже просто никого не было… – голос демона прямо-таки звенел от ярости. А я подумал, что не со всеми злодеями всё так просто и однозначно, как может показаться. Вот и этот демон пошел за Самаилом не потому, что верит в его идеи, а потому, что хочет изменить хоть что-то. И ведь он понимает, что лучше не станет, но остановиться уже просто не может. Есть ли в такой ситуации решение? Я так точно не знаю. Я же не политик, не спаситель мира. Хотя, будь просто больше лидеров, чтобы люди могли выбирать не из двух зол, а по-настоящему, и тогда, возможно, все стало бы немного лучше.

– Народ, – я аккуратно прервал разговорившихся демонов. Это все, конечно, интересно, но нам надо бы приступать к прохождению испытания. Однако сначала еще один момент, который надо проговорить. – Если что, у меня уже есть два вассала.

Надо было прочувствовать, какая после этого повисла пауза. Да и настолько расширившиеся глаза у демонов я до этого точно не видел.

– Но как тебе разрешили? – первым выдохнул Гарош.

– Или тебе не нужно разрешение, – сумел правильно догадаться Кур.

– Второе, – я широко улыбнулся в ответ. – Так уж вышло, что я не стал присоединяться ни к одному клану, а старейшины при встрече не стали на этом настаивать. Так что я сам по себе.

– Ты видел старейшин!

– Новая семья с собственной стихией!

Каждый из демонов вычленил для себя главное и выпалил это вслух.

– Да, – я ответил сразу на оба вопроса, а потом пристально посмотрел на замерших в нерешительности демонов. – Так ваши предложения насчет того, чтобы пойти в вассалы, еще в силе? Или это было так, для красного словца?


Глава 9
Испытание

– В силе! – первым, даже не задумываясь, ответил Гарош.

– Я тоже в деле, – Кур-Зиен думал довольно долго, но потом произнес эти четыре слова на таком выдохе, что стало очевидно: он действительно решился. А ведь теперь для Самаила он, как и я, станет одним из личных врагов. Опасно. Но лично мне как раз такие люди, то есть демоны и нужны. Те, кто не боятся рисковать. С другими-то ничего путного никогда не добьёшься.

– Хорошо. Принимаю вас в вассалы, – надеюсь, этого будет достаточно. А то не мастак я красивые речи говорить.

У вас появился новый вассал, Гарош Истеримийский

У вас появился новый вассал, Кур-Зиен Милосский

Прокатило. Я неожиданно обнаружил, что против воли начал улыбаться во все зубы. Не знаю, что ждет меня дальше, но начало можно пока считать успешным. Главное только теперь тут не сдохнуть. И я огляделся по сторонам, на этот раз уже внимательно. Стены, камни и два коридора, уходящих в разные стороны. То есть, получается, нам сейчас еще и дорогу нужно будет выбрать.

– И куда пойдем? Может быть, разделимся? Или лучше не рисковать? – начал сыпать предложениями Гарош.

– Подожди, – тут же оборвал его Кур. – Сначала лучше разберись с новой силой. После того, как ты стал вассалом Алексея, твои способности будут работать только от судьбы. Про пустоту можешь забыть, и будет лучше прямо сейчас выяснить, в чем специфика ее применения, чем столкнуться с какими-нибудь проблемами уже в реальном бою.

А ведь я про это даже и не подумал. И Гарош тоже. Сразу видно, что Кур-Зиен не зря тратил годы в императорской армии и не просто так поднялся до восьмой тысячи. В итоге мне пришлось какое-то время постоять, выжидая пока демоны раз за разом будут призывать и отменять свои способности.

– Не могу понять, – наконец подал голос Кур. – Вроде бы всё нормально, по коэффициенту полезного действия так даже меньше сил уходит на применение способностей, что позволяет компенсировать сократившийся объем. Но в чем особенность этой судьбы?

– А в чем особенность пустоты? – тут же спросил Гарош. У него тоже все получилось, а философские, вернее, теоретические вопросы его, похоже, не особо волновали.

– Она универсальна, – тут же ответил Кур. – Когда я поднялся до второго уровня лорда и сходил к учителю, он как раз дал мне книги по этому направлению, так что основные принципы действия пустоты я понимаю. Она универсальна, и благодаря этому может как принимать любую форму, так и влиять на что угодно, в том числе на законы мироздания. Это считается преимуществом пустоты по сравнению с другими первостихиями, тем же светом или хаосом.

– И? – я аккуратно намекнул, что стоит продолжить рассказ, а не замолкать, добравшись до самого интересного.

– Так вот, – Кур-Зиен оторвался от своих размышлений и вернулся обратно к реальности. – Судьба обладает всеми плюсами пустоты, у нее нет хоть каких-либо заметных минусов. И еще, мне почему-то кажется, мы пока не обнаружили ее главную особенность. Ту самую уникальную черту, что является стержнем и основой любой силы.

– Ладно, – я решил прервать все эти разговоры. Похоже, ничего практического мы отсюда не извлечем, а теоретические диспуты можно будет провести и в более спокойной обстановке. – Раз проблем нет, то предлагаю сосредоточиться на нашей первоочередной задаче – прохождении испытания, в рамках которого, напоминаю, выжить нужно нам всем.

И, кажется, у меня появилась идея, как это можно будет сделать. Ведь мы сейчас стоим на месте и не двигаемся не просто из-за лени или из-за того, что любим поболтать. Нет, просто опыт каждого из нас прямо-таки кричит, что вокруг полно ловушек, которые могут моментально поставить крест на наших шансах выжить. Но понять, где они и что с ними делать, пока никто так и не смог.

Кур, правда, попробовал пройтись словим Сливлоу по стенам и полу в надежде активировать ловушки дистанционно – увы, ничего так и не произошло.

– Либо это самая обычная пещера, – пожал демон плечами, – либо тут ловушки ранга А и выше. Те, что попроще, я бы вскрыл, а вот у этих есть псевдо-интеллект, и сработают они только если мы сами зайдем в зону поражения. Ни способности, ни даже кровавые големы тут не помогут. Ну что, рискнем и попробуем прорваться на скорости?

– Нет, – я тут же остановил его порыв, – у меня есть еще кое-что в запасе, так что не надо спешить на тот свет.

Утроившись поудобнее, я опять активировал Кайтоку. Да, эта способность вроде бы предназначена для поиска артефактов, вернее, я так ее задумал. Но по факту я смог создать кое-что более универсальное. Ведь получилось же у меня засечь передвижение Кур-Зиена, хотя никакого артефакта у него не было, значит, есть вероятность, что с помощью Кайтоку я могу видеть любые проявления силы. Нет, немного не так. Вот эльфийским зрением я вижу стихийные проявления, а новая способность показывает именно упорядоченные структуры, вроде артефактов, демонов, пытающихся скрыть свое присутствие, или же ловушек. Стоило анализу окружающего нас пространства подойти к концу, как оба идущих от нас коридора тут же расцвели желтыми пятнами. Как небольшие колонии мха, они были повсюду и даже, создавалось такое ощущение, тянули к нам свои небольшие, еле заметные отростки. Вот же гадость.

– Ударь еще раз, – попросил я Кура и тут же прыгнул обратно в Кайтоку, чтобы отследить, как именно эти пятна защищаются от способности второго уровня. Как оказалось, ничего необычного, конечно, учитывая их разницу в рангах. Стоило Сливлоу к ним приблизиться, как они тут же покрывались чем-то вроде брони, и каменная змея просто скользила по ним, так и не причинив совсем никакого вреда.

– Еще раз, – я опять вернулся в реальность. – Гарош, попробуй кинуть усиленный Сакрамакс в эти координаты, – я отметил одно из пятен. – Кур, а ты сразу же атакуй.

Я снова вернулся в режим поиска, когда демоны последовали моему приказу. Отмеченное мной пятно сначала замерло, а потом, так и не успев покрыться защитой, столкнулось со Сливлоу. Если честно, я ожидал, что змей просто снесет эту поросль без особых проблем, но, похоже, не учел разницу в рангах. Каменный хлыст уперся в ловушку как в бетонную стену, чуть не разлетевшись на куски, потом пару секунд Кур пытался давить, а пятно-ловушка игнорировать его атаки. Победа не досталась никому – демон все-таки оказался упорнее, но пятно в итоге не пропало, а просто взорвалось огненным шаром, полностью испепелив все в радиусе пары квадратных метров. При этом, когда зрение ко мне вернулось, я снова увидел ту же самую ловушку, на том же самом месте, пусть слегка и побледневшую. Правда, вот сам Кур был жутко доволен.

– Еще пара таких атак, и мы выжмем из этой штуки всю энергию, – радостно заявил он, а я наконец-то понял, в чем дело.

– Вот только их тут сотни, – разобравшись в ситуации (оказывается, демон думал, что дорогу нам преграждает одно-единственное препятствие), я тут же спустил своих соратников с небес на землю. – Так что если твои запасы судьбы не безграничны, то лучше поискать другой способ.

– Может быть, это проверка упорства? – предположил Гарош. – Может быть, те, кто подготовил это испытание, рассчитывали, что мы потратим несколько месяцев на его прохождение?

В этот момент я как раз заметил, что пятно ловушки стало чуть более ярким – получается, она еще и подзаряжается. Не удивлюсь, если после уничтожения она и вовсе появится заново через какое-то время. Нет, тут точно должен быть другой выход, планомерная осада – это не совсем то, что нам надо. Можно, конечно, передать Куру способность усиления, но даже это не сильно исправит ситуацию. Впрочем, на будущее и впрямь стоит это сделать в любом случае, а я пока попробую кое-что другое.

Попросив Гароша показать нашему новому союзнику, как активировать «Кай», я тем временем решил перейти к магии смерти. Ведь по факту я развиваюсь сейчас по трем направлениям сразу: путь металла, путь лорда и путь смерти. И раз передо мной стоит нерешенная задача, было бы глупо не перепробовать все варианты. Кстати, надо будет сделать себе пометку в памяти – попробовать как-нибудь совместить приемы разных направлений. Может, и получится в итоге чего путное. А пока сосредоточимся на том, что мне может дать мертвый металл. Раз уж эти пятна могут регенерировать энергию, то что будет, если я попробую вмешаться в этот процесс?

Первая попытка – созданная из мертвой стали игла вонзилась прямо в центр пятна-ловушки. Секунда, и та начала темнеть. Вторая, и огненный вал уничтожил часть моего не такого уж и большого запаса этого материала. И пусть у меня в итоге вышло даже лучше, чем у Кура, для того, чтобы зачистить коридор, этого, конечно, не хватит. Вот только я не настолько глуп, чтобы переть в лоб. Любую задачу можно решить, а сейчас, получив интересную информацию, я просто могу поменять стратегию, которая в итоге и приведет к победе. Тем более, ничего особо придумывать не придется. Вторая попытка: игла опять вонзилась в ловушку, я выжидаю секунду и тут же отзываю ее за мгновение до того, как огненный вал сработает вхолостую. Прекрасно – никаких потерь, а у пятна почти не осталось энергии, так что уже следующая атака поставила точку в нашем противостоянии. И совсем не сложно.

Кур с Гарошем продолжали изучать усиление, а я тем временем немного доработал свою систему. За раз я мог создать пять игл из чистой мертвой стали или почти сотню, если использовать этот металл только в виде напыления. Подумав, я остановился на втором варианте. Да, так нужно было больше подходов (не три, а целых семь), но зато в итоге расчистить коридор получилось все равно быстрее. Демоны даже отвлеклись от своего занятия, глядя на эту череду огненных всполохов. Хотя такой грохот и жар проигнорировать было и так непросто.

– Проход очищен, – я гордо улыбнулся, показывая, что с сюзереном они не прогадали.

– А мы закончили с Каем, – тут же отреагировал Кур.

И они, надо сказать, быстро управились. Времени ушло, правда, больше, чем в прошлый раз (минут двадцать, наверно). То ли я объяснил теорию использования этой способности Гарошу лучше, чем он это сейчас сделал сам, то ли Кур-Зиен оказался не таким способным, как мне хотелось бы думать. Или все еще проще – чем выше твой уровень лорда, тем сложнее работать с более простыми и грубыми начальными навыками. Я же помню то сообщение, где говорилось, что объединять больше двух блоков я смогу только когда поднимусь на новую ступень – а значит, и Куру, образно говоря, сейчас приходится переучиваться с микроскопа на дубинку. Или… Да, впрочем, важно ли это сейчас?

– Тогда двигаемся вперед? – я тут же внес новое предложение. – Только определимся для начала с построением и выберем, в какую сторону направимся.

– Нас трое – неудачное число, – Кур-Зиен почему-то решил, что последние вопросы были обращены именно к нему, и тут же начал говорить. Впрочем, из нас он единственный, кого можно смело назвать профессиональным воином, больше всех прослужил в армии императора, так что будет глупо не учитывать его опыт. – Обычно мы используем построение из пяти демонов, ну или двойки. В первом случае это звезда, где есть лидер и его лучи, прикрывающее его от атак противника. Во втором это зеркало, которое может работать в двух направлениях. Одно – чистая атака, когда удары всегда наносятся парами, притом в самые неудобные для одновременной защиты места. И другая версия – защитная, когда один атакует, а другой его прикрывает.

– Так в чем проблема? – если честно, я действительно не могу понять, почему тройка бойцов не может действовать по той же схеме. Один отвечает за атаку, двое за защиту. Получится чуть хуже пятерки, но зато лучше двойки.

– Ты не понимаешь, – вздохнул Кур, а Гарош отвел глаза. Похоже, это еще одна прописная истина, которую я из-за своей скоропалительной карьеры пропустил мимо ушей. – Для каждого из построений есть свои приемы, техники движения и совмещения атак, отработанные тысячелетиями применения. Так я бы смог показать вам немного из основ, и, возможно, этого бы хватило. Но на тройки ничего нет. Слишком неудачная схема, ее развитие еще во время реформы императора Кейтора было признано бесперспективным.

– Может быть, ты покажешь нам приемы для двойки, и мы по очереди будем ходить вперед, оставляя здесь кого-то одного на отдых? – начал предлагать какие-то варианты Гарош, но я уже погрузился в себя, оценивая новую информацию.

Император Кейтор, тот самый, что сосредоточил развитие всех демонов на использовании пустоты и запретил пути мастерства и искусства. При том, что я от своего выбора пока вижу только плюсы… Так, может быть, он и с построениями в бою оказался не так прав, как принято думать? Тем более что кое-какие наработки я у себя в голове уже набросал.


Глава 10
Испытание 2

Слушая, как Кур и Гарош обсуждают тактики по взаимодействию в двойке, я все больше убеждался, что прав. Демоны всю жизнь жили с убеждением, что по-другому и быть не может, а для меня сразу же бросаются в глаза слабые места. Нет, на первый взгляд все смотрится логично: сначала работает пятерка, потом, если кто-то из нее погибает, то она разбивается на две двойки… А дальше логика заканчивается. Что делать третьему в случае еще одной неудачи? Ну, тут ладно – как оказалось, двойки, если и пропускают удары, то погибают обычно сразу вместе. Но меня гораздо больше смущает тот факт, что искусство сражения демонов, прежде всего, заточено под ближний бой. И это в то время, когда быстрый и точный удар из-за пределов зоны обнаружения противника может закончить любую потенциальную дуэль очень быстро. Вот у нас на Земле, например, преимущество моей схемы доказали очень наглядно. К сожалению, правда, не наши, а американцы, расстрелявшие издалека все иракские танки, так и не получив ни одного ответного попадания – но разве это повод не использовать чужой опыт?

Так и здесь. Мне почему-то кажется, что дополнив стандартную двойку хорошим сенсором, можно в итоге получить гораздо более опасную и универсальную боевую единицу. И если так подумать, то эту необычную для демонов роль я вполне могу взять на себя. Останется только объяснить этим двум консерваторам мои идеи, и можно начинать выдвигаться. Хорошо, что хоть с направлением особо мудрить не стали, выбрав тот коридор, где было побольше ловушек. Как говорится, чем лучше защита, тем больше награда – вот и решили идти по пути наибольшего сопротивления. Тем более, с устраивающими огненный ад пятнами я уже научился разбираться без особых проблем, и их количество перестало играть хоть сколько-то существенную роль.

– Прежде, чем вы до конца продумаете план по захвату мира, – я собрался с мыслями и повернулся к демонам, – один вопрос: а сможете ли вы в паре справиться даже с одним врагом ранга B? А если попадется противник уровнем повыше?

– Но может и не попасться, – тут же упрямо возразил Кур. Сразу видно, не зря он воспитывался в семье Эйлио. Упрямство и готовность к драке так и прут. – Так что нам надо готовиться к тому, с чем мы можем справиться, и надеяться…

– Не надо надеяться, – оборвал я его довольно жестко, но да ладно. Не расклеится. – Нам надо придумать схему, которая позволит побеждать любых врагов, вне зависимости от уровня.

Гарош с Кур-Зиеном встревоженно переглянулись. Что? Сомневаются в моем психическом здоровье? А зря.

– Вот сколько у тебя, – я ткнул одного из своих новых вассалов пальцем в грудь, – уходит времени на постановку щита?

– Около секунды, – тут же ответил Кур. – Защитные способности всегда были быстрее атакующих, и именно под это и разрабатывался имперский стиль боя.

Довольно быстро. А у топовых рангов этот процесс, скорее всего, занимает еще меньше времени. Немного не так я себе это представлял, и даже тактика боя, до этого так сильно меня смущавшая, теперь становится более понятной. Вот только это всё в теории – а на практике, чтобы среагировать, тебе еще нужно осмыслить и осознать, что тебе грозит. А это еще какое-то время, сверх скорости активации. Да даже если кто-то и будет успевать работать против задуманных мной дальних атак на инстинктах, то обмануть их уже гораздо проще, чем готового к бою демона.

– А, к черту разговоры, – я неожиданно передумал спорить. Вот чего не умею, того не умею. Зато у меня довольно неплохо получается доказывать свою правоту на практике, чем я сейчас, пожалуй, и займусь. – Идем вперед, каждые пять метров делаем остановку, я сканирую пространство. И так до первого противника. Если моя идея не сработает, дальше будем работать по вашему плану. В самом же худшем случае с одним-то врагом мы даже без тренировки справимся?

– Справимся, – уверенно кивнули оба демона.

– Усиленные Сливлоу и Сакрамакс, от такого будет трудно защититься, – добавил Кур.

– А еще, если я правильно помню рассказы деда, – после паузы заговорил уже Гарош, – то в тех испытаниях, о которых он слышал, сложность нарастает постепенно. Так что никого опасного в начале пути нам встретиться не должно.

Так мы и двинулись вперед. Я проверял пространство перед нами, а Гарош рассказывал, что вспомнил из историй, услышанных еще чуть ли не в младенчестве. Если честно, не знаю, насколько им можно доверять, уж больно сказочно большинство из них звучало. Нет, я, конечно, уже многое видел, но драконы? Или нескончаемые потоки монстров, против которых нужно выстоять? Да если такая напасть будет соответствовать заявленному в начале уровню сложности, справиться со всеми этими неприятностями будет ох как непросто. Если вообще возможно.

– Замрите! – после очередного запуска Кайтоку я смог обнаружить впереди первого противника. К сожалению, в этом подземелье способность наотрез отказывалась выставлять радиус больше километра. И это при заявленной сотне! Но даже так я мог выстроить маршрут движения нашего противника, а тот даже не подозревал о том, что совсем рядом, оказывается, бродят чужаки. – Кур, слушай, а твой Сливлоу в длину насколько сможет вытянуться?

Задавая этот вопрос, я про себя ругался чуть ли не матом. Хотя почему чуть? Ведь как можно было не уточнить столь важную вещь заранее!

– Ограничений нет, сколько вложил силы, настолько и вытянул. Сейчас меня хватит на три километра; если отдохнуть, то на пять, – Кур ответил после небольшой задержки.

И чего он забеспокоился? Хотя, ну, конечно! Ведь по факту эта информация говорит об одном из его слабых мест – чем дальше Сливлоу от него улетит, тем дольше ему придется ждать его возвращения для защиты. И так же, получается, и с большинством техник других демонов. Вот еще одна причина, почему они, оказывается, перешли на ближний бой. В нашем же случае ничего критичного случиться не должно. Даже если мой план не сработает, то, пока демон ждет возвращения головы своего костяного змея или отзывает его и формирует заново, мы с Гарошем, уверен, вполне сможем его прикрыть.

Кур-Зиен, похоже, тоже успел прокрутить в голове те же мысли, что и я. Так что в итоге беспокойство ушло из его глаз, и мое финальное предложение он выслушал уже спокойно.

– Я сейчас скину в командный канал расстояние до цели и динамику ее движения. Сможешь попасть в нее усиленным Сливлоу? – выполнив все обещанные операции, я заодно открыл новую возможность – визуализацию. Так, кстати, оказалось гораздо удобнее: не надо было каждый раз пересылать изменившиеся координаты цели, а можно было всего лишь двигать ее метку в выведенном заранее макете коридора, по которому мы шли.

– Смогу, – наконец выдохнул Кур. – Хотя так сражаться и не принято, но это может сработать. Вот только если что-то пойдет не так, моя жизнь на целых десять секунд будет зависеть только от вас. Доверяю ее тебе, Алексей.

От того, каким тоном это было сказано, меня даже гордость взяла. За себя, сумевшего показаться достойным такого отношения, за этого демона, готового рискнуть ради того, во что он верит, в конце концов, просто за сами эти слова, которые не остались внутри, а были произнесены вслух.

– Не боись! – нарушил атмосферу момента Гарош, но самое главное все равно уже было сказано и сделано.

– Кай! Сливлоу! – каменная змея сформировалась прямо в воздухе и рванула вперед. Интересно, а сколько времени у нее уйдет до того момента, когда она успеет преодолеть разделяющие нас и цель тысячу метров?

Медленно считая про себя секунды, я успел добраться почти до двадцати, как Кур удивленно вздрогнул.

– Получилось, – как-то уж совсем медленно и неуверенно сказал он.

– Наверно, противник был совсем слабый, – так до конца и не поверивший в мою теорию Гарош удивленно почесал голову.

Я же решил просто помолчать. Зачем говорить – лучше посмотрим, кого мы там прибили, а потом можно будет подумать и над дальнейшим развитием моей стратегии.

Следующий километр мы шли немного быстрее, чем раньше: теперь я останавливался для проверки территории не каждые пять метров, а каждые пятьдесят. И все равно дорога заняла почти двадцать минут. Эх, еще бы знать, реагируют ли здешние обитатели на проявление силы и с какого расстояния уже они могут нас засечь, тогда было бы намного проще. Как минимум, можно было бы и ускориться, а так мы решили не рисковать. Вот и приходилось на всякий случай перебираться самым старым и добрым способом – на своих двоих.

– Инсектоид! – впереди нашего построения шел Гарош, как тот, кто в случае чего сможет обездвижить любого случайного нападающего. Вот он первый и заметил лежащую на полу тушу.

Огромная, не меньше трех метров в длину, тварь лежала на полу коридора и не подавала признаков жизни. А прямо под ней расплылась огромная лужа ядовито-зеленого цвета.

– А-класс, – как-то совершенно по-детски, растерянно и одновременно радостно, улыбнулся Кур. – Я смог убить врага на два класса выше себя с одного удара.

– Удивительно. А я ведь даже не слышал, чтобы хоть кому-то раньше такое удавалось, – к моей тайной радости в голосе Гароша звучала не зависть, а чувство гордости за товарища. – Алексей, а ты и на первый взгляд не выглядишь простым демоном. Но сейчас тебе удалось превзойти любые мои ожидания.

– Ну вот, а ты боялся, что дед с отцом не одобрят твой выбор, – Кур тут же поддержал моего первого напарника. А я задумался о том, когда они успели об этом поговорить. Вот ведь: то ли я сам слишком часто ухожу в свои мысли, то ли эта парочка успела записать меня в начальники и тут же по старой доброй традиции любого коллектива начала сплетничать за спиной. И оба варианта мне, если честно, совсем не нравятся.

– Хватит тут уже сопли распускать, – наконец не выдержал я, а эти двое только хихикнули. И что это за отношение? Стоило расправиться с врагом, который в несколько раз сильнее нас всех, и дисциплина сразу коту под хвост.

– Ладно-ладно, – Кур примирительно поднял руки вверх и тут же стал серьезным. – Прости, что не поверили сразу. Ты был прав, этот способ, конечно, не идеален. Но на не подготовленных к этому противниках мы сможем использовать его с максимальной эффективностью.

– А может, у тебя еще что-то и для ближнего боя есть? – Гарош, похоже, сгорает от нетерпения попробовать что-нибудь сам. И, в принципе, он прав: рассчитывать, что нам все время будет везти, и мы сможем справляться со всеми издалека, не стоит. Тем более, если тут в самом начале такие враги, то что же будет дальше?

– Только давайте сначала избавимся от тела, – Кур-Зиен, указывая на инсектоида с пробитым насквозь хитином, прервал плавный ход моих мыслей, едва наткнувшихся на что-то интересное. – Алексей, ты будешь преобразовывать его в «судьбу» или попробуем посмотреть, нет ли внутри чего полезного?

И вот тут я, в самом деле, встал как вкопанный. Это что же получается, я могу пополнять свои силы и из тел поверженных противников? А еще – из них, выходит, можно получить что-то интересное. Нет, я помню диких демонов, с которых порой падали новые боевые карты, вот только тут разговор явно о чем-то более серьезном.

– Сколько из него можно получить энергии и про какие еще полезности ты говорил? – я решил для начала добавить в этот вопрос конкретики. Судя по всему, эти два способа несовместимы друг с другом. И выбрав что-то одно, я лишусь другого.

– Ну, если отталкиваться от его класса, – Кур бросил полный гордости взгляд на распростертого монстра, – свои запасы мы пополним до самого верха. А остатки, как обычно, просто пропадут.

Понятно. Учитывая, что я полон больше, чем наполовину, думаю, и у остальных так же. Поэтому ничего страшного не случится, если мы восстановим силы на следующем противнике. А здесь проверим второй вариант. Впрочем, сначала лучше дослушать Кур-Зиена, который как раз продолжал говорить.

– А полезности, – демон как будто попробовал на вкус новое слово, – тут нам может достаться накопитель, случайный артефакт, зачарованное оружие или даже схема какой-нибудь способности.

Что ж, звучит интересно. Тогда зачем терять время?


Глава 11
Испытание 3

Кур-Зиен протянул руку, расположив ее чуть выше одной из лап инсектоида, пробормотал очередную демоническую тарабарщину, которую я тут же зафиксировал у себя в памяти, и труп монстра моментально исчез. А вместо него на земле оказалась только небольшая золотистая крестовина.

– Что это? – тут же с интересом спросил Гарош.

Похоже на крест с моей планеты, вот только что он тут может делать? – подумал я про себя. Вместо того, чтобы что-то сказать вслух, я в итоге просто протянул руку и поднял эту уже успевшую немного потускнеть железяку.

– Что это? – теперь не смог удержать свое любопытство еще и Кур-Зиен.

Пришлось отвлечься от игры теней на матовых гранях и сосредоточиться на том, чтобы постараться увидеть описание нашей добычи.

Рукоять меча Хаоса

Найдите все части артефакта и соберите в одно целое до тех пор, пока не кончилась подпитывающая их сила

Время 2:58:12

Выглядит многообещающе, но что-то не нравится мне этот таймер.

– Артефакт одной их первостихий, это очень серьезная награда, – тут же напрягся Кур, стоило мне рассказать, что именно я увидел.

– Вот только если мы не найдем остальные части вовремя, он просто истает в воздухе, лишившись всей вложенной в него изначально силы, – тут же погрустнел Гарош. – А ведь это испытание для демонов гораздо более высокого уровня. Как тут вообще можно успеть в таких условиях?

– Но мы же справились с первым противником гораздо быстрее, чем это смог бы сделать кто-то из демонов, даже равный ему, – я попытался направить их мысли немного в другую сторону. – Почему вы так уверены, что нам ничего не удастся?

– Время жизни таких артефактов обычно ничтожно мало, – грусть в голосе Гароша приобрела прямо-таки вселенские масштабы. – И сильные отряды демонов сохраняют их не потому, что так быстро движутся к финишу. А потому, что вкладывают их в тела своих союзников, подкармливая жизненной энергией демонов.

– Вот только нам этот способ не подойдет, – подхватил рассказ Кур. – Наши уровни лорда слишком малы, так что в итоге мы просто моментально умрем, стоит только артефакту коснуться нашей крови. Ну, может, не сразу, но протянуть его жизнь таким образом мы точно не сможем.

– Что ж, – жалеть о так и не увиденном артефакте (все-таки часть – это не целое), как демоны, я просто не мог, – раз наши шансы невелики, предлагаю не уменьшать их еще сильнее, теряя время здесь. У нас есть три часа – вот и попробуем двигаться вперед максимально быстро. Успеем, значит, судьба на нашей стороне, нет – мы ничего не потеряем. А удача, она любит тех, кто не сдается. Так что вперед, покажем наглой девке, что такое настоящие демоны!

Небольшая речь вырвалась из меня как-то сама собой, и тем удивительнее было, что на демонов она подействовала. Обреченность ушла из взглядов, а на губах появились дерзкие улыбки. Так что дальше мы двинулись уже собранные и готовые ко всему.

Когда на моем радаре появился следующий одинокий противник, я придержал Кура, уже готового повторить свой удар.

– Дальше, скорее всего, будут встречаться двойки и даже тройки инсектоидов, так что нам надо учиться противостоять им заранее. Сейчас предлагаю действовать по следующей схеме… – и я поведал демонам еще одну пришедшую в голову тактику.

Едва дослушав меня, Гарош без всяких вопросов тут же развернул скрывающий его артефакт, а Кур в одиночку короткими телепортами двинулся вперед. Восемьсот, семьсот, шестьсот метров… В итоге наш противник среагировал на моего вассала только когда между ними была всего лишь треть от изначального расстояния. Это хорошо – значит, в следующий раз мы сможем ускориться, преодолевая семьсот метров из тысячи, не опасаясь того, что нас заметят и нанесут удар прямо на ходу.

Кур-Зиен, убедившись, что его засекли, развернулся и бросился назад. Было видно, что он спешит изо всех сил, но инсектоид все равно оказался быстрее, сокращая расстояние каждую секунду. Тем не менее, километр – это не та дистанция, где можно обогнать без гораздо более серьезной разницы в скорости. Так что Кур целым и невредимым пролетел мимо. Тут же показалась несущаяся прямо на меня туша монстра, явно вознамерившегося походя отправить возникшую на пути помеху на тот свет. Как наивно с его стороны!

– Кай! Сакрамакс! – Гарош выскочил из скрывающего его поля незамеченным и зарядил инсектоиду в спину усиленной способностью лорда.

В итоге всё прошло как нельзя лучше. Не ожидавший атаки с той стороны монстр не успел среагировать, так что его точки силы, зажатые приемом Гароша, остались на месте, а он сам выкатился уже без всякой защиты прямо на мой Шитасу. Ну, а там уже у него не было никаких шансов – звездный водоворот пробил его насквозь, и мне лишь оставалось вовремя отпрыгнуть в сторону, чтобы не оказаться залитым хлынувшим из пробоины в брюхе потоком кишок.

– Вот это силища! – проорал, сияя от восторга Гарош. – Да меня, пока пытался удержать, чуть с места не сдернуло!

– Ладно я, – задумчивым и спокойным голосом (настоящая противоположность моему официальному напарнику) пробормотал Кур-Зиен, – но когда два демона D-ранга расправляются с А, это ненормально. Я не знаю, Алексей, что это за мир, в котором ты родился и научился так мыслить. Но просто уверен – это страшное место!

И чего он наговаривает? Нормальное Земля место. Хотя, если честно, даже такой сомнительный комплимент из уст демона почему-то греет душу. Неужели ностальгия? А ведь я был дома совсем недавно.

– Главное, мы теперь знаем, как справляться даже с парой противников, если те нам неожиданно попадутся, – я решил перевести разговор в конструктивное русло.

– Кстати, а если я, расправившись с первым, попробую прямо на ходу атаковать второго? – Кур (это прямо бросалось в глаза) был впечатлен нашими успехами и теперь явно вознамерился придумать хоть что-то сопоставимое самостоятельно.

– Понимаешь, – начал я осторожно. Не хотелось бы вот так сразу растоптать его исследовательский порыв, – наша сила во внезапности. А когда противник побежит вперед, он уже будет готов к атаке. По крайней мере, спереди так точно. Мы же не просто так прятали Гароша, чтобы тот смог ударить именно в спину.

– Ну да, – расстроенно согласился Кур. – Если атаковать, враг будет только наращивать защиту, так что даже твой прием в итоге бы не сработал. А так он, наоборот, расслабляется, вкладывает больше сил в скорость и на финишной прямой, когда думает только о том, что почти достал меня, просто ничего не успевает сделать.

Вот оно как. Я о таких вещах даже и не думал. Больше скажу, я о них даже и не знал: опирался лишь на опыт противодействия пехотой тяжелобронированным целям. И ведь сработало, как ни странно – общие принципы совпали. Но на будущее, конечно, стоит получше разобраться в местной специфике.

– Значит, если хочешь, чтобы твоя стратегия сработала, придумай для этого не одну причину, а минимум две-три, – как ни странно, именно Гарош подвел теоретическую основу под наш разговор. Хотя почему странно? В принципе, он умный демон, что не раз уже доказал. Просто порой ведет себя немного по-детски, да и лексикон у него, как у дворовой шпаны.

Закончив краткий разбор полетов, на этот раз я на всякий случай решил не спешить и восстановить энергию. Конечно, хотелось опять попробовать выбрать добычу да понадеяться, что выпадет следующая часть меча. Вот только сомневаюсь я, что все будет так просто – раз. И слишком мало у каждого из нас после этих двух боев осталось судьбы – это два. А так теперь с полными обоймами не столь страшно двигаться дальше, да и возможность ускориться помогла чувствовать себя поуверенней.

Теперь я проверял ближайший километр пространства, потом телепортами мы проносились шестьсот метров, и – новая проверка. Если впереди попадался одиночный противник, то его снимал Кур-Зиен. Если же была сразу парочка, то первого доставал Сливлоу, а вот второго по уже отработанной схеме отправляли на тот свет уже мы с Гарошем. Насчет добычи все было не так радужно, как мне бы хотелось. Самое главное, больше кусков артефактов нам не попадалось. Обычно оставались только кристаллы-накопители, которые потом можно будет разряжать в бою для усиления своих атак. Ну и разок выпала статуя горгульи. Не знаю, есть ли от нее польза, но Гарош сказал, что часто встречал такие штуки на башнях самых влиятельных демонов семей Дану и Банио. Что ж, может быть, и в самом деле она мне пригодится, но пока пришлось оставить этот кусок камня в одном из тупиковых поворотов. Нет, бросать я его, конечно, не собирался. Проверив, что горгулья легко находится «поиском», я просто решил временно избавиться от лишнего балласта.

– Семнадцать, – на одном из перегонов неожиданно начал бормотать Кур. – Семнадцать противников А-ранга меньше, чем за полчаса, да еще в нашем составе. Знаешь, Алексей, а я начинаю верить, что мы успеем закончить вовремя это испытание.

Ну вот, накаркал. В очередной раз проверяя пространство перед нами, я обнаружил за раз целых трех противников. Похоже, нам срочно нужно как-то улучшать нашу тактику или все наши предыдущие успехи окажутся совершенно бесполезными.

– Кур, а ты сможешь не остановить свою атаку, поразив первого противника, а продолжить, чтобы проткнуть сразу еще одного? – прикинув пару вариантов в голове, я остановился на идее, показавшейся мне наиболее перспективной.

– Могу. Если использовать один из полученных нами камней, то силы точно хватит, – просто ответил демон. – Вот только не думаешь же ты, что наши противники не сумеют среагировать? Сам же недавно говорил, что наша главная сила – это скорость!

Ну вот, сюзерен и вассалы – это одно, а то, что мы с Гарошем находимся в более слабой тысяче, Кур никак из головы выкинуть не может. Готов поспорить даже, что все это происходит даже неосознанно, на одних инстинктах. Просто слишком глубоко укоренилось в демонах преклонение перед номером в императорском войске.

– Если я все рассчитаю правильно, а ты ударишь в точно указанное мной место и по намеченной траектории, то всё получится. Один враг скроет атаку от второго, и тот до последнего так ничего и не сможет понять, – успокоил я демона.

Конечно, я старался держаться уверенно, вот только внутри на самом деле все было натянуто до предела. Ведь самих-то противников я не вижу, только их метки. А значит, определить, где у них перед, а где зад, могу исключительно опираясь на векторы их движения. И на этом еще не все – дальше приходится полагаться на то, что новые противники будут представлять собой всё ту же версию инсектоидов (что и встреченные нами ранее), с тем же самым расположением органов и зон обзора. В общем, сплошные допущения, но других вариантов я, к сожалению, не вижу.

– Запускай Сливлоу! – я проверил свои расчеты несколько раз и проследил траектории движения противников на протяжении почти пятнадцати минут. И теперь я уверен, что все должно получиться.

– Пошел! – Кур-Зиен активировал способность, а дальше потянулись мучительные секунды ожидания. – Первый! Второй! Я снял сразу двоих!

Умудренный и обычно спокойный демон орал, как мальчишка, при этом, к счастью, не забыв отойти немного назад, чтобы третий инсектоид, ринувшись в атаку, смог попасться в уже традиционную ловушку от нас с Гарошем.

– Поздравляю с победой! – вернувшийся Кур немного успокоился, но всё равно сиял, довольный своими успехами.

– Поздравляю, – как-то растерянно и немного неуверенно пробормотал мой второй вассал, а я, повернувшись к нему, увидел в его глазах ответ на тут же появившийся, но так и не заданный вопрос.

– А еще поздравляю нас с Гарошем со взятием второго уровня лорда! – перед глазами еще не потухли буквы от полученного достижения, а мозг уже начал выстраивать новые комбинации и возможности их применения.

Остается только надеяться, что столь быстрый рост вызовет не так уж и много лишних вопросов у командиров наших тысяч. Тот вариант, где их не будет совсем, я даже и не думал рассматривать.


Глава 12
Испытание 4

Вы открыли 2 уровень Лорда

Вы можете изучить 3 способности 2 уровня

Способности 2 уровня могут состоять из 3 элементов

Путь Искусства повышен до 2 уровня

Способность «Расширенное сознание» повышена до 2 уровня

Длительность погружения увеличена до 20 секунд

Можно выбрать одно из двух направлений развития

Путь «Потокового сознания»

Вы можете погружаться в состояние расширенного сознания, не отрываясь от реальности. Можно замечать слабости способностей противника и сильные стороны способностей союзника, а потом усиливать их.

Путь «Дикого поиска»

Вы можете создавать новые способности, которые противоречат даже самим законам мироздания. Но будьте осторожны: пострадать от них можете, прежде всего, вы сами.

– Эх, жалко, тут нет доступа к учителю, чтобы получить новые способности, – пока я изучал все обрушившееся на меня описания изменений, Гарош начал жаловаться на несправедливость ситуации, когда он сделал прорыв, но по факту даже не может им воспользоваться. – Или, Алексей, может быть, ты что-то сможешь?

В голосе демона звучала такая надежда, но я сейчас был сосредоточен, прежде всего, на своих собственных мыслях.

– Да, но попозже, дайте мне пять минут, – тем не менее, я не стал игнорировать вопрос. Нельзя бросать тех, кто тебе доверился. Зато теперь, когда меня никто не трогает, можно и вернуться к своим собственным проблемам.

Итак, я смогу изучить новые способности – это хорошо, но не так уж и волнительно. Я давно знал, что так будет, и даже успел продумать, что бы мне хотелось добавить в свой арсенал. По большому счету, тут и выбора-то особого нет. Во-первых, что-то атакующее на дистанции, во-вторых – защитное, а то сражаться, понимая, что любая добравшаяся до тебя атака противника станет последней, как-то не очень. И в-третьих (тут, конечно, вариантов побольше), я давно остановился на универсальном усилении. Вроде того, что я передал Гарошу и Куру, но желательно чуть помощнее. Ведь если пересобрать Кай на втором уровне лорда, он же станет сильнее? Думаю, что будет именно так.

И вот теперь вся эта простая и понятная картина рушится на глазах. После перехода искусства на следующую ступень я, оказывается, опять должен сделать выбор. Притом, судя по описанию, выбор довольно принципиальный. В зависимости от него картина моего дальнейшего развития будет отличаться прямо-таки кардинальнейшим образом. То же «Потоковое сознание» практически идеально ложится на уже выстроенную мной схему, добавляя к ней что-то вроде «режима бога» или «двойного усиления», не знаю, как точнее это назвать. А вот «Дикий поиск» разрушает все созданные мной тактические наброски чуть ли не до основания. Ну, какой мне смысл выбирать режим, где могу пострадать я сам при сомнительном плюсе в изменении законов мира, которыми я и так могу управлять с помощью судьбы?

Вот только что представляет собой этот «поиск» как не проявление чистого искусства? Возможность творить без всяких границ? А первый вариант при всей его красоте уж больно напоминает мне четкость и структурированность, больше присущие мастерству. Не получится ли так, что пойдя по вроде бы более простому пути, я в итоге создам что-то среднее, по большому счету ничем не отличающееся от пустоты императора? И, наоборот, если выбрать стезю чистого искусства, абсолютной свободы и творчества, не станет ли это в итоге тем самым трамплином, что позволит добраться до самых высот этой специализации?

Тогда решено! Пусть я до конца не понимаю сути этого выбора. Пусть мне придется с нуля разрабатывать стратегию своего развития. Но я выберу именно «Дикий поиск» – как уже не раз мне довелось наблюдать, только те, кто сосредотачивается на чем-то одном, могут добиться успеха. Те же, кто пытается преуспеть сразу в нескольких направлениях, никогда не поднимутся выше середняка. Да, может быть, сильного, крепкого и успешного, но никогда не самого лучшего. А я, черт побери, хочу стать самым. Только так можно защитить то, что мне дорого, и жить, не оглядываясь на других.

Вы выбрали путь «Дикого поиска»

И все, больше никаких описаний. Сейчас бы перейти в режим конструктора да проверить, не поменялось ли там чего. Хотя, а почему бы и нет? Вот выбери я «Потоковое сознание», тогда пришлось бы пересматривать график применения моей созидательной способности: держать ее про запас днем на случай важного боя и активировать только ночью, прямо перед обновлением. А сейчас же у меня никаких таких ограничений нет. Хочу и использую.

Вы перешли в режим «Расширенного сознания»

Первым делом я попробовал, как раньше и хотел, объединить схемы всех трех известных мне способностей: Кай, Кайтоку и Шитасу. И у меня даже получилось – вышло что-то вроде самонаводящегося снаряда, усиливающегося в зависимости от преодоленного расстояния. Прямо то, что доктор прописал. Вписывается в стратегию дальнего боя просто идеально, вот только я все же не буду спешить. У меня ведь была еще одна идея, которую я хотел проверить. Сейчас, получается, я объединял только силу металла и способности лорда – а что будет, если добавить сюда еще и магию смерти?

Собираю заново: Шитасу, Кайтоку, а теперь – разложить полученные элементы в виде атомарной структуры мертвой стали. На мгновение весь мир замер, показалось, что в голове что-то хрустнуло, а из носа потекла кровь.

Вы создали способность 2 уровня лорда «Снаряды-личи»

Вы можете направить в цель от одного до пяти (чем больше, тем они слабее) сгустков звездной энергии. При попадании защита цели начинает поглощаться до тех пор, пока сила снаряда не превысит ее и не сможет поразить цель.

Похоже, на этот раз я смог сотворить что-то особенное. Для начала, сам принцип действия – разве это не прекрасно, что эта способность по факту не имеет ограничений? Снаряды будут накапливать силу, пока не пробьют защиту, ну или, конечно, пока враг их не стряхнет. Но всё равно такой потенциал не может не подкупать. А еще название – на этот раз, в отличие от всех прошлых способностей, оно было на русском. Может ли это означать, что ранее за все время существования демонов никто не создавал ничего подобного? Может быть, выбранный мной путь даже лучше, чем я мог изначально предполагать. А сложности? Если они ограничатся кровью из носа, то я готов с ними встречаться хоть каждый день.

Изучив снаряды-личи как свою новую способность, остаток времени в режиме конструктора я потратил на то, чтобы успеть вычленить из нее ту часть, что отвечала за разделение одного заряда на несколько. У меня самого получилось встроить этот элемент на голой интуиции (или он, вообще, добавился сам, чтобы уравновесить моё творение), но если получится его сейчас вытащить и осознать, то Гарош и Кур-Зиен смогут существенно усилить свой боевой потенциал. Стоит только представить – пять Сливлоу или пять Сакрамаксов. Какие возможности сразу после этого будут перед нами открываться! И у меня получилось! Не знаю, помогло ли выросшее в два раза время использования «Расширенного сознания» или, может быть, дело в эйфории и пойманном чувстве потока. В любом случае, я успел открыть еще одну способность.

Нао

Позволяет разделить эффект действия силы лорда до третьего уровня на 2–5 потоков с частичным ослаблением (мощность способности/количество потоков)

Вернувшись к реальности, мне пришлось потратить пару минут на то, чтобы прийти в себя. Все-таки на новом уровне процесс создания способностей проходит не без побочных эффектов. К счастью, дальше мы двинулись не сразу: еще около двадцати минут ушло на то, чтобы Кур с Гарошем освоили новую способность, информацию о которой я им передал. Если честно, я не был уверен, что она покажется им такой уж полезной. Но у демонов, стоило мне закончить с кратким описанием, тут же загорелись глаза. Как оказалось, есть огромное множество боевых и защитных навыков, которые не так уж и серьезно отличаются друг от друга. А вот усиливающие или изменяющие способности вроде Кай или Нао – это как раз большая редкость.

Так что демоны занимались, я приходил в себя, периодически поглядывая на таймер артефакта, а потом мы двинулись дальше. И вроде бы времени прошло всего ничего, но мы стали намного сильнее. И пусть нам начали попадаться группы по четыре, пять и даже шесть противников, но мы даже не снижали темп движения, забросив прием с засадным ударом. Зачем? И так, стоило только поточнее рассчитать тайминги и последовательность ударов, мы справлялись с любым количеством врагов за считанные мгновения. Первого противника обычно снимал Кур, потом размноженный Сакрамакс Гароша – да, он стал слабее, но даже нескольких миллисекунд оказывалось достаточно, чтобы остальные инсектоиды не успевали среагировать на вторую волну атаки, довершающую разгром. Это могли быть мои снаряды-личи или остальные каменные змеи Кура, но в любом случае враги даже не успевали понять, что происходит. А нам только и оставалось, что подбирать добычу.

Кстати, с одной из особенно крупных групп выпал еще один кусок артефактного меча. И теперь, судя по всему, нам оставалось только добыть последнюю третью часть. Времени было еще прилично, так что каждый из нас верил в успех – а потом перед нами появился он. Вернее, как это было: сначала изменилась картинка самого туннеля, по которому мы двигались, затем коридор резко перешел в огромный зал, в котором медленно перемещался знак только одного-единственного противника. И это при том, что группы меньше четырех нам уже давно не встречались.

– Что это может значить? – я на всякий случай поинтересовался у демонов, хотя на самом деле тут вариантов не особо-то и много.

– Судья испытания, – благоговейно прошептал Гарош. – Мы все-таки дошли.

– Надеюсь, он просто дает награду, и всё кончено? – вряд ли, конечно. Но уж как-то больно спокойно проговорил это звание мой напарник. Или он просто так до конца и не мог поверить, что мы сумеем добраться даже досюда?

– Бывает, конечно, и так, – Гарош как будто пытался что-то вспомнить. – Но очень редко. Чаще он или загадывает загадки, или сразу начинает драться.

– Почему ты сказал «сразу»? – сознание тут же зацепилось за не очень уместное в этом предложении слово.

– Ну, просто загадки судьи никто так ни разу и не смог отгадать, так что рано или поздно, но судьба испытания почти всегда решалась в сражении, – на этот раз ответил Кур. – Так что, Алексей, попробуем нарушить и эту традицию?

– Еще чего, – тут же среагировал я. – Вылезти к этому судье, учитывая, что он наверняка непрост, и лишиться наших преимуществ в бою на дистанции? Увольте.

Какое-то время в воздухе висело тяжелое молчание, а потом демоны разразились таким искренним смехом, что я не удержался и присоединился к ним просто за компанию.

– Не могу! – надрывался Гарош. – Зачем вылезать, если можно шмальнуть издалека?

– Ну и сюзерен нам достался! – не отставал от него Кур. – Лишь бы подраться!

– Он сказал «разговаривать»? Нет уж, увольте, – мы почти успокоились, как Гарош опять меня передразнил, и мы зашлись по новой.

И ведь нам не столько весело, сколько организм просто пытается защититься от свалившегося на него стресса. Ведь если обычные местные монстры были А-ранга, то у этого судьи будет минимум S. И пусть за то время, что мы пробивали себе дорогу по этому подземелью, мы стали сильнее, научились взаимодействовать друг с другом, но все равно – с таким противником просто так справиться не получится. Тут нужно будет придумать что-то особенное. А осталось ли у меня еще что-то в загашниках?

Чисто теоретически можно подождать день: откатится режим конструктора способностей, и я смогу пополнить наш арсенал чем-то именно под эту ситуацию. Но тогда пропадет артефакт, чей срок выйдет уже через час! И вот теперь приходится выбирать – готовы ли мы ради него попробовать решить всё быстро? Или надо дать волю осторожности и выбрать вариант, где есть возможность повысить шансы на победу?


Глава 13
Сверху-вниз наискосок

– Гарош, сможешь вытянуть поле прикрытия метров на четыреста? – в голове пока пусто, но раз мне не хватает информации, надо это исправлять. – Если зона обнаружения у этого судьи не больше, чем у инсектоидов, или если он вообще мирный, то сможем подобраться и изучить его анатомию. Раз не получается взять его голой силой, будем пробовать действовать хитрее. Так что?

Демон на мгновение задумался, потом кивнул и тут же занялся подготовкой артефакта.

– У S-ранга одинаковая защита по всей площади тела, даже на стыках конечностей нам ее не пробить. Слабых мест просто нет, – Кур попытался растоптать мои мечты о победе. Может быть, и правда лучше все отложить?

Хотя, стоп. А если искать не слабые места, которых нет, а слепые зоны? Это же возможно? Тогда подкинув туда мои снаряды-вампиры, которые не только бьют, но и ослабляют защиту, можно понизить ее качество настолько, что Сливлоу Кура под усилением и энергетическими камнями сможет добраться до цели.

– Продолжай, – я кивнул замершему Гарошу. – Кур, значит, даже пассивную защиту S-ранга нам не взять? А если этот судья будет сопротивляться, то какую, максимум, защитную способность ты сможешь пробить?

Демон задумался. Больше не над моим вопросом, а смущенный тем, куда свернула беседа.

– Вариант, когда нас недооценивают и не используют свои возможности на полную, я не рассматриваю. Также не трогаю вариант, когда наш противник пустит на защиту вообще все свои силы. Потому что тогда у нас шансов точно нет. То есть, играю от того, что мы сражаемся в условно равных обстоятельствах, – тут демон немного сбился, все-таки мыслей он накрутил изрядно.

А к делу даже и не перешел. Это как же их учат сражаться, если он тут сейчас выдал кучу тезисов для подстраховки своей теории, но при этом так и не добрался до практики? Эх, придется еще учить и учить эту парочку доверять своим инстинктам.

– Сливлоу – это атака C-ранга, – Кур все-таки продолжил свои размышления. – С Кай я смогу пробить слабую защиту B-ранга. Если усилиться кристаллом да стараться бить в стыки (на этом уровне это еще работает), то справлюсь и с топовыми модификациями. Выше нам не прыгнуть.

Плохо. Не думаю, что опустить защиту с S-ранга до чего-то ниже простое дело. А уж на две ступени – так вообще невыполнимое. Что-то мне подсказывает, что сам процесс поглощения щитов судья может и не заметить. Но вот если его защита упадет на ступень, мимо его внимания это точно не пройдет. Так что бить надо именно в этот момент, пока он еще не успел среагировать.

– Слушай, а если два раза Кай использовать? – в голове появилась неожиданная идея.

– Как? – даже растерялся Кур-Зиен.

– Ну, – я попытался объяснить свою мысль на пальцах. – Заклинания лорда второго уровня могут состоять их трех блоков. Ты же, усиливая Сливлоу, по факту, используешь только два. Так почему бы не восполнить это слабое место?

Я, конечно, не уверен, что говорю сейчас хоть сколько-нибудь правильные вещи. Но звучит-то логично?

– Три блока? Объединение? Такое разве возможно? – голос демона звучит растерянно. Как будто я ему неожиданно предложил мечом не только рубить, но и колоть.

– Кай! Кай! Сливлоу! – демон растерянно смотрел, как существенно утолщенный каменный змей врезался в стену.

– Охренеть! – тут же выдал Гарош. – Но как? Я же пробовал двойное усиление еще когда ты только передал мне навык, но ничего не работало. Правда я пробовал улучшить им обычные способности, может быть, в этом проблема?

– Думаю, тут дело немного в другом, – вкрадчиво протянул начавший о чем-то догадываться Кур. – Попробуй сейчас. Теперь, когда ты стал вассалом, уверен, всё должно получиться.

– Кай! Кай! Сакрамакс! – выдал Гарош, и воздух тут же задрожал от выплеснутой силы.

– Так вот, значит, какая она, особенность судьбы, – от Кур-Зиена прямо-таки расходились волны удовольствия. – Теперь мы можем объединять наши способности как конструктор прямо в бою. И единственное ограничение – это наш уровень лорда.

А вот я, наоборот, расстроился. Из-за того, что я заполнил свои снаряды-вампиры сразу на под максимальное количество составных частей, получается, теперь, даже если я изучу усиление, именно с этим навыком и на этом уровне оно работать не будет. А еще выходит, что усиление второго уровня тоже не нужно – оно будет только занимать лишние ячейки способности, а при составлении атак проще обойтись первым. В итоге, можно сказать, есть два пути развития. Первый – это тот, которым пошел я, то есть делать уникальные способности с полным набором заранее вложенных характеристик. Плюс этого метода – в бою у меня будет больше возможностей в рамках максимума способностей на уровень. Минус – я совсем не смогу их комбинировать из-за и так заполненной длины ряда. Второй путь – это то, что сейчас смогут начать обкатывать Гарош и Кур. Мелкие способности без дополнительных вложенных эффектов, но которые при этом можно микшировать с чем угодно. Как итог – намного большая вариативность атак. И что лучше сработает? Не знаю. Но одно ясно точно – надо срочно изобрести способность, которая будет очищать ячейки навыков и позволять изучать новые с добавлением на освободившееся место. Вряд ли у меня с первого раза получится собрать идеальный комплект, так что лучше заранее готовиться к тому, как я буду исправлять ситуацию.

В этот момент Гарош как раз дотянул зону сокрытия артефакта почти до зала босса, так что мне пришлось оставить стратегическое планирование на будущее и отправиться в разведку. Было немного страшно идти вперед, зная, что впереди находится такой сильный противник. Под конец, наплевав на то, что моя скрытность все равно обеспечивается артефактом, а не моими способностями, я даже перешел с шага на ползанье по-пластунски. Десять метров до поворота, и я увижу наше финальное испытание. Один…

Зрелище меня не разочаровало. Ну, с точки зрения логики. Замерший посреди огромного зала восьминогий жук размером с солидный таунхаус внушал уважение одним своим размером. А уж сплошной хитин брони и страшные жвала… И это не считая определенного набора магических способностей. И мы еще рассчитываем победить? Нет, не так! Нам надо победить. Как, например, надо было победить в тот день, когда огромный демон появился на Земле и за раз уничтожил с десяток опытных карт. Мы знали, что будет трудно. И так же мы знали, что проиграть мы не имеем права. Так же по большому счету и сейчас. Я сражаюсь не со случайным монстром на далекой планете – я сражаюсь за то, чтобы у Земли и Сиримилля был тот, кто сможет их защитить в разгорающейся битве гигантов, демонов и падших, императора и Самаила. Чтобы мои друзья и знакомые не были отправлены на убой как пешки. А если бы и рискнули жизнью, то только ради того, что дорого им самим. Вот это у меня правильный настрой, а значит, все должно получиться.

Итак, как я и планировал, ищем либо слабые места, либо слепые зоны. Кайтоку – перед глазами одно пятно энергии, не дающее мне совершенно никакой дополнительной информации. Дальше – мои знания биологии и математическая модель с углами обзора, исходя из расположения глаз и чувствительных усиков, разбросанных прямо по всему телу судьи. После двадцати минут расчетов пару слепых зон удалось определить – вот только наверняка же эта тварь может пользоваться не только зрением и осязанием для идентификации атак… Значит, мне нужна картинка расположения его магических точек силы. Врубаю эльфийское зрение, и опять перед глазами одно световое пятно. Хотя нет. Лапы, голова, брюхо и бока покрыты тысячами и тысячами мелких точек, а вот прямо над спиной, покрытой самой крепкой броней (и, кстати, находящейся как раз в слепой зоне для обычных органов чувств) – там горел один-единственный огромный шар. Наверняка через эту штуку судья может запустить какую-то убийственную атаку. Что ж, не хотелось бы под нее попасть, вот только главное – это то, что его сила станет для него и слабостью.

Так что мы победим. Обязательно победим. Теперь я знаю, как этого добиться, осталась сущая малость – придумать, как нам выжить, пока моя задумка не будет воплощена в жизнь. Ведь нам не выстоять против такого монстра и секунды. Хотя… Тут я не выдержал и расхохотался. А зачем нам стоять против него в прямой схватке? Нам же надо только потянуть время, а значит, будет вполне достаточно, если мы все это время будем от судьи просто бегать. Коридоры мы все зачистили, длины у них хватает – проблем быть не должно.

Вернувшись, я рассказал о своем плане демонам, и те, к моему удивлению, даже не смогли ничем его дополнить. Никогда не считал, что я так уж хорош в командных сражениях, но, видимо, опыт успел поднакопиться, и количество перешло в качество.

– Раз, – я начал мерный отсчет, а Кур вызвал усиленного Сливлоу.

– Два, – каменный змей получил от меня усиление в виде зубов из мертвой стали.

– Три, – удар Кур-Зиена приходится точно в самый крупный шар силы над спиной судьи.

– Четыре, – тот тускнеет и пропадает (слава богу, а то боялся, что даже нашей общей силы не хватит, чтобы погасить это небольшое солнышко), и, никем не замеченные, в спинной панцирь судьи врезается пятерка моих снарядов-вампиров.

– Пять, – монстр бросается на нас и сбивается с темпа, врезавшись в усиленный Сакрамакс. Конечно, лишить его силы так не получится, но, главное, мы теперь первые набрали скорость, и догнать нас будет не так просто.

– Шесть, – судья все-таки пытается это сделать.

– Семь, – все еще пытается, причем яростно и настойчиво. И он достаточно быстр, чтобы сокращать расстояние все больше и больше.

– Восемь, – Гарош опять пробует использовать Сакрамакс, но судья уже знает что это, и просто отбивает атаку, не замедляясь ни на мгновение.

– Девять, – я чувствую, как мои снаряды, все это время высасывавшие силу из защиты судьи, немного подросли, а та, наоборот, чуть-чуть подсдулась. Неужели это оно?

– Мочи! – я замираю и пытаюсь усилить давление. Гарош, выжимая энергию до нуля, без остановки ставит усиленные Сакрамаксы.

– Кай! Кай! Сливлоу! – Кур выглядит как никогда величественным, его каменный змей взлетает под потолок, а потом обрушивается прямо на спину судье, пробивая его насквозь.

– Третий уровень лорда, – растерянно бормочет демон, глядя на окончательно замершее тело хранителя испытания. – А я ведь думал, что до него не меньше десяти лет придется упорно трудиться. И это в лучшем случае. А тут – за один день…

– А я вот так и остался на втором, – капризно сказал Гарош и тут же, не выдержав, расхохотался. Да, за один день сразу два уровня было бы перебором. Но, как и я, демон явно чувствовал, что до следующей ступени нам осталось совсем немного.

Я же не стал ничего говорить, а подошел к трупу судьи и провел над ним рукой. Как и следовало ожидать, на земле остался осколок лезвия, третья часть меча Хаоса, и еще одна статуя горгульи. А вот это неожиданно – для вещей, которые падают с таких типов, как судья, не слишком ли слабая награда? Хотя… учитывая, что по факту меч одной из изначальных стихий мне достанется именно с него, то не стоит и жаловаться. Да и каменные статуи пригодятся. Одну так было бы некрасиво ставить, а две – получится самое то. Но это все потом, сейчас же первым делом надо попробовать собрать артефакт. К счастью, ничего экстраординарного для этого не потребовалось. Просто сложить три части вместе и напитать энергией судьбы.

Вы собрали меч Хаоса, версия Судьба

Уменьшает траты судьбы на способности в два раза

Поражает любые организованные структуры, равные вам по уровню +1

Может призывать хаос

Смущает последняя часть описания. И почему там слово «хаос» написано с маленькой буквы, а в названии с большой? Впрочем, все остальное выглядит чертовски полезно, так что этот меч мне точно пригодится. Стоп, а может, надо поделиться с ребятами? Не нагло ли будет забрать самую ценную добычу себе? Впрочем, как тут же выяснилось, на артефакт никто и не думает претендовать: во-первых, демоны напомнили, что являются моими вассалами, а во-вторых, они и так очень благодарны мне за полученные способности. И предпочтут новые одному пусть и сильному артефакту.

Единственное, что меня расстроило, так это то, что Кур отпросился в башню к учителю за новыми способностями. Как он сказал, будет подозрительно, если он этого не сделает. Плюс ему надо встретится с посланником Самаила и разузнать для меня последние новости. Дело это, конечно, опасное, но кто я такой, чтобы отговаривать человека или демона, если тот решил рискнуть жизнью. В таких случаях нужно просто желать успеха и удачи. И верить в того, кто старается ради тебя!


Глава 14
Раздача слонов

Прямо на входе в наш лагерь меня и Гароша встречал Ар-Бонипал. И что же нашему командиру, интересно, от нас так срочно понадобилось? Не мог же он узнать о наших приключениях так быстро!

– Значит, второй уровень лорда. А я ведь до последнего надеялся, что это ошибка в командном канале, – он только начал говорить, а уже с трудом удержался, чтобы не застонать от расстройства. Ну как я мог забыть, что наш командир видит всю информацию о подчиненных демонах! А мы ведь даже не пытались скрываться. Да какое там скрываться, лично я так просто об этом не подумал. Вот до чего доводит расслабленность после боя – а ведь в истории очень многих так называемых победителей так и брали, сразу после победы, горяченькими.

– Тогда слушай меня внимательно, – Ар-Бонипал резко сменил тон, перейдя от показного расстройства к жесткому наезду. – Старейшина Арлой просил присмотреть за тобой и прикрыть от, скажем так, обычных неприятностей. Но ты сам лишил меня этой возможности. Теперь с твоим вторым уровнем лорда у меня нет выбора, кроме как перевести тебя в учебную девятую тысячу.

Обычные неприятности? Надеюсь, он говорит о какой-нибудь дедовщине, а не о чем-то более серьезном. А еще эта всплывшая учебка. Так не хочется тратить в ней несколько лет не пойми на что. И ведь выбора никакого нет. Или есть?

– Я хочу отказаться от обучения и сразу перейти на действующую службу, – а что, я же не хрен с горы, а как-никак целый повелитель да глава своей семьи. Разве за такое не положены поблажки?

– И я, – тут же присоединился греющий рядом уши Гарош.

– Да вы понимаете, что вас ждет? – взъярился Ар-Бонипал, но как-то быстро потух. – Впрочем, это ваш выбор, и не мне вас теперь переубеждать. Хотите с мусорным рейтингом идти в восьмую тысячу, вперед. Но в какие неприятности это выльется от ревнителей традиций да тех, кто посчитает, что ваше пребывание в одних с ними рядах наносит оскорбление чести мундира, вы очень скоро узнаете на своей шкуре. Если не передумали, то у вас три дня увольнительной, а потом получите предписание по новому месту службы.

Ну вот, бюрократия, совсем как у нас. Впрочем, я многое готов стерпеть за возможность пусть и ненадолго вернуться домой. Соскучился я что-то по своим.

– Спасибо, что прикрывали нас, – я вежливо поклонился Ар-Бонипалу. Не знаю, что именно он делал и чего это ему стоило. Но если тебе помогают, то как минимум за это надо поблагодарить. Если, конечно, не хочешь нажить врага или недоброжелателя на ровном месте.

Ар-Бонипал явно не ожидал от меня такого – пару секунд демон молчал, а потом резко кивнул, принимая благодарность, развернулся на месте и улетел куда-то по своим делам.

– Алексей… – начал что-то медленно тянуть Гарош, но я его перебил.

– Будешь у учителя, обучайся, но слоты способностей не занимай. Я пока тоже постараюсь найти для тебя что-нибудь новое и интересное. Когда вернусь, вместе посидим и подумаем, какой набор способностей тебе больше подойдет, – с каждым словом на лице Гароша появлялась все более широкая улыбка. И чего он так радуется? Неужели в самом деле думал, что я просто так забуду о его существовании? Ну уж нет, у меня не так много вассалов, чтобы ими разбрасываться. А еще этот демон понемногу становится мне другом. Не знаю, как для других, а для меня это слово много значит.

– Встретимся через три дня, – не удержавшись, я обнял Гароша на прощание и открыл портал в родную башню.

Упс, чуть не забыл. Быстренько призвав с помощью поиска сразу обе добытые во время испытания каменные статуи, я закинул их вперед, а потом прошел в проход уже и сам. Как ни странно, никто на мое появление не отреагировал. Ну да, прошло же всего ничего – спрашивается, зачем беспокоиться или, не дай бог, радоваться. Недовольно бухтя, я дотащил первую статую горгульи до входа и, сложив небольшой постамент из так и не убранных обломков, установил ее на него. Красота! Теперь провернуть то же самое со второй, и парадная дверь выглядит уже на порядок лучше. Вот только неужели этим всё и ограничится? Я, если честно, надеялся на что-то большее. Все-таки не в простом месте их получил…

– Леша! – мне в спину врезался ураган по имени Эльфи, тут же превратившийся из стихийного бедствия в небольшое юркое животное, моментально исползавшее меня вдоль и поперек.

Прекратив истязание любимого повелителя с помощью щекотки, я стянул демонессу с себя и с улыбкой встретил уже и всех остальных. Демоны и люди – когда-то враги, а теперь настоящие товарищи, все они выражали свои чувства уже более сдержанно: скупые мужские объятия да легкие женские поцелуи в щечку. Даже Настя смогла не выделиться из общего ряда, хотя мне почему-то показалось, что далось ей это непросто. Или я сам себя обманываю? В любом случае это всё было так по-домашнему, что я тут же почувствовал, как впервые за очень долгое время получается расслабиться.

– А мы с охоты, – довольно улыбнулся Арамис. – Договорились с Соболевым о поставках карт для армии.

– Диких демонов-то полно, – сурово добавила Элулу. – А раз так, то зачем тогда разбазаривать сокровища башни?

– Скучали? – вместо разговоров о делах мне больше хотелось поболтать о чем-то своем. Убедившись, что ничего серьезного не случилось, я как-то расслабился и приготовился к настоящим каникулам.

– Конечно, – несмотря на смущение, первой на этот раз ответила Настя, но ее тут же прервал удивлённый возглас Арамиса.

– А что это за штуки? И почему они светятся? – его палец указывал прямо на притащенных мной горгулий. А с теми явно творилось что-то странное.

Сами каменные статуи начали излучать легкое серебристое сияние, уже охватившее собранные мной на скорую руку постаменты. На мгновение мелькнула мысль – может быть, разломать все, пока ничего не случилось? Но Элулу, видимо, уловив мой порыв, успела ухватить меня за плечо. И чего это у нее так блестят глаза? Похоже, что сейчас тут происходит что-то на самом деле хорошее.

Успокоившись, я смог уже просто с интересом наблюдать за дальнейшими метаморфозами. Сначала кучки щербатых и расколотых кирпичей превратились в настоящие узорные постаменты, потом во все стороны от башни как лучи поползли каменные дорожки, которые на расстоянии около ста метров начали собираться в самую настоящую стену.

– Неплохой внутренний дворик получился; если тут все засадить, может стать по-настоящему красиво, – мечтательно протянула Эмма. А я тут же вспомнил песню, где обещали выращивать яблони на Марсе. А что, очень похоже: там красная планета, у нас не менее красный мир. И уголок живой природы…

– Жалко, ворот пока нет, – Арамис указал на проем в стене, где в теории можно было бы расположить что-то подобное.

– Еще вырастут, – тихо сказала Настя, и только сейчас я обратил внимание, в каком возбужденном состоянии находятся все демоны. И почему «вырастут»?

Кажется, последний вопрос я задал вслух.

– Я не знаю, откуда ты достал настоящие статуи из окаменевшего хаоса, – я от удивления даже вынырнул из манящих зеленых глаз прямо передо мной. Значит, мои горгульи оказались сделаны из чего-то очень редкого. Хотя, в принципе, они из хаоса, меч из него же – все логично. А Настя тем временем продолжала. – Сейчас был запущен процесс улучшения башни. Какие-то возможности откроются сразу. Какие-то, как защитная стена, будут сначала подготавливаться.

– То есть, ты хочешь сказать, что и стена подрастет, и ворота добавятся? – как будто о самом важном в жизни сурово спросил Арамис. Порой он походил на большого ребенка. Большого, сильного, по-своему мудрого и на которого всегда можно положиться. Побольше бы, кстати, таких.

Меня же сильнее всего прочего заинтересовали слова о моментальных изменениях, и я поспешил открыть меню башни.

Великая башня повелителя демонов, уровень 1

Доступно зерно новой башни

Будьте осмотрительны – миньон, который получит зерно в дар, сможет основать собственную башню и стать повелителем

Вот это да. Вот это подарок. Уже не просто башня, а великая. Да еще и зерно. Я не удержался и тут же всем рассказал о новых возможностях.

– Понимаете, я смогу сделать одного из вас повелителем, который тоже сможет пользоваться силой судьбы, и в итоге наша мощь станет немного сильнее. А там, если я все правильно понял, уровень башни можно еще повышать, и тогда, возможно, такие же семена мы найдем и для других! – по мере того, как я говорил, улыбки на лицах моих друзей начали пропадать, и их сменила суровая решительность.

– Как будешь делить? – коротко выпалила Элулу, выразив главную мысль.

– Ээээ, – тут же растерялся я. – Вы же понимаете, что тот, кто станет повелителем, будет вынужден зачищать этажи своей башни, пробираясь наверх. И рисковать при этом жизнью!

И кого я хотел этим напугать? Все только еще больше сосредоточились.

– Тогда устроим турнир, – наконец-то, найдя решение, выдохнул я. – В тренировочном зале. Для начала попробуете уничтожить моего голема, а там посмотрим, надо ли будет продолжать.

– Ну и чего тогда терять время, – Эмма, которая еще буквально пару минут назад мечтала о цветущем саде в пустыне Инферно, первая ухватила меня за руку и потащила внутрь башни. Все-таки вокруг меня собрались правильные люди и демоны. Да, у каждого из них свои заскоки, но то, что они готовы рисковать ради того, чтобы стать сильнее и защитить своих друзей – это не может не радовать.

Добравшись до тренировочного зала, где можно сражаться в полную силу, не опасаясь нанести (как, впрочем, и получить) несовместимые с жизнью повреждения, я разделил пространство на шесть равных зон. По одной на каждого из претендентов. Если честно, я был сначала готов сделать и семь, когда увидел, как в углу мнется мой недавний пленник, по совместительству бывший падший. Но судя по его не самому боевому настрою, вступить в нашу команду его так и не убедили. Ну, на нет и суда нет, кандидатов и так более чем достаточно.

Призвав кровавого голема, я попросил башню перенести его копию на каждую из арен и задал для начала самый простой из боевых алгоритмов – максимальная агрессия. Конечно, управляй я этим созданием магии смерти, он смог бы стать еще опаснее, но делать это в равной степени в шести схватках одновременно я точно не смогу, а условия, если я хочу, чтобы потом между моими друзьями не было обид, должны быть равными.

– А не слишком ли? – Настя, будучи уже действующим повелителем, принимала участие в этом мероприятии исключительно как наблюдатель и сейчас пристроилась рядом со мной.

Я так понял, ее смутило то, что я приделал големам когти из мертвой стали и бронепластины из хладного железа.

– Если что, упростим, – немного подумав, я пожал плечами. А что, если уж устраивать проверку своим, то без поблажек. А то ведь зазнаются.

Хотя… Устремив взгляд на арену, я заметил, что никто из моих миньонов не чувствует себя комфортно. Судя по всему, в последнее время они тренировались только в групповых схватках, и сейчас, оказавшись поодиночке, они неожиданно осознали, как им не хватает напарника рядом. Ну да ничего, тогда тем более такая проверка лишней не будет.

– Начали! – мой голос прогремел на всех аренах, и кровавые големы ринулись вперед. А ведь мне и самому интересно, чего народ успел добиться, пока меня не было. Да и просто сам факт – удастся ли им победить, и за счет чего.

Хотя, может быть, я и правда перестарался с усилением големов. На первый взгляд, на каждой из шести арен мои творения теснили своих противников, не давая им нанести себе вообще никакого вреда.

– Я же говорила, – тут же напомнила о своем предупреждении Настя. – Без шансов. Я же знаю, на что они способны, а на что еще нет.

– Зря ты так, – не знаю, то ли это дух противоречия, то ли я на самом деле это чувствую. – А я вот верю в ребят. Каждый из них через такое прошел, что, готов поспорить, хотя бы один, но обязательно справится.

– Принимаю спор, – тут же откликнулась Настя, но голос ее звучал уже немного по-другому. Напряженно, что ли. – Если выиграю я, то и решать, кому достанется зерно, тоже мне.

И почему мне эта вроде бы обычная пикировка так не нравится? Но и просто отказываться от своих слов как-то не хочется.


Глава 15
Как молния

Преимущество големов на всех аренах продолжало стремительно нарастать. У меня в свете только что заключенного пари даже возникла мысль – а не приказать ли им чуть сбавить темп, но, к счастью, почти моментально удалось с ней справиться. И для этого нашлось сразу несколько причин. Первое: нельзя врать своим – потом, не имея возможности положиться друг на друга на сто процентов, мы неизбежно скатимся к склокам и поражению. Второе: нельзя поддаваться даже в тренировочных поединках, если это не какой-то из этапов обучения, конечно. Иначе в реальной схватке, вдохновившись своими мнимыми достижениями, твои друзья рано или поздно сами загонят себя в смертельную ловушку. И виноват в этом будешь лишь ты сам. Так что только смотреть и верить в то, что они смогут справиться без игры в поддавки.

Первой из гонки за корону повелителя выбыла Эльфи. Впрочем, в чем-то это и логично: из всей нашей компании она самая бескомпромиссная, а тут еще и ближний стиль боя. Хотя, надо сказать, попытка выиграть с ее стороны была довольно изящной. Быстро осознав, что голем почти не реагирует на обычные атаки, а его шипы из мертвой стали еще и разъедают ее силу, демонесса решила обратить обе эти стихии друг против друга. И надо сказать, получилось у нее довольно неплохо, пожалуй, стоит принять этот прием на вооружение самому и постараться придумать, как защититься, если его попробуют повторить мои противники. Так вот, Эльфи просто взяла и попробовала градом ударов вбить один из шипов прямо в плоть голема, и у нее это даже получилось. Лишенная энергии рука повисла плетью, но успехи демонессы на этом и закончились. Она явно недооценила замершего напротив нее голема, решив, что повторением своего успеха сможет добиться победы, вот только не тут-то было. Творение магии смерти использовало атаку Эльфи на вторую руку, чтобы заманить ту в ловушку, и уже через мгновение бой был окончен.

– Слишком увлекается в бою, – Настя прокомментировала поединок, и вместе с подошедшей к нам расстроенной Эльфи мы продолжили наблюдать за остальными аренами.

Лично я из всех остальных кандидатов выбрал бы Элулу. Во-первых, она самая опытная, а во-вторых, кому как не ей, специалисту по магии смерти, найти способ справиться с кровавым големом. Вот только бывшая мечница лишь бегала по арене, даже не пытаясь провести встречные атаки, и в итоге пала, загнанная в угол. Да что это такое вообще было!

– Черт! – тем временем к нам ворвалась злая как черт Элулу. – Ведь почти же успела перехватить управление, но там такая структура, столько всего понакручено. Но ничего, в следующий раз я обязательно справлюсь.

– Всегда слишком усложняет планы и не всегда трезво оценивает свои силы, – еле слышно (но не для меня) продолжила давать характеристики провалившимся претендентам Настя. Неужели она в итоге окажется права, и никто не справится?

На аренах, где находились Сергей и Виталий, сейчас происходило практически одно и то же (было видно, что братья совместно разрабатывали, а потом и оттачивали эту технику, кстати, очень неплохую для противника, который потенциально сильнее, чем они). Быстро перемещаясь по арене и откидывая в сторону и вверх голема, они умудрялись держать его в воздухе, не давая приземлиться и найти точку опоры. Оказавшемуся в такой неприятной ситуации моему питомцу оставалось лишь беспомощно махать лапами в надежде хоть случайно кого-то да зацепить. Впрочем, оба брата контролировали ситуацию и не думали подставляться. Сергей благодаря ветру был чуть быстрее, а Виталий пользовался тем, что его каменная защита не так быстро разъедалась воздействием мертвого железа. Вот только это была не победа: нейтрализовав противника, ни один из братьев так и не смог придумать способа, как с ним справиться, а потом две почти одновременно допущенные ошибки стали причиной поражения в обеих схватках.

– Излишне увлекаются контролем противника, зависимы от команды, при этом самостоятельно нанести серьезный урон не способны, – опять шепотом выдала свой вердикт Настя.

А я сосредоточился на двух последних аренах, где лишь Эмма и Арамис могли позволить мне выиграть этот странный спор. И англичанка избрала для этого довольно необычную тактику – она не атаковала, а просто защищалась, укутывая свое тело в слои кристалла, тут же распадающиеся под ударами голема и возводимые вновь. Приглядевшись, я смог заметить, что используемая девушкой сила как-то хитро изменена, и в итоге получалось, что она умудрялась возвращать назад часть полученного урона. Забавно вышло: мертвая сталь голема разъедала щиты Эммы, а та в свою очередь понемногу нарушала целостность структуры моего кровавого питомца. В итоге девушка продвинулась дальше всех, разрушив почти половину шипов, вот только для полной победы ей просто не хватило силы.

– Небольшой резерв, недостаточное внимание к физической подготовке. Если бы она не стояла на одном месте, а пыталась бы маневрировать, то, возможно, смогла бы протянуть и подольше. А то и победить, – меня немного смущали такие вот цинично-панибратские характеристики своих друзей со стороны Насти, но и не согласиться с ними было довольно сложно.

Повернувшись, чтобы встретить Эмму, я неожиданно увидел рядом с ней и Арамиса. Неужели он тоже проиграл? Хотя вроде бы еще недавно они с големом с переменным успехом гонялись друг за дружкой по арене. Или нет? Уж больно у этого парня рожа довольная, да улыбка хитрая. Моментально развернувшись в сторону шестой арены, я увидел там лишь две половинки разрубленного пополам порождения магия смерти.

– Так нечестно! – раздался возмущенный вопль Эльфи. – Если бы я использовала демоническую энергию, я бы тоже смогла победить.

Сколько искреннего негодования, моментально превратившегося в дружескую подначку.

– Ну, ты и голова! – маленькая демонесса подлетела к смущенно пожимающему плечами парню. – Мы даже не подумали про это, а ты не пожалел силы, даже несмотря на то, что ее не восстановить, и приложил от души.

– И ведь, действительно, когда еще тратить демоническую энергию, если не в таких обстоятельствах, – Виталий растерянно почесал голову. – И правда, мы сами придумали себе ограничения и сами из-за них же и проиграли.

Пока Арамис собирал урожай поздравлений, я быстренько пересмотрел финал его боя. Ничего необычного: он просто собрал энергию своей карты в сияющую светом полосу наподобие меча, вложил в нее весь запас своей демонической энергии и раскромсал моего голема на две ровные половинки. И ведь правы все: суметь пожертвовать чем-то невосполнимым ради победы – это редкое умение. Но больше всего меня порадовало то, что никто не затаил злобы за свое поражение: наоборот, все подошли к сконфуженно улыбающемуся победителю и пожелали успеха в освоении положенной ему награды.

Даже Настя сделала вид, что особо и не расстроена поражением в этом так неожиданно предложенном мне споре. Вот только я же вижу и недовольный прищур, и сжатые губы, и жесты, в которых так и проглядывают с трудом сдерживаемые эмоции. Что же такого случилось, что она так остро реагирует? Что-то девчачье? Или и сюда добрались отголоски каких-то крупных интриг, гремящих в противостоянии демонов и падших? Да нет, не могла Настя опять… Но, в любом случае, поболтать наедине с той же Эммой или Элулу, которые не забывают смотреть по сторонам даже среди своих, будет не лишним.

– Вручаю тебе зерно новой башни. Расти ее, расти сам и будь достоин тех, кто проиграл тебе в этом споре, – не знаю, откуда у меня всплыли в голове эти слова, но прозвучало довольно торжественно.

На глазах Арамиса, как мне показалось, даже слезы проступили. И он, видимо, стесняясь, выхватил протянутое ему семечко и тут же куда-то умчал.

Ладно, пусть побудет наедине с собой. После всех пережитых эмоций, уверен, ему это будет нелишним. А я пока поболтаю, как и хотел, с ребятами, да и к учителю надо будет заглянуть, раз есть такая возможность. Я убежден, что ему будет любопытно узнать о моих успехах, да и интересной информацией, может быть, поделится. Но это все, похоже, придется отложить на попозже. Сейчас меня будут пытать на рассказы о службе в императорской армии. Как оказалось, наши демонессы, сами там ни разу не бывавшие, успели рассказать о военной повинности демонов столько сказок, что после моих правдивых описаний все только разочарованно вздыхали.

Правда, продолжалось это недолго. Стоило мне дойти до нашего с Гарошем приключения на секретной базе падших, а потом до боя с крылатым аж B-ранга, как их глаза тут же заблестели. Вот ведь, еще буквально пару недель назад они и подумать не могли ни об одной свободной минутке из-за постоянных столкновений с землянами. Чуть-чуть передохнули – и уже мечтают о новых битвах. Нет, жизнь на грани явно портит людей. И демонов тоже. Им хочется постоянно чего-то еще, а до хорошего такая жажда приключений точно не доведет. И что мне с ними со всеми теперь делать? Хотя… А почему я решил, что это плохо? Прочитал в книгах? Так там тоже врут. Вот будь у нас мир на подходе (когда пришлось бы готовиться к тихой и спокойной жизни), тогда да – подобный подход был бы лишним. Но у нас же на носу война, да и, вообще, все существование демонов так или иначе постоянно связано с какими-то сражениями. Так, может быть, то, что этим лоботрясам такое состояние дел и нравится, это хорошо? И не надо всё излишне усложнять.

– Я это сделал! – в повисшую в моем рассказе паузу ворвался крик Арамиса, а сам парень, потрясая грязными руками, влетел на этаж, с трудом переводя сбившееся дыхание.

– Что сделал? – как-то осторожно и с некоторой опаской спросила Элулу, а я подумал, что опытная демонесса, похоже, сама, как и я недавно, не раз думала о порой излишней активности тех, кого судьба свела здесь под одной крышей

– Башню посадил – тут, рядышком, – Арамис выпалил эти слова, вогнав в ступор уже всех сразу.

Если честно, я думал, что мы соберемся, обсудим, где лучше будет эту башню вырастить, может быть, заключим под это дело какой-нибудь стратегический союз… Но не тыкать же ее прямо под боком!

– И она уже даже немного подросла. Мне написали, что через неделю будет готов первый этаж, и я официально стану повелителем, – Арамис продолжал лучиться восторгом, не обращая никакого внимания на общую растерянность. И неужели у меня поднимется рука растоптать такое настроение? И это при том, что ничего уже, судя по всему, не исправить.

– Побежали смотреть башню! – я вскочил на ноги и ринулся вниз.

Не удержавшись, воспользовался телепортом, в итоге опередив всех секунд на десять, и первым увидел выложенный камнями круг буквально в десятке метров от моей башни. Такой хрупкий и беззащитный. Кажется, можно подойти и раскидать его ногами, а ведь на самом деле тут скрыта такая мощь! Даже представить боюсь, что за сила может вот так вот из ничего формировать башни, которые в свою очередь позволяют обычным демонам достичь настоящих высот в бою и других дисциплинах. Для чего все это было задумано и не придется ли когда-нибудь платить по счетам?

– Хаос! – восторженный совместный крик Эльфи, Элулу и Насти пронзил небеса. И куда из взгляда моей бывшей возлюбленной делись холодность и отчужденность? Она просто радовалась этим невзрачным кирпичикам как настоящему восьмому чуду света. Да какому восьмому! Первому! Самому главному и единственному!

– Никогда не думала, что когда-то смогу увидеть рождение башни, – на глазах Насти откуда-то появились слезы. – Вот даже зерно башни видела, даже касалась его, а все равно не верила. До самого последнего момента.

– Ребят! – встревоженный голос Арамиса прервал наши восторги. – Мне тут написали, что башню будут пытаться уничтожить дикие демоны, вы же поможете ее защитить?

И он еще спрашивает!

– Да, – я решил ответить самым простым и понятным образом. А издали уже начал доноситься топот приближающейся орды.

Похоже, те самые дикие демоны, о которых нам только что сказал Арамис.


Глава 16
Риски

…Вот ведь странная штука жизнь. Демоны и башни, что помогают им расти, были созданы хаосом, чтобы противопоставить своих детей покорившему мироздание порядку. И вот ведь ирония судьбы, именно мы, рожденные как слуги разрушения, подхватили управление из рук предавших самих себя истинных и не даем мирам скатиться в небытие…

Я на секунду оторвался от мемуаров императора Кейтора, которые мне под обещание никому их не показывать выдал учитель. Сегодня последний день моего отпуска, и уже вечером мне надо будет возвращаться в армию императора. А ведь, кажется, буквально час назад Арамис установил свою башню, и на нас обрушился вал диких демонов. К счастью, ничего серьезного для моего текущего уровня там не было. А народ смог попрактиковаться и заодно перевыполнить план по новым боевым картам для Соболева. Так что в итоге эта история нам вышла даже в плюс.

Набеги продолжаются до сих пор, но мне даже вмешиваться не приходится, все справляются и без меня. Так что я смог заняться учебой, а Арамис, пользуясь общей поддержкой, засесть с медитациями в башне. И ведь он же никогда не был в них силен – если бы не его честный и открытый характер, право слово, решил бы, что он там на самом деле спит. Хотя это я, конечно, наговариваю. Просто уж больно нервным вышел у меня разговор с учителем. И это еще до его рассказов о том, насколько важно соблюдать секретность при чтении выданной мне книги! Одним этим он прямо-таки выел мне весь мозг.

А вообще, наша встреча началась с величественной речи, в которой учитель неожиданно заявил, что я успел пройти восемь из десяти положенных уроков. Первым был тот самый с чтением книг и созданием своей базовой способности лорда, а вот остальные я, сам того не ведая, успел выполнить уже в армии. В общем, мне зачли новых вассалов, создание способностей, как боевых, так и усиливающих, их передачу другим демонам, плюс уникальное заклинание и новый уровень лорда. Звучало неплохо, и я успел даже немного этим погордиться, пока мне не озвучили два последних достижения, необходимых для открытия одиннадцатого этажа.

– Ты, сам не зная, куда идти, тем не менее, прекрасно справляешься с собственным развитием. Давать тебе подсказки – только портить все, – нагло заявил учитель. – Но сейчас это не моя личная воля, а обязанность. Учитывая скорость твоего развития, тебе надо выполнить два особых задания – получить благодарность из уст императора и признание от его врага.

Чисто теоретически все это очень даже реально провернуть. Но вот на практике я пока даже представить не могу, как к такой задаче подступиться. Конечно, учитель сказал, что через десять лет, если я не справлюсь, можно будет пересмотреть поставленные передо мной цели. Но как же мне не хочется терять столько времени! Впрочем, если я буду расти с такой же скоростью, как и сейчас, есть у меня подозрения, что и доброе слово от императора мне перепадет, и парочка проклятий от его врагов тоже достанется.

Помотав головой, я опять сосредоточился на чтении. Вот ведь, на первый взгляд, передо мной небольшая книжица, толщиной с самую простую тетрадку, но сколько в ней скрыто. Сначала я думал, что мне досталась история восхождения Кейтора на трон. Или еще какое грязное белье, всплывшее на поверхность за давностью лет. Но нет, об этом тут не было ни слова – всю тетрадку занимали размышления уже мертвого императора о том, почему демонам надо отказаться от развития по путям искусства и мастерства и найти какой-то свой путь. И Кейтор смог претворить свои мысли в жизнь. Не знаю, чего ему это стоило. Явно было непросто. Но сейчас мне надо понять, чего же он так опасался, и подготовиться к поджидающим уже меня неприятностям. Ведь как-никак именно я иду по пути, вызвавшему столько беспокойства у самого известного демона-реформатора.

…Мастерство суть постоянный поиск более простых и элегантных форм. На первый взгляд безвредно, но на самом деле демоны, выбравшие этот путь, легко впадают в крайности. Ставя во главу угла совершенство своих способностей, они отрываются от жизни и перестают учитывать какие-либо другие обстоятельства. Так, например, буквально вчера мне рассказывали об интересном усовершенствовании способности Пожирания душ, которую, оказывается, можно сделать на десять процентов сильнее, используя кровь двух демонов B-ранга. И тот факт, что в итоге мы лишаемся двух перспективных бойцов ради эфемерного усиления, никак никого не смутил…

Немного цинично: императору, как видно, было тоже плевать на жизни своих подчиненных, но вот то, что последователи пути мастерства не видят несоответствия цены и результата, его явно возмущало. Кстати, у нас на Земле тоже есть что-то подобное. Еще до появления карт, когда мне довелось трудиться в обычной фирме на летней подработке, я столкнулся с тем, как многие так называемые менеджеры во имя «эффективности» устраивают такое, что диву даешься. Хорошо, что хоть без жертвоприношений. Но, например, порезать зарплату продажникам в два раза, чтобы сэкономить сто тысяч, и потом ничего не сделать, чтобы разочарованные сотрудники не доделали план уже на триста тысяч – для многих это была обычная практика. И такие люди раз за разом наступают на одни и те же грабли. А все новые и новые фирмы взамен разорившихся продолжают брать их на работу.

Ладно, что-то я уже ушел мыслями куда-то не туда… А что тут пишут об искусстве?

…Путь созидания и творения при своей, на первый взгляд, непохожести на мастерство, тем не менее, по своей природе ведет к тем же ошибкам. Сосредоточившись на поиске новых решений, красивых теориях и новых горизонтах, последователи искусства также утрачивают связь с реальностью. Их перестают интересовать практические сферы применения их открытий, но даже не в этом дело. Главное, они легко могут создать что-то, способное нанести серьезный вред всему мирозданию, и при этом даже не осознают эту опасность…

А вот это мне напомнило наших земных ученых. Ну, не тех лучших их представителей, что двигают вперед науку и саму жизнь, а тех, кто, забыв обо всем, занимается исследованиями только ради самих исследований. Кто-то скажет, что любое открытие само по себе не может быть злом, оно, как пистолет, всего лишь оружие, что может быть повернуто в любую сторону. Вот только, по моему мнению, ученый, который не осознает ответственности и последствий того, что он создал, не имеет права заниматься наукой. Кто как не создатель чего-то нового должен изначально продумать все риски и потом уже предупредить о них всех остальных?

Вернувшись к мемуарам, я продолжил чтение немного в смешанных чувствах. С одной стороны, мне было грустно от не очень хороших воспоминаний о своем родном мире, а с другой – это же хорошо, что все опасности пути искусства исключительно этического плана. Уж я-то всегда смогу удержать себя в руках. Вот только не тут-то было! Как я смог прочитать на последних страницах книги, у всего этого есть и вполне реальные последствия. К счастью, тут же описывалась и пара техник, как с этим бороться. Вскользь, конечно, но мне, к счастью, этого хватило.

Внутренний прорыв Хаоса, 24%

Погрузившись в себя, я смог увидеть эти цифры и тут же рухнул на пол, даже не вытерев выступившую на лбу испарину. Получается, если я буду бездумно пользоваться новой силой и каждый день создавать новые заклинания, то еще три месяца, и всё? Случится какая-то явно опасная штука, которую мне, скорее всего, не пережить? Остается надеяться, что приведенные императором техники, замедляющие и останавливающие этот процесс, окажутся не столь бесполезными, как считал сам Кейтор.

Как минимум надо будет сократить количество создаваемых способностей. То есть сначала все продумать и только потом работать. А не тыркаться во все стороны подряд без какого-либо плана. Следующий шаг – структурирование своих мыслей. Вроде бы тоже самая обычная вещь, но которой при этом мы часто пренебрегаем. Разложить все события, поступки, свои и чужие, по полочкам, попробовать приписать всему этому мотивы, выстроить в единую систему – это сложно, но такой вот внутренний порядок может стать непреодолимым препятствием на пути набухающего внутреннего прорыва хаоса. Кстати, что-то мне подсказывает, что если действительно начать заниматься такой мозговой зарядкой каждый день, то можно в целом стать немного умнее. А то многие любят говорить про важность тренировки тела, но при этом не то чтобы не замечают, а даже не предполагают возможность тренировки ума.

В общем, весь последний вечер я провел в попытках одновременно упорядочить все свои знания и продумать новые способности, которые надо будет изучить мне и моим вассалам. Жалко, что ни Настя, ни Каи, ни Арамис пока не добрались до уровня лорда, и им я ничего передать не могу, но, с другой стороны, представляю, что могло быть, если бы я взялся еще и за их обучение. Вот уж спасибо! Нет, я, конечно, был бы рад усилению своих союзников, вот только отсутствие успехов на ниве планирования меня несколько напрягает.

В очередной раз расчерчивая пыль и пытаясь представить, чего же я хочу добиться от себя в итоге, я стал жертвой нашествия Эльфи. Вот только на этот раз демонесса не стала долго играть в требующего внимания ребенка, а, заметив мои муки, поделилась своим опытом. И как я мог забыть, что у меня есть под боком те, кто занимается сражениями уже несколько столетий, а то и больше. Нет, конечно, я хочу создать что-то новое, но и игнорировать их опыт было бы глупо. Получилось бы как раз в духе главных ошибок искусства, о которых писал Кейтор – сосредоточиться на изобретениях ради самих изобретений, а не изучить до конца текущие наработки, чтобы в итоге поконкретнее сформулировать свои цели.

И ведь Эльфи подсказала действительно стоящую мысль. До этого всю жизнь бывшая магом и сейчас вставшая на путь воина, она смогла быстро понять, в чем именно заключаются мои сложности, и уверенно заявила, что, учитывая показанную мной скорость развития, новые боевые способности мне пока вообще не нужны. Пробивной навык надо будет взять на третьем уровне лорда, а сейчас для меня жизненно важно освоить две совершенно другие способности. И обе защитные. Первая нужна для того, чтобы прикрыть себя от несильных, но длительных по времени и многочисленных атак. Вторая же должна быть создана так, чтобы суметь перекрыть очень мощный, пусть и кратковременный урон. И я, честно, даже и не нашел, что возразить. Какую бы вариацию схватки я ни пытался представить, без подобных щитов всё заканчивалось не очень хорошо.

Так что ночь перед отправкой в армию я посвятил проработке разных структур таких вот защит и теперь был уверен, что в следующие разы смогу с легкостью воплотить в жизнь как первый, так и второй вариант. Вот только спешить с этим без особой необходимости, конечно, не стоит. Ускорять прорыв хаоса прямо внутри себя мне что-то не очень хочется. Однако когда это мои желания хоть кого-то волновали?

Стоило мне попрощаться со всеми и под громовые пожелания удачи вернуться обратно в ставку императорской армии, как меня тут же встретили Гарош и наш будущий командир.

– Буду честен, – тут же заявил представившийся как Картур Эйлио этот на вид довольно мрачный тип. – Мне плевать, кто там решил выйти из семьи или даже пробраться в более почетную тысячу, не набрав соответствующий рейтинг. Но другим демонам – нет. И мешать выяснять личные отношения, если это не препятствует боевым действиям, я не буду. Единственное, на что вы можете рассчитывать, это мой совет.

Да уж, теперь понятно, почему у Гароша такой потерянный вид. Он-то с Картуром общается подольше, чем я. И тот, видимо, несмотря на все свои громкие заявления, уже не раз прошелся по тому, кто посмел выйти из дома Эйлио ради непонятно кого.

– Спасибо, не надо! – я тут же отказался от предложения помощи. И пусть приязни такой ответ нам не прибавит, вот только давать опробовать на себе какую-то очередную шутку я не намерен, а вероятность услышать что-то полезное, учитывая вступление, тут явно стремится к нулю.

– Тогда получите задание, – в голосе Эйлио неожиданно появились еле заметные нотки уважения. Что-что, а силу они всегда уважали. – Сопровождать отряд демонов на время строительства укреплений, не допустить жертв, обеспечить безопасность работы. Все понятно?

– Разрешите выполнять! – я даже не спрашивал, а просто развернулся и тут же столкнулся с группой наших подопечных. Ну, кто бы сомневался – это оказались мои старые знакомые по ссоре в столовой, Локс-Тар и его подпевалы.


Глава 17
Локс-Тар

– И если не наберете хотя бы сто очков рейтинга, можете не возвращаться! – прокричал Картур.

Похоже, наш командир нас все-таки тоже недолюбливает. Во-первых, как за задание, на выполнении которого за неделю можно заработать только пять очков, получить за день в двадцать раз больше? А во-вторых, рабочие, услышав такое пожелание, явно будут считать, что мы постараемся их подставить под бой как единственный способ достичь этой цели. К счастью (весьма относительному), наши отношения с компанией Локс-Тара и так безнадежно испорчены. Так что мнение о нас с Гарошем в худшую сторону точно не изменится. Некуда просто.

В подтверждение моих догадок всю дорогу до места работы мы провели молча. Только Гарош в командном канале спрашивал, не создал ли я ему новые способности. Пришлось расстроить демона, что немного придется подождать. Впрочем, учитывая его терпение во время подготовки способности поиска, делать он это умеет. А потом мы добрались до места, которым, кстати, оказалась та самая башня, что в свое время начинали восстанавливать еще и мы. Вот ведь ирония судьбы.

Эх, были бы с нами сейчас приличные демоны, которым можно доверять! Установили бы полог, чтобы скрыть все следы работы, запустили бы заклинание поиска для проверки территории, чтобы никто к нам не смог подобраться – и все. А так придется, как и всем остальным, летать кругами да надеяться, что ты заметишь противника раньше, чем он тебя. Хотя чего это я? С чего бы это мы должны скрывать свои возможности? Наоборот, было бы неплохо устроить демонстрацию силы и крутости новой независимой семьи демонов. Пусть знают, что и мы не тапкой деланные.

Гарош сначала смутился от моей команды разворачивать поле прикрытия, но быстро понял, что к чему, и приступил к работе. Я же активировал Кайтоку, для начала малым радиусом, и проверил ближайшие окрестности. Ну вот, как я и думал, наше представление не осталось без внимания. И Локс-Тар даже отправил одного из своих подручных к нам с Гарошем.

– Можете звать меня Майло, – небольшой зеленоватый демон с лицом, неудержимо напоминающим жабье, выглядел не очень приятно, но вести себя старался вежливо. – А что это вы тут делаете?

Прямо-таки сакраментальная фраза, после которой мне сразу вспомнился один старый фильм, но сейчас точно было не до него.

– Защищаем вас, как и положено, – вместо меня гордо ответил Гарош. – Но не экономим на ресурсах, а используем все, что надо, для выполнения задания.

– Вы, значит, из основного рода? – тут же предположил наше привилегированное положение Майло. – Тогда понятно, как вы смогли так быстро проскочить аж в восьмую тысячу. Эйлио богатые и могут себе еще и не то позволить.

Понятно, он раньше видел Гароша со знаками воинского рода и решил, что и я отношусь к той же семье. Ну да, куда как проще предположить, что мы добились всего не сами, а благодаря помощи сверху. Так можно спокойно продолжать ничего не делать и лишь ругать «наглых выскочек». И почему такие люди и демоны столь часто встречаются в этом мире?

Больше Майло не решился нас расспрашивать и ушел к своим, а еще через пару часов подошел сам Локс-Тар и заявил, что у них кончились свитки для зачарования новых плит. Если бы я сам не занимался совсем недавно точно таким же строительством, взял бы и поверил. Но я-то знаю, как тут все работает, да и скорость, с какой эта «бригада» создавала новые блоки для башни, я тоже видел. Так что не могли они со всем покончить так быстро. Я продолжаю молчать, а на лице Локс-Тара начинает появляться… Страх? Паника?

– Нам надо скорее уходить отсюда, – да он же просто дрожит! – Хочешь, мы переведем вам все наши очки рейтинга, там как раз наберется по сотне на брата, как и просил твой командир.

Похоже, этот демон с самого утра хмурится вовсе не из-за той ссоры в столовой, а из-за того, что понял неизбежность этого разговора. И аргументы для убеждения и торговли он явно приготовил заранее. Вот только что же тут такого должно случиться, ради чего он так хочет нас отсюда увести? Или он хочет увести не нас, а себя? Да, скорее всего, именно так. Не зря же в его эмоциях преобладает страх.

– Уходите! А мы с Гарошем еще, пожалуй, немного задержимся, – после моих слов Локс-Тар просиял, правда, ненадолго. – Только выйдите из командного канала и слейте всю свою энергию. Хочу быть уверен, что вы ни с кем не сможете связаться. Просто на всякий случай.

Пока я внимательно следил за тем, как демоны выдавливают из себя последние крохи силы, а потом печальным шагом уходят куда-то вдаль, Гарош успел все подготовить. Так что уже через несколько минут мы оказались скрыты под небольшим, но очень плотным куполом, за который выбирались только щупальца Кайтоку. Теперь главное, чтобы нас по ним не вычислили, но тут уж, конечно, гарантировать ничего нельзя. Да и выбора у нас нет: сидеть без разведки и контроля окрестностей точно нет никакого смысла.

Мониторя ситуацию, я сразу же отметил на виртуальной карте отряд наших демонов, ползущих в сторону ставки, потом расширил радиус с десяти километров до двадцати. Потом до тридцати. На сорока картина, наконец, изменилась. Как оказалось, в нашу сторону двигался отряд из пяти демонов. Ну, это я предположил, что демонов, по карте-то я вижу только метки, которые могут принадлежать кому угодно, но такое количество и построение используют обычно солдаты императора. Но зачем тогда Локс-Тар был готов отказаться практически от всего, что имел, лишь бы не пересечься с ними? Пока никаких ответов, но я и не спешу. Уверен, если подождать, то я смогу знать все, что нужно.

И вот, не прошло и пары минут, как появился еще один отряд. Снова пятерка, но это уже, скорее, силы падших. На самом деле, учитывая разницу в стратегиях, определить принадлежность метки можно довольно просто. Демоны работают по схеме, где лидер должен сдерживать вражеского командира, пока остальные не справятся со своими противниками и не придут на помощь. У крылатых же очень похожая, но при этом чуть ли не принципиально другая схема. Их лидер пятерки ориентируется на атаку изначально. Его цель – уничтожить всех пятерых противников сразу. А у отряда поддержки одна-единственная задача – как можно дольше сдерживать обычных солдат врага, выигрывая для своего сильнейшего воина время и место для маневра.

Стоп! А это еще кто? Помимо двух отрядов, которые явно шли к одной и той же точке (при этом без использования порталов, своим ходом – наверно, чтобы не дать заметить себя издалека), на моем радаре появилось еще две отметки. Но кто это может быть?

– Наверно, демоны Самаила, – после небольшого раздумья предположил Гарош. – Я слышал, что он брал к себе только лучших из лучших. В итоге тактика пятерок для его сторонников потеряла смысл, и они начали работать как раз парами.

– И кто на твой взгляд сильнее, двойка B-ранга или пятерка воинов С-ранга с командиром B? – решил уточнить я. Все-таки Гарош из Эйлио, а эти в силе всех участников нашего конфликта должны разбираться на довольно приличном уровне.

– Конечно, двойка, – без всяких раздумий выпалил мой напарник. – Только я думаю, там будет даже не B-ранг, а, скорее, и что повыше.

А вот это вообще засада. Если в подземелье во время испытания мы справлялись с жуками, опережающими нас на пару ступеней, то с демонами такой фокус не пройдет. Как минимум они уже готовы к бою, а значит, стратегия с дистанционными атаками точно не сработает. Нужен какой-то другой план. На мгновение мелькнула мысль просто отступить, но тут же пропала. Как бы там ни было, скоро в этой драке сойдутся три силы, и у тех, кого я сейчас считаю своими, не самые высокие шансы на победу. И кем я буду, если даже не попытаюсь ничего предпринять?

– Держим защиту и движемся вперед, – я отдал приказ, и Гарош, прижав к груди артефакт, пристроился вслед за мной.

Рассчитав точку, куда движутся обе пятерки, я направил нас туда же. Заодно, кстати, выяснилось, что двойка, предположительно, демонов Самаила места назначения не знает. Они методично прочесывали квадрат за квадратом и было видно, что к цели всего этого слета они если и успеют прибыть, то точно не первыми. Тут в голове появилась неожиданная идея – а что если рассчитать центр того радиуса, в котором эта парочка ведет поиск, куда он укажет? Пара формул, и, как я и думал, точка отсчета всех их поисков оказалась расположена как раз в месте строительства нашей башни. Вот, значит, кого так боялся Локс-Тар! И для кого он послужил наводчиком. Ну, если, конечно, моя догадка о том, что он решил поработать на мятежного наследника императора, верна.

В этот самый момент мы добрались до места пересечения интересов всех этих групп и даже сделали это раньше всех остальных. А что – рассчитать конечную точку, зная два вектора, дело пары секунд, а дальше сыграло то, что мы просто были ближе остальных. Нет, конечно, может быть, всех интересует и не эта трещина в пространстве, обозначенная моими органами чувств как «прорыв чистого хаоса», но уж очень этот вариант маловероятен.

Мы так и не успели ни рассмотреть этот природный феномен повнимательнее, ни, тем более, что-то предпринять, когда на сцене появились первые гости. Как я и предполагал, одна пятерка состояла из демонов, вторая из крылатых. Что интересно, солдаты императора, как и в той схватке, в которую мы влезли в прошлый раз, опять все оказались из дома Дану. Один раз такое может быть случайностью, а вот два раза – это точно закономерность. А не может ли старейшина Понтус, пользуясь общей неразберихой, затеять свою игру? У нас на Земле торговцы никогда не отличались особой принципиальностью. Вот только разве это повод бросать своих? Тем более что это только подозрения.

– Сюда идут демоны Самаила, минимум А-ранг, лучше уходите! – после того, как я выскочил из укрытия и привлек внимание своим криком, почти вспыхнувшая схватка остановилась, так и не начавшись.

– Почему я должен тебе верить? – тут же взвился командир демонов, Аластор Дану. Судя по имени, он явно принадлежит к основной ветви рода, значит, всё это точно не самодеятельность ради того, чтобы выслужиться. Такие ребята без приказа рисковать не будут.

– Уходим, – в отличие от своего коллеги падший предпочел мне сразу поверить. – С такими силами нам точно не справиться, не вижу смысла рисковать.

Неужели в рядах крылатых обо мне такого высокого мнения? Или Мик успел поделиться историей наших приключений, и за настоящего врага меня так и не считают? Хотя, о чем это я? Не нужно плодить избыточные сущности. Командир падших просто увидел лишнюю фигуру (то есть меня), понял, что ситуацию сейчас контролирует кто угодно, но точно не он сам. И предпочел отступить, а не играть по чужим правилам. Похоже, такие вот прорывы хаоса редки, но не настолько, чтобы бросать ради них вообще все что угодно.

– Сюда! – пока я общался с командирами отрядов и склонял их к миру, обстановку вокруг, естественно, никто не контролировал, так что ничего удивительного, что прямо к пробоине в пространстве никем не замеченный Локс-Тар смог вылететь и запустить вверх сигнальным сгустком энергии. Вот ведь – и как я не подумал, что он сможет восстановить свои запасы силы из какого-нибудь артефакта-накопителя? Хотя нет, прикидывал я такой вариант, но посчитал вероятность того, что настолько трусливый тип как Локс-Тар захочет рискнуть своей жизнью ради отдельной миссии, слишком ничтожной. И ошибся! И ведь в который раз все беды идут из-за недооценки противника!

– Гарош, сейчас у нас будут гости! – прожигая сжавшегося в комок Локс-Тара взглядом, я скомандовал своему напарнику начинать подготовку к плану Б.


Глава 18
План Б

План Б – как много в этом звуке для сердца русского слилось. Наверно потому, что обычно мы такими мелочами не заморачиваемся. Но не в этот раз. Понимая, что пока новые способности не созданы, а враги нам могут попасться уже сейчас, я, пользуясь простотой нашей схемы патрулирования, успел заранее обсудить с Гарошем пару вариантов. И вот сейчас пришла пора воплотить в жизнь один из них. А ведь могли бы уйти вообще по-тихому, и откуда в этом Локс-Таре неожиданно проснулось такое геройство?

Ну да сейчас мне не до этого. Надо рассчитать вектор движения сторонников Самаила и выдать моему напарнику правильные координаты. Да, они с активными щитами, да, вероятность выбить точки силы равна нулю – вот только мне сойдет и вариант, когда они просто отвлекутся. Хотя бы на долю секунды.

– Готово, – я только всё рассчитал, но эта двойка успела в последний момент поменять направление движения. Вот ведь перестраховщики!

Тут же захотелось все бросить и начать пересчитывать координаты цели с нуля – но нельзя спешить. Им точно придется повернуть еще раз, и вот тогда-то я и возьму их на мушку. Рассчитав самую удобную для этого точку, я провел предварительные выкладки формул, в которые только и оставалось что подставить контрольные цифры – есть. Я угадал.

– Залп! – Гарош выскочил из укрытия под удивленными взглядами начавших укрепляться демонов и падших и запустил в отмеченную мной точку усиленный Сакрамакс.

Часы отмерили, дай бог, пару секунд, а сколько всего уже случилось. Бывшие враги готовятся к защите чуть ли не вместе, Локс-Тар валяется оглушенным, демоны Самаила вышли на финишную прямую. И в этот момент мой и Гароша удары достигли цели. Да, я выпустил свои снаряды-личи вместе с ним. Вернее, только один снаряд. Сейчас не тот случай, когда стоит рассчитывать на чудо, и лучше вместо этого будет максимально повысить свои шансы на успех.

Задумка была на самом деле довольно простая. Сакрамакс Гароша отвлекает внимание, а я сажаю жучка. Дело в том, что если использовать мой снаряд по прямому назначению, то даже если тот умудрится понизить защиту моего противника, я все равно ничего не смогу с ним сделать. Но если выровнять поглощение энергии так, чтобы оно полностью покрывалось естественным приростом, то демон может даже и не заметить на себе ничего постороннего. А я всегда смогу определить его местоположение. Не бог весть насколько полезная информация, но если больше мне ничего нельзя выжать из этого боя, то и такой бонус сойдет.

И у нас получилось. Гароша так даже отбросило отдачей, когда парочка самаиловцев снесла выставленный им Сакрамакс, но зато запущенный мной жучок достиг цели и начал уверенно передавать сигнал. Сейчас, наверно, было бы правильно отступить. На мой взгляд, заполучив в свои руки пробой хаоса, парочка последователей мятежного принца не стала бы никого преследовать. Вот только пятерки Дану и падших так не считали, предпочтя бегству бой на укрепленных позициях. Так что и нам не стоит спешить, тем более что на самый крайний случай у меня есть еще одна задумка. Вот только кто же знал, что этот самый крайний случай наступит так быстро.

Демоны Самаила ворвались на замершую в ожидании поляну как неудержимый шторм. Первым же ударом раскидало в стороны командиров обоих отрядов, и не помогли никакие установленные заранее щиты и артефакт.

– S-ранг, – завороженно вымолвил Гарош, глядя, как катятся по земле моментально лишенные каких-либо щитов две фигуры. Падшему не повезло: столкнувшись с деревом, он просто-напросто сломал себе шею. А вот Аластор Дану умудрился отделаться только парой некритичных переломов и потерей сознания.

В этот момент обычные воины попытались перейти в форму зверя, как Кур с напарником, когда их фантомные облики слились воедино. Вот только даже это им не удалось провернуть: еще одна встречная атака, и трансформация, так и не доведенная до конца, прерывается из-за того, что все просто покатились по земле, не сумев выдержать напора. А ведь эти двое развлекаются! Узнаю почерк Самаила – неудивительно, что и его последователи под стать своему хозяину. Учитывая их силу, могли бы сразу бить наверняка, но почему-то тянут время. Хотят допросить? Или не хотят раскрываться полностью, опасаясь, что им могут сесть на хвост сопоставимые по силе противники?

Как бы там ни было, я сумел воспользоваться тем, что чужаки отвлеклись на пятерки и не стали сразу атаковать заведомо более слабую двойку. Перенесясь прямо к прорыву хаоса, я вытащил свой артефактный меч и поднес его практически вплотную к прорехе в пространстве. Недаром же у этой штуки есть в описании слова о том, что она «может призывать хаос» – не думаю, что если совместить этот прорыв и артефакт изначальной стихии, то получится что-то хорошее.

– Чего ты хочешь? – есть! Демоны Самаила замерли и даже обозначили готовность к переговорам. Пусть мой план и был шит белыми нитками, но он сработал!

– Гарантии того, что вы никого тут не тронете, разрешите уйти и ответите на мои вопросы. Тогда я оставлю прорыв хаоса вам, устраивает? – параллельно я призвал кровавого голема и провел с ним небольшую манипуляцию, заставившую удивленно расширить глаза заметившего ее одного из падших. Ну да, эти же ребята обычно мастера магии смерти, так что неудивительно. Но главное, что демоны Самаила так ничего и не заподозрили, а все остальное – это уже мелочи.

– Ферра, неужели нас поймали в западню? – крупный демон обратился к своей напарнице, блистающей покрытой костяными пластинами кроваво-красной кожей.

– Похоже, что так, Корр, – хищно облизнулась демоница. – Давай послушаем, что скажет эта букашка!

Очень хорошо. Эти двое готовы поговорить и явно меня недооценивают. Лучше и быть не может.

– Зачем Самаилу нужны такие вот источники хаоса? – пока никто не передумал, я тут же выпалил первый вопрос. Конечно, хотелось бы узнать и что-то конкретное – например, сколько у Самаила союзников в армии, кто они, где у него база и как именно эти двое тут очутились – вот только на такие вопросы мне точно правды не скажут. А вот что-то общее, где для моих оппонентов есть возможность обойтись общими словами – вполне возможно. И тогда уже у меня появляются шансы из этого потока вычленить что-то полезное.

– Они всем нужны, – ласково пропела Ферра. – А как иначе. Хочешь найти мювет, следи за сакрами.

– Ты спросил, мы ответили, – тут же проревел Корр. – Убирай свою игрушку. Можешь даже засунуть ее куда-нибудь. И сваливай побыстрее.

Хочет взять напором. Вот только на меня давили и посерьезнее, чтобы вот так сразу сдавать позиции. Тем более, кажется, я смог уловить кое-что интересное в словах демонессы. Мювет, сакры – непонятно, что это. Но у меня в голове сразу же возникла ассоциация с тем, как в древности искали дикие ульи и собирали пчел на пасеки. Все просто – охотники за медом просто следили за летающими по полям пчелами, отмечали направления их полета, а потом рано или поздно находили место обитания роя. А дальше уже просто: закупорить улей и перенести к себе, вот только меня сейчас интересует совсем не это. Главный принцип, на который намекала Ферра, тут немного в другом – подобное ищется с помощью подобного. То есть для того, чтобы в мире Карказона найти изначальный артефакт, нужно построить радар, способный его засечь, и делать это нужно из изначальной энергии, также полученной именно здесь.

Теперь понятно, зачем все так охотятся за этими прорывами. Конечно, возникают вопросы – почему это обязательно делать столь малыми силами? Но так глубоко мне уже вряд ли удастся копнуть.

Убедившись, что Корр осознал бесполезность своего окрика, который не возымел на меня какого-либо действия, я уже хотел было спросить что-нибудь еще. Все-таки, когда мы начинали разговор, количество вопросов не было оговорено – так что еще как минимум на пару я точно имею право. Вот только подручный Самаила такого отношения к себе терпеть не стал. Вот еще одна проблема, с которой постоянно приходится сталкиваться, собрав себе в команду исключительно сильных игроков. Эти ребята слишком много думают о своем эго.

Корр тем временем сделал шаг вперед, я покрепче сжал меч…

– Самаил просил оставить этого звереныша ему, – опять подала голос Ферра. Звереныша? Вот теперь уже у меня появилось нестерпимое желание что-нибудь сломать.

– С-ранг, какой смысл его переоценивать? – возразил Корр. Пытается все-таки меня запугать? Ну, не может демон, набравший столько силы, быть таким прямолинейным! Или, как раз наоборот, из-за собственного могущества он и разучился правильно оценивать других? – Самаил просил его не убивать, ладно. Но он же не будет против, если я его немного покалечу.

Следующего движения демона я даже не заметил. Его меч расплылся в воздухе, а потом моя рука, сжимающая артефакт хаоса, отделилась от тела и с глухим шлепком упала на землю.

– Вот и все дела, – глаза Корра пыхнули всеми муками, что меня ожидали.

А я при этом так даже не шевельнулся. Благодаря вовремя проведенной замене моя настоящая рука с настоящим артефактом скрыта внутри стоящего рядом со мной голема. На земле же барахтается обычный муляж. Вот только что теперь делать? Рассказать о своей хитрости и показать, что я до сих пор держу ситуацию под контролем? Так ведь это не так. Стоит мне открыть секрет, как под вопросом окажется моя решимость привести в действие угрозу, и, конечно, я буду полностью беззащитен перед повторным ударом со стороны Корра. Как показала практика, наши скорости отличаются прямо-таки кардинально.

– Ты прав! – ответил я демону. И в тот же миг лезвие меча пробило тело голема и воткнулось прямо в самую середину хаотического разлома.

Идет призыв хаоса

Уровень контроля недостаточен

Запущен процесс самоуничтожения 5… 4… 3…

– Кто бы знал, что ты настолько сумасшедший. Самаил не ошибся насчет тебя, – Ферра задержалась на мгновение, чтобы сказать мне пару слов, а потом скрылась в телепорте, уходя подальше из зоны поражения готовой взбеситься стихии.

Улетев вслед за ней, Корр лишь прорычал что-то невнятное, а вот уже и мне пришла пора заняться спасением собственной жизни. Пятерка Дану и падшие, как раз более или менее пришедшие в себя, уже тоже переносились на безопасное расстояние. На земле остался только Локс-Тар, но времени подхватывать еще и его уже не было. Будь это кто-то из друзей, точно бы рискнул, а так не вижу смысла. Предатель, притом идейный (учитывая, что он ринулся предупреждать людей Самаила, когда понял, что я могу попробовать все испортить) – думаю, он знал, на что шел.

Вспышка телепорта – светлая и привычная. Вспышка огромного взрыва – черная и пугающая. По коже против воли побежали мурашки. Как же нам повезло, что мы успели убраться.

– Гарош, ты цел? – отправляю сообщение в командный канал. На карте напарника не видно, но это всего лишь следствие помех. Уходили мы одновременно, так что все с ним должно быть в порядке.

– Нормуль, – моментально прилетел ответ. Хорошо, что хоть связь работает.

– Ты где? Эта парочка на нас не сможет выйти? – все пространство прямо-таки перекорежило выбросом хаоса, так что не думаю, что новая встреча состоится именно сейчас. Но лучше уточнить, вдруг Гарош разбирается в этом лучше меня.

– Выйти на нас? В такой свистопляске? Да скорее нас решит почтить своим визитом сам император, – у демона явно начался отходняк после всего произошедшего. Он даже не ответил на первую часть вопроса: впрочем, тут тоже все понятно. Он, как и я, после бегства случайным телепортом, да еще вдобавок получив в спину дозу хаоса, не имеет ни малейшего понятия, где находится.

А ведь нам еще надо постараться вернуться в расположение армии и обо всем доложить. И как еще нас после всего случившегося встретят?


Глава 19
По-честному

Оглядевшись по сторонам и ничего не обнаружив, я взлетел повыше. И вот тут у меня появился первый ориентир – небольшой город, состоящий из пары сотен домов, замка и подпирающей небеса башни. Хочется верить, что тут будут настроены ко мне не слишком враждебно, и у меня получится без особых проблем сориентироваться и выяснить, где же именно я нахожусь. Ну, а дальше – пусть Карказон и в несколько раз крупнее Земли, но с моей-то скоростью не должно быть особых проблем, чтобы добраться до базы.

Мои радужные мечты очень быстро разрушила разношерстная группа, выбравшаяся мне навстречу из главных ворот. Воины и маги, совсем как в тот раз, когда я столкнулся с местными во время прошлого боя у башни. Черт побери, а ведь тут половина – те же самые лица.

– Убирайся! Лордеон – это не место для демонов! – на этот раз они решили не нападать сразу. Боятся, что я могу задеть город? Или… Точно, я же тогда взял в плен их главного мага, и сейчас им не до стычек.

– Мне только нужно узнать, где ставка демонов. Укажите направление, и я уйду, – несложная же просьба?

– Убирайся! – вот ведь, такое чувство, что даже не слушают, что я говорю.

– Куда убираться-то? – может быть, так сработает?

– Убирайся! И больше не смей показываться под стенами Пресветлого Лордеона! – прямо сама конкретность.

Из какого-то упрямства и нежелания рыскать по округе в поисках разумных людей, я не сдавался и продолжал раз за разом пытаться вывести этих упрямцев на разговор. Но каждый раз натыкался лишь на стену непонимания.

– Чудовище! Осторожно! – со стен до нас долетел усиленный магией крик, и я вместе со всеми повернулся в сторону ближайшего леса.

И оттуда в направлении города действительно полз настоящий монстр. Похожий на огромного змея, он был покрыт сотнями шевелящихся наростов. А еще аура – я почувствовал, как эта тварь излучает еле заметную, но явно различимую ауру хаоса, убивающую все живое рядом с ним.

– Отродье из провала! – раздались встревоженные крики рядом со мной.

– Кастора нет! Что мы будем делать? – еще один наполненный паникой голос. А у меня по спине побежали мурашки. Это ведь из-за меня этот город лишился своего главного защитника. Но я ли тут главный виновник? На мой взгляд, нет! Скорее, тут прямое следствие ситуации, когда лидер забыл о своей главной обязанности – защищать – и поставил во главу угла свои личные интересы или идеи.

Как же меня это бесит! Вот мог бы сейчас просто уйти, но нельзя бросать этих упрямцев. Судя по панике в их рядах, защититься от такого чудовища им будет непросто. Если, вообще, возможно. А брать на душу целый город, где живут не только воины, но и гражданские, женщины и дети, я не готов. Будем сражаться!

В этот момент горожане попытались хоть что-то предпринять. Из ворот высыпался отряд конных рыцарей и на всем скаку ринулся в сторону монстра. Сумасшедшие – да их же уничтожит одной только аурой! К счастью, местные оказались опытными вояками, и не стали сближаться. Затормозив на расстоянии около ста метров от цели, они взмахнули копьями и запустили во вставшего на дыбы змея серию ярких как солнечный свет сгустков энергии. И ничего – те просто врезались в шкуру, помяли один из отростков, который, правда, тут же распрямился. Вот и весь результат бравого налета.

Впрочем, это и не удивительно – присмотревшись к монстру, я смог разглядеть, что тот относится аж к А-рангу, что означает крайне низкую восприимчивость к обычным типам атак. Что ж, похоже, в этой битве все будет зависеть от меня. И вот же засада! Ничего способного пробить такую защиту даже у меня в арсенале сейчас нет. Конечно, можно создать новое заклинание – но так не хочется нарушать план своего развития. Впрочем, следовать к цели за счет жизней других – это точно не мой метод. Демон я или нет, в конце-то концов – а раз так, то кому, как не мне, защищать мироздание. Тем более что после показанного Корром уровня владения мечом засела у меня в голове одна идея.

– Задержите его! – повернувшись ко все еще стоящей рядом делегации горожан, я рявкнул, вложив в голос всю злость, что успела скопиться за это время. – Мне нужна минута. Не трогать, не мешать, не дать ему до меня добраться.

– Есть! – тут же отреагировал до этого споривший с каждым моим словом представитель города. И куда только делось всё его нежелание слушать? Вот что «рявк» животворящий делает.

Убедившись, что меня готовы прикрыть, я тут же провалился в режим создания способностей. Опасное, конечно, решение, но иногда нужно принимать именно такие, чтобы остаться собой. Итак, во время разговора с Эльфи я решил, что сделаю себе две защитные способности, а атакующую уже на следующем уровне. Вот только сейчас этот вариант развития мне категорически не подходит. А значит – режем. Умение не держаться за старые решения – тоже очень сложный и одновременно очень необходимый в жизни навык.

Итак, мне нужен не щит, не новая атака – мне нужно усиление. Но не «Кай», работающий за счет силы, и не «Нао», увеличивающий количество точек воздействия – мне нужна скорость. Как у Корра. Кто-то может в таком случае пошутить, что быстрый и легкий не значит сильный – так вот я в отличие от этих шутников знаю второй закон Ньютона. Так что за дело! Разворачиваю в памяти картинку с ударом, лишившим меня запасной руки. Отбросить меч, инерцию, взмах, движения воздуха – остается только сила, что позволила Корру добиться такого результата.

Теперь зафиксировать ее движения, сформировать матрицу, что позволит вычислить начальные точки приложения энергии, которые могут в итоге дать именно такой результат. Теперь зафиксировать все это в слово-активатор и готово. Удивительно, как же быстро пролетело время – обычно в этом режиме оно тянется словно вечность, но на этот раз, наоборот, как будто ускорилось. К счастью, вместе с моими же мыслями. Или тут дело в том, что сейчас мне есть куда торопиться? А не важно – сейчас надо проснуться и еще раз осмотреть свое творение.

Вы создали способность 1 уровня лорда «Хай»

Вы можете ускорить выполнение своих способностей или приемов в 3 раза

Вроде бы мелочь, но я доволен!

– Хай! Хай! Шитасу! – для ускорения снарядов-вампиров мне не хватит длины ряда способностей моего уровня лорда. Да и, если честно, водоворот звёздного металла для этой комбинации, на мой взгляд, подходит гораздо больше.

Раньше я мог использовать его только вплотную (просто не хватало силы оторвать его от руки), но сейчас благодаря моему изобретению, разогнавшему поток в девять раз сильнее, мне это с легкостью удалось. И теперь он устремился в сторону ползущего к городу змея. Местные маги, как я и просил, пытались сдержать его щитами, но куда им справиться с такой мощью. Уже вся встречавшая меня комиссия в полном составе выбилась из сил и сейчас, подхваченная всадниками, отступала в сторону города. Но так будет даже лучше, не будут мешаться на пути моей новой атаки.

На первый взгляд, что может сделать способность первого уровня лорда против целого А-класса? Кажется, что ничего. Вот только сила – это не только уровни и классы, нет, это еще и масса, умноженная на ускорение. Причем первое у моей черной дыры было изначально, а второе я только что добавил. И, что важно, с каждым пройденным метром оно еще понемногу и нарастает. В итоге тихий и спокойный водоворот превратился в ревущее нечто, закручивающее вокруг себя потоки воздуха. Змей хаоса даже попытался увернуться от этого снаряда, но на этот раз его размеры сыграли против него.

Шитасу пробило его насквозь и ушло в землю, подняв целое каменное цунами. А змей со сквозной дырой почти через всё его тело пару раз дернулся в конвульсиях и потом уже окончательно затих. Неужели получилось? Пусть передо мной был и неразумный монстр, но всё же то, что я смог пробить его шкуру при активной-то защите, не может не радовать. Не удержавшись, я приблизился к мертвой туше, чтобы получше ее рассмотреть, и тут же получил очередное сообщение.

Вы собрали 14 единиц хаотической энергии

Отсутствует собственное хранилище, используется внешнее

Резерв 14/50

Ко мне прямо из мертвого тела вылетело несколько кроваво-черных частиц, закрутилось небольшим вихрем, а потом втянулось в лезвие меча. Вот оно мое хранилище, и вот, похоже, за чем так охотились демоны и падшие. Интересно, а если я наберу полный меч хаоса, сможет ли он меня привести к месту захоронения изначального артефакта? Интересно, но не своевременно.

В этот момент я заметил, как из тела хаотического змея начинает вытекать ядовитая кровь, и тут же собрал все останки в стальной кокон – нечего загрязнять окружающую среду. Лучше закинуть эту тварюгу к нам на базу. Сначала была мысль просто скинуть где-нибудь по дороге в горах, но, к счастью, я вовремя подумал о замкнутых экосистемах и не стал творить глупости. А то стечет, например, ядовитая кровь в какую-нибудь речку да отравит не один город, стоящий на ее берегах, а сразу несколько.

В этот момент ко мне опять подошел представитель Лордеона. На этот раз без свиты, но зато с готовностью общаться. Мне торжественно передали благодарность от города, показали направление до нашей главной базы на Карказоне, а заодно поинтересовались именем и семьей. Как оказалось, местный мэр собрался написать благодарность в мой адрес. Забавно, конечно. Впрочем, зачем расстраивать людей, которые считают, что делают доброе дело. Тем более, если мне это совсем и не мешает.

– Алексей Роков, – вежливо представляюсь, но отпускать так просто меня не намерены.

– А семья? Эйлио? Дану? Банио? Может быть, Картты? Или даже Сайнты? – ого, меня тут даже готовы записать чуть ли не в императорский род.

– Новая семья, которая не подчиняется ни одной из старых. Если что, перед вами глава рода, – на этом я вежливо раскланялся и под крайне заинтересованным взглядом двинулся в указанном мне направлении.

А что, неплохо так день провел. Вернулся из отпуска, встретился со старым врагом, подрался аж со всеми крупными силами мироздания, выжил, взорвал прорыв хаоса, потерялся, спас город… Что еще-то? Или все? Ну да, вроде ничего не забыл, но все равно впечатляет. Хот нет – я же еще новую способность создал и подсадил жучка самаиловцам. Так что будет чем заняться в ближайшее время – придется придумывать новый набор способностей для себя и команды с учетом потраченного слота, а еще можно попробовать продать координаты одного наглого, но сильного последователя мятежного принца. Или не спешить? Если этот тип выведет меня на их базу, то эта информация может вырасти в цене в очень и очень много раз. Да, пожалуй, этот вариант мне нравится больше.

Впереди тем временем показались знакомые строения нашего жилого блока, и я начал думать о том, что наконец-то смогу отдохнуть, как вдруг на плечи обрушилась страшная тяжесть. Сила давит вниз, прижимая к земле и не давая пошевелиться. Меня что, атакуют? Свои? Вот такого поворота я, если честно, совсем не ожидал, а, пропустив первый удар, пытаться что-то предпринять или исправить было уже поздно. Но зачем демонам императора на меня нападать?

– Алексей, меня связали и тащат под трибунал. Не возвращайся! – да уж, сообщение от Гароша дошло как нельзя вовремя. Но трибунал? За что?

– Алексей Роков, – к спеленавшей меня двойке демонов присоединился Картур Эйлио. Вроде бы мой командир, но почему его глаза светятся от с таким трудом скрываемого удовлетворения? – Вы обвиняетесь в нарушении своего долга перед императором. Трибунал примет решение о вашей дальнейшей судьбе. От себя добавлю: прими смерть достойно и не марай честь нашей тысячи хотя бы в этот момент.

Вот же гад. Как меня раздражают такие люди или демоны, готовые ради своих выдуманных ценностей втаптывать в грязь всех вокруг и при этом даже не замечать, в каких чудовищ они превращаются. Да уж, настоящий злой рок – вроде бороться против зла и при этом самому в него превратиться.

Но ничего, мы еще побарахтаемся. Уверен, мне еще дадут слово, и тогда посмотрим, чем все это закончится.


Глава 20
Трибунал и последствия

Меня вывели перед четверкой сидящих демонов со скованными за спиной руками и выкачанной до дна силой. Дьявольская беспомощность и ярость от происходящего – давно я не испытывал такого коктейля эмоций. И рядом стоит тот, кто является фокусом всех этих чувств. Картур Эйлио, мой командир, тот, кто должен меня вроде бы как защищать и прикрывать, вместо того, что становиться главным обвинителем.

– Уважаемые представители старейшин, – начинает он, а я понимаю, кто сейчас сидит передо мной. Главные представители своих родов в этой тысяче. – Этот демон обвиняется в том, что предал принципы воинского братства, бросил доверенных ему строителей без защиты, допустил гибель одного из них. Прошу отчислить его из армии императора, лишить пустоты, а также запретить в дальнейшем переходы демонов в более сильные тысячи без достижения соответствующих значений рейтинга.

– Мы слышали аргументы обвинения, – степенно молвил один. – Теперь слово предоставляется нарушителю.

Даже не обвиняемому, а сразу нарушителю. Похоже, меня заранее записали в виновные. Что ж, кое-кого, похоже, будет ждать большой сюрприз. А мой бывший (теперь я уже в этом уверен) командир явно не проверяет всю информацию о своих новых подчиненных. Собрался лишать меня пустоты – идиот.

– Я скоро буду, – используя простейший поиск, я призвал выданный мне в свое время Симеоном Карттом талисман, открывающий дорогу к дому старейшин семей.

– Я так и знал, что он попытается сбежать, – тут же радостно заявил Картур. – В связи с повторной попыткой бегства хочу вынести на рассмотрение вопрос о заточении в пустоте.

А ведь мог бы и догадаться, что этот путь будет перекрыт. Но уж очень мне не хочется позволять себя судить даже не армейскому руководству, а семьям, к которым я вроде как никакого отношения не имею. А еще эта необходимость оправдываться там, где я не виноват. Как меня давно научила жизнь, надо защищаться – лучше нападай сам. Банально, но при этом и очень действенно. Поэтому идея выйти сразу на совет старейшин показалась мне очень удачной, но, к сожалению, не сработала. Правда, остается уповать на то, что мой сигнал заметят, и кто-то придет с той стороны. И мои надежды все-таки сбылись.

Картур успел задать мне какой-то вопрос и врезать по челюсти, когда я не стал отвечать. Именно в этот момент открылся портал, и рядом с нами очутился Симеон Картт, один из четырех старейшин и глава личных порученцев императора. Ох, как забегали глаза у моих судей после его появления! А вот мой якобы командир в очередной раз проявил отсутствие понимания ситуации и врезал мне снова.

– Нападение на главу семьи, признанной императором, рассматривается как мятеж. Сто лет пустоты, – Симеон махнул рукой, и Картур Эйлио тут же исчез, видимо, переместившись в то подобие тюрьмы, где я в свое время провел три года и куда меня только что опять предлагали отправить.

– Алексей, что тут случилось? – полностью игнорируя судей, замерших после его слов, Симеон повернулся ко мне. К телу тут же вернулась полная чувствительность, и я, не обращая внимания на последствия общения с Картуром, коротко, по-военному, доложил о случившемся.

– Прошу разобраться со своими подчиненными, – закончил я свой рассказ, а Симеон тут же подвел итоги.

– Итак, принятие решения об аресте воина на основании слов рабочих, притом, как выяснилось, еще и предателей, пренебрежение своими обязанностями и игнорирование статуса главы семьи. Также, – тут взгляд Симеона затуманился, – я вижу отчет Аластора Дану о том, что именно Алексей Роков спас жизнь ему и его отряду и не дал падшим и Самаилу заполучить новый источник хаоса. А еще к нам поступило официальное обращение от администрации Лордеона, до этого занимавшей враждебную к нам позицию, с благодарностью за спасение города. И этого демона вы собрались судить за несоответствие чести мундира? Что же тогда у вас успели сделать остальные, раз вы так вольно разбрасываетесь подобными обвинениями?

– Картт, ты не можешь судить нас, – неуверенно подал голос один из четверки тех, что собирались вынести мне приговор. Эйлио, кто бы сомневался, что именно этому хватит крепости духа, чтобы возразить.

– Это вы не имели право судить главу семьи, – резко отрезал Симеон. – А о том, чтобы вас все-таки рассудил именно я, а не Алексей вынес ситуацию на разбор императора, вы должны умолять стоя на коленях.

А ведь это слова уже для меня. По факту глава огромной и могущественной семьи просит меня об одолжении, чтобы я остановился и не стал раздувать эту ситуацию дальше. Что ж, я не против решить все здесь и сейчас. Тем более что судят теперь не меня, а значит, никакого урона чести вроде и нет. Вот только хочется сначала услышать предполагаемый вердикт.

– Предлагаю двадцать лет пустоты для каждого, – наконец выдал Симеон и пристально уставился на меня, пригвождая взглядом к земле. – Но учти, пусть это и будет абсолютно законное решение, которое признают все остальные старейшины, но обычные воины не простят тебе такого вмешательства в устоявшиеся тут отношения. Ты для них чужак, который не смог решить проблему сам и решил все где-то за их спиной.

Если раньше Симеон пытался держаться на равных, то сейчас он с каждым словом все сильнее и сильнее давил на меня. Пытается напугать?

– Если хочешь, я оставлю их тебе на поруки. Получишь четверку обязанных тебе демонов и ровные отношения со всеми, – не могу понять, чего же добивается этот Картт.

Впрочем, какая разница. Может быть, кто-то более хитромудрый обрадовался бы подобному предложению, но только не я. Есть у меня мнение, что прощать можно лишь тех, кто совершил ошибку лишь по отношению к себе самому. Те же, кто втягивают в это дело еще и окружающих, должны нести ответственность.

– Двадцать лет, – я сначала ответил коротко, но потом решил пояснить. – Это же не первый раз, когда они такое тут устраивают. А превращать армию императора, куда демоны приходят, чтобы защищать свои миры и становиться сильнее, в свою игрушку – это хуже, чем предательство. Такое прощать нельзя.

После моих слов старейшина Карттов на какое-то время задумался, будто пробуя на вкус мои слова, а потом как- то неожиданно легко кивнул, словно полностью и со всем соглашаясь.

– Ты прав. Сейчас такие игры недопустимы, – еще один взмах рукой, и все мои судьи исчезают. Что ж, похоже, число узников пустоты немного пополнилось, а мне пора и честь знать. Хотя Симеон, похоже, хочет еще что-то сказать. – Насчет тебя. Приказываю не как старейшина семьи равному, а как глава имперской службы разведки принятому в штат сотруднику. Учитывая отсутствие твоего бывшего командира, подойди к уже знакомому тебе Аластору Дану, он введет тебя в курс дела. И да, надеюсь, ты не против, если я начислю тебе очки рейтинга за все последние события?

Раздумывая в основном о своем новом трудоустройстве, я не задумываясь кивнул, и перед глазами тут же выскочило несколько сообщений.

Рейтинг повышен, + 1000 за защиту прорыва Хаоса

Рейтинг понижен, – 700 за уничтожение ценного ресурса

Рейтинг повышен, + 10 за защиту города от изменённого существа

Рейтинг повышен, + 100 за присоединение Лордеона к городам-союзникам

Даже забавно получилось. Получается, за бой с падшими и демонами Самаила я ушел как в плюс, так и в минус, защитив прорыв от врагов, но одновременно и уничтожив его. А с Лордеоном так вообще залюбуешься. Значит, за сам бой с хаотической змеей всего десять баллов, но за то, что местные потом прониклись и решили перейти от поддержки падших к демонам – в десять раз больше.

– Гарошу ты тоже начислишь? – я решил позаботиться и о рейтинге своего напарника. Думаю, даже без бонуса за город наше место в общей таблице немного подрастет и по крайней мере часть вопросов от сослуживцев будет снята. – И еще, его и Кур-Зиена надо тоже зачислить ко мне в отряд. Не хотелось бы бросать своих вассалов.

Симеон сначала просто кивнул, а потом неожиданно добавил:

– Начал растить семью, это хорошо, – только вот что-то его эмоции как-то совсем не совпадают со словами. – Но учти, получается, ты уже трижды наступил Эйлио на их любимые мозоли. Они могут и обидеться.

Сразу после этого старейшина Карттов исчез, как будто его и не было, а я остался обдумывать его слова. А ведь и правда, оба – и Гарош, и Кур – раньше относились к семье воинов, а я их переманил. Плюс сосланный на сотню лет Картур – как бы и вправду Эйлио не решили, что я под них копаю. Впрочем, это, в любом случае, не повод зажиматься. Решат ответить, будем защищаться. И как бы потом никто не пожалел о своей поспешности.

Именно в этот момент я неожиданно понял, что остался в зале суда абсолютно один. И что же подумают другие демоны – зашел с обвинителями и судьями, а потом все пропали? К счастью, выросшего рейтинга, взмаха талисмана старейшин и краткого пояснения о том, что произошло, оказалось достаточно. Да и гонец от Картта с официальной бумагой по моему делу появился вовремя. Так что уже через десять минут я вытащил из кутузки Гароша, и мы отправились в выделенный нам как будущим разведчикам новый домик – напиваться.

Конечно, мне еще надо встретиться с Аластором и обсудить с ним мои новые задачи. Но это уже точно не сегодня. После всего случившегося хочется только лежать, смотреть в потолок, пить крепкие напитки да болтать с боевым товарищем, который прошел через все это вместе с тобой. Красота!

Утро наступило как-то неожиданно. Выбравшись наружу, мы с Гарошем дружно вздохнули, посетовав, что Кур еще не вернулся и не может к нам присоединиться, и пошли искать нашу новую часть приписки. Встречающиеся нам по пути демоны, видимо, бывшие в курсе итогов вчерашнего судебного процесса, излучали холодное презрение, но перевести конфликт в горячую стадию никто так и не решился. Даже наш новый командир. Оказывается, Аластор ждал нас еще вчера, чтобы потом отбыть в расположение своей тысячи, но так уж вышло, что мы предпочли его компании дружескую беседу и алкоголь. К счастью, он, видимо, вспомнив, что выжил в том числе и благодаря мне, не стал акцентировать на этом внимание, а просто представил нас местному командиру и тут же отбыл. Если он и хотел что-то добавить по поводу нашего назначения сверх стандартных фраз, то после ночи ожидания явно решил не тратить на это время.

Ну и ладно. Никогда не любил особое отношение, а свое уважение мы еще сумеем заслужить сами. Тем более что наш новый начальник не стал терять время и сразу же выдал нам маршрут дальнего патруля. Как оказалось, нашей новой задачей стал поиск таких же прорывов хаоса, как тот, с которым мы столкнулись вчера, но на территории, неофициально контролируемой падшими или Самаилом. Заодно, кстати, стало понятно, почему на эти задания не посылают крупные отряды. Как оказалось, скопление демонов или крылатых в одном месте стабилизирует пространство, и потенциальные прорывы просто не открываются. Вот и работают все три стороны небольшими партиями. С одной стороны, рассчитывая по-тихому сорвать джек-пот, а с другой, готовясь, если преуспеет кто-то из соперников, тут же ударить в полную силу.

– Запомните, ваша задача – найти и доложить. С прорывами работают уже специальные группы со специальными артефактами. И близко не подходите, а то попадете под случайный всплеск, и поползет по местным лесам очередной лишенный разума измененный, – напутствовали нас напоследок. – И да, чуть не забыл… Где взять еду, вы уже знаете.

Я чуть не выругался. Пауза была такой внушительной, что я подумал, будто нам сейчас раскроют если не главную тайну вселенной, то точно что-то сопоставимое. И тут – всего лишь еда… Впрочем, не вижу смысла расстраиваться. Нас ждет интересное задание. А тайны мироздания… До них я еще обязательно доберусь. Рано или поздно.

Продолжение через неделю…

И еще, если книга вам нравится, не пожалейте времени, поставьте ей оценку (нажмите кнопку «нравится» или даже сделайте репост). Вам не сложно, а авторам очень приятно. Ведь если книга хорошая, то почему бы не устроить так, чтобы ее увидело побольше читателей.

Отдельно радуемся каждому, кто подпишется на нас. Прямо чувствуем, как каждый такой человек разжигает желание писать еще и еще)))

П.С. Если вы уже всё прочитали, а до этого еще не смотрели «Мир Карика» или новый бесплатный роман «Мертвяк и снайпер», очень рекомендуем это исправить))) Говорят, получается очень даже хорошо.

П.С.2 Один из авторов в отпуске, но, несмотря на это, мы попробуем продолжить написание и выкладку новых глав без всяких пауз и перерывов. Но тут уж как пойдет))) Иногда же нужно хоть немного расслабляться, чтобы потом начать все делать только лучше: P


Глава 21
Резкость

Утро я потратил на то, чтобы передать Гарошу «Хай». Тот сначала не хотел тратить на него слот аж второго уровня – первые у него уже все были заняты – но стоило ему разобраться, что же именно за способность я предлагаю, как он сразу передумал.

– Вот умеешь ты удивить, – демон радостно скалился, показывая всем свои красивые острые зубы.

И надо сказать, наше веселое настроение в обеденном зале остальным оказалось не по вкусу. Да, наш рейтинг вчера подрос, в результате чего мы стали занимать уверенное среднее место в восьмой тысяче. Вот только о том, из-за кого лидеры всех четырех семей были отправлены в пустоту, все тоже были в курсе. А ведь для кого-то эти демоны не просто старшие, а друзья детства, родные, а то и любимые.

– Чего расселся? – проходящий мимо Банио попытался ударить меня по вытянутой ноге. Если честно, не думал, что первыми на нас попытаются наехать именно ученые, но, как видимо, общие склонности вовсе не гарантируют единообразия у конкретных индивидуумов.

Довольно много времени проведя среди военных, я успел привыкнуть к подобного рода проверкам, и сейчас, как и во все последние разы, заранее подготовился к этой ситуации. Да и моя нога была растянута посреди прохода не просто так, а в качестве идеальной цели для провокации. Дождавшись пока удар почти достигнет цели, в самый последний момент я как будто случайно подвинул свой ботинок, заодно зацепив и нацеленную на меня конечность. Ну, вот и все. Демон растянулся на полу, и теперь у него не будет другого выбора, кроме как вызвать меня на дуэль. Или обычный мордобой, не знаю, что тут у них принято. А там останется только отпинать этого задиру и можно уже будет не опасаться удара в спину. Силу уважают, и я таким нехитрым образом смогу доказать, что достоин этого. И важный момент: не я сам сорвался и начал драку, как нервная институтка, а меня вызвали, и я соизволил согласиться – большая разница.

– Что ты говорил? – теперь добавить в голос побольше иронии. И вот кто-то из демонов по соседству не выдержал и усмехнулся, от чего мой оппонент пришел в самую настоящую ярость.

- Дуэль, прямо сейчас! – выскочив на ноги, выпалил он. Похоже, тут все-таки приличное общество, и до банальной драки в общественном месте даже в такой ситуации никто опускаться не будет.

– Дуэль так дуэль, – я поднялся на ноги и, не оборачиваясь в сторону последовавшей за мной толпы, направился в сторону полигона. Кстати, мой противник, похоже, только сейчас осознал, что он со своим B-рангом вызвал на бой всего лишь С, что уже заранее ставит его с моральной точки зрения в невыгодные условия. Вот только тут уже не переиграешь ничего. Я не позволю, меня-то все устраивает.

Пара минут, и вот мы уже добрались до учебного полигона, представляющего собой аналог тренировочного этажа в башне. По крайней мере, схема работы очень похожая. Противники заходят в специальные комнаты в противоположных концах поля, а потом их аватары без какого-либо вреда для себя и окружающих могут устраивать бои в полную силу.

Учитывая, что в восьмой тысяче собрались демоны, уже добравшиеся до одиннадцатого этажа, опыт подобных схваток у нас, естественно, уже был. В итоге мы выбрались перед взоры довольной толпы буквально через пару секунд. Мой противник к тому времени уже пришел в себя и, видимо, придумал для себя стратегию боя с более слабым демоном, позволяющую ему при этом сохранить лицо. Учитывая, как он повернулся к трибунам и картинно воздел руки вверх, побеждать меня планируют красиво и больно. К его несчастью, меня такой ход событий категорически не устраивает. Да и размеренное течение боя, где один постоянно будет пытаться сохранить лицо, тоже. Мне нужна схватка на пределе, после которой никто не сможет сказать, что моя победа была незаслуженной или даже она, вообще, плод удачи и стечения обстоятельств.

– Хай! Хай! Хай! – потратив всю длину слова лорда на ускорение, я вложился не в какую-нибудь особую способность, а в самый обычный металл. Но, благодаря приданной ему скорости, тот смог добраться до моего соперника раньше, чем он понял, что вообще происходит, и мгновенно сковать его, лишив доступа к силе.

Вот до чего доводят попытки покрасоваться. К сожалению, такая победа мне не подойдет. А вот чтобы настроить моего соперника и аудиторию на серьезный лад – это как раз самое действенное средство. Сработало, думаю, не хуже ушата холодной воды. Вот все стоят в ожидании боя, а вот все неожиданно и закончилось. Притом победил совсем не тот, от кого этого ждали. Тут же над ареной полетел гул насмешек, и надо мной (за то, что ударил без предупреждения), и над яростно вращающим глазами обездвиженным демоном (за то, что попался). И стих так же быстро, как и начался.

– Давай с начала и теперь по-честному, без поддавков, – я отпустил своего соперника и с вызовом посмотрел по сторонам.

– Меня зовут Акел Банио, – после небольшой паузы представился демон, при этом глядя на меня так, как будто впервые увидел. – Я согласен. И обещаю тебе интересную схватку, достойную настоящего воина.

А вот меня и готовы признать. Теперь показать себя в бою, и дело, можно сказать, будет сделано. Конечно, это проще сказать, чем воплотить в жизнь, но к трудностям ради благой цели я готов всегда.

Акел успел меня неплохо погонять, быстро разобравшись, что у меня нет ни одного щита уровня лорда. Но способность ускорения помогла и тут – все же как удачно, что я догадался создать именно ее. Уходя от атак, я выжидал подходящий момент, и, когда тот настал, использовал ускоренный Шитасу. Совсем как с хаотическим змеем. Акел, как и тот монстр, уклониться не успел, а щит B-ранга, как и следовало ожидать, ничем не смог ему помочь.

– Неплохо, – когда мы вышли каждый со своего конца арены, Акел не поленился, а подошел и крепко пожал мне руку. – Не думал, что учителя дают возможность выучить ускорение раньше, чем на А-ранге. Но ты, судя по всему, совсем не простой демон. Рад, что смог узнать тебя лично.

Вот тебе и весь сказ. Передо мной стоит демон, честный и благородный противник сплетен. А мне ведь приятно, что именно на моей стороне в этой битве демонов и падших оказываются такие ребята. А не только фанатики, как мой бывший командир, или властолюбцы, как опять же бывшие лидеры родов. В этот момент и в толпе начали раздаваться внушающие оптимизм разговоры.

– Новичок явно профи.

– Я слышал, он из мира, где местные охотятся на демонов.

– Ускориться почти в тридцать раз – очень хорошо прокачанный навык.

– В тридцать – это слишком много. Думаю, всего раз в десять. Но, тем не менее, он явно принадлежит к сильному роду.

– Способности использованы хоть и необычным образом, но при этом очень просты. Уверен, он еще не все нам показал.

– И о чем только думал Картур, начиная кампанию против такого бойца?

– Засадил в тюрьму Мирию, а теперь красуется. Ну, ничего, недолго ему уже осталось.

Последняя фраза моментально выбила меня из умиротворенного состояния, вот только отследить того, кто ее произнес, в общем гуле было просто невозможно. А тут еще и бой надо закончить правильно не только по воинской части, но и с точки зрения дипломатии. Ладно, просто буду настороже.

– И я рад познакомиться, – так же крепко отвечаю своему сопернику. Конечно, Акел хотел опозорить меня в столовой, но то, что он в итоге смог признать свою ошибку, дорогого стоит.

После этого наш такой неожиданный перерыв в завтраке подошел к концу, и мы с Гарошем наконец-то смогли вернуться и закончить самый важный (потому что бесплатный) прием пищи. А потом пришло время и выступать. Маршрут мы уже успели получить, Кур пока так и не вернулся, так что больше нас тут ничего и не удерживало. Ну, если бы мы не вздумали, конечно, завалить миссию да получить серьезный минус в свой рейтинг – тогда, можно было бы остаться тут да погулять денек. Но такой вариант лучше оставить для слабаков, а мы вместо этого поработаем над заданием. Тем более что за эту ночь Корр с моей меткой неслабо так поколесил по Карказону, и часть его маршрутов пролегала как раз в зоне нашего патрулирования. Так что есть у меня мнение, что уже первая наша вылазка может принести результат. Не будет же такой демон как он просто так гулять по планете – а значит, где-то там нас обязательно будет ждать что-то интересное.

Коротко рассказав Гарошу о деталях моего плана, я тут же выслушал его мнение о тех, кто готов совать голову в петлю ради призрачных перспектив, а заодно и то, что он, тем не менее, с радостью составит мне компанию. Звучало это крайне оптимистично. Кстати, при всей авантюрности этого плана на рожон я лезть не собираюсь. Наша прошлая встреча с демонами Самаила очень четко показала мой текущий уровень. И сегодняшняя победа на арене уж точно не вскружит мне голову. Там, в полях, куда мы направляемся, не будет никаких ограничений по противникам. И вполне вероятно, что мне попадутся воины А-ранга или выше. И я, если хочу выжить (причем сам, а не спрятавшись за чью-то широкую спину), должен быть готов противостоять кому угодно.

А значит, сегодня мы идем по маршруту, проверяем потенциально интересные места, но без спешки, и на рожон не лезем. И завтра так же, и послезавтра. Пока я не подготовлю новые способности – главное при этом особо не увлекаться и выдержать баланс хаоса в организме.

Добравшись до первой контрольной точки – места, где, судя по маяку, Корр вчера задержался примерно на десять минут – я начал подготовку к первому «поиску». Конечно, если здесь был прорыв хаоса, то всё, мы свой шанс упустили. Но ведь что-то мне подсказывает, что ценным призом может быть и не только он. А потому подстрахуемся, проверим все, и ничего страшного, если это займет какое-то время.

В рамках этой стратегии мы перестали использовать силу за три километра до искомой точки, а за один так вообще прикрылись куполом артефакта, и я приступил к детальному мониторингу обстановки. Медленно – да, но зато будем соблюдать технику безопасности. Кстати, странно, что с нами, по факту при приеме на довольно специфическую должность, не провели даже инструктажа. Такое возможно разве что только… Спорный вариант, но отбрасывать его, конечно, не стоит.

Для подтверждения неожиданной догадки я развернул поисковые щупальца Кайтоку назад и принялся проверять территорию, по которой мы только что прошли. И, так и есть, обнаружил висящий у нас на хвосте отряд из пяти демонов. Кстати, обнаружение прошло только после того, как я усилил свою способность дополнительным Кай. И что это значит? Мне приходит в голову только один вариант. Нами играют и ловят, как на живца, рыбку покрупнее. И что же мне теперь, когда я все выяснил, с этим делать?

Учитывая то, что случилось с теми, кто последними хотел меня подставить, не думаю, что игра идет совсем уж грубо. Но, приятнее от этого не становится. Хотя… Если эти демоны, кем бы они там ни были, решили использовать меня в какой-то своей операции, то почему бы не попробовать отплатить им той же монетой?

– У нас хвост, сейчас заставим их пошуметь и посмотрим, кто решит на это нагрянуть, – я предупредил Гароша и скинул в командном канале координаты наших целей.

Учитывая, что те сейчас думают о скрытности, а не о щитах, можно попробовать обыграть вариант, опробованный нами в подземелье-испытании.

– Нао! Кай! Сакрамакс! – Гарош размножил свою способность по количеству целей и усилил. Благо та не боевая и фатальных повреждений нанести не может.

А следом уже я отправил свои снаряды-личи. Что ж, посмотрим, удастся ли этой комбинации пробиться через защиту наших преследователей. Десять секунд – полет нормальный. Пятнадцать – есть накрытие. Не знаю, что подумали эти демоны – способности обездвиживания одни из самых часто используемых и есть у всех родов, личи, наоборот, абсолютно новый и никому до этого не известный навык – но буквально через пару мгновений в выданном нам общем канале разведчиков начали раздаваться панические возгласы.

– Незарегистрированная атака!

– Объект потерян!

– Вижу вражеские сигнатуры на радаре!

Стоп! Враги? Неужели моя мышеловка сработала и к нам кто-то все-таки решил нагрянуть в гости? И вот же незадача – ведь буквально час назад я планировал лишний раз не рисковать, и вот уже ввязываюсь в новые приключения. Ну да ничего – видимо, судьба у меня такая. Да и где как не в бою можно стать сильнее.


Глава 22
Хвосты

Развернув свой Кайтоку, чтобы тоже засечь врагов, я ускорил его с помощью Нао и дополнительных щупалец. И да, выучив эту способность, я потратил на нее все свои последние свободные слоты. Может быть, не идеальный выбор, но здесь и сейчас мне, похоже, понадобятся все мои силы. А исправить ситуацию можно будет и попозже. Тем более, при текущем раскладе я буду создавать меньше новых заклинаний и в итоге целее останусь. Здоровье, оно никогда не лишнее.

В этот момент поиск сработал, и я наконец-то смог увидеть отметки еще одного отряда. Нет, не одного! Двух, уже трех! Что же за осиное гнездо я разворошил? Одно можно сказать точно – это не прорыв хаоса. Там такая концентрация сил просто невозможна с промышленной точки зрения – убивает весь смысл, прореха в пространстве просто не появится. Но что же тогда так много падших в одном месте охраняют?

Так и не додумав до конца эту мысль, я принялся готовиться к предстоящему бою. Пусть демоны, сейчас оказавшиеся в эпицентре стремительно приближающихся врагов, за нами и следили, но это не повод бросать ребят одних. Все-таки несоизмеримы получатся преступление и наказание. Итак, что мы имеем: три пятерки падших выходят на одну нашу, и есть мы, которых одни потеряли, а другие еще не заметили. Что нам надо, так это каким-то образом переломить ход боя в нашу пользу. А ведь интересная задачка: кто сильнее, десять дополнительных воинов с одной стороны или два с другой, если на стороне последних будет внезапность?

Стоп! Я неожиданно обратил внимание, что сигналы всех падших, попавшихся нам на этот раз, довольно сильные. Выглядит опасно, но на самом деле смысл тут прямо противоположный. Кайтоку видит метки силы, и чем ярче на ком-то они сияют, тем слабее собственная аура этого существа или предмета. Получается, если сравнить всех врагов, что я видел до этого, с новым сигналом, на этот раз перед нами нет никого выше С-ранга. Все они выглядят абсолютно одинаково. Вот ведь – хорошо, что не стал спешить. В новых обстоятельствах наше включение в бой можно выстроить более полезным образом, и, главное, вероятность провала при этом будет гораздо меньше.

Раскладывая в голове детали предстоящего боя, я не смог не отметить, насколько легко это получалось сделать. Сегодня утром я потратил на мозговую гимнастику по методу императора Кейтора всего двадцать минут, и такой результат. Параллельно даже получилось набросать версии, что именно могли бы тут делать крылатые. И мне, надо сказать, один из вариантов показался довольно перспективным. Вот что вы будете делать, если знаете о каком-то редком ресурсе, но вам не хватает сил забрать его самому? Как минимум сделать так, чтобы он не достался вашим врагам. И крылатые, похоже, поступили похожим образом. Видимо, испытывая проблемы с сильными бойцами, которых пока не хватает на все направления, они просто решили перекрыть часть точек. А что? Эти пятнадцать падших в одном месте практически гарантируют, что прорыва хаоса тут точно не будет. А значит, и сильные крылатые тут совсем не к чему…

И опять стоп. Почему я решил, что у них проблемы с составом? А если предположить, что эта ситуация – не вынужденная мера, а осознанная, что тогда? И сразу ответ становится очевиден. Отсекая часть точек слабыми войсками, падшие решили сосредоточить лучшие силы на остальных. И ведь такое может сработать, тем более что прием простой до безобразия. Сконцентрировать незаметно лучшие войска в одном месте и прорвать оборону противника. Просто? Да. Вот только защищаться от этого понимания проще не становится. Как и в случае с большинством простых планов, тут лучше всего могло бы помочь своевременное предупреждение и подготовка. И я теперь смогу это сделать. Черт, как же приятно научиться видеть на несколько шагов вперед! После такого я просто обязан начать выделять в несколько раз больше времени на эту медитативную технику!

– А они не слишком близко уже к нам подобрались? – что характерно, Гарош, несмотря на вопрос, совсем не волнуется.

– Все нормально, нам как раз и будет нужна дистанция последнего рывка, – стоило мне произнести последние два слова, как демон тут же хищно сощурился. Сразу понял, что я задумал.

А что, если против нас не самые опытные крылатые, то зачем мудрить. Берем их скорость, накладываем на расстояние, тем более что точку, где их ждут демоны, мы знаем. Дальше остается только перед самым рывком, когда они ускорятся для атаки на наших союзников, запустить в них снаряды-личи. Слабая защита будет быстро опущена на один уровень, а там уже и размноженный на пять Сакрамакс сможет пройти.

– Запускаю, – я начинаю первую часть плана, и вот тут, пожалуй, единственное наше слабое место. Если время до столкновения рассчитать довольно легко, то вот с мгновением, когда Гарошу можно запускать его способность (щиты уже опали, а падшие еще не среагировали) все гораздо сложнее. И ведь, что самое обидное, сам виноват. Ну, кто мне мешал заранее замерить секунды, за которые разъедается защита каждого уровня! А то ведь уже который раз приходится делать все, полагаясь только на теоретические расчеты.

К счастью, практика у меня уже была, рука набита, а точность сейчас, конечно, важна, но не так уж и критична, учитывая невысокие ранги наших противников.

– Теперь ты, – выждав три секунды, я дал сигнал Гарошу.

А мне самому теперь остается только ждать. Ну, разве что еще можно представлять эмоции падших, когда они получат наш такой нежданный подарок. Спешат они, значит, в бой, а тут раз – и прилетает первая неизвестная до этого способность. Они нервничают, но успокаиваются (щиты не пробиты, и ладно), вроде бы ничего критичного. Враг уже совсем рядом: если замедлиться, можно попасть под встречную атаку. Я бы, если честно, в ситуации неопределенности предпочел бы своих людей придержать – да, наш первый удар потеряет девяносто процентов эффективности, но зато мы не получим никаких неприятных сюрпризов. А трехкратного превосходства и так хватит для победы. Вот только у них тут нет единого командования, и бойцы все равного уровня, что вносит определенный управленческий хаос.

В общем, у падших почти нет шансов поменять свою стратегию – крылатые ускоряются, и именно в этот момент их защита падает на одну ступень, а тела парализует Сакрамакс Гароша. И не в статичном положении, а на рывке. В результате точки силы отрываются от тел, и бедняги моментально превращаются в обычных смертных. Которых ничего не стоит укутать и изолировать в коконах из металла. Пять-ноль в нашу пользу. Продолжаем партию.

– Еще раз! – отправляю сигнал Гарошу. В воздухе уже гремят звуки схватки между первой пятеркой и демонами, так что голос мой он уже не услышит.

А вот вторая пятерка крылатых не спешит атаковать: пытаются понять, кто же нанес по ним удар, а заодно и выбирают момент, чтобы, если ничего так и не произойдет, ударить демонам в спину. Но разве же им кто-то позволит это сделать.

Я скидываю Гарошу прогноз их маршрута к нам и точку запуска Сакрамакса, а сам на мгновение выглядываю из-под защитного поля, давая себя заметить. Как я и думал, падшие тут же решили устранить обстреливающего их с дистанции демона и устремились к нам. Кстати, я уже раньше размышлял, насколько устарели их стандарты тактики. И вот очередной случай, когда их традиции сыграли против них же самих. Конечно, не во всем. Например, уверен, они тут же проверили все пространство, где я был замечен, и выяснили, что нас с Гарошем тут только двое. То есть хотя бы засады они бы избежали. Вот только какой смысл им атаковать нас всем вместе? Логичнее было бы разделить силы. Один лишний демон в бою пять на пять мог бы моментально склонить чашу весов на одну из сторон. А против нас хватило бы и двукратного перевеса в силе. Вот только не делят демоны и падшие свои пятерки, пока кто-то из них не будет выбит окончательно и бесповоротно. И это ставит их в положение, когда большая часть шагов во время боя может быть предсказана. Ну и кому такие вояки нужны? Будь у меня в отряде такие проблемы, моментально заставил бы всех переучиваться.

К счастью, мои противники смотрят на жизнь немного проще. Они даже ни на йоту не сдвинулись с прочерченного мной заранее под них маршрута – так и неслись к нам по идеальной прямой. Поэтому нет ничего удивительного, что в них опять попали сначала снаряды-личи, а потом и Сакрамакс. Впрочем, надо отдать им должное, двое из пяти на этот раз сумели среагировать и сбросить повисшие на них путы способности. Но другие-то трое попались. И были тут же отправлены в коконы из металла в компанию к первой пятерке. Ну, а нас, похоже, теперь будет ждать бой два на два. Как говорится, теперь все будет по-честному. И пусть никого не смущает то, что до этого мы вдвоем успели упаковать целых восемь противников. Кстати, хочу заметить, упаковали мы их в полностью целом и неповрежденном виде. Я тут прямо-таки чуть ли не настоящим гуманистом становлюсь. Ужас просто.

На лице появилась улыбка, но я ее почти сразу же прогнал. Не время расслабляться. А то было бы иронично сейчас поплатиться за то же, от чего только что пострадали сами падшие – крайне предсказуемой в таком случае недооценки противника. Впрочем, можно было и не стараться. Похоже, ко мне в компанию затесался демон, предпочитающий рвать шаблон, как только выпадает такая возможность.

– Получите, хаффовы дети! – Гарош (этот поганец!) даже не стал меня ждать и, тем более, даже и не подумал согласовывать какую-то совместную атаку.

Он просто взял и повторил использованный мной утром на дуэли прием: ускорил сам себя в несколько раз, нейтрализовал всю энергию крылатых, направив ее на сдерживание усиленного Сакрамакса, а потом разбил им обоим головы двумя крепкими ударами. К счастью, не до конца разбил – падшие были всего лишь оглушены, так что наше «мирное» вмешательство продолжается. Теперь можно их по-быстрому упаковать и посмотреть, как там дела у нашего сопровождения.

– Минус десять. Остались только эти, – к месту неуверенно продолжавшейся схватки мы с Гарошем подошли совершенно не скрываясь.

Зачем? Уверен, что наше вмешательство даже и не понадобится. Ну вот, так и есть. Стоило появиться нашей паре, успешно справившейся аж с двумя пятерками, как командир падших тут же отдал своим сигнал перейти в полностью защитное построение и начать отступление. Вот в одном мне крылатые импонируют: эти ребята всегда понимают, когда надо остановиться.

– Приказываю вам помочь нам задержать этих нарушителей, – командир следившего за нами отряда (кстати, так и не представившийся) почему-то предпочел начать с того, чтобы попытаться нами покомандовать.

– Нарушителей чего? – придравшись к словам, я ввел этого морщинистого лысого демона в настоящий ступор. Наверное, в свое время он был довольно опытным командиром. Но век демона очень долог, а отсутствие серьезных дел и крайне негибкая военная машина императорской армии укатают кого угодно.

– И кто ты такой, чтобы нам приказывать? – Гарош добавил свой комментарий с изяществом перегруженной фуры.

– Командир особого отряда разведки Иримон Банио, – лысый демон моментально оценил обстановку и даже смог перехватить инициативу. Все-таки я был к нему несправедлив. Местные демоны, несмотря ни на что, довольно опытны и, как никто другой, умеют добиваться своего. Скажем так, у них не так уж и много вариантов, если они, конечно, не планируют досрочно умереть. А таких возможностей у них всегда полно. – Вижу, вы догадались, что мы за вами следили.

Не вижу смысла поддакивать, отвечая на очевидный вопрос. И так все понятно.

– Тогда хочу вам официально сообщить, – продолжил Иримон, – что с вас официально снимаются все подозрения в намерении выйти на контакт с Самаилом.

– И откуда же такие подозрения появились? – ох и не нравится мне то, куда так неожиданно свернул наш разговор.

– К нам поступило официальное заявление от мятежников о пленении вашего вассала Кур-Зиена. И мы были обязаны проверить, не выходили ли представители Самаила на связь с вами, скажем так, неофициальным путем. Надеюсь, вы знаете принципиальную позицию императора по этому вопросу?

И вот уже я замер, не зная, что и думать. Мой вассал, пусть пробывший в этом статусе и недолго, попал в плен. А ведь он ради меня хотел раздобыть информацию о своем бывшем хозяине…

– И что за принципиальная позиция императора? – наплевав на все приличия и заметность паузы, я решил заранее уточнить этот вопрос у Гароша в командном канале.

– Никаких переговоров с мятежниками, – тут же ответил демон. – Ни с кем и ни при каких обстоятельствах.


Глава 23
Пополнение

Не знаю даже, сколько воли мне потребовалось, чтобы сохранить спокойное лицо.

– Забирайте пленников и убирайтесь, – Иримон сначала хотел возразить мне, но потом, видимо, что-то поняв, как и я недавно, смог удержаться. – Вам потом придется ответить за свои поступки, – вот и все, что он сказал на прощание, подхватив коконы с захваченными мной крылатыми.

Гарош стоял не шевелясь, глядя им в след, а я все еще никак не мог окончательно прийти в себя. Мне приказывали бросить того, кто мне доверился. Одно дело не суметь помочь – это может случиться с каждым. И совсем другое дело – просто взять и сразу отказаться от какой-либо борьбы. Нельзя так. Не для того я становился сильнее, чтобы бояться рисковать. Здравый смысл и умение выбирать из двух зол – это для слабых. А я, хочу верить, достаточно силен, чтобы взять сразу всё.

И тут случилось одновременно несколько вещей. Моя злоба, до этого как будто сжимающаяся в тугой комок где-то внутри, вырвалась наружу, но не пропала. Вместо этого она ввинтилась в пространство прямо передо мной, и через мгновение буквально в паре метров от нас с Гарошем гудел очередной прорыв хаоса.

– Вот это да! – удивленно вытаращился на это чудо мой напарник. – А я думал, что там, где собирается куча обладателей силы, они не появляются.

А ведь он прав. И как так вышло? Хотя…

– А ты вспомни, как мы расправились со своими двумя пятерками? Да, многие в схватке один на один выплескивают в пространство больше силы… – начал я.

– А остальные так вообще драться по большому счету так и не начали, – тут же понял мою мысль Гарош.

И правда, сложилась довольно уникальная ситуация. Мой немного нестандартный метод боя позволил нам закончить схватку быстро и без особых затрат силы, в итоге никакого выброса, способного заблокировать появление прорыва хаоса, так и не случилось. Наоборот, мои эмоции, выплеснутые наружу, послужили катализатором для его появления.

– Ну что, попробуешь его поглотить мечом хаоса? – предложил Гарош. А ведь он не знает, что я уже провернул кое-что подобное, когда сражался под стенами Лордеона. Получается, сам догадался, что такое возможно. Все-таки умные у меня вассалы, повезло мне с ними. А им со мной.

– Нет, – раз уж у меня вот так неожиданно появился такой ценный ресурс, то именно сейчас для него найдется более эффективный вариант использования. – Пусть император и не ведет переговоры с мятежниками, а вот я ради своих людей готов и не на такое. Так что готовься, сейчас попробуем устроить небольшой конструктивный диалог.

Гарош только растерянно начал крутить головой, как я уже нашел текущие координаты Корра и, щедро накачав свой телепорт силой судьбы, открыл дорогу прямо к нему. Выходов на самого Самаила у меня нет, значит, попробуем зайти через кого-нибудь попроще.

– Смотри, кто решил к нам заглянуть! – как и следовало ожидать, вместе с помеченным мной демоном оказалась и его напарница. – Вот только, Корр, я, конечно, рада, когда добыча сама идет в руки, но подобная самостоятельность внушает и определенные опасения.

– Вот же хаффов проходимец! – огромный демон тут же понял в чем дело и, пропустив по себе волну силы, сжег висящий в его защите снаряд-лич. Вот и конец моему жучку, хочется верить, что все это будет не напрасно.

– Есть прорыв хаоса, рядом никого нет и в ближайшее не появится. Хочу обменять на одного задержанного вами демона, – я не стал тянуть кота за хвост и сразу выдал суть своего визита. Не силен я в интригах. Пусть уж либо сразу все получится, либо сразу будем драться.

Как и следовало ожидать, никто со мной тотчас соглашаться не стал. Собственно, мне никто даже и не ответил, вместо этого Ферра и Корр запустили несколько незнакомых мне ритуалов.

– Одна проверяет наш портал, хочет понять, нельзя ли выяснить, откуда мы пришли, чтобы, если повезет, забрать прорыв и при этом ничего тебе не заплатить, – увидев мое недоумение, Гарош пояснил мне происходящее. А я порадовался, что предусмотрел подобный вариант и с помощью вложенной судьбы смазал след своего портала.

– А второй? – так же тихо поинтересовался я.

– А этот проверяет, с какими силами мы недавно взаимодействовали. Эманации прорыва хаоса такой ритуал находит на раз… – мой напарник только начал говорить, как демоны Самаила закончили все свои операции и прервали его.

– Портал прикрыт, притом неизвестной силой, так что откуда они к нам пришли, мне не рассчитать, – как будто в никуда сказала Ферра. – Будь это размытие пустоты, я бы попробовала распутать. А так – без шансов.

Я тут же улыбнулся. Похоже, хоть сейчас моя уникальность принесла пользу. Это хорошо, надо будет держать это в уме на будущее.

– Проверил ауру, есть четкие следы свежего прорыва хаоса. Эманаций поглощения нет, так что, думаю, можно попробовать им поверить, – после этих слов Корра оба демона повернулись ко мне и пронзили своими взглядами.

– Итак, меня интересует мой вассал Кур-Зиен, – я еще раз повторил условия сделки.

– Демон, С-ранг, – как-то растерянно пробормотал Корр.

– И зачем же менять такого слабого демона на прорыв хаоса? – вкрадчиво начала Ферра. – Впрочем, какое мне дело… Жди.

Демонесса исчезла в необычном зеленоватом портале и буквально через десять минут появилась вновь. За это время Корр успел вывести меня из себя, допытываясь, каким именно образом я умудрился поставить на него жучок. Было видно, что кичащемуся своей силой демону становится неуютно, когда он вспоминает, как попался на крючок тому, кто находится на гораздо более низкой ступени развития.

– Мой лорд? – когда на землю швырнули изломанное тело Кур-Зиена, я опять с трудом смог удержать очередную вспышку ярости. Что-то в последнее время они у меня зачастили.

– Все нормально, скоро ты будешь свободен, – я ответил своему как-то моментально успокоившемуся (и, к счастью, все еще живому) вассалу и повернулся к Ферре и Корру. Кстати, вот странная штука. Ведь Кур прежде всего обрадовался не спасению (мало ли что еще может случиться), а тому, что он теперь не один, и есть возможность на кого-то положиться. Как же порой важно иметь такого человека, на которого можно свалить всю ответственность и, расслабившись, хоть немного отдаться течению.

– Давай координаты, – мягко и вместе с тем далеко выбравшись за рамки приличия, потребовала от меня Ферра.

Вот и настал самый тонкий момент в моем плане: как мне расплатиться, а потом суметь унести ноги, когда эти двое получат обещанное. С одной стороны, можно было бы сразу потребовать гарантий безопасности. Но с другой – любой, кто хоть немного знает демонов, сразу бы сказал, что такое условие моментально бы аннулировало любой шанс на сделку. Как говорится, с трусами нет смысла торговаться, они прямо-таки напрашиваются, чтобы у них все забрали просто так.

Я сумел не показаться трусом, сначала заявившись сюда без всяких предварительных договоренностей, а потом не став требовать никаких гарантий… Кстати, а где это мы находимся? Только сейчас я догадался хоть на мгновение отвлечься от стоящих рядом демонов и оглядеться. Старый лес, побитые молниями деревья, развалины замка, почти скрытые под поглотившей их травой и легкий гул бьющихся о каменный берег волн. Руины какого-то древнего города? Но почему тогда я ощущаю это место так близко, как будто родное? Словно провел здесь всю свою жизнь?

И это не просто чувство! Обратившись к своей силе, я неожиданно обнаружил, что она не кончается. Как будто в источник неожиданно начала впадать полноводная река, и, сколько бы я не тратил, она никогда не покажет дна. В последнее время я в основном пользовался только способностями лорда, превосходящими и защитные, и атакующие возможности других путей развития. Но сейчас явно стоит пересмотреть стратегию.

– Идите, проверяйте, мы будем ждать вас здесь, – я открыл портал к прорыву хаоса для Ферры и Корра, а сам параллельно отписался Гарошу, чтоб тот готовился по моей команде прикрывать нас с Куром защитным экраном.

– Только никуда не уходите, – Ферра оскалила зубки и юркнула в открытый мной проход. Корр на мгновение задержался, окинув нашу троицу взглядом, но, увидев, что мы пока даже и не думаем бежать, последовал за своей напарницей.

Вот она, недооценка нас в самом ее прекрасном проявлении. Последователи Самаила явно уверены, что нам не скрыться: я бы на их месте на время своего отсутствия просто перекрыл пространство, запрещая любые порталы и телепорты. Да, именно так они и поступили – я попробовал перенести себя на пару метров и тут же словил болезненный откат. К счастью, мой план строится не на бегстве.

– Начали! – Гарош, стоило мне только подать сигнал, тут же активировал щит.

Естественно, такая защита не идеальна. Тем более, учитывая уровень силы наших противников и то, как близко они будут, нас заметят очень и очень быстро. Вот только и я еще не закончил. Подхватив застонавшего Кура, я подтащил его к Гарошу, и вот мы теперь уже все втроем закачиваем энергию судьбы в артефакт. Если честно, я даже на мгновение испугался, что тот не выдержит такой концентрации силы – еще бы, даже Гарош, несмотря на определенное сопротивление демонов высоким температурам, поморщился от того, как он нагрелся. Но потом что-то случилось, поток судьбы, заливаемой нами внутрь, немного изменился, и температура нормализовалась. А окутывающая нас защита из мутной пленки превратилось в нечто напоминающее прозрачный горный хрусталь.

– Спасибо за прорыв… – вернувшаяся из портала Ферра замерла, не увидев нас на старом месте.

Как и следовало ожидать, заполучив себе энергию чистого хаоса, эти двое хотели с нами поговорить совсем в другом ключе.

– Запрет действует, – в этот момент Корр ответил на так и не высказанный вопрос своей напарницы. – Его даже никто не пытался взломать.

– Значит, наши гости просто решили поиграть в прятки, – голос демонессы начал обретать игривые нотки, а потом от ее тела во все стороны разлетелись светящиеся нити. Чем-то это было похоже на мою поисковую способность Кайтоку, вот только она не может прошивать насквозь деревья и камни.

Наш хрустальный купол эти нити, кстати, тоже пробивали, и Гарошу, морщась от напряжения, приходилось вкладываться, чтобы затянуть эти прорехи. К счастью, несмотря на повреждения, нас так и не заметили. Правда, пару раз пришлось попрыгать, чтобы не попасть под пролетающую мимо сверкающую нить-молнию – но в итоге я считаю, что это противостояние закончилось в нашу пользу.

– Надо уходить, – как-то неожиданно все закончилось.

Корр положил руку на плечо своей напарнице и что-то еле слышно проговорил ей прямо на ухо. Я без возможности использовать свои силы за пределами купола смог разобрать только буквально несколько слов. Падшие, храм, не придут. Если я правильно смог сложить кусочки фраз, то получается, что мы сейчас находимся в каком-то древнем храме истинных, где демоны мятежного принца хотели встретиться с представителями крылатых. Вот только те, похоже, даже и не подумали почтить своим визитом эту встречу.

Вот только почему отсутствие гостей так всполошило демонов? И это несмотря на устроенный нами небольшой подарок. Ладно, как бы там ни было, мы смогли сохранить свое убежище в тайне, выжить и, главное, спасти друга. Кстати, как там Кур? Чувствует он себя явно неважно – надо бы срочно постараться доставить его к армейским медикам.

– Алексей, – мои мысли прервал голос Гароша, – ты слышал, что это храм падших? Говорят, в таких скрыто какое-то тайное знание, и избранные могут изучить тут особые способности. Ты случайно не один из этих избранных?

Лестное, предположение, конечно, но не думаю. Хотя, конечно, и связь с падшими, о которой говорил Мик, и восполнение судьбы в этом месте…

– Это не имеет значения, сначала надо заняться здоровьем Кура, а потом уже подумаем о местных тайнах, – я даже не успел закончить до конца свою мысль, как уже раненый демон меня перебил.

– Никакого возвращения! – его голос звучал хрипло и до болезненного резко. – Вы что, не знаете, что только что нарушили приказ императора? Нельзя торговаться с мятежниками! А наказание за это может быть только одно – смерть.

Вот ведь незадача. А я думал обойтись парой суток гауптвахты. Шучу, конечно. Еще по тону рассказавших нам о похищении разведчиков стало понятно, что все серьезно. Но чем бы эта авантюра в итоге не закончилась, жалеть о своем решении я не буду. Главное, всех своих я вытащил. А теперь, уже все вместе, мы обязательно найдем какой-нибудь выход.


Глава 24
Обучение

– Эй, братва, вы чего? – нетипичный сленг Гароша очень быстро привел меня в чувство. Но тот, похоже, не только решил нас приободрить, но и, вообще, придумал целый план. Конечно, пока еще без деталей, но как основная стратегия точно сойдет. – Почему мы считаем, что все плохо и что мы нарушили приказ? Потому что Кур был в плену? Так вот не был! И мы будем стоять на этом до последнего! Это была обычная тайная операция, которую мы решили провести на свой страх и риск. И вот за это самоуправство – да, мы готовы нести ответственность. Но и ни за что больше.

– Если просто так начнем рассказывать сказки, даже слушать не будут. Нужно дополнить все это каким-то трофеем, ради которого мы все затеяли и который в итоге тяжким трудом добыли, – еще мгновение назад потерянный Кур моментально включился в обсуждение, стоило только Гарошу начать.

Вот что значит демоны. Да, растеряться могут и они – но зато как быстро они берут себя в руки и как легко начинают перекручивать любые, даже самые однозначные факты в свою пользу. И, надо признать, это выглядит довольно действенным методом. Так Кур, еще недавно выглядевший не лучше мертвеца, начал на глазах оживать, стоило только забрезжить надежде, что все получится исправить.

– Как ты хоть попался-то? – решил я уточнить у него, пока мы еще сильно не углубились в новую авантюру.

– Да по-глупому, – тут же немного расстроился демон. – У нас там как раз наметился небольшой сбор, я перенесся, встретился с парой старых знакомых, обсудили наши успехи… А потом появился куратор и начал не с нового задания, а с выдачи каких-то новых усиливающих амулетов от Самаила.

Я, кажется, начинаю догадываться, что в итоге случилось.

– Я сразу понял, что дело нечисто, – тут же признался Кур, – но как-то улизнуть не было никакой возможности. А когда амулет на мне отказался работать, все быстро поняли, что я успел присягнуть кому-то другому. Меня скрутили и передали дознавателям.

– А как узнали, кто твой господин? – поинтересовался я. Нет, ничего такого: если Кур что-то сказал на допросе, значит, по-другому было нельзя, но если у демонов есть для этого другие способы, хотелось бы о них знать.

– Ритуал лорда, и у них моментально оказалась информация о тебе, – Кур печально вздохнул, а я похвалил себя, что сам догадался об еще одной особенности мира демонов. – Знал бы ты, как они удивились. Сразу начали носиться как ошпаренные. Привели каких-то важных шишек, тут же загнавших меня в свои лаборатории. Так что когда появилась эта сумасшедшая демонесса, я был даже рад.

– И что, легко ей удалось тебя забрать? – я не смог удержаться. Очень уж стало интересно, как действовала Ферра, столкнувшись с чужим ведомством на пути к своей цели.

– А кто может остановить демона S-ранга? – вопросом на вопрос ответил Кур. – Документов на меня пока никаких еще оформить не успели, так что она просто вытащила меня за шкирку, раскидала всех, кто рискнул попытаться ее остановить… А через пару секунд я уже был тут.

Интересно, что же так заинтересовало самаиловцев в моем вассале? – мысли в голове понеслись вскачь, но были тут же грубо остановлены.

– Может, хватит болтать на отвлеченные темы? – сварливо влез в разговор Гарош. – Предлагаю все-таки поторопиться, а то если нам на хвост повесят отряд имперских карателей, я за себя не отвечаю.

В этот момент демон выглядел так забавно, что я не удержался и фыркнул. На губах у Кура тоже мелькнула улыбка, а Гарош, довольный произведенным впечатлением, продолжил.

– Идея такая, – он прогнал веселое выражение со своего лица и принял серьезный вид. – Мы в прошлый раз по-тихому приложили все отряды падших и в итоге заполучили на халяву прорыв хаоса. Так почему бы нам эту стратегию не повторить? Не думаю, что крылатые столь быстро поменяют свою стратегию, так что, уверен, сегодня можно найти еще пару таких зон, прикрытых не качеством бойцов, а их количеством.

А что, очень даже здравая мысль – и, что особенно приятно, она становится возможна только благодаря реализации моей стратегии. Вроде бы простая вещь, а сколько плюсов благодаря ее внедрению мы уже заполучили. Вот только, похоже, прежде чем мы сможем приступить к осуществлению этой схемы, придется немного подождать.

Вы настроились на истинный храм

Ваш путь синхронизирован с храмом

Вы готовы пройти обучение?

Я смотрел на всплывшие перед глазами надписи и пытался понять, как же будет лучше поступить. С одной стороны, надо спешить выслуживаться перед императором и лечить Кура, с другой – возможно, именно полученная здесь способность (об этом же говорил Гарош) поможет нам в итоге добиться успеха. Так ничего сам и не решив, я обратился за советом к своим друзьям, и те в один голос отправили меня проходить обучение. Кур заверил, что помирать если и соберется, то еще не скоро, а Гарош прикинул силы и сказал, что для поддержания нашего укрытия ему хватит энергии и без меня.

Впрочем, а чего еще мне могли сказать демоны? Эти ребята ведь просто помешаны на развитии и получении все новых и новых сил – остается надеяться, что они хотя бы трезво оценили свои возможности, и ничего критичного до моего возвращения не случится. В крайнем случае, если пойму, что мое обучение затягивается, думаю, всегда можно будет остановиться и попробовать все отложить. Да, так в случае чего и поступлю.

Принять обучение

Стоило мне только принять предложение, как сознание утянуло в темный водоворот. И вот вокруг меня уже не развалины города, а самая настоящая битва. К счастью, участвовать мне в ней, похоже, не надо – только наблюдать. В данный момент крылатые сражались с ордами каких-то огненных и каменных духов. И вот мой взгляд выцепил интересный кусок. Один-единственный падший (хотя можно ли их тут так называть?) вырвался далеко вперед, полностью игнорируя все направленные на него удары. Интересно, как ему это удается?

Хотите изучить способность «Проклятая связь»?

Вы можете перенаправить до 100 % нанесенного вам урона на любое другое живое или псевдоживое существо, подчиненное вам или выразившее добровольное согласие на установление связи

Вот и вся разгадка. Нет, эта способность мне не нужна. Передавать повреждения я могу и с помощью магии смерти. Сделать голема побольше да меняться с ним кусками тела – ничего сложного. И работает, как я уже проверил в битве под своей башней, без каких-либо сбоев.

Видимо, некто, уловив мое разочарование, сдвинул картину боя передо мной в сторону, и я смог увидеть еще один эпизод этого давно отгремевшего сражения. Один на один в небольшом круге остановившихся и обступивших их с двух сторон воинов сошлись два командира. Каменный гигант, тело которого покрывали искрящиеся молнии, и щуплый крылатый с мертвым белесым взглядом. Два удара – равные противники решили проверить силу друг друга, вмазав одновременно без всяких ухищрений так, что во все стороны понеслась ударная волна, с трудом удержанная их свитой. А ведь эти ребята не просто так стоят, не для красоты – оказывается, они прикрывают остальные войска от буйства сил своих лидеров. И ведь как же часто так бывает. Ты смотришь и думаешь, какая это глупая традиция, а потом выясняется, что за ней стоит какой-то грубый и сугубо практичный смысл, который мы порой просто не всегда в силах осознать.

Но что же мне хочет показать в этом бою храм? Голую силу? Вряд ли – и тут в схватке наметился резкий поворот, моментально привлекший мое внимание. Сначала крылатый пропустил удар, вызвав у меня немного снисходительную усмешку. Но очень быстро стало понятно, что это было сделано специально. Отпрыгнув назад, он зажал истекающую кровью рану на боку, а потом из этой же самой крови сформировал молнию и ударил ею в тут же рассыпавшегося пеплом гиганта.

Хотите изучить способность «Удар возмездия»?

Получив урон, вы можете собрать его силу и, приумножив в три раза, вернуть своему сопернику

А вот это уже интересно. Что-то вроде навыка «последнего удара» – если силы врага не превышают твои на порядок, то это может стать аргументом в тех схватках, где обычными способностями мне уже не победить. Вот только, учитывая, что мои противники обычно как раз во много раз меня превосходят, давать себя ранить, чтобы ответить всего лишь в три раза сильнее – этого недостаточно!

На мгновение показалось, что пространство вокруг мигнуло недобрым красным светом, но потом все прекратилось, и мне показали новый эпизод боя. На этот раз в фокусе моего внимания оказалась хрупкая девушка. На вид самый обычный человек, разве что волосы неестественного серебристого цвета да одно крыло за спиной намекают, что не стоит искать тут своих соотечественников. Запуская небольшие, но сильно концентрированные сгустки энергии, она расправлялась с врагами и уверенно продвигалась вперед. Но вот и ей попался серьезный противник: шустрый золотой гигант так же уверенно двигался ей навстречу, отражая все направленные на него атаки и раскидывая в стороны всех, кто попадался ему на пути.

Я уже приготовился к типичному «первому удару», когда равные противники проверяют силу друг друга, но девушка даже не стала тратить на него время. Совершив неуловимый пасс руками, она отскочила в сторону и создала своего двойника. А потом они вместе одновременно выстрелили в сторону своего противника – только не прямо в него, а чуть ближе. Мгновение, и два луча столкнулись в воздухе, породив взрыв такой силы, что от кажущегося неуязвимым воина не осталось и следа.

Хотите изучить способность «Двойник»?

Вы создаете свою копию, являющуюся воплощением одного из выбранных вами путей. В случае уничтожения двойника путь невозможно использовать в течение 24 часов.

Ограничение: мастерство в выбранном пути

Сколько условий. Учитывая, что тут говорится о мастерстве, то, получается, я смогу создать только трех двойников, используя силу либо металла, либо смерти, либо лорда. Не очень широкий выбор, особенно если принять во внимание тот факт, что потом на сутки я лишусь всех способностей одной из веток. С другой стороны, эта крылатая показала мне сейчас очень интересный способ использования силы. Ведь взрыв, он, очевидно, случился не просто так. Пусть я и не смог разглядеть все детали, но эта среброволосая бестия явно столкнула две противоположные силы, высвободив просто море энергии. И я смогу так же. Создать, например, какую-нибудь способность в стихии жизни, а потом столкнуть ее с двойником смерти. Если две стихийные противоположности в свое время давали неплохой результат, то тут, противопоставив друг другу целые пути, можно добиться гораздо большего.

Да, пожалуй, из увиденного это потенциально самое интересное. А учитывая, как негативно местное пространство отреагировало на мой отказ, пожалуй, стоит остановиться в своем выборе и больше не гневить местного хозяина, кем бы он ни был.

Вы изучили способность «Двойник»

Новую способность можно будет изучить при достижении уровня 100

Вот ведь сюрприз достался напоследок. Сотый уровень – учитывая, сколько времени я пытаюсь добраться до восьмидесятого, чувствую, в следующий раз я еще нескоро здесь появлюсь. Но появлюсь! Обязательно! Такие возможности упускать нельзя!

В этот момент храм подхватил мое сознание и выкинул обратно в тело. Пара секунд ушла на то, чтобы прийти в себя, а когда я открыл глаза, то понял, что к нам с Куром и Гарошем присоединился еще кое-кто. Прямо напротив моих замерших друзей (к счастью, правда, по другую сторону хрустального купола) стоял одинокий падший и, такое чувство, что своими белесыми глазами он смотрел прямо на меня.

Такой знакомый взгляд, такая запоминающаяся фигура – точно, это же тот, за кем я совсем недавно наблюдал в посланном храмом видении.


Глава 25
Белоглазый

– И давно тут у нас этот гость? – осторожно поинтересовался я у своих. Взгляд падшего как раз скользнул в сторону, так что наша встреча, к счастью, оказалась всего лишь случайностью.

– Тише, – начал Кур, а потом как-то нетипично для демона добавил, – пожалуйста.

– Это же S-ранг, притом из топовых, – так же шепотом добавил Гарош. – Такому нашу знакомую парочку, несмотря на все их понты, раскидать – дел меньше чем на минуту.

Да уж, ну и оценка. Не зря в моем видении этот падший руководил целой армией. Но что он тут делает? Неужели именно он хотел встретиться с Корром и Феррой? Если так, то почему они столь поспешно убежали?

– Показать скрытое! – в этот момент скрипящий голос падшего прогремел над руинами, заставив взмыть в воздух стаю местных ворон, а заодно сдув, как ничего не весящий мыльный пузырь, всю нашу защиту.

– Демоны! – в его голосе полыхнула ярость.

– Телепорты заблокированы! – с паникой в голосе прокричал Гарош.

– Вам не уйти, – на контрасте спокойный голос белоглазого звучал еще более жутко. – Думали, что сможете купить слабых духом и заставить нас проливать кровь за вас? Так вот, не дождетесь; предатели мертвы, а теперь и вы отправитесь вслед за ними.

Сознание отказывалось осознавать, что сейчас нас будут убивать, вместо этого оно почему-то обрадовалось – ведь мы узнали, из-за чего отсюда так быстро смылись демоны Самаила. Очевидно, что каким-то образом они узнали о гибели своих партнеров со стороны падших и поспешили сбежать от мести, которая теперь, похоже, достанется нам вместо них.

– Но мы не за Самаила, мы тоже его враги, – попытался оправдаться Кур. Но, естественно, крылатый его даже и не подумал слушать. Да и разве стоило ожидать иного?

– Значит, вы умрете просто так, – белоглазый сделал еле заметный шаг в нашу сторону.

Кур не выдержал и тут же запустил свой максимально усиленный Сливлоу, Гарош попытался дополнить все это Сакрамаксом. Ну а я (не оставаться же в стороне) использовал только что открытую способность «двойника пути Смерти», взорвав прямо перед мордой падшего сразу два Шитасу. Искать какие-то противоположные заклинания не было времени, а так появилась мысль, что, вероятно, одинаковые (если их источниками послужат разные пути) могут и сработать. Стандартный серебристо-серый и новый черно-зеленый, они столкнулись, породив волну энергии, почти, как в видении, но и этого оказалось недостаточно. Падший принял все наши атаки на грудь и в итоге не получил даже царапины.

Но почему он не нападает в ответ?

– Откуда тебе известна способность принцессы Зоуи Ки? – вместо атаки в реальности его голос ворвался мне в голову.

Принцесса? А ведь именно с этим словом у меня и ассоциировалась девушка из видения. Зоуи Ки – такое странное имя, такое чувство, что он куда-то тебя зовет.

– Храм истинных, – я, конечно, не против подраться, но и переть голышом против танка не вижу смысла (без особой необходимости), так что буду не против, если наше знакомство с белоглазым в итоге закончится только разговором. – Я прошел испытание.

– Не ври! – голос обрушился на меня с яростью урагана. – Этот храм обучает проклятой связи и ничему больше. Уж я-то знаю.

– Я не вру! Не смей обвинять меня в этом! – к черту все, терпеть неуважение к себе я не намерен, несмотря ни на что.

Двойник Металла

Шитасу

Не ожидая после своей вспышки ярости ничего хорошего, я опять повторил свою атаку, только на этот раз использовал другого двойника и мозги. В прошлый раз сила взрыва оказалась слишком мала – что ж, я попробую ее увеличить. Ведь что такое мой стандартный Шитасу – это энергия звезд и металлов, закрученная в водоворот. А из чего у нас состоят звезды? Девяносто процентов водорода, девять гелия и еще по мелочи углерод, азот и кислород. У меня же в этот адский котел добавились еще и металлы, которыми я управляю – все, что я на тот момент успел открыть. Они-то и портят картину, как ни странно. Вступая в реакции, они запускают создание изотопов водорода, а полученные в итоге дейтерий и тритий не дают начаться термоядерной реакции.

Эти мысли пронеслись у меня в голове, и вместо второго Шитасу мой двойник использовал самую обычную силу металла, очищая водоворот у меня на руке от лишних примесей. А вот теперь можно и атаковать.

Качественное изменение способности лорда

Ранг Шитасу временно повышен до S

На этот раз белоглазый не смог устоять – его отшвырнуло в сторону, но при этом было видно, что никаких серьезных ран он не получил. Всего лишь небольшая царапина, кровь из которой он тут же собрал на руке.

– Бегите, он сейчас жахнет в три раза сильнее, – я тут же предупредил моментально разорвавших дистанцию Кура и Гароша.

– Значит, и Удар возмездия ты тоже знаешь? – как ни странно, белоглазый не спешил нападать.

– Да, и его мне показывал храм, – я тоже остановился. А что, если ко мне уважительно, то и я не вижу смысла держаться за старые обиды. Ну, недопоняли друг друга немного, с кем не бывает.

– Значит, ты увидел способности, мою и Ангола, и отказался от них? – в голос падшего вернулись угрожающие нотки. – Впрочем, умный ход, признаю. И связь, и возмездие можно создать самому, а вот двойник – это по-настоящему уникальная вещь. Так что можешь гордиться.

– И что теперь? – осторожно подал голос Кур.

– Теперь я вас оставлю, – белоглазый пожал плечами, как будто и не собирался убивать нас еще минуту назад. – Думаю, принцессе будет интересно после такого с тобой пообщаться. Приходи сюда через неделю в это же время.

– Договорились, – я протянул вперед руку для закрепления сделки. – Меня зовут Алексей Роков.

– Меня зовут Хидео Ки, – немного помедлив, белоглазый скрепил наше рукопожатие и представился в ответ.

Ну, вот и поговорили. В итоге нас не только не убили, но даже и пригласили на встречу с какой-то принцессой из падших. Остается надеяться, что я эту неделю переживу. А то, учитывая концентрацию моих приключений, случиться может всё, что угодно.

– Я уж думал, нам конец, – тяжело выдохнул Кур и, дождавшись, пока Хидео скроется в портале, со стоном рухнул на землю. Все-таки с его ранами пытаться сражаться – это не самая хорошая идея.

– А может, – Гарош посмотрел на прекратившего стонать и наконец расслабившегося демона, – не будем тратить время и искать прорывы, а просто сдадим место и время встречи с этой принцессой? Уверен, она в иерархии падших занимает не последнее место. Так что представители императора предпочтут поверить в нашу историю и не будут особо копать.

– Нет, – я тут же отверг этот вариант. Да, мне тоже жалко Кура, но он воин. А такие, как он или я, мы сами выбрали свой путь, а значит, раны – это нормальная часть нашей жизни. А вовсе не повод впадать в крайности и уж тем более кого-то предавать, пусть и чужаков.

Увидев, что спорить со мной никто не собирается, я начал раздавать команды. Кур получил от Гароша скрывающий амулет и остался тут, прятаться под пеленой, стараться не умереть и дожидаться нашего возвращения. Мы же с Гарошем выбрали себе по несколько потенциальных точек прорывов с карты вчерашних перемещений Корра и разделились. Тут ведь в чем дело. Есть у нас две проблемы, мешающие закончить это дело так быстро, как мне бы хотелось. Первая – нам нельзя идти к местам прорыва, известным демонам императора. Они наверняка прикрыты, а столкновение с официальными лицами нам пока не нужны. Да даже если и удастся пробраться в такое место инкогнито – какой смысл его открывать, если оно и так вроде как наше. Вторая проблема – нам нет смысла идти в очевидные места на территориях Самаила и падших. Сейчас уже пошла вторая половина дня, и в таких уже наверняка отгремели бои, перекрывшие возможность открытия прорыва. А потому единственное, что нам остается – это надеяться, что Корр вчера посетил еще пару точек, где могли бы располагаться силы мятежников и где до нас еще никто не побывал.

– Удачи нам! – Гарош хлопнул меня по плечу и прыгнул в свой портал. Если кому-то из нас повезет, то мы вызовем подкрепление через командный канал, ну а дальше… Дальше будем работать по стандартной схеме. Обычные демоны и падшие пока не научились ничего противопоставлять нашим дальнобойным атакам.

Захожу в свой портал, направленный специально чуть в сторону от маршрута Корра, и оказываюсь прямо посреди пятерки падших. Ну, как же так – ведь мог бы и сам догадаться, что демон, даже S-ранга, не будет ходить по открытой местности на чужой территории. К счастью, мои противники тоже не ожидали подобной наглости и самую малость, но растерялись, дав мне лишние пару мгновений на то, чтобы собраться и продумать, что делать дальше.

А выбор у меня, надо сказать, не так уж и велик. Для начала, учитывая, где я нахожусь, можно выкинуть на свалку все мои дальнобойные наработки. Дальше – новая техника двойника. После моих попыток доказать Хидео, что я что-то собой представляю, для меня на двадцать четыре часа оказались закрыты все техники металла и смерти. Получается, я сейчас жестко ограничен способностями лорда, и это, конечно, лучше, чем ничего, но при этом и существенно сокращает мой арсенал. А ведь я же еще так и не изучил ни одного щита. Леха, думай быстрее, падшие уже явно опомнились и готовы одновременной синхронной и явно не раз отработанной атакой разорвать меня на куски. И противопоставить этому мне сейчас просто нечего.

А если не пытаться действовать так прямолинейно? Что, если попробовать обратить их силу в их же слабость? Они столько раз использовали этот прием, что знают любые его проявления и последствия, привыкли к ним и думают, что готовы ко всему – на этом-то я их и подловлю.

– Хай! Хай! Хай! – три ускорения, но направленные не на меня, а на моих противников.

В итоге три способности, нацеленные изначально в мою сторону, сорвались чуть раньше и не только сбили оставшиеся две атаки, но и благодаря моему точному расчету пришлись в не ожидавших такого подвоха крылатых. А будут в следующий раз знать, как ставить защиту только от отрицательных эффектов. Наложенное в неудачный момент благословение может нанести не меньше вреда, чем самое страшное проклятье.

После этой подставы двое тут же выбыли из боя окончательно. Ну а тройками, как я уже не раз замечал, демоны и падшие работать не умеют. В итоге нет ничего удивительного, что пока они приходили в себя и пытались хоть как-то сорганизоваться, я успел подвесить им снаряды-личи, очень быстро пробившие их защиту, когда они отвлеклись на созданный сразу вслед за этим Шитасу. Честно скажу, сейчас мне просто повезло. Противники оказались явными новичками, слаженными, но при этом без реального боевого опыта. Окажись в этом отряде хоть пара старожилов, ничего бы у меня не вышло.

Но не будем о грустном. Тем более что разведка с помощью Кайтоку принесла мне информацию о еще двух отрядах. По идее хорошо бы, как изначально и планировалось, вызвать Гароша – вот только терять время сейчас категорически нельзя. В любую секунду они могут заметить потери в командном канале, и тогда по-тихому провернуть уже ничего не получится. Так что придется действовать в одиночку. К счастью, уровень моих противников позволяет надеяться, что даже так все пройдет, как надо.

Еще разок сверив все координаты, я отправил в полет первую пятерку своих пробивающих броню способностей. И следом же сразу еще одну, во второй отряд. Тут ведь еще сложность в чем – без использования карты металла мне придется каким-то образом обезвреживать всех моих противников исключительно вручную. Если, конечно, те каким-то образом не смогут отразить мою атаку.

Три, два, один – не смогли. Перенесясь к первой группе временно потерявших сознание крылатых с помощью карты огня, я включил эльфийское зрение, а потом с помощью одной из своих так и не потраченных стрел из мертвого металла погасил все их точки силы. На какое-то время этого хватит, чтобы грозные когда-то истинные превратились в обычных смертных. И ведь что я использовал? По факту способности, развитые на каком-то начальном уровне, где до мастерства мне еще очень и очень далеко (ну, по крайней мере, для активации двойника я использовать их не могу). Но при этом с учетом грамотной комбинации и применении даже они могут обеспечить приемлемый результат.

Вот что значит мозги!


Глава 26
Дружина

Отправив Гарошу сообщение в командном канале, я дождался его появления, а потом мы вместе уже с помощью его силы как повелителя переупаковали моих пленных.

– Ну ты даешь! – то ли обиженно, то ли восхищенно протянул демон, глядя на устроенное мной побоище.

Приятно. Когда в твоей силе, в твоем успехе видят не угрозу, а наоборот, помощь и поддержку – это вдохновляет. Но сейчас не время отвлекаться, еще ничего не закончено.

– Будем ждать появления портала? – поняв, что я не отвечаю, опять подал голос Гарош и как от холода передернул плечами.

Еще бы, сидеть рядом с десятком врагов на чужой территории неопределенное количество времени… Все это крайне сомнительное удовольствие. Впрочем, в прошлый раз мне как-то удалось своей яростью ускорить появления прорыва. Может быть, и на этот раз все получится?

Постаравшись отрешиться от реальности, я сосредоточился на мыслях о Самаиле, о том, как он разлучил меня с друзьями, заточил в тюрьму, и все это из-за какого-то им же самим выдуманного урона собственному имиджу. Да, до этого я и сам на пару лет уходил в добровольное изгнание, но опять же это был мой собственный выбор. А тот кусок моей, Лехи Рокова, жизни был украден. И ради чего?

Сердце ускорилось, дыхание стало прерывистым, внутри начала клокотать глухая ярость, вот только, несмотря на все это, стоило мне открыть глаза, как я смог убедиться, что никакого реального результата мои самокопания не принесли. И что делать? Стоп! А почему я, собственно, решил, что в тот раз появлению прорыва поспособствовали мои эмоции? Это как сделать вывод, что бутерброды всегда падают маслом вниз. Могло ли что-то еще повлиять? Например… Мой внутренний прорыв хаоса!

После вечерней медитации я в течение дня не контролировал его значение, и вот сейчас оно подросло почти на двадцать процентов. Выходит, вот она цена спасения Кура. Впрочем, не так уж это и критично. Сейчас даже можно попробовать использовать эту силу еще раз, а вот потом минимум с пару недель надо будет ограничить себя в работе с искусством. Так что делаем прорыв, а потом никаких новых заклинаний.

Внутренний прорыв Хаоса, 64%

Такое чувство, что пускаю в разнос собственный организм. Хоть бы там не было какой-нибудь точки невозврата. Но теперь уже поздно о чём-то жалеть, тем более что вот она наша цель – в десяти метрах от нас в пространстве появилась такая желанная для всех собравшихся на Карказоне сил прореха.

– Тащи сюда Кура, – я отдал приказ Гарошу, а сам добавился в командный канал имперской разведки и скинул им информацию о нашей добыче.

Приготовления завершены, теперь можно вызывать кавалерию и сдаваться в руки системы. Вроде бы все, что только можно, мы предусмотрели. Расслабившись, я опустился на землю и приготовился к долгим и нудным объяснениям всех сегодняшних поступков. И что-то мне подсказывает, что, несмотря на все эти вроде бы важные и серьезные причины, наша с Гарошем карьера в разведке окажется очень и очень недолгой.

Как и следовало ожидать, узнав, что именно мы умудрились добыть, подкрепления прибыли очень быстро. А вот дальше начались странности. Да, наши объяснения по ситуации выслушали, да, все зафиксировали, но на этом бюрократия и закончилась, нас просто отпустили отдыхать и лечиться. Даже никаких обвинений не предъявили. Если честно, я был в некотором замешательстве, пока Гарош не устроил вылазку на кухню и заодно не пообщался с местной обслугой, которая, как оказалось, была в курсе всех последних сплетен и новостей.

Выяснилось, что после прошлого суда надо мной повторять этот эксперимент никто не был готов. При этом состав преступления тоже не предусматривал спуска дела на тормозах – в общем, посовещавшись, решили до самого императора дело не доводить, а обойтись приездом нового наследника престола, принцем Азаэлем. Кстати, говорят, что это вполне нормальный демон, так что, скорее всего, к нашей ситуации отнесутся с пониманием. Ну, а если нет, то мне не впервой ссориться с принцами.

– А еще мы до приезда Азаэля освобождены от миссий, так что можем спокойно шесть дней отдыхать, – тут Гарош заметил мой скептический взгляд. – Ну, или тренироваться.

Как ни странно, эта фраза оказалась пророческой. Именно этим мы всю неделю и занимались: отдыхали и тренировались. А еще я медитировал – стараясь понизить значения своего внутреннего хаоса. Пока получалось не очень, но даже минус два процента в день – это результат. А вот с внешними коммуникациями было совсем уж как-то грустно. Пообщаться ни с кем особо не получалось. Демоны, не понимая до конца наш статус, предпочитали шарахаться в стороны, ну а мы особо и не старались это исправить. На третий день к нам с Гарошем присоединился Кур, и мы почти целыми днями заседали на полигоне, отрабатывая все новые и новые тактические заготовки.

А потом наступил шестой день. Опять же никакого подобия суда (вот что значит соответствующий статус) никто даже и не пытался устроить. Просто к нам на тренировку заглянул неприметный на первый взгляд демон. На вид чистый подросток, разве что полностью черные глаза вызывают легкую оторопь и, такое чувство, как будто понемногу подчиняют тебя ему.

– Алексей Роков, – с трудом отведя взгляд в сторону, я очень быстро понял, кто же почтил нас своим визитом.

– Я ненадолго, дела, как вы понимаете, – демон даже и не подумал представляться. Ну, а смысл, и так только самый тупой бы не догадался, что нас посетил член императорской семьи. – Итак, насчет переговоров с мятежниками. Ваши объяснения признаны убедительными, так что об обвинениях можете забыть. Дальше, за добычу десяти пленных, обладающих стратегической информацией, а также за сохранение и передачу армии источника чистого хаоса всей вашей тройке рейтинг будет повышен на три с половиной тысячи.

Это же сразу почти самое начало второй тысячи – я тут же быстро посчитал в голове наш новый статус.

– У меня все, – по виду Азаэля было очевидно, что продолжать разговор и отвечать на какие-то вопросы у него нет совершенно никакого желания. И тем более неожиданной оказалась его последняя фраза. – И приятно было познакомиться вживую, лорд Судьбы.

Сын императора уже давно скрылся в портале, а я все еще пытался осознать такой в принципе логичный, но при этом и крайне нестандартный титул. Я и лорд Судьбы – так непривычно.

– Интересно, а что за стратегически важная информация была у наших пленников, что даже принц это отметил? – задумчиво протянул Кур, нарушая процесс моего самолюбования.

– Гарош, ты же знаешь? – я повернулся к нашему товарищу, единственному, кто, несмотря на все неофициальные запреты, умудрялся общаться с другими демонами и оставаться в курсе последних событий.

– Конечно, – тот самодовольно приосанился. – Как оказалось, это были совершенно новые расы, что до этого нам ни разу не попадались. Так что теперь разведка сбивается с ног, проклинает тебя и пытается выяснить, откуда же они, собственно, взялись.

Интересная информация. Похоже, и нам теперь придется побегать в поисках новых улик. Стоп. Нас же только что повысили, и мы теперь, как я раньше и думал, скорее всего, не в разведке.

– А кто-нибудь знает, чем у нас занимаются демоны во второй тысяче? – надо сказать, что, когда я задавал этот вопрос, у меня был такой растерянный вид, что и Кур, и Гарош не удержались и расплылись в улыбках.

– Если честно, то почти ничем, – успокоившись, Кур решил ответить серьезно. – Вторая тысяча чем-то похожа на девятую тренировочную. Только готовит не в целом к армии, а к службе в элите.

– Если ты добрался досюда, – подхватил рассказ Гарош, – то тебе дается право набрать небольшую личную дружину из подчиненных или готовых подписать с тобой договор демонов. И все демоны со сто первого по тысячное место как раз такими небольшими командами и работают. Это считается подготовкой к будущему самостоятельному правлению.

– А что делают демоны из первой сотни? И чем отличаются такие вот команды во второй тысяче от первой? – у меня моментально появилась еще пара вопросов.

– В первую сотню идут уже те, кто всем доказал свое умение работать со своими подчинёнными. Тут они уже оказываются бок о бок с такими же битыми жизнью волчарами и вместе составляют личную гвардию императора. Силу, которая, как говорят, в несколько раз превосходит мощь всей остальной армии демонов, – судя по голосу Гароша, мне сейчас рассказали что-то из области местных сказок. Столько благоговения и веры во что-то я еще никогда в нем не встречал. Впрочем, в силе гвардии я нисколько не сомневаюсь. Стоит вспомнить только разницу между нами и теми же Корром с Феррой или, еще нагляднее, с белоглазым. И подобный расклад сил уже не кажется таким нереальным.

Какое-то время мы все вместе помолчали, думая каждый о своем, но потом Кур спохватился и вспомнил, что я задавал еще один вопрос.

– Так вот, вторая тысяча считается подготовительной: ты собираешь отряд, тренируешь их, изредка ходишь на миссии. А потом самые достойные идут на освободившиеся места по итогам ежегодного турнира Гвардии, – звучит неплохо. Честная схватка как способ отбора, это я люблю. Правда, последующие слова Кура показали, что не все так прекрасно, как могло показаться на первый взгляд. – Вот только нас туда, скорее всего, даже не допустят. Баллов мы, конечно, набрали немало, но при этом пробились в элиту совсем недавно, так что только в следующем году. И то в лучшем случае.

Да уж, даже у демонов есть дедовщина. Правда, они предпочитают называть это традициями.

– Ничего, еще посмотрим, – несмотря на не самые приятные новости, я все равно был полон оптимизма. Кто бы что ни говорил, а у меня прямо сейчас появилась возможность перенестись домой. Чем я, пожалуй, незамедлительно и воспользуюсь. – А пока предлагаю отправиться по нашим башням. Собираем последователей и встречаемся здесь уже сегодня вечером. Как вы помните, у нас завтра встреча с принцессой падших. Думаю, будет лучше, если мы не станем на нее опаздывать.

Кур с Гарошем тут же скривились. В отличие от меня их не особо радует грядущая встреча с Зоуи Ки, но в открытую пока ни тот, ни другой возражать ни разу не стали. Вот и сейчас: кислые мины так и не перешли во что-то большее. Ничего, вечером снова все обсудим. Только на этот раз все вместе – заодно познакомлюсь с вассалами парней, ну а они – с моими. Довольный тем, что проблема очень скоро уже решится, я уверенно шагнул в межпространственный портал и перенесся к такой знакомой башне.

Хотя, пожалуй, что и нет. Моя-то старая башня осталась без изменений, а вот раскинувшейся рядом стройки точно не было. Я, конечно, помню, что там должна расти башня Арамиса. Но именно что расти. С помощью магии и сил хаоса. Но откуда здесь взялись самые обычные земные краны и строительные леса?

– Леха! – на этот раз первым мое появление заметил новоявленный повелитель, облетающий свои будущие владения.

– Здорово! – я ответил на крепкое рукопожатие, а потом кивнул в сторону стройки, с трудом сдержав рвущееся наружу недоумение. – А что это такое?

– А это мы с Настей придумали, – расплылся в улыбке Арамис. – Посмотрели мы на твою башню, но она, хоть и красивая, но ведь совсем неухоженная. А тут, раз есть возможность вмешаться в строительство практически на каждом этапе, можно добавить все необходимые удобства. Будет как номер люкс в отеле. Даже лучше – президентский.

– Повелительский, – я не удержался и хмыкнул. Я успел себе невесть что надумать, а они тут просто решили подумать об удобствах. – Кстати, с техникой Соболев помог?

– Ага, – кивнул Арамис. – Ты не подумай, мы с ним по-честному расплатились, так что никаких долгов на нас не висит. Правда, он все равно хотел с тобой поговорить. Не уверен, но мне кажется, что он хочет попросить у тебя разрешения построить рядом с нашими башнями людское поселение. У нас же тут и энергетика хорошая, и демонов диких почти нет.

Последняя фраза настолько выбивалась из нового образа сдержанного и продумывающего несколько шагов наперед повелителя демонов, что я не выдержал и сграбастал своего старого приятеля в охапку. Как же я все-таки рад видеть своих друзей. И тут же, будто до этого вежливо выжидали, давая мне осознать случившиеся изменения, появились несколько надписей.

Башня вассала, без имени, завершен первый этаж

На вашей территории построено две башни в ближнем радиусе, открыта новая возможность

Хотите основать город?


Глава 27
Дружина 2

Свой город? Если честно, не сразу получилось осознать, что же именно мне предлагают. С одной стороны, у меня вроде как есть целых два мира, с другой – даже башни, если смотреть по факту, принадлежат не мне, а Насте, Каи и Арамису. А я при всем при этом выгляжу как настоящий бедный родственник. Не хочу.

Но это все эмоции. Если взглянуть на ситуацию через призму разума, то открывается сразу несколько интересных перспектив. Первое, это мое развитие – учитывая, как на него влияет открытие этажей башни, готов поспорить, что и город будет каким-то образом встроен в эту систему. А значит, меня ждут новые способности. Второе, соревнование за выход в первую тысячу армии императора. Одно дело просто глава рода, который ничем не отличается от всех остальных, другое дело – хозяин собственного города. Как я уже не раз замечал, демоны довольно почтительно относятся к недвижимости.

Основать

Стоило мне выбрать эту опцию, как граница башни, в которую до этого с некоторым трудом пытались уместить все строительные работы, неожиданно упорхнула куда-то вдаль. На мгновение мне показалось, что всё кончено, но тут же раздался страшный грохот. Из земли появился гигантский рогатый камень, а от него в разные стороны потянулись три каменные нити.

– Красиво, – восторженно прошептал стоящий рядом Арамис. И ведь он даже ни на секунду не усомнился, что творящийся вокруг беспорядок происходит по моей воле.

– Ого! – тут уже и я сам, забыв о своем скептическом настрое, не удержался от восклицания.

Каменные нити, умчавшиеся за горизонт, видимо, где-то там остановились, а потом, опираясь на них и центральный камень, над территорией будущего города появился купол из лазурной пленки.

– Как небо, настоящее, синее, – я сам не заметил, как рядом успела появиться еще и Эмма, и сейчас по ее щекам текли самые настоящие слезы.

– Это не просто поселение? Это же настоящий город? – а вот и Настя.

И столько эмоций она вложила в слово «город», что я тут же осознал: в своих недавних выкладках я точно учел не все.

– Да как ты не понимаешь! Да, все повелители мечтают о таком. Некоторые молча, другие, как Лилу, строят жалкие подобия своими руками. А тебе город подарил сам хаос. Теперь дошло? – появившись, чтобы встретить меня вместе с Элулу и Эльфи, она в отличие от остальных, судя по всему, оказалась в курсе, что же именно я сотворил.

– И что это нам дает? – приняв гордый вид, я обвел рукой свои несколько изменившиеся владения.

– Свой собственный мир, – в голосе Насти прозвучала самая настоящая жалость. – Вы что, думаете, синее небо над нами – это всего лишь купол? На самом деле нас только что подхватили и перенесли на какую-то абсолютно новую планету, добавив ее к упорядоченному мирозданию.

Небо. У меня было такое чувство, что я услышал только это слово. И правда, то, что изначально было лишь пленкой, защищающей нас от мира, сейчас уже исчезло, и над нами весело летели куда-то вдаль самые обычные облака.

– За пределами территории города джунгли, – доложила тут же слетавшая на разведку Элулу. – Никаких признаков жизни поблизости я не чувствую.

Всё, успокаиваемся, это всего лишь новая планета – как будто я до этого ничего такого еще не встречал. И что такого в том, что это мой собственный мир, созданный и отданный в личное пользование? Боги, как же остановить эти марширующие орды мурашек, заполнивших все части моего тела?

– Надо срочно организовать экспедицию и всё тут исследовать. Леха, а ты сможешь ненадолго отпроситься к нам? – тут же начал Арамис с загоревшимися глазами, но мне, несмотря на то, что в душе я был полностью согласен с этим порывом, пришлось его расстроить.

– Не смогу, и даже больше того: тебя, Настю и Каи я забираю с собой. Уже сегодня вечером мы должны вернуться в ставку армии демонов, – Арамис тут же грустно вздохнул, печально проводив взглядом и строящуюся башню, и новую планету. А вот у Насти, похоже, наметился очередной шок.

– Ты набираешь личную дружину? Но ведь это возможно только для тех, кто добрался в рейтинге до второй тысячи. А ты… Нет, даже с твоей силой за месяц это просто немыслимо! – столько удивления во взгляде. Хорошо порой уметь шокировать своих близких, конечно, в хорошем смысле этого слова.

– Тысяча сто сорок третий, – я гордо ткнул себя пальцем в грудь, а у Насти застыли на языке все аргументы и возражения, что она еще только планировала выпалить.

– Я – собираться, – как-то устало сказало она и, развернувшись, пешком отправилась в сторону башни.

– Арамис, а ты сможешь слетать за Каи? У нас же теперь есть к ним портал, – я повернулся к своему гораздо более спокойному другу. – Ее ведь тоже надо позвать. И уверен, она будет тебе благодарна за каждую лишнюю минуту на сборы, что ты ей дашь.

А пока новоявленные воины императора занимались подготовкой, я просто наслаждался отдыхом и ничего не значащей болтовней со старыми друзьями. Даже к учителю не было никакого желания подниматься – зачем тратить время, если последнее его задание так и не выполнено? Вот и сидели, вспоминали былые деньки да порой посматривали по сторонам, опасаясь, что новый мир решит подкинуть нам какую-нибудь подлянку.

Честно скажу, давно так не отдыхал. Не физически, а морально (душой, как некоторые говорят) – и порой это намного важнее. Так что, когда все собрались, уходить совсем не хотелось. Но надо: есть долг – перед императором, перед моими мирами, перед друзьями и даже врагами. О боги, кому я еще только не успел чего-нибудь пообещать?

– А вот и мы, – когда мы с Каи, Настей и Арамисом перенеслись к стоянке демонов, все наши уже были в сборе.

Что характерно, и Гарош, и Кур привели по одному собственному вассалу. Маленький щуплый демон, вооруженный палицей размером с него самого, оказался представителем младшей ветви Зиенов, выделенным поддержать родственника. У Гароша, который не мог похвастаться хоть сколько-то высоким происхождением, ситуация была немного другая. Он просто взял и убедил одного из своих соседей подписать вассальный договор на десять лет. Пробничек, так сказать. А что, неплохой вариант, если не считать того, что основным средством убеждения был я. А соседом оказалась миловидная демоница с таким тягучим и чувственным телом… кстати, тоже воин.

– Хало Зиен, – представил своего вассала Кур.

– Марика Борн, – соседка Гароша предпочла назвать свое имя самостоятельно. Не очень вежливо, между прочим, ну да ладно, знание этикета никогда не было для меня самым главным в людях. И в демонах.

Я в ответ представил свою троицу – так необычно, в нашем отряде уже восемь повелителей демонов, серьезная сила – и предложил обсудить наши дальнейшие планы.

– Два вопроса: наша завтрашняя встреча с принцессой падших и поднятие боевой мощи нашего отряда. Кому есть что сказать? – я обвел взглядом наше небольшое собрание, стараясь уловить настроение тех, кому уже в ближайшем будущем мне придется доверять свою спину.

Марика и Хало тут же замерли, как будто подозревая что-то неладное. Мои так, наоборот, были излишне активны и ничего не слышали, впитывая новые ощущения. Арамис с открытом ртом осматривал все вокруг – конечно, впервые находится в настоящем поселении демонов – да и Настя с Каи от него не отставали. Вот что значит, народ никогда никуда не выбирался.

– Для начала предлагаю поговорить о нашей силе, – как-то мрачно и решительно начал Кур. И почему у него такой вид, будто мы сейчас обсуждаем что-то до крайности неприятное? – Все наши новые последователи так и не открыли десятый этаж своих башен, а значит, не могут использовать способности лорда и по большому счету в бою будут бесполезны. Так что предлагаю начать готовить их к поднятию до десятки, и сейчас главный вопрос, сколько времени мы готовы на это выделить.

– Я изучал очень много книг по этому поводу, – вступил Гарош. Такое чувство, что эти двое кое-что уже успели обсудить до моего возвращения. – Особой пользы ни от какой тренировки при прохождении десятого этажа нет. Со всеми же остальными мы сможем помочь. Так что предлагаю начать действовать прямо сегодня.

– В итоге, – слово вернул себе Кур, – мы, конечно, потеряем от двух до четырех демонов в процессе такого экстренного повышения, но в итоге наши силы как дружины на самом деле возрастут.

Вот, значит, о чем они думали. Теперь понятно, почему у Хало и Марики такое настроение – мало кого обрадует тот факт, что их собираются отправить на смерть. И ведь никогда не замечал ни за Куром, ни за Гарошем такой кровожадности – неужели это просто такая демоническая традиция, что они даже и помыслить не могут, что все может быть совсем по-другому?

– Ничьими жизнями мы рисковать ради скорости не будем, – я сразу же отсек такую возможность. И тут же на лицах всех семи демонов, сидящих рядом со мной, появилось искреннее облегчение.

А ведь Гарош с Куром знали, что я так поступлю. Вернее, не так. Не знали, а надеялись, что я их остановлю и предложу что-то другое. Вон как первый победно оглядывается на Марику, а второй сжимает руку Хало.

– Просто потому, что нам это совсем не нужно. Мы и так сильны, – продолжил я свою мысль. – Вспомните наш бой с Хидео. Когда я использовал только возможности лорда, он легко меня остановил, но стоило смешать два пути, и результат получился в несколько раз сильнее. Так и мы, как единый отряд, должны думать не об отдельных силах каждого из нас, а продумать схему, где способности одних смогут усиливать других.

– Ну и кто может усилить мой Сливлоу? – с сомнением произнес Кур, пока еще не уверенный в моей правоте.

– А какая твоя самая главная сложность при сражении с врагами? Может быть, то, что ты не можешь пробить тяжелую и крепкую броню? – тут же продолжаю. Недаром же я заранее успел подумать на эту тему.

– Ну… – неуверенно согласился демон.

– Так вот, например, Настя умеет прекрасно управлять силой боли, которая любую защиту просто игнорирует. Так что будет, если соединить ваши возможности? – посмотрим, найдется ли Куру что возразить.

– Тут, конечно, надо будет подумать, как все устроить, но выглядит перспективно, – немного подумав, демон широко улыбнулся и протянул руку бывшей землянке.

– А я? Кто поможет мне? – увидев, что вопрос решился, тут же начал проявлять активность Гарош.

– А тебе, мне кажется, сможет помочь свет Арамиса, – я тут же выдал свою вторую заготовку. – Есть два варианта. Первый, это закрепляющие свойства света, которые потенциально смогут усилить крепость Сакрамакса. Второй, тут все гораздо проще, это банальное ослепление. Конечно, его хватит на доли секунды, но если все грамотно рассчитать и вовремя подловить свою жертву, то та попадет в твои сети и даже не поймет, что случилось.

– Или вообще, – тут же подхватил мою мысль Гарош, – вырвет себе точки силы. Если все продумать, то можно не просто останавливать наших врагов, ненадолго их задерживая, а сразу выводить их из боя.

– А мы? – с какой-то обидой начала Каи вместе с присоединившимися к ней Хало и Марикой.

– А вы – воины, – мне оставалось только грустно улыбнуться в ответ. – И у вас будет очень важная задача: сдержать врагов и их атаки, пока наша артиллерия с ними не справится. Я подготовлю вам до завтра комплекты оружия из мертвого металла, с ними ваши силы станут немного больше. Также я постараюсь держать на каждом из вас ускорение, так что все вместе – да, я тоже буду с вами на переднем краю – уверен, мы станем грозной силой даже для лордов S-ранга.

– Скажешь тоже, – фыркнула Каи, но увидев, что я не шучу, поперхнулась и как-то по-новому взглянула на нашу компанию.

– По завтрашней встрече, как я вижу, возражений нет? – осторожно поднимаю нашу болезненную тему.

– Теперь нет, – как-то дружно ответили Кур с Гарошем и так же дружно расхохотались.

– Теперь я верю, что в случае чего мы сможем постоять за себя, – добавил бывший последователь Самаила, когда успокоился. – А еще ты не из тех, кто просто так будет рисковать своими демонами. Так что я, пожалуй, просто доверюсь тебе и твоей интуиции.

– А я так уже давно, – Гарош не поддержал серьезный настрой и опять зашелся от смеха, довольный своей шуткой.

– Что ж, – я улыбнулся в ответ, – тогда идем тренироваться. Нарабатываем новые связки до полуночи, потом отбой. И копим силы на завтрашнюю операцию. Чувствую, что будет интересно.

А еще, конечно, опасно, но говорить об этом вслух уже не буду. Это и так все знают, а значит, зачем лишний раз портить настроение? Тем более, когда оно такое прекрасное.


Глава 28
Принцесса

Утро встретило меня яркими лучами солнца, бьющими в глаза через приоткрытый полог палатки. И кто, спрашивается, его оставил в таком состоянии? Оглядевшись по сторонам, я быстро понял, в чем дело. Кто-то решил сделать доброе дело, принести мне завтрак, но не довел его до конца – еду оставил, а вот дверь за собой не закрыл. Или это не случайность, а вредительская акция? Учитывая, что я слышу снаружи смешки Гароша и Кура, похоже, все-таки второй вариант. И ведь взрослые же демоны, а все туда же.

Кстати, тут мысли приняли другое направление, а стоит ли мне брать их, да и всю остальную нашу банду на встречу с принцессой? Да, вместе мы сильнее, но ведь никуда не деться от вероятности того, что все это, несмотря на мою уверенность в обратном, окажется ловушкой. И тогда у тех, кто еще не открыл в себе способности лорда, будет гораздо меньше шансов на то, чтобы выжить. Стоп, да о чем это я? Во-первых, если я брошу ребят и пойду один, они мне никогда этого не простят и будут правы. Такая забота ничем не лучше предательства. А во-вторых, одинокий, явно чего-то опасающийся демон и крупная слаженная группа будут восприниматься совершенно по-разному. Особенно с точки зрения перспектив для сотрудничества.

Так что, покончив со всеми сомнениями, я назло всем утренним шутникам завалился спать дальше. А что, встреча у нас только днем будет, спешить некуда особо, так почему бы хоть изредка не позволить себе понежиться в кровати. Кто-то балует себя эксклюзивными машинами или аксессуарами, кто-то отдыхом на дорогих курортах, а кому-то лишние пара часов сна уже настоящее счастье.

В общем, выбрался я наружу только часов через пять, как раз уже пришло время отправляться к месту встречи. Все наши уже были собраны и готовы. Чувствовалось, что, несмотря на столь небольшое количество времени, проведенного вместе, они уже сдружились. Ну, по крайней мере, на меня с осуждением они смотрели очень и очень слаженно.

– Думаешь, нам не стоило вместо того, чтобы бездарно потратить это утро, собраться и еще раз обсудить встречу с принцессой падших? – как и следовало ожидать, Настя не удержалась и решила прочитать мне нотацию. – Ты же понимаешь, что она собой представляет? У демонов есть император и его наследники, у падших – владыка и его принцессы.

А вот такого поворота я не ожидал. Это что же, получается, мы сейчас будем встречаться кем-то, находящимся на уровне Самаила? А я ведь почему-то считал, что принцессы – это кто-то попроще, вроде дочек обычных повелителей демонов. А тут, выходит, совсем другой уровень. Ладно, как бы там ни было, нельзя показывать свою растерянность.

– Нет смысла мусолить одно и то же и лишний раз нервничать. Боевую составляющую (сколько возможно) мы отработали еще вчера, а по мирной части у нас слишком мало вводных, чтобы предполагать хоть что-то приближенное к реальности. Лучше пойдем и все выясним на месте, – в отличие от остальных, вставших в самую рань, я выглядел и звучал вполне бодро, так что речь получилась в нужной тональности. И было видно, что мне удалось достучаться и отвлечь народ от печальных мыслей.

– Ну, конечно, нет смысла нервничать. Именно этим «не-нервничанием» мы все утро и занимались, – уже себе под нос пробурчала Настя, но потом вместе со всей остальной нашей командой взяла себя в руки. И вот мы уже выглядим как серьезные ребята. Этакая банда, нет, правильнее сказать, клан мафиози, даже не так – семья собирается на стрелку с представителями враждующей группировки. Главное, теперь не растерять этот настрой при встрече с падшими.

Еще раз убедившись, что все готовы, я открыл портал к храму. Естественно, пришлось потратить немало судьбы, чтобы запутать следы: не хотелось бы, чтобы по нашему пути падшие ворвались на базу демонов или, наоборот, на нашу встречу нагрянули неожиданные гости из ставки императора.

- А вы, я смотрю, не спешили, – стоило нам оказаться на месте, как в воздухе прогремел уже знакомый голос Хидео.

Точно, вот и командир падших, а вместе с ним та самая девушка с одним крылом из моего видения. Зоуи Ки, принцесса и обладательница (теперь уже вместе со мной) уникальной способности двойника. Стоп, а ведь у Хидео та же фамилия, что и у нее. И почему я раньше на это не обратил внимания?

– Слушай, а ты случайно не владыка падших? А то она – принцесса, у тебя – ее фамилия. Согласись, подозрительно? – не знаю, почему я сказал именно это. Может быть, привычка, что на важных переговорах твое главное оружие – это то, чего никто не ожидает и от чего все уже давно отвыкли, то есть правда?

Как бы там ни было, все получилось в лучшем виде. Принцесса Зоуи не удержалась от легкого смешка, а сам Хидео одновременно покраснел и приосанился. Весь положенный этикет встречи тут же полетел в тартарары, и я понял, что вместо долгих хождений вокруг да около мы теперь сможем поговорить по-нормальному.

– Хидео – мой дядя, – первой нарушила повисшую паузу Зоуи. Такой необычный низкий голос, кажется, именно подобные называют бархатными. По крайней мере, на слух мне казалось, что он ощущается именно так. – Не основная ветвь, однако, учитывая его заслуги, это никого особо не волнует. Но давайте перейдем к делу.

– Мне сказали, тебя заинтересовало то, что я смог повторить твою способность, – только когда я это произнес, понял, что как-то неожиданно перешел на «ты». К счастью, принцесса не обратила на это особого внимания. По крайней мере, ее это точно смутило меньше, чем Марику, умудрившуюся каким-то образом отправить возмущенный смайлик в командном канале. И когда демоны (!) дошли до такого непотребства?

– Да, дело именно в ней, – Зоуи кинула на меня странный взгляд, а потом быстро добавила. – Только не показывай двойника сейчас, он нам еще пригодится в реальном деле.

Ничего себе. Я, конечно, много ожидал от этой встречи, но того, что принцесса падших предложит какую-то совместную авантюру – такое даже мне не приходило в голову.

– Если собираешься убивать императора, то я пас, – в командном канале тут же появилась пара новых смайлов. Ехидный от Гароша и бьющий себя ладонью по лицу от Насти.

– Нет, все будет гораздо проще, – было видно, как у Зоуи от предвкушения загорелись глаза. – Я знаю еще один старый храм, но, чтобы попасть внутрь, надо победить стража. Он очень силен, однако с дополнительным двойником я смогу с ним справиться. То, что он охраняет, получу я. Тебе же достанется возможность изучить новую способность. А еще я неофициально пообещаю, несмотря на все наши не самые дружные отношения с императором демонов, что падшие никогда не тронут твои миры. Если, конечно, вы сами не начнете вторжение. Отмечу, не в качестве слуги императора, а ты лично во главе собственных сил…

– Слову принцессы можно верить, – в командном канале тут же появилось сообщение от Кура, сопровожденное почему-то поцелуйчиком.

Между моими сопровождающими тут же вспыхнула словесная перепалка, обсуждающая влюбленность демона в падшую и попытки того объясниться, что просто перепутал знаки. Но я как будто выпал из реальности, пытаясь осознать, что же именно мне сейчас предложили, и ни на что не обращал внимания. А ведь эта Зоуи настоящая чертовка, как ловко все провернула! Показала свою честность, а потом назвала цену, с которой просто невозможно не согласиться. Ведь чего хочет любой демон – силу. И она дает ее мне. Чего я хочу как человек – безопасности для своих родных и знакомых, тех, кто мне доверился. И это она тоже учла. И ведь все так просто, так естественно, что аж ужас берет. Вот разберусь со всеми делами и первое, что сделаю – постараюсь сократить все связи с правителями. Пугают меня эти люди, демоны и падшие!

– Я согласен, – если честно, думал, что мы принесем какие-то клятвы, но оказалось, что на этом уровне переговоров достаточно только слова. С другой стороны, а много ли пользы от бумаги, скрепляющей сделку? Думаю, в случае нарушения уговора доказательства моей правоты будут крайне слабым утешением.

– Тогда не будем терять время, – Зоуи открыла портал, и мы все вдесятером перенеслись вслед за ней.

У меня было два варианта точки назначения – тот же Карказон, где мы и были, или, как вариант, Инферно. Но нет – судя по природе и голубому небу, это был самый обычный мир. Кстати, раскинувшиеся на небе звезды чем-то напоминали мне только что открытую собственную планету. Правда, рассмотреть их удалось только мельком перед самым отправлением, так что точно не скажу.

Тем временем Хидео с принцессой уверенно двинулись вперед, и нам не оставалось ничего другого, кроме как последовать вслед за ними. И это стало чертовски правильным решением. Местная живность оказалось очень крупной, агрессивной и опасной – один вскользь пропущенный удар снес с Кура все щиты, и если бы не вовремя активированный Сакрамакс Гароша, то я мог очень быстро лишиться одного из своих вассалов. Правда, эта была одна из немногих атак, добравшихся до нас. Большую часть бросающихся на нас монстров Зоуи расстреливала какими-то бронебойными сгустками энергии, не давая даже приблизиться к нашим рядам. Вот из-под земли, гремя камнями, взметается вверх огромный великан – свист, сквозная дырень в районе энергетического ядра, и лишенные жизни куски земли осыпаются обратно.

– Ближе к цели переноситься было нельзя, – Зоуи отвлеклась от своей работы по истреблению местной фауны и пояснила необходимость такого увлекательного времяпрепровождения. – От зараженного храма идут искажения, и мы могли бы улететь вообще неизвестно куда.

К сожалению, учитывая постоянный навал местного зверья, что-то спросить или уточнить у нее не было никакой возможности, так что пришлось довольствоваться только таким куцым объяснением. К счастью, пребывать в неизвестности нам пришлось не так уж и долго. Не прошло и часа, как лес начал редеть, то тут, то там ноги принялись спотыкаться о торчащие из земли остатки каких-то строений. А потом показалась и наша цель. Небольшая гора, а над ней – гигантский прорыв хаоса, из которого, обвившись вокруг опоры в этом мире, торчала голова и кусок туловища огромного змея. Вот он пошевелился, и в уши ударил громоподобный треск его черно-зеленых чешуек. Выглядит и ощущается очень даже серьезно, настолько, что я не могу посмотреть описание этого монстра – судя по всему, это явно противник не моего уровня.

– Итак, каков наш план? – прервав разразившуюся в нашем командном канале бомбардировку прогнозов боя с такой махиной, я повернулся к Зоуи.

– Да, ты прав, пора объяснить, что именно мы будем делать, – согласилась она. – Для начала пара слов о нашем противнике. Это змей-страж местного храма, однажды он попал в прорыв хаоса, и его тело вместе с сознанием необратимо изменились. Теперь вместо честного испытания он просто убьет любого гостя. Мы бы давно с ним справились, вот только подпитка из прорыва делает его фактически неуязвимым. То есть либо мы прикончим его одной-единственной атакой, либо он моментально регенерирует любые повреждения.

– А что будет, если он решит отправиться рушить этот мир? – что же может натворить монстр, с которым не может справиться вся армада падших?

– О, тогда все будет хорошо, – обрадовалась Зоуи. – Он, конечно, разрушит часть планеты. Но, главное, стоит ему оторваться от прорыва, как мы тут же получим возможность с ним расправиться.

– И сейчас он затаился, – с неодобрением глядя на нашего противника, добавил Хидео. – Сидит тут и растит себе тело побольше. Представляете себе змея, который может достать до любого конца это мира и при этом не покинуть окно прорыва? И ведь он на этом не остановится. Сначала эта планета, потом следующая, и так пока не доберется до самого дальнего уголка мироздания.

Если сначала от описания нашего противника мне стало жутко, то потом, стоило Хидео сгустить краски, все моментально пропало. Ну, не может быть такого, чтобы демоны или падшие ни разу не сталкивались ни с чем подобным. А значит, есть оружие, и все не так плохо. Да и не нужно меня уговаривать сразиться с этим монстром – сделка уже заключена, и нарушать ее я не собираюсь. А белоглазому падшему, конечно, еще стоит поучиться пугать по-настоящему. Сила в бою вовсе не означает силу в принципе: умение в одной области не гарантирует умения в другой. Скорее, наоборот. Зоуи тоже увидела, что реплика дяди сыграла, скорее, в минус, недовольно поморщилась и перехватила нити управления разговором.

– Так вот, взрыва моих двойников недостаточно, чтобы гарантированно прикончить этого хаотического мутанта. Любые другие атаки, сколько мы ни пробовали усиливать ими мои способности, нам никогда не удается настолько синхронизировать, чтобы перекрыть регенерацию. Так что решение очень простое: я начинаю, ты добавляешь свою копию и тем самым должен будешь усилить мой взрыв хотя бы на двенадцать процентов. Я думала, что уйдет минимум лет двадцать, прежде чем я смогу устранить эту разницу в наших защите и атаке, но твое появление экономит мне уйму времени. Справишься?

Принцесса пристально уставилась мне прямо в глаза. Неужели она смеет думать, что после всего увиденного мне не хватит силы духа, чтобы ответить «да»?

– А то! Погнали! – и я, не удержавшись, стукнул ее кулаком в плечо, как мы не раз делали с ребятами еще перед самыми первыми моими сражениями.

– Погнали, – как-то неуверенно повторила однокрылая падшая, а потом, как будто на что-то разозлившись, врезала мне в ответ.


Глава 29
Принцесса 2

И вновь все было, как в моем видении. Зоуи взмахнула своим крылом, а потом, немного смазавшись в пространстве, разделилась на две точные копии. Секунда – это для меня, чтобы успел понять, что к чему, и среагировать, принцессе падших это-то точно ни к чему – и вот каждая из ее половинок вытягивает вперед руки, и из них прямо в змея устремляются два бордовых луча. Я знаю, помню с прошлого раза, где именно они пересекутся, и поэтому в ту же самую точку отправляю своих двойников. Сразу двух. Металла и смерти – было приятно смотреть, как удивленно расширяются глаза Зоуи, когда в ее атаку добавились два таких разных Шитасу. Вот только ничего не получилось. Несмотря на всю синхронность и усиление, жизни хаотического змея лишь скакнули. Сначала вниз и потом сразу же вверх. Всё – вот он лежит и смотрит на нас своими рубиновыми глазами, как будто недоумевая, на что надеялись эти жалкие букашки.

– Это конец! – Зоуи не выдержала и рухнула на колени, врезав кулаком по земле. – Он стал слишком силен, и теперь придется ждать годы, прежде чем можно будет пробовать еще раз.

– Есть еще мой вариант, помните? – тихо напомнил о каком-то их внутреннем споре Хидео.

– Нет, – тут же отрезала принцесса. – Твоя жизнь не стоит того, что скрывает этот храм.

И я, кажется, догадываюсь, о чем они говорят. Способность Хидео – это отражение урона с усилением его в три раза. Что если бы мы сейчас с Зоуи били не в змея, а в него, а белоглазый крылатый потом перенаправил получившуюся силу не точно обратно, а немного в сторону? Думаю, этого бы хватило даже такому монстру, как этот гигант. Вот только и для падшего, как и сказала Зоуи, это гарантированная смерть. Так что, расходимся? Раз вариантов нет, стоит ли дразнить змея, пока, правда, даже не соизволившего хоть как-то отреагировать на нашу попытку его убить.

Впрочем, неожиданно оказавшись в тупиковой ситуации, я, как ни странно, увидел потенциальное решение. Никаких гарантий, просто идея – а ведь я после такого на двадцать четыре часа стану самым обычным человеком без всяких способностей. Но удержаться, когда шанс победить так близко, просто нет сил.

Двойник лорда

Я использовал своего последнего, третьего, двойника, заблокировав все три свои основные силы, но вместе с тем и открыв кое-что давно забытое. Стоило пути лорда Судьбы закрыться, как через пару мгновений я ощутил небольшой запас пустоты, хранящийся где-то глубоко внутри меня и до сих пор просто-напросто заблокированный. Что ж, раз эта сила ко мне вернулась, я вполне могу попробовать применить полученную на десятом этаже башни способность.

Двойник пустоты

Да, здесь не будет такого резкого стихийного начала, как в способности, что я смог скопировать с Зоуи. Да и, прямо скажем, эталон для копирования я сейчас весьма сомнительный. Вот только, учитывая, что я собираюсь сделать дальше, это не будет иметь такого уж большого значения. Да, ядерный взрыв силен, но он просто песчинка по сравнению с тем, что может выдать столкновение материи и антиматерии. И я сейчас попробую столкнуть даже не две, а три такие противоположные по своим началам силы.

– Зоуи, еще один выстрел. На этот раз сама, без всяких двойников, – пусть моя просьба звучала и не очень вежливо, но принцесса и не подумала спорить.

Вместо этого, как-то странно посмотрев на созданных мною клонов, она просто взяла и запустила своим уже таким привычным зарядом в змея.

– Еще, – все произошло так быстро, что, если честно, я просто не успел среагировать.

Но теперь я уже был готов, и в следующее мгновение в заподозрившего неладного монстра врезалась совершенно новая атака. Двойник лорда с помощью переброшенной ему простенькой карты трансформации принял форму рыцаря (мне так удобнее) и впитал в свой меч сразу две силы, пустоты от второй моей копии и мастерства от выстрела Зоуи. Да, я до сих пор придерживаюсь теории, что нынешние падшие – это те, кто в свое время уничтожил своих собратьев, занимающихся искусством, и продолжил единолично развивать уже только свое направление силы.

В итоге судьба, как более гибкая основа, соединила в себе все три основные боевые стихии, а потом лезвие, на доли мгновения вспыхнувшее, как тысячи солнц, обрушилось на неуклюже попытавшегося дернуться в сторону монстра. Не знаю, что было бы, просиди эта тварь в таком виде еще какое-то время, но сейчас выплеснутой мной силы хватило даже с избытком. От гиганта, сотрясающего целый мир, не осталось даже пепла. Даже та его часть, что была скрыта в теле прорыва, была испарена.

Вы уничтожили истинного змея Хаоса

Вы получаете 99 уровень

Вы открыли 4 уровень Лорда

Вы можете изучить 1 способность 4 уровня

Вы можете изучить 2 способности 3 уровня

Способности 3 уровня могут состоять из 4 элементов

Способности 4 уровня могут состоять из 5 элементов

Путь Искусства повышен до 4 уровня

Способность «Расширенное сознание» повышена до 4 уровня

Длительность погружения увеличена до 30 секунд

Выбранный вами путь «Дикого поиска» становится более разрушительным

Вы активируете уникальное состояние силы – «Статус победителя»

Ваше текущее состояние, в котором вы добились столь великой победы, фиксируется, и вы можете вызвать его в любой момент

Я смотрел на высыпавшуюся на меня информацию и пребывал в двояком состоянии. С одной стороны, получить столько плюшек, добраться аж до уровня демона А-ранга – что может быть шикарнее. Да за одно это я должен быть благодарен принцессе падших по уши. Вот только концовка меня все-таки смущает. Во-первых, дикий поиск – мой способ создания новых заклинаний. Слова о том, что он становится более разрушительным, вроде бы смотрятся не страшно, но я-то понимаю, что это расплата в виде внутреннего хаоса, которая еще больше замедлит процесс создания способностей. Во-вторых, этот статус победителя. По идее, он должен ловить демона на пике его силы и могущества, чтобы потом в трудную минуту давать возможность вернуться, пусть ненадолго, в это состояние и справиться с какой-нибудь новой опасностью. Но я-то из-за своих двойников в этот момент оказался лишённым вообще всех своих способностей. В итоге джокер, который мог бы меня усилить, превращается в «зеро». Я просто самый везучий человек во всем этот мире!

– Спасибо, признаю, ты оказался достоин моей способности, – тихий голос Зоуи вырвал меня из мира грез.

Только сейчас я обнаружил, что меня, лишившегося своих основных сил, прикрывает весь наш отряд, а напротив, с сомнением глядя на затягивающуюся прореху в пространстве, скрестили руки на груди двое крылатых. На самом деле Настя (я посмотрел, кто в командном канале отдал приказ на мое прикрытие) зря все это затеяла. Против двух таких бойцов, как Хидео и Зоуи, им не выстоять, а не укажи наши сейчас так явно на мою слабость, те, будь у них даже недобрые намерения, еще сто раз подумали бы, стоит ли рисковать и связываться с таким внезапным типом как я.

– Попался достойный противник, я не мог отступить, – в моей голове мелькнула мысль, не получится ли засчитать слова принцессы за то самое «признание от врага», о котором говорил учитель в качестве задания. – Кстати, тут такой немаленький прорыв хаоса, не хотите забрать его себе?

Последнее пришло на ум только сейчас. На Карказоне все ищут эти прорывы, а тут пропадает такая прорва энергии. Или для поиска артефактов вроде бы нужна именно энергия из того же самого мира?

– Ты неправильно понимаешь наши цели, – Зоуи бросила взгляд в сторону уже в два раза уменьшившейся прорехи в пространстве. – Это демоны – что императора, что Самаила – гоняются за изначальными артефактами. Уж слишком ваши правители привыкли к их силе, а теперь, почувствовав равных у себя под боком, так и вовсе поняли, что не могут жить без утраченного могущества. Нам, истинным, такие костыли ни к чему.

– И зачем же тогда ваши силы так активно действуют на Карказоне? – тут же поинтересовался я. Мне только что поведали интересную теорию, вот только пока она совсем не стыкуется с известными мне фактами.

– Отсутствие необходимости в чем-либо вовсе не означает отсутствие пользы. Выгоду нам может дать и тот факт, что это нужно другим, – тут Зоуи переглянулась с Хидео и, видимо, что-то решив, продолжила. – Многие наши воины обрели память, но не навыки. И сражения на Карказоне – это как раз то, что нужно, чтобы ускорить их возвращение на прежний уровень. Ну и хотелось бы, чтобы демоны как можно сильнее ослабили себя, прежде чем снова обретут Отражение Троя.

Тренировка и ослабление, тут все понятно. Отражение – это, если я правильно помню, название одного из изначальных артефактов.

– А вам, значит, такая вещь совсем не нужна? – вот не могу я поверить в такое благородство, и все тут.

– Давай я попробую тебе объяснить, – Зоуи задумалась, как бы поточнее сформулировать свою мысль, а я как-то даже без всяких лишних слов просто взял и заранее поверил. Похоже, сейчас речь пойдет о политике, то есть о том, что я не очень понимаю и не очень люблю. Но не признавать логику выстраиваемых ею взаимосвязей было бы глупо. И откуда я еще такие слова взял? Ну вот, даже когда просто думаю об этой гадости, в мыслях тут же начинается сопутствующий ей бардак.

– Отражением Троя уже сотни тысяч лет владели императоры демонов, – наконец, начала свой рассказ принцесса падших. – Все это время этот абсолютный щит был символом их власти и гарантом того, что ни одно нападение на верховного правителя не увенчается успехом. Так было до реформ Кейтора: чтобы показать пример готовности меняться, он отпустил артефакт в свободное плавание по мирозданию, и это стало началом пропагандируемых им изменений. Теперь ты понимаешь, что значит для демонов эта вещь?

– Красная линия, – кажется, я догадался, о чем говорит Зоуи. А вот она меня не поняла, и потому мне пришлось продолжить. – Граница, переступив через которую, уже невозможно будет вернуться. Если падшие заберут этот, как ты сказала, щит себе, то демоны начнут войну на уничтожение. А вовсе не эти полуритуальные схватки, что сейчас вяло текут на Карказоне. И уже ничто не сможет их остановить. Вот только разве уничтожение всего мироздания – это не ваша цель? И тогда битва с демонами все равно неизбежна, так почему бы не повысить шансы?

– Точно, я же и забыла, что тебе довелось пообщаться с Миктлантекутли, – Зоуи не удержалась и хихикнула. – Наш верховный жрец смотрит на все со своей довольно специфической точки зрения. И пусть мы смогли пробудиться именно благодаря ему, но нашу политику будет определять не он, а владыка. Так что не надо рисовать нас страшнее, чем мы есть.

Вот тебе и весь сказ, как говорил Пончик. Всё мое представление о целях крылатых строилось на словах Мика и первых поднятых им падших. Вот только если вы встретили на улице девять китайцев, это вовсе не значит, что все человечество неожиданно стало узко смотреть на мир. Вовсе нет – это просто девять китайцев и ничего более. И ведь тогда получается, что и мой выбор стороны не так уж однозначен. Впрочем, гарантии безопасности я уже получил, да и карьера в рядах императора идет неплохо. Так что не будем принимать скоропалительных решений. Вот только хочется прояснить один вопрос.

– А что такого случилось, что Мику пришлось вас будить? Как вы, вообще, умудрились потерять все свои силы? – я не удержался и решил немного покопаться в прошлом падших. Тем более что там, возможно, скрыты ответы и об истоках моих способностей. Вот только отвечать мне никто не собирался.

– У нас был уговор, – голос Зоуи стал твердым, как сталь, и таким же холодным и безжалостным. – Мы забираем сокровище, ты идешь в храм. Так вот рекомендую тебе получить свою награду побыстрее, пока новый страж не появился и не потребовал прохождения испытания. Не уверена, что ты справишься.

Сколько ей лет? Низко вот так вот подкалывать моей слабостью при том, что сил я лишился, помогая этой же самой принцессе! Ну и ладно, награду действительно стоит получить как можно скорее. А там уже можно будет убраться в более безопасное место. Все-таки без своих привычных способностей я чувствую себя голым. Вот только…

– Мы будем тебя ждать, ничего с нами не случится, – суровый и спокойный голос Каи показал, что у демонессы все и вправду под контролем, и я, решившись, сделал шаг в сторону храма.


Глава 30
Принцесса и принц

Ваш статус – обычный человек, уровень силы ниже определяемого минимума

Ваш путь синхронизирован с храмом

Вы готовы пройти обучение?

Все это смотрится немного странно, но, впрочем, чего тянуть – да. Стоило мне согласиться, как вокруг опять начала проступать картина какого-то сражения из прошлого… Нет – на этот раз всё было совсем по-другому. Никакой реалистичности, теперь передо мной как будто играли пьесу серые, немного размытые тени. Выступление проходило совершенно беззвучно, и казалось, что на уши начинает давить воздух из ближайших окрестностей, а потом и со всего мира. Нет, даже не с одного, а со всех миров.

Но, несмотря на усиливающуюся головную боль, у меня получалось уловить основную суть. Вот три брата, три представителя разных сил соединяют вместе свои способности, погружают их в первозданный хаос и создают три самых первых артефакта. А потом разыгрывается какая-то трагедия, суть которой через пелену поколений практически не разглядеть. Младший из братьев отказывается от своего творения, и то упокоевается в земле, скрытое печатью его силы. Старший завещает свое своим же потомках, а средний, видя начавшийся разлад, растворяется в воздухе и просто пропадает.

Мне что, показывают историю тех самых изначальных артефактов, из-за которых сейчас весь сыр-бор на Карказоне? Но как это может быть связано с новыми навыками? Впрочем, все равно интересно. Тем более что, судя по всему, мне заодно показали, как разошлись пути демонов и падших. Но кто тогда стал продолжателем дела среднего брата? Что за расу он мог породить? Или все гораздо проще, и нет никакой третьей силы, а демоны и бывшие истинные – это на самом деле представители одного вида? Ха, было бы забавно, всплыви эта информация, особенно учитывая тот факт, как они сейчас противопоставляют себя друг другу.

А в это время в разворачивающейся передо мной истории время летело вперед. Разрушение – артефакт младшего брата лежит скрытый в земле, в ожидании, пока кто-то из потомков создателя не решит распечатать его. Отражение – творение старшего, как ни странно, в одной из войн перекочевало к детям младшего. А потом, всего через пару поколений, истинные его хозяева оказались забыты, а новый порядок владения был признан изначальным. Ну а искажение средний брат под конец своей жизни пожертвовал обратно хаосу, и тот начал подкидывать его самым обычным людям в виде испытания, маскируя при этом под довольно заурядную добычу.

А потом меня просто выкинуло обратно в реальность. Без навыков, без обучения, просто показав мне смазанный черно-белый мультик так, будто это величайшая ценность всех времен и народов. Вот же засада – и почему мне так не везет… Наверно, в этот момент на моем лице отразилась по-настоящему вселенская печаль. Даже стало интересно, что скажут по этому поводу остальные – вот только, когда я к ним повернулся, стало очевидно, что никому сейчас не до абстрактных вопросов.

Секунду назад Зоуи с Хидео выкапывали какой-то массивный камень, мои же стояли в напряжении и ожидании неприятностей. И вот ведь оказались же правы! Ну, почему чаще всего ближе к истине те, кто предсказывает наименее благоприятный вариант развития событий? Хотя… обычно именно такие люди ничего не делают и, прежде всего, сами его провоцируют. Вот только в нашем случае никакая подготовка ничего бы не изменила. По крайней мере, мне в голову не приходит ничего, что смогло бы остановить бывшего наследника императора.

– Всем привет, – несмотря на то, что Самаила сопровождал только один-единственный демон со скрытым капюшоном лицом, а с нашей стороны тут были и Хидео, и Зоуи, да и нас со счетов не стоит сбрасывать, тем не менее мятежный принц выглядел бодро и весело. А вот у крылатых, надо сказать, просто не было лица. Да что случилось-то?

– Здорово, – так как все остальные предпочли промолчать, говорить пришлось мне.

– Мой бывший враг, – легкость в поведении Самаила совсем не вязалась с его словами. – Тебе повезло попасться мне именно в момент моего триумфа, так что теперь ты сможешь еще какое-то время пожить.

Да о каком триумфе идет речь? И почему оба падших, несмотря на их силу, явно не меньшую, чем у сына императора, продолжают пятиться?

– Почему ты думаешь, что вы вдвоем справитесь со всеми нами? – наконец я просто не выдержал и выпалил свой вопрос в лоб.

– Вообще-то, если кто-то вздумает сопротивляться, то мне не нужна будет помощь, чтобы с вами покончить. Ты, похоже, так ничего и не понял. Ни куда попал, ни то, что вы только что для меня добыли, – тут он махнул рукой в сторону своего сопровождающего. – А это мой специальный сюрприз для тебя. И ведь только начал готовить, как оказалось, что теперь это уже не имеет особого смысла. Впрочем, позвольте представить: Михаил, лорд Времени. За пару дней я его поднатаскаю до S-ранга, и он отправится за тобой на охоту.

Довольный Самаил расхохотался, а мой старый друг и одновременно враг скинул с головы капюшон и окинул меня безучастным взглядом. Похоже, заточение в пустоте далось ему тяжелее, чем мне. Не было в его взгляде ничего – ни ненависти, ни огня, лишь готовность следовать приказам. Любым.

– Миша? – я не удержался и позвал его, вот только тот совсем никак не прореагировал, лишь смех Самаила начал звучать еще громче и обиднее.

– Почему вы ничего не делаете? – сжав кулаки, Марика с какой-то детской обидой уставилась на крылатых.

– Отражение и разрушение принадлежат демонам, – серый голос Зоуи, казалось, просто-напросто растворялся в пространстве. – Нам нужно время, чтобы добраться до их силы, а вот Самаил, обладатель крови императорской семьи, сможет воспользоваться ими сразу. Так что, стоит ему пожелать, и мы все моментально умрем. Этой силе нельзя так просто противостоять, по крайней мере, не здесь и не сейчас.

Я сначала не понял, о чем именно она говорит, но потом как-то резко и сразу пришло осознание. Отражение и разрушение – только что я смотрел об этих силах легенду, и вот мы говорим о них в реальности. И неужели… Получается, один из них скрыт здесь? Именно в этот момент Самаил протянул руку, и выкопанный падшими камень потек, превращаясь в простой стальной меч, тут же скакнувший в руку демона. Взмах – было такое чувство, что само пространство там, куда указал своим новым оружием мятежный принц, скомкалось и пропало. Вот это сила. Только сейчас я смог не понять, а почувствовать (!) то, что нам только что пыталась объяснить Зоуи. Это на самом деле не та мощь, с которой можно справиться в одиночку.

Вот только и она, получается, не до конца права. Если я все правильно понял да видение не соврало, то выходит, что этот артефакт действительно принадлежит демонам и в свое время был создан младшим из братьев. А вот отражение, абсолютный щит, было как раз создано предком падших, старшим братом. Вот только потом все забылось, и оно тоже начало считаться частью демонического наследия. Притом настолько, что истинные хозяева даже подумать не могли заявить о своих правах на него, не начав новую великую войну.

Кстати, странно, храм с этой информацией был у них под боком, а никто за все время так ни разу не удосужился заглянуть и узнать правду? Или дело в том, что я умудрился заглянуть в святилище истинных в качестве обычного человека без силы? Обычно из-за стража это было невозможно, ну а обладатели разных путей просто получали свои способности… И почему я так спокоен? Передо мной враг, который явно доставит мне еще немало неприятностей, а я стою как слабак и ничего не делаю. Это слабость или просто признание ситуации, что я пока не готов? Или нет? Это, наверно, просто вера в то, что я смогу стать сильнее и что-то изменить.

– Человек! – мое внимание привлек резкий оклик со стороны Самаила. – А ты знаешь, что тебя использовали?

Было видно, что он не очень доволен тем, как просто все вокруг приняли его победу. Да уж, такой триумф, а никто не спешит каяться и просить пощады.

– Наша принцесса узнала о лорде Судьбы и решила проверить, не сможет ли сила вырезанных собратьев открыть их первый храм. Но увы, ты ее подвел. Не знаю, как ты пробудил в себе путь искусства, но даже это не станет тем ключом, что поможет открыть эту дверь, – Самаил еще что-то говорил, а я не удержался и до боли сжал кулаки.

Ну, какой же я дурак. Ну, почему, стоило лишь Зоуи показать свои добрые намерения, как я сразу в них поверил? Мне бы, конечно, хотелось, чтобы Самаил сейчас соврал, вот только по однокрылой принцессе видно, что это правда. Единственное, что радует – похоже, храм заморозил время, пока я был в нем. И никто так и не понял, что мне удалось его активировать. А мое расстроенное лицо после выхода стало лучшим подтверждением их догадок.

– Ну а теперь, я думаю, могу вас оставить, – Самаил издевательски склонил голову и открыл портал. – Не забудьте всем рассказать о моем возвышении. Хочется верить, что хоть кто-то наберется достаточно храбрости, чтобы попытаться бросить мне вызов, а не закрыться в своем мире и не сидеть там в надежде на накопленные запасы силы.

Демон с Михаилом исчезли, и крылатые тоже начали собираться.

– Формально договор был исполнен, мои обещания тоже в силе, – Зоуи начала говорить, видимо, ожидая от меня каких-то обвинений. Вот только зачем? Я понимаю, почему она так поступила, и если на кого и злюсь, то только на себя. – И нам пора. Самаил был прав, когда сказал, что нам надо подготовиться. Даже собрав все наши силы в мире владыки, мы можем не выстоять.

– Вот была бы у вас возможность воспользоваться отражением… – начал я и тут же замолчал, увидев, что упоминание второго изначального артефакта задело Зоуи за живое.

– Что ты имеешь в виду? – она быстро подобралась, но я не собирался делиться информацией просто так.

– Почему Самаил сам не забрал то, что здесь лежало? – начал я.

– Защита истинных. Она лежала тут очень давно, и без меня ни ему, ни кому-либо другому было бы не снять эту печать, – да уж. Кажется, я начинаю подозревать, что интриги Самаила и его переговоры с предателями крылатыми были направлены не на союз, а на дезинформацию принцессы и попытки направить ее сюда. Вот что значит уметь играть на самом высоком уровне.

– А сами? – тут уже не выдержала Каи, глядя на Зоуи с легким презрением.

– Советники владыки не были уверены, что мы сможем защитить артефакт, если император приведет все свои силы. А извлечь его полную мощь сможет только хозяин, так что игра не стоила свеч…

– Но ты все-таки решила его достать?

– Наша сила быстро росла, – пожала плечами принцесса. – А даже как простой источник энергии этот артефакт нам бы очень пригодился. Но хватит вопросов! Или говори, что хотел, или проваливай!

А она, оказывается, умеет злиться. Как же непривычно видеть, что простые человеческие эмоции не чужды даже таким древним существам.

– Я бы предложил вам всем вместо того, чтобы запираться в родном мире, отправиться на Карказон и уже в полную силу все-таки попробовать добыть себе артефакт отражения. Мне почему-то кажется, что он вас признает. Именно вас, а не демонов, – я замолчал и ехидно глянул на замершую с открытым ртом принцессу.

– Ты все-таки смог его активировать? – резко выдохнула она.

– Не понимаю, о чем ты, – я тут же открестился от любых предположений на тему себя и храма. – Это всё просто интуиция.

– Конечно, интуиция, – недовольно буркнула Зоуи, но потом задумалась и заговорила уже своим привычным голосом. – А ведь в этом что-то есть. Самаил ведь не просто так оставил нас в живых, он хотел, чтобы мы либо донесли мысль об опасности ситуации до императора и вместе разбежались по норам, либо промолчали и продолжили битвы на Карказоне. В любом случае «Отражение» никто не успел бы найти, и Самаил бы спокойно довел до конца инициацию «Разрушения».

Хмм, интересно. С такой точки зрения я на все это не смотрел, но я никогда и не был умником. У меня другая, не менее важная задача – прийти в нужное место и начистить морду правильному парню. Что я и собираюсь в итоге сделать.

Вот стану сильнее и обязательно начищу. Стоп, а что за инициация? И почему у меня такие нехорошие предчувствия от этого слова?


Глава 31
Башня

– Инициация? – я вопросительно уставился на принцессу падших.

– Все верно, – та поймала мой взгляд и с какой-то бесшабашностью уставилась в ответ. – Ты странный демон, так что, пожалуй, мне будет не жалко поделиться этой информацией.

Нехороших предчувствий стало еще больше.

– Чтобы полностью раскрыть силу изначального артефакта, нужно совершить один из двух подвигов – созидания или разрушения. В случае Самаэля, как ты понимаешь, он предпочтет второе, – Зоуи ненадолго замолчала, видимо, рассчитывая, что я дальше и сам догадаюсь. Вот только как? Ненавижу такие вот игры в многозначительность.

– Разрушение чего? – чувствую себя идиотом, переспрашивающим очевиднейшие истины, и начинаю злиться.

– Мира, естественно, – Зоуи мягко улыбнулась в ответ, и мое раздражение тут же куда-то пропало. – Желательно мира, который был открыт максимально недавно, и где еще слаба завеса, отделяющая его хаоса.

Ну вот, то, чего я больше всего и боялся.

– И последний открытый мир это… – начал я, уже зная ответ.

– Твой, – одно слово, но сколько за ним стоит.

Вот и определилось, где состоится наша следующая с Самаилом встреча. Дальше Зоуи рассказала, что у того уйдет еще три дня на накопление энергии, так что и со сроком тоже все было вполне очевидно. Попрощавшись, мы с падшими пожелали друг другу удачи и открыли порталы в свои родные миры. Отсчет пошел.

– И что мы будем делать? – стоило нам оказаться под стенами сдвоенной башни нашей команды, как Настя тут же задала самый главный вопрос. И по ее глазам было видно, что ничего хорошего она не ждет.

– Остановить сына императора, да еще и с изначальным артефактом – нет, это просто невозможно, – тут же высказалась Каи.

– Не слишком ли высоко мы собираемся замахнуться? Может быть, пришло время отступить? – за всех землян добавила Эмма.

Нет, не за всех: вижу, Арамис еще хочет что-то сказать.

– Да, будет жалко потерять наши башни, но мы снова сможем подняться. Главное, что Земля в безопасности, – нет, не этого я от него ожидал, но что уж теперь.

Эльфи так, вообще, стоит и молча хлюпает носом. Кур с Гарошем неуверенно переглядываются, не зная, что добавить. Хотя вот вроде бы к чему-то они пришли.

– Твои друзья говорят правду, – выдал мой самый первый напарник по императорской армии. – Да, сейчас надо отступить, но потом мы еще обязательно вернемся.

Молчат. Неужели ни у кого нет мнения, что нужно драться? Элулу? Она ведь единственная не высказалась и не примкнула ни к кому на данный момент.

– Слушай, – поворачиваюсь к ней. – Ты же слышала про демонов, что открывали этажи выше десятого?

Все как-то удивленно переглянулись, удивленные резкой сменой темы. А вот Элулу как будто замерла и даже перестала шевелиться.

– Я слышал, – не выдержал молчания Кур. – Там ничего интересного. Никаких испытаний, только артефакты управления башней, накопители энергии да жилые модули. Нам это точно не поможет.

– Прекрасно! – я не выдержал и улыбнулся. Давно меня преследовало чувство неправильности, и вот теперь, после слов Кура, я, кажется, понял, в чем тут дело.

– Что ты задумал? – удивленно спросил демон, а я как будто всю жизнь ждал именно этого вопроса.

– Для начала открою настоящий тринадцатый этаж башни, – я широко улыбнулся. – А потом соберу все силы и наподдам Самаилу, несмотря на все его артефакты так, что тому и не снилось.

Неожиданно стало тяжело дышать – это Элулу не выдержала и, рыдая во весь голос, сжала мне грудь.

– Я ведь боялась, – тихо шептала она. – Боялась идти дальше и при этом жутко желала этого. Желала осознать себя настоящим демоном, который не боится никаких трудностей. Спасибо, что подарил мне эту возможность – почувствовать себя чем-то по-настоящему большим, нежели просто обычный миньон или даже повелитель.

У меня от этих простых и незамысловатых слов побежала дрожь по всему телу. Вот так вот живет с тобой кто-то, на первый взгляд грубый и приземленный, но приходит время, и именно он или она становится тем, кто хочет большего. Кто готов ради этого ставить на кон все, что угодно, в том числе свою жизнь и даже вечность.

– Спасибо! – я тихо прошептал ей в ответ. Мне было очень важно услышать хоть кого-то, кто меня понимает.

Медленно отстранив демонессу, я сжал покрепче зубы и двинулся вверх. Все просто, сейчас у моих друзей нет веры в победу. Но это не повод сдаваться: я просто сделаю то, что раньше никто никогда не делал, и верну им ее!

Забавно. Шагая по этажам, я пытался понять, почему до меня никто не смог прийти к тем же самым выводам. Ведь очевидно же, что десятый этаж с этим учителем, с этой готовностью обложить тебя условиями для получения знаний вместо честной драки, он слишком выделяется среди остальных. Не знаю, прав я или нет, но очень уж это похоже на очередную проверку. Пойдешь ли ты до конца, сумеешь ли начать битву не только там, где враг очевиден, но и там, где он притворяется твоим другом. Другие демоны, они слишком привыкли вариться в своей среде, жить в хитрости и обмане, жить слишком долго – им сложнее это заметить. А мне, тому, кто еще недавно был человеком, это сделать как раз гораздо проще. Да, сначала я дал увести себя в сторону, но сейчас я вижу настоящую цель и готов к драке.

– А вот и мой ученик, – стоило мне зайти на десятый этаж, как из темноты выплыла обгорелая фигура учителя. – Хочу тебя поздравить, ты выполнил девятое и десятое условия и заслужил право пройти дальше.

Как же фальшиво он выглядит, и как я мог раньше этого не замечать? А вся иллюзорность этого этажа, скрытого во тьме? Или тот факт, что если раньше ты был главным в башне, то теперь неожиданно уступаешь право решать, что можно, а что нельзя, другому? Нет, это точно не мой путь. А учитель тем временем продолжал разглагольствовать.

– Азаэль выразил к тебе интерес, а слово принца равно слову императора. Зоуи признала тебя, а кто как не принцесса падших является твоим врагом, – и почему я раньше верил ему? Все так наигранно и натянуто. Вроде бы раньше он говорил о благодарности от императора, а тут сошел и принц, да и то, что он сказал, вряд ли тянет на выполнение условия. Очень похоже, что меня пытаются по-быстрому протолкнуть дальше, как будто чувствуют опасность. И правильно делают, надо сказать. Вот только уже поздно. Жаль, что я не догадался раньше: хотя тут, надо признать, и этот учитель хорош. Как ловко он заинтересовал меня путем искусства, подбросив необычную, но все равно ведущую в тупик (если сосредоточиться только на ней) ветку развития.

– Прекращай, ты же знаешь, зачем я здесь, – я прервал болтовню учителя на полуслове.

– Хочу напомнить, что ты не первый, кто решил поднять на меня руку. Но ни один из этих демонов так и не смог в итоге выйти отсюда живым. Не спорь со своим судией, прими свою судьбу и двигайся дальше! – его голос казался грозным. На меня, создалось ощущение, чуть ли не обрушилась вся махина башни, но, несмотря на все это, я смог почувствовать подтверждение всех своих таких нестройных догадок. Страх! Учитель боялся!

– Ты знаешь, что я совсем недавно использовал сразу трех двойников и заблокировал на сутки все свои основные пути, – я проигнорировал все обращенные ко мне угрозы и говорил совершенно спокойно. – Вот только даже так мне хватит силы, чтобы с тобой справиться.

– А-ха-ха-ха! – учитель моментально поборол сотрясающие его до этого волны подступающего ужаса. – И на что же ты теперь рассчитываешь?

– Только на это, – я раскинул руки в стороны, как будто стараясь дотянуться до самых дальних уголков моей, именно моей, башни, а потом рявкнул. – Подчинись мне!

Если это моя башня, то и слушаться она должна только меня. И только тот, кто почувствует себя настоящим повелителем, который не готов делиться властью над тем, что считает своим, на мой взгляд, получает право пройти дальше. Десятый этаж – это обманка, призванная сбить с пути, заставить идти на компромиссы, отказаться от пути воина. Как говорится, дай хорошую цену, и любой откажется от своих идеалов – так вот я не любой.

Ничего не произошло, и лишь учитель, еще раз визгливо хохотнув, двинулся в мою сторону.

– Ты был таким перспективным! Тебя было так сложно сбить с пути! Но я почти справился. Что ж, твоя смерть пусть и не идеальный, но тоже выход из ситуации, – он стоял уже почти вплотную ко мне.

Трансформация

Самая первая карта, что я получил в бою, после того, как снова осознал себя. Почему-то сейчас захотелось воспользоваться именно ею. Это не привычный металл, но сойдет и такой доспех. Сейчас важнее форма, а не содержание. Взмах – обычным безранговым мечом, и голова учителя, которого не могли победить в прямой схватке даже демоны S-класса, катится по земле. И всего-то и надо было, что отсечь его от силы башни, вернув себе над ней полный контроль. Без попыток расправиться или как-то еще одержать победу, не марая руки – просто отсечь подпитку и снести голову. Решение для тех, кто не боится сражаться.

Вы победили стража десятого этажа

Теперь вы можете выбрать, какой дорогой пойдете дальше

Пройдено 10 из 13 этажей

Никаких наград, как после прошлых побед, не было, но они, если честно, и не нужны. Да и что могло бы быть ценнее, чем то, что я вижу перед собой прямо сейчас. Три прохода, каждый на свой этаж – мастерство, искусство и пустота. Вот, значит, они какие – эти три последних этажа: не последовательное движение вперед, как было раньше, а выбор. Выбор между воплощениями основных путей развития, сделав который, ты сможешь достичь новых небывалых высот. Вот только выбирать лишь один из трех – для меня, пожалуй, этого будет мало!

Что я точно успел понять за последние дни: только комбинируя различные способности, пусть даже совершенно разного уровня и разных направлений, я могу быть по-настоящему силен. И сейчас, когда мне предлагают двигаться вперед, но только одной дорогой, я могу лишь отказаться.

– Хаос! – все эти силы появились из него, может быть, если выпустить из моего артефактного меча то немногое, что я успел там собрать, этого хватит, чтобы и здесь открыть что-то новое?

Надо мной тут же появилась извивающаяся темная змейка. С некоторым усилием она вкрутилась в пространство прямо посреди зала башни, а потом стены содрогнулись. Было такое ощущение, что их трясет от боли. Или нет, от радости? От того, что сработал когда-то заложенный, но с тех пор так и не использованный инструмент. Вот дрожь прекратилась, и прямо передо мной в пространстве завис уже такой знакомый хаотический разлом. Место, только попав под излучение которого, демоны и даже духи теряют разум, превращаясь в монстров. Неужели предполагается, что я зайду туда по своей воле? Нет, не сомневаюсь, я это сделаю, но, может быть, подождать хотя бы пока восстановятся мои силы? Нет, опять не о том думаю. Учитывая, какую дорогу я выбрал, уверен, они будут только мешать, так что лучше не тратить время.

– Леша! – позади раздался чей-то крик, но я уже сделал шаг вперед.

Сразу же появилось ощущение, что я с головой провалился в тяжелую холодную воду и теперь опускаюсь все ниже и ниже. Свет уже давно померк, и даже тьма отступила, оставив место лишь для чего-то дикого и безумного. Казалось, что еще немного, и тело просто сдавит напором огромного «ничего», бурлящего сейчас вокруг. И ничто этому не сможет помешать. Как может букашка противостоять целой вселенной? Ведь не может же? Или может?

Как люди, по сути, те же букашки, покорили целый мир? Нет, не то… Ответ гораздо проще. Возможно, он в ощущении, будто я сейчас тону в океане хаоса – это напоминает мне, как каждый день миллионы и миллиарды людей выдерживают и даже не замечают гнет неподъемной по своей массе атмосферы. Что нам в этом помогает? Встречное внутреннее давление. И ведь я могу его создать! То, что я считал абсолютным злом и своим проклятьем, поможет мне выжить и справиться даже с таким безумным испытанием!


Глава 32
Башня 2

Обычное внутреннее давление в человеческих организмах создается с помощью крови. Здесь же совсем другая ситуация, и нужно средство помощнее. И оно у меня есть! Снаружи, вне моего тела, на меня давит хаос, так почему бы не выпустить его внутрь, сведя векторы воздействующих на меня сил к нулю? Вот только как это сделать, если способности лорда сейчас перекрыты, а вместе с ними и возможность управления искусством? Впрочем, она мне и не нужна. Мои ежедневные медитации, с помощью которых я обычно уменьшал количество хаоса в организме – их же можно использовать и наоборот. Тем самым это количество увеличивая.

И да, процесс пошел! Сначала медленно, потом быстрее, и я с каждой секундой ощущал, что мне становится все легче. Вот я уже открыл глаза, и мир, еще недавно казавшийся таким недружелюбным, стал похож заждавшегося ласки щенка. Ну а что делают с щенками? Вот и я взял и каким-то непонятным мне образом погладил того в ответ.

Вы признали хаос

Хаос признал вас

Открыт 13 этаж башни

Открыт класс «Лорд Хаоса»

Получена способность «Дыхание хаоса», 10 активаций в сутки

Можно усилить или изменить любую другую способность, открытую до этого

Вернувшись в обычный мир и читая эти строки, подтверждающие мою победу, я не смог не улыбнуться. Получилось! И хаос меня не подвел – это оказался не какой-то отдельный путь с новыми силами, который придется осваивать с самого нуля. Нет! Это оказалась способность, позволяющая объединить и усилить всё, уже созданное и уже взятое на вооружение. И вот это мой путь!

На лестнице, ведущей на темную площадку, где я сейчас стоял, раздался дружный топот, а потом туда, с трудом сдерживая сбивающееся дыхание и крики удивления, ворвалась вся моя команда. Интересно, что они сейчас думают? Я ведь и сам пока не могу осознать, что же только что произошло.

– Ты смог! – гордо выдохнула Элулу и грозно обвела взглядом всех остальных.

– Ого, какая хреновина! – а я вот, скажу честно, ни капли не удивился, когда эту фразу в один голос выпалили Гарош и Арамис.

Шар энергии, сердце башни – не знаю, как его еще можно назвать – переливался будто небольшое солнце. Не жалкая подачка от императора, как в обычных башнях, а настоящая сила. И ведь я могу ей пользоваться! Пока только рядом с башней – но даже так, мне кажется, если не жадничать, то можно будет остановить любую атаку. Уж не про подобную ли защиту в родном мире говорила Зоуи, когда размышляла, будут ли император демонов и владыка падших запираться в своих цитаделях? И, если так, неужели, получается, я сейчас выбрался на этот уровень? Конечно, мне еще многому надо будет научиться, но даже так это будет существенной подмогой в предстоящей битве с Самаилом.

– А у тебя глаза черные, – Настя уже в который раз умудрилась меня удивить, а заодно еще и сбить с мысли. Вот так всегда. И как красивые девушки умудряются нам, мужикам, даже в такие вроде бы моменты триумфа пудрить голову?

– А теперь обычные, – подойдя поближе, Эмма склонила голову и сделала новое открытие. – Может быть, расскажешь нам, что же тут произошло?

– Как-то неожиданно открылся не только десятый этаж, но и следующие. А там лежат какие-то странные доспехи, мечи, жезлы, а теперь еще эта площадка. Не должно же быть такого в башнях, – как-то растерянно начал бормотать Кур.

– Это вы просто не умеете их правильно открывать, – я не удержался и показал большой палец. Вы можете быть хоть самим лордом Хаоса (вот как я сейчас), но при этом дурачество и ребячество все равно будут рваться наружу. И лично я считаю, что зажимать их нельзя. С ними честнее: надо всегда стараться быть настоящим собой, а не притворяться кем-то еще.

– Значит, это ядро башни, – Элулу зачарованно протянула руку вперед и коснулась мерцающего шара.

Ее в тот же миг окутало темное сияние, а снизу прилетели те самые доспехи, о которых только что говорил Кур. Они окутали тело демонессы, а потом будто покрылись матовой поглощающей свет пленкой.

– Пишет, что это доспехи ополченца башни, увеличивают защиту и атаку за счет хаотической энергии! – в голосе Элулу начал звучать какой-то дикий восторг. – Да это же круче любого легендарного артефакта! И при этом у нас таким барахлом забиты два этажа!

Кажется, теперь я понимаю, что она хочет сказать. И звучит это действительно неплохо, особенно в наших обстоятельствах. А вот выглядит так себе: пластины доспехов, смотрелись хоть и красиво, но из-за своих крупных размеров и нестандартной формы одновременно еще и неуклюже, даже как-то по-простецки.

– Знаешь… – Настя, после замечания про мои глаза замолчавшая и о чем-то задумавшаяся, как-то неожиданно начала говорить. – А ведь я теперь верю. Верю, что ты сможешь остановить Самаила.

Короткие рубленые фразы. Неуклюжие, но при этом каким-то образом берущие за сердце. Почему-то захотелось разреветься, как в детстве. То ли от них, то ли от того, как после этого на меня посмотрели все остальные. И ведь их не запрешь, не оставишь позади, чтобы не рисковали лишний раз жизнью – все эти люди и демоны, даже парочка совсем новых последователей Гароша и Кура, они настоящие воины. И для них абсолютно нормально быть готовыми ставить свою жизнь на кон. Без всяких запутанных разговоров о гуманности или общем благе – просто потому, что так надо. Лишь бы было за что сражаться, а уж как – они найдут способ.

– Ненавижу отступать, – вытерев нос, выразил общую мысль Гарош, а потом уже и не надо было ничего говорить. И так все было понятно.

– И какой у нас план? – все еще любуясь своей обновкой поинтересовалась Элулу, как вдруг ворота башни сотряс удар.

Нас атакуют? Так быстро? Что ж, не думаю, что это сам Самаил, так что как раз можно будет проверить в бою мои новые возможности. Самое то! И я недолго думая перенесся с помощью внутреннего телепорта прямо к вновь содрогнувшимся от чьего-то удара воротам.

– А вот и наш гостеприимный хозяин, – стоило мне оказаться на земле, как я тут же услышал знакомый голос. Ферра!

И точно, старая знакомая вместе с Корром, сделавшим пару шагов в сторону от ворот башни (вот, значит, кто по ним лупасил), стояли и смотрели на меня с привычным снисхождением. Точно, ведь для них я всего лишь демон А-ранга, а они выше меня на целую ступень. Уверен, для них поставить на место строптивого повелителя, а то и разнести его убежище – привычное дело.

– Удивлен нас тут встретить? – демонесса продолжала говорить издевающимся голосом. – А ты думаешь, только тебе может прийти в голову поставить на других метку?

Я тут же бросил быстрый взгляд в сторону Корра, которого я в свое время как раз и подловил таким способом. И ведь мог бы догадаться, что эта парочка не оставит случая поквитаться, да все времени не было проверить. Обратившись к шару с энергией на вершине башни, я пропустил через себя волну чистой силы, сжигая все посторонние конструкции в своей ауре. И надо было видеть, как после этого подобрались мои гости. Еще бы – вот вроде бы стоит слабый демон, а вот он уже с легкостью, даже не пошевелив руками, справляется со следящими заклинаниями высшего порядка.

– Что вам надо? – судя по всему, драки не избежать, да и не хочу я этого. Но узнать последние новости будет нелишним.

- Самаил слишком много думает, – пожала плечами Ферра, а я даже проникся к ней некоторым уважением. Сам ведь считаю, что гораздо проще не тратить время на лишние планы, а начинать сразу действовать. – Мы с Корром полагаем, что нет смысла ждать, пока вы с принцессой падших начнете поднимать панику, играя нам на руку. Гораздо спокойнее будет, если взять и вырезать все потенциальные проблемы на корню. Ты не находишь?

И опять я согласен. Ни к чему сложные планы: есть враг – убей его, есть друг – защити его. И не надо придумывать хитромудрые объяснения, почему не стоит делать то или другое.

– Так что без обид, – демонесса пожала плечами, а потом повернулась к своему напарнику. – Бьем в полную силу.

Тут же над их головами начало сгущаться серое облако, буквально за пару секунд принявшее форму грифона, а потом оно устремилось в мою сторону. Да уж, совместная атака двух демонов S-ранга впечатляет. Они не зря уже сотни (а может, и больше) лет сражались бок о бок: я не чувствовал в направленной на меня силе никаких изъянов. Ее не ослабить, не отразить, ее можно разве что принять на равный по вложенной мощи блок. На мгновение даже появилась мысль, а не погорячился ли я лезть в такую схватку, да еще и без своих основных сил.

– Огонь! – серебряная карта, сжатая в руке, выплеснула вперед настолько жалкую на фоне направленной на меня стихии волну, что Ферра не удержалась и усмехнулась. Зря.

– Дыхание хаоса! – я добавил силу первородной стихии в свою слабую атаку, и та не только развеяла заклинание демонов Самаила, но и раскидала их самих в разные стороны.

– Вижу, помощь тебе не нужна, – не оборачиваясь, я почувствовал, что все мои друзья уже тоже спустились вниз и теперь в случае чего готовы присоединиться к драке. Вот только, действительно, тут я справлюсь и сам.

– Даже так, – сплевывая кровь, Ферра поднялась на ноги. Рядом, молчаливо поддерживая ее, стоял Корр. – А ведь я чувствовала, что ты не прост. Значит, решение уничтожить тебя было абсолютно правильным.

Как же красиво сейчас эти двое смотрятся. Так, надо предостеречь своих – а то ведь и их тоже потянет на безумные поступки.

– Не вмешивайтесь, тут я сам справлюсь, – быстро кидаю назад, не сводя глаз со своих противников.

– Это почему же! – не удержалась от ехидного замечания Ферра. – Мы пришли сюда убить всех вас, и не важно в каком порядке.

Еще не закончив говорить, она, теперь уже в одиночку, сформировала новую способность в виде шара из зеленой слизи и резко бросила вперед. Только не в меня, а чуть в сторону, телепортировав ее выросшему там своему клону. И тот, подхватив подачу, запустил ее прямо в группу моих друзей. Все произошло слишком быстро, и когда я осознал, что именно тут творится, было уже поздно. К счастью, Элулу в своем новом доспехе как раз успела среагировать: сделав шаг вперед, она приняла атаку на щит, и та пролилась на землю безобидной, пусть и дурно пахнущей лужицей.

Очарование момента тут же пропало, а я как-то окончательно осознал, что этот бой будет до конца, до самой смерти. Никто не отступит и не сбежит. И дело тут не столько в атаке на моих друзей, а в том, что Ферра и Корр не собираются сдаваться. Вот такие они, настоящие демоны. Мгновение назад могут бить в спину, а вот уже готовы отдавать жизнь за то, во что верят. И даже предлагать им другой исход нет никакого смысла. Черт побери, да я сам такой, и именно поэтому, наверно, всегда чувствовал какую-то близость с этой парочкой. Пытаться их в чем-то убедить, уговорить сдаться, жалеть – да они этого просто не простят! Единственное, что сейчас можно и должно делать – сражаться до конца. Вот это и будет настоящим уважением к настоящему противнику.

– Арамис, Виталий, Серега, Эмма, давайте, как в старые добрые времена, – глядя, как Ферра с Корром формируют новое еще более убойное проклятье, я почему-то вспомнил про комбинации стихий. И желание сражаться в одиночку тут же пропало, уступив место готовности разделить эту победу со своими самыми старыми друзьями.

– Камень, – первым среагировал и широко улыбнулся Виталий.

– Ветер, – не отстал от него и брат.

– Свет, – Арамис долго копался в карманах, но все-таки успел достать нужную карту. Не демоническую, а самую обычную.

– Лед, – Эмма выглядела немного растерянной. Видимо, не ожидала, что и ее включат в эту команду.

– Огонь! Дыхание дракона! – а вот теперь пришла и моя очередь. Собрать все силы, объединить их друг с другом и с хаосом и направить вперед.


Глава 33
Башня 3

Навстречу дыханию дракона Ферра с Корром направили свою атаку. В одно мгновение появилось под сотню их клонов, каждый из которых одновременно скастовал руну щита. А ведь неплохо было задумано! Ударь я чем-то обычным, разбил бы только часть рун, и ловушка вокруг меня все равно бы затянулась. А так наша с ребятами комбинация была слишком массивной: брызги пламени летели во все стороны, внося хаос в ряды все еще держащихся двойников. А потом основная масса смеси стихий достигла демонов, и все было кончено.

Вот они еще стоят, сжав зубы и до последнего надеясь, что их атака все-таки вытянет… Что мы допустим ошибку, что… Да просто произойдет чудо! Я ведь и сам порой вот так вот выходил на последний бой – без надежды, без каких-либо гарантий на успех. Просто потому, что так хоть и мизерный, но шанс есть. А стоит сдаться, и все! И когда фигуры Ферры и Корра все-таки растаяли, растворившись в бесконечном огне дыхания дракона, вот честно, мне их стало немного жалко. Нет, не то чувство.

– Алексей, – попытался что-то сказать Кур, но я резко его оборвал.

– Сейчас помолчи. Минуту, они были этого достойны, – а по коже бегут мурашки.

– Настоящие воины, – через какое-то время, встрепенувшись, тихо сказала Элулу. Приятно, когда тебя понимают.

Я ведь сейчас думаю о том же. Да, у этой парочки были руки по локоть в крови. Но я на них смотрю не как на убийц, а как на достойных противников. Не сильных – нет, таких полно. А именно достойных, которых уважаешь, даже когда они находятся по другую сторону поля боя. Может быть, и правильно было в древности, когда государства, княжества – они были как бы отдельно, а братство воинов само по себе.

– Знаешь, – как-то неожиданно ноту момента уловила и Настя. – А ведь если после таких противников ты проиграешь Самаилу, это будет чертовски обидно.

– Ну так я не проиграю, – отвечаю спокойно, и уверенности внутри становится гораздо больше. А ведь до этого боролся просто так, без особой надежды, как Ферра и Корр совсем недавно.

Может быть, новый титул вселил в меня уверенность, а может быть и только что взятый сотый уровень. И сейчас это не просто цифра. Какое-то время я вообще не обращал внимание на этот показатель, но, как недавно выяснилось, и он для чего-то нужен. Так что мне только что открылся обещанный повторный вход в храм падших, где я, скорее всего, смогу изучить какую-то новую способность. Не думаю, что это будет что-то уникальное, но даже немного силы в грядущей битве, возможно, смогут склонить чашу весов в ту или иную сторону.

– Настя, Арамис, начинайте готовить наши башни к осаде, – приняв решение о дальнейших шагах, я повернулся к своим союзникам. Было бы самым последним делом молча сбежать и не оставить каких-либо распоряжений по тому, что делать. – Вы лучше всех знаете, что для этого нужно. Привлекайте остальных, и не обязательно из наших. Уверен, что тот же Соболев и эльфы не откажутся присоединиться.

– Хорошо, – тут же кивнули оба повелителя. – А ты?

– А у меня появилась возможность открыть новое заклинание. Не хочу ее упускать, – я и не подумал ничего скрывать. – Каи, составишь мне компанию? А то мои способности еще не работают, и от телохранителя я бы не отказался.

Демонесса тут же согласно кивнула, окинув мое тело каким-то оценивающим взглядом. Да, в таких отношениях мы с ней еще не были. Друзья, соратники, враги – это да, а вот телохранитель – это уже что-то новенькое. При этом хочется верить, что помощь демонессы мне все-таки не понадобится. Так, подстраховка.

Больше вопросов ко мне не возникло, так что я дал Каи полчаса на сборы, а сам постарался прикинуть, не пропустил ли чего. Чисто теоретически сейчас можно было бы не бежать в храм, а сосредоточиться на создании новых заклинаний с помощью искусства. Теперь, после единения с хаосом, это полностью безопасно, и я смогу подобрать себе именно то, что надо, не думая о последствиях. Вот только путь лорда, а вместе с ним и искусство заблокированы, да и способность из храма лучше получить до того, как примусь за собственные заклинания. Ведь там-то, скорее всего, выбора не будет, а значит, и продумать систему боя для себя я пока не могу.

– Я готова! – Каи вернулась назад уже буквально через пару минут. Похоже, единственное, что она сделала за время своего отсутствия, так это повторила за Элулу переодевание в доспехи ополченца. Что ж, если эта штука может остановить атаку демона S-ранга, то это однозначно хорошая идея.

– Тогда пойдем, – я не стал тянуть время и сразу открыл портал к развалинам того храма, где в свое время я получил приглашение заглядывать еще.

Оказавшись на месте, на этот раз мы никого не обнаружили, и Каи тут же начала расставлять следящие артефакты. Похоже, все-таки она прихватила не только броню. Или эти штуки у нее всегда с собой?

– А ты изменился, – я уже хотел идти в храм, когда меня нагнал голос демонессы.

– Ты тоже, – а задержусь-ка я немного. Пара минут все равно ничего не решит. – Теперь ты выглядишь не такой потерянной, как при нашей первой встрече.

– Ха, – тут же довольно усмехнулась Каи. – А ведь я посчитала тебя тогда самым обычным прощелыгой… Сколько времени прошло. Но ты прав, я изменилась. Моя месть свершилась, домен отца вернулся в семью и у меня есть сюзерен, которому не стыдно служить. Так что еще нужно приличному демону?

Если честно, я уже и не ожидал, что она ответит на мой то ли вопрос, то ли утверждение. И тем удивительнее было услышать такие слова.

– Спасибо, – такое банальное слово, но больше просто ничего в голову не идет. – Мне приятно, что тебе понравилось наше сотрудничество.

– Скажешь тоже, сотрудничество, – Каи бросила свои железяки и, подскочив ко мне, быстро обняла. – Мы с тобой не сотрудничаем, мы все, это ведь не только меня касается, с тобой живем. И за такую жизнь не стыдно. Думаешь, каждый демон готов повести за собой других на верную смерть ради спасения мира? И, главное, думаешь, за каждым готовы пойти даже самые верные его слуги? А мы тебе не слуги, если что…

– Семья, – как-то растерянно произнес я, а Каи опять сомкнула руки у меня за спиной.

– Кстати, а зачем тебе храм истинных? – вернувшись к возведению защиты, демонесса продолжила разговор. – Изучить способность?

– Да, – отвечаю я. – Уже вторую.

Получилось немного пафосно, но чтобы Каи замерла с вытаращенными глазами – такого я не ожидал.

– Ты знаешь, что возможность изучения второй способности в храме открывается на двухсотом уровне, – она возбужденно жестикулировала руками. – Да те же последние поколения истинных, о которых сохранилась память, еще до падения сколько пытались добраться до этой границы, и ничего. Нет просто в мире противников подходящего уровня, чтобы подняться так высоко. Но ты-то как это сделал?

– А мне сказали приходить в следующий раз уже на сотом уровне, – даже неудобно как-то получается. Мне тут так эмоционально рассказывали о сложностях, а я, получается, их даже и не заметил.

Кстати, подозреваю, дело тут как раз в том, что я к моменту своего первого захода в храм начал активно развивать не только искусство, но и остальные пути. Вернее, искусство успело развиться не настолько сильно, чтобы существенно обогнать остальное, и мне зачли мое равномерное движение вперед. А те же истинные – что последователи мастерства, что искусства – приходили в такие места уже чего-то добившись, естественно, в своей собственной ветке развития. И эта однобокость их и губила.

– Удивительный ты демон, Алексей, – Каи в итоге просто махнула на меня рукой, но было видно, что она не злится, а, наоборот, как будто что-то окончательно расставила по местам у себя в голове.

На душе почему-то стало легче, и я, весь окрыленный, активировал вход в храм. Что ж, посмотрим, что будет ждать меня в этот раз. В глубине души хотелось чего-то особенного, что поможет мне повернуть грядущую битву в мою пользу, вот только начало было абсолютно стандартным. Взгляд заволокло, и я осознал себя на каком-то древнем поле боя. Вот ведь, идут тысячелетия, а войны все не прекращаются. Эту бы информацию да нашим современным культурологам и философам, которые любят упрекнуть людей в том, что мы все время сражаемся. Пусть знают, что не мы одни такие. А быть слабым, когда кругом бродят хищники, воюющие друг с другом на протяжении тысячелетий, это непозволительная роскошь.

Но пора вернуться к тому, что происходит со мной здесь и сейчас. Первое, что бросалось в глаза – следил я уже не за привычными мне крылатыми. Вместо них рядом со мной маршировали легионы будто сотканных из энергии и камня гигантов. Неужели именно так выглядели предки современных падших, те, кто объединял в себе сразу два пути, мастерство и искусство? Жаль, что тайна, как и почему в их обществе случился раскол, скорее всего, так и останется неразгаданной.

– Поднимись! – десять командиров, парящих чуть впереди основной массы войска, неожиданно дружно гаркнули явно важную команду. Но кому?

А потом подо мной заходила ходуном земля. При этом остальные светящиеся воины шагали вперед, как будто ничего необычного не происходило. Немного подумав, я постарался пристроиться к ним, и вовремя. Из-под земли взметнулись в темные ночные небеса огромные стальные гиганты. Это были даже не десятки, а сотни метров в высоту, и подняты они были так мастерски, что отряды лучников и магов оказались на их плечах, тут же отправив в полет первую волну стрел и огня, а воины остались внизу и в пробирающем до костей молчании рванулись вперед.

Вы просмотрели первую способность для изучения «Осадный голем»

Настоящая сила разумных рас не в усилении умений хаоса вроде магии или искажении даров природы вроде проклятий, а в том, что ты создаешь вопреки устоявшемуся порядку вещей. Творение из металла и камня, пробужденное истинной силой, но при этом не являющееся ее воплощением

Длительность – 1 час

Немного запутанное описание получилось, если честно, но основную суть я уловил. Эти големы, судя по всему, очень сильны: вражеские атаки лишь бессильно разбивались об их сияющую в свете луны броню. И это не просто заклинание, пусть и сложное – нет, это заранее подготовленные тонны металла и камня. Необычный подход, никогда еще при работе с демонами я не сталкивался ни с чем подобным. Но, главное, мне не предложили эту способность изучить. Просто показали, и все. Вывод может быть только один – значит, будет что-то еще.

И правда, меня тут же перекинуло в пространстве и времени. Рядом были вроде бы те же истинные, но если в прошлый раз их свечение было серебристым, то сейчас у него был отчетливый золотой оттенок. Да и силу они использовали совсем другого рода. Простенький на вид котел, куда предводитель армии капнул своей крови, поднялся и воспарил над его войском. И больше никаких визуальных эффектов – дальше началась самая обычная сеча. Вот только в армии с котлом над головами никто не умирал. Вообще! Ни от огромных выжигающих землю взрывов, ни от проткнутых легендарными мечами сердец. Прямо чертовщина какая-то.

Вы просмотрели вторую способность для изучения «Баланс жизней»

Жизни всех ваших подданных, подтвердивших свою готовность отдать их за вас, собираются в один общий котел. И теперь никто не может умереть, пока этой общей силы осталось хоть самая маленькая капля.

Длительность – 1 час

Выбирайте 1 из 2 способностей


Глава 34
Мик

Вот, значит, как тут все работает. И ведь на этот раз – откуда-то появилось отчетливое ощущение, что это именно так – вариант остановиться и попросить дополнить список для выбора тут не сработает. Как бы вместо награды за такое еще и наказание какое не схлопотать. Наглость тоже бывает уместной и совсем нет. И сейчас именно что второй вариант. А значит, выбирать…

А можно сразу два?

И я сейчас не торгуюсь, я рассматриваю возможные варианты. Все-таки меня ждет очень важный бой, и за усиление перед его началом можно заплатить дополнительную цену.

Не один и навсегда, а два, но на время?

Пробую немного дополнить свою просьбу конкретикой. И откуда во мне такое? Может быть, вспомнились слова Насти о том, что после Ферры и Корра Самаилу мне теперь проигрывать было бы уже совсем обидно?

Вы изучили способности «Осадный голем» и «Баланс жизней»

Срок – 3 дня

Неужели получилось? А по длительности использования – да, будет жалко такого лишаться, но, главное, на осаду моего мира этого хватит. А дальше будет уже совсем другая история. И в этот момент меня перенесло обратно в привычную мне реальность, где Каи так же спокойно, как совсем недавно их расставляла, собирала свои артефакты. Разве что буркнула, что можно было бы и побыстрее изучать новые заклинания. Оказывается, с момента моего исчезновения успело пройти целых шесть часов. И, надо сказать, это довольно много – тем удивительнее, что никаких эксцессов в мое отсутствие, похоже, не произошло. Но, главное, мне хочется верить, что я потратил это время не напрасно. И что остальные тоже не сидели сложа руки. А потому портал домой я открывал с предвкушением и интересом – что же там уже успели сделать за это время?

А возле обеих башен, оказывается, уже вовсю раскрутился маховик подготовки к грядущей осаде. Гарош вспомнил свое недавнее фортификационное прошлое и возглавил строительство стены из напитанного демонической силой кирпича. Поверх нее тут же возводилась инфраструктура для размещения бойцов, и занимались этим уже бригады, подогнанные с моей родной Земли. Интересно, что эти работяги думают о таком вот неожиданном месте работы? Впрочем, после нашествия демонов вряд ли их можно хоть чем-то удивить.

– Леха, и ты тут? – мне навстречу шли Степан и Армен, тоже обладатели золотых карт. Когда-то мы начинали вместе, а теперь… Как же далеко мы друг от друга. Но, учитывая, что Соболев направил сюда свои лучшие силы, дело он воспринял всерьез. А значит, наши шансы, пусть немного, но стали больше.

– Это же мой мир, где мне еще быть, – широко улыбаюсь, глядя в удивленно расширившиеся глаза. – Рад вам ребята, честно, очень рад. Кстати, а много вас тут?

– Наши все, – теперь уже пришла очередь моих старых знакомых улыбнуться. – Плюс еще из других стран почти два десятка золотых к нам присоединились. Правда, большая часть – добровольцы. Их правительства все не могли решить, правду ли Соболев объявил на весь мир или это очередная провокация.

– Так он что, прямо открыто всем все рассказал, что тут будет? – честно, я на самом деле удивлен.

– А то, – было видно, что ребят немного смущает стоящая у меня за спиной Каи. – Настю с ее обращением запустили в прямой эфир сразу по всем возможным каналам. Последняя битва, наш шанс защитить не только свою свободу, но и само мироздание… Было много чего сказано, и многие поверили.

– Привет, Сьюи, – я заметил знакомую американку и помахал рукой. Даже эти здесь, несмотря на все сложности в отношениях между странами: хотя, надо признать, на уровне обычных людей чувство справедливости там очень сильно.

– Алексей! – из окна башни на седьмом этаже высунулась Настя. Прямо как сварливая жена, право слово. – У тебя тут гость. Сидит, дожидается. Ты бы поспешил.

Судя по тону, там на самом деле что-то важное, пусть и не очень приятное. Так что, попрощавшись с теми, с кем уже здоровался, и поздоровавшись с теми, с кем еще нет, я перенесся в башню. Сразу на нужный этаж – раз уж есть такая возможность, чего зря тратить время.

– Рад тебя видеть, – этот голос… – Надеюсь, и ты меня тоже?

Мик! Маленький демон, он же верховный жрец падших, Миктлатекутли, тот, кто пробудил крылатых ото сна и помог Самаилу устроить всю эту заварушку.

– Что ты здесь делаешь? – и еще не менее важный вопрос, только теперь уже к Насте, в данный момент пытающейся по-тихому улизнуть. – И почему вы его, вообще, сюда пустили?

– Потому что я пришел с миром. Нам нужно поговорить, – и таким тоном это было сказано, что я сразу поверил. Да и как было удержаться, когда рядом стоял тот, с кем мы до этого уже успели вместе через многое пройти? Интересно, а Мик специально выбрал для этого визита тот же образ и ту же одежду?

– Я тебя слушаю, – немного успокоившись, я все-таки решил не спешить с выводами. Да и та же Настя, которая, кстати, все-таки деликатно вышла, не пустила бы сюда никого, если бы не поверила. Так что стоит и мне довериться ее интуиции.

– А я пришел не рассказывать, а поговорить, – немного огорошил меня Мик. – Зоуи сказала, что ты хочешь выступить против Самаила, но я тебя знаю. И могу сказать, что ты не готов.

– Уверен, что знаешь? – ехидно улыбаюсь в ответ. Неужели он думает, что мои силы остались на том же уровне, что и во время нашего знакомства?

– Меня не интересуют твои способности и умение сражаться, – все-таки маленькому демону, очень сложно называть его как-то иначе, удалось меня огорошить. – Меня интересует то, что у тебя в голове. А сейчас там бардак, с которым в предстоящей битве тебе не победить.

– И как же ты предлагаешь это исправить? – если честно, не могу до конца понять, чего же Мик от меня хочет. Но в такой простой вещи как поговорить я, пожалуй, могу ему довериться.

– Будем разговаривать. Пара часов же в запасе у тебя есть? – увидев мой утвердительный кивок, маленький демон тут же задал первый вопрос. – Так что ты хочешь получить от этой битвы?

Не думал, что все так быстро начнется. Впрочем, все остальные сейчас уже заняты делом, я им в вряд ли в чем смогу помочь. Да и мои способности по созданию заклинаний еще закрыты – так что поболтаем.

– Я хочу победить, чего же еще?

– Нет, чего ты хочешь, когда уже победишь? – Мик задает вопросы так быстро, что мысли не успевают даже немного повариться в голове и сразу же превращаются в слова.

– Я хочу тихо, мирно и спокойно жить в своем доме, чтобы меня никто не тревожил.

– Тихо и мирно? – в голосе падшего звучала легкая ирония, но я неожиданно понял, что войны и сражения мне уже, скажем так, немного надоели. Да и несут они всем моим друзьям только потенциальные опасности и ничего больше.

– Да!

– Тогда что тебе для этого нужно? – такое чувство, что он не поверил до конца и просто решил пока не спорить.

– Победить Самаила! – я уже понемногу начинаю раздражаться.

– И все? Ты уверен, что этого хватит? – такие простые вопросы, но в голове неожиданно все как-то перевернулось.

– Нет, – раз уж я решил говорить с ним, то буду делать это честно.

– Почему тогда ты не думал об этом раньше?

– Потому что сначала нужно победить Самаила и тогда уже можно будет разбираться со всем остальным, – вот что за глупый вопрос, неужели это не очевидно?

– А можно ли сказать, что тот, кто не хочет думать о будущем и сомневается в том, что стоит тратить на это время, точно так же сомневается и в том, что это будущее наступит? – глаза маленького демона уставились прямо на меня. – Алексей, а ты уверен в своей победе? Веришь ли ты в нее?

– Нет, – я ведь не хотел себе в этом признаваться, не хотел даже об этом думать, но этот засранец как будто вывернул наизнанку душу и покопался в ней своими грязными ручищами.

– А раз нет, то и победить тебе вряд ли удастся, – Мик озвучил свой приговор, и я, несмотря на все желание ему врезать, был с ним в этом полностью согласен. Сколько раз я уже убеждался на своем и чужих примерах, что только те, кто знают и верят в успех своего дела, могут чего-то добиться. – И вот это-то и есть главная проблема, с которой нам надо разобраться.

– И что тогда делать? – если этот жрец поставил диагноз, может быть, ему известно и лечение?

– А мне откуда знать? – вот и я сейчас тоже не хочу знать, насколько пришибленным я выглядел в этот момент. – Давай для начала ты придумаешь такой план, который позволит тебе не только победить, но и достичь остальных твоих целей?

Вот же мозгоправ чертов. С одной стороны, вроде бы и польза есть, а с другой – с каким же трудом я себя сдерживаю, чтобы не начистить ему морду. Ну да ладно, подумаю. Итак, одно дело просто победить Самаила, а другое – сделать так, чтобы ко мне в принципе никто не лез… Может, с кем-нибудь посоветоваться? Хотя тут пока объяснишь, да и решение мне вроде как надо принять для себя самого.

– И еще хотел спросить, – Мик сделал легкую паузу, а я тут же подумал, что сейчас мне, скорее всего, усложнят задачу еще больше. – А ты вот сказал, что хочешь мира. Но ты хочешь его для себя или для своих миров?

Черт! И ведь опять в яблочко! Как бы там ни было, я – воин. Да, я хочу, чтобы те, кого я защищаю, те, кто мне доверился, были в безопасности, но сам-то я еще не хочу на покой. Так странно, когда буквально пару минут назад мне задали этот вопрос, не разделяя, к кому он относится, я выбрал совсем другое. Но стоило уточнить, и в голове происходит прямо самый настоящий взрыв от осознания моих истинных желаний. И как все эти желания можно объединить в одно? Естественно, что я старался раньше не забивать всем этим хаосом себе голову… Хаос – сначала он был для меня проблемой, а потом стал решением. Может быть, и тут так?

– Не молчи, – подтолкнул меня Мик. – Попробуй говорить вслух, и думать станет проще.

– Я хочу не дать Самаилу уничтожить мой мир и полностью активировать артефакт, я хочу защитить свои миры, я хочу продолжать за них сражаться…

Ну вот, сказал, и ни капли легче не стало. А ведь кое о чем я промолчал. Еще я не хочу, чтобы ради моей идеи хоть кто-то умирал. А ведь придется. Хотя, конечно, если использовать «Баланс жизней», то можно будет и эту проблему решить. Главное, победить. Эх, будь вторая способность, доставшаяся в храме, такой же полезной, как и этот котел. Голем-то, как я теперь знаю, больше подойдет для атаки, чем для защиты…

– Я понял! – я резко вскочил на ноги. Внутри тело как будто начало распирать из-за переполняющей его энергии. Неужели это то самое чувство веры в победу, веры в то, что все получится? Никогда не осознавал его настолько ярко. – Мы не будем защищаться! Вообще! Мы нападем сами!

– Что? – кажется, мне удалось шокировать маленького демона. Явно не такого ответа он от меня ожидал, да и не так быстро. Но почти мгновенно ему удалось взять себя в руки. – Хотя я вижу, что это как раз то, чего тебе не хватало. Немного безумное решение, но правильное. Для тебя.

Даже обидно немного стало, как будто он сам себя убеждает в том, что не подвел меня к еще большей глупости, чем раньше. Вообще, зря он так: тут же не только эмоции, а еще и здравый расчет.

– Мы будем готовы уже завтра, а вот Самаил – нет. Так зачем ему давать эти лишние дни! И после того, как мы победим, никто во всем мироздании, даже император и владыка, не рискнут нападать на мои земли, – делюсь своими соображениями, и Мик успокаивается.

– Знаешь, пожалуй, мы с тобой поговорили обо всем, что нужно, – и, хлопнув рукой по воздуху, он исчез. Вот черт, а я так и не спросил у него, как там дела у Зоуи. И что они решили насчет противодействия Самаилу? Будут ли сражаться за еще один изначальный артефакт или просто закроются у себя в мире? Столько вопросов, но, к счастью, ответы на них не так уж и важны.

– Настя! Арамис! – я позвал в командном канале своих главных по обороне.

– Он уже ушел? – девушка тут же выглянула из-за двери.

Она что, все это время находилась рядом – выжидала и готовилась помогать в случае чего?

– Да, – киваю головой.

– Пока мы одни… – ее голос как-то странно изменил тембр. О чем это она? Наши чувства, отношения? Не думаю, мы же все уже решили. Да и проблемы с тех пор не стали меньше. И, главное, я сам, как стало только что очевидно во время разговора с Миком, еще не готов останавливаться. – Леша, ты должен знать. Я из семьи Дану, и родственники связывались со мной.

Происходящее начало нравиться мне все меньше и меньше.

– Они обещали всем вам жизни и защиту, если я перехвачу управление башней и заставлю тебя в итоге работать на них, – звучит как признание.

– А ты? – лучше спросить. Неужели это было в тот раз, когда мы спорили, кому достанется семя новой башни?

– Тогда я не верила, что ты сможешь со всем справиться. Старейшины очень хитры, император и его приближенные готовы использовать каждую мелочь, чтобы выжать из тебя все соки и оставить ни с чем. И да, я взяла время подумать, проверить тебя для себя самой, – тут она замолчала, будто собираясь с силами. – Я не сказала им «нет» тогда, но готова сказать «да» тебе. «Да» на любой вопрос. Я верю в тебя и буду ставить на кон свою жизнь ровно столько раз, пока ты не сможешь сказать то же самое.

И что теперь делать? Впрочем, я никогда не был сторонником того, что надо наказывать за сомнения и мысли. Мы же люди, точнее, демоны, но какая, черт побери, разница – мы рождены, чтобы сомневаться. И нечего устраивать из этого проблему.

– Завтра вечером мы сами атакуем Самаила. Ты пойдешь со мной? – не знаю, будет ли это считаться ответом на вопрос Насти, но больше я сейчас, пожалуй, ничего и не скажу.

– Да, – она улыбнулась, широко и искренне, и бросилась мне на шею.

Похоже, я научился неплохо управляться с людьми. Или это разговор с Миком на меня так подействовал?

– Мы? Сами? Нападем? На Самаила? – в дверях стоял Арамис с вытаращенными глазами и открытым ртом. Похоже, он услышал последнюю часть нашего разговора, собственно, ради которой я его сюда и позвал. – Да это же круто!


Глава 35
Последний бой

К моему огромному удивлению, идея не ждать атаки, а нанести свой удар первыми вызвала не шок и трепет, а лишь радостное возбуждение. Да вокруг меня собрались самые настоящие психи, но как же это круто! Подготовка после того, как новость разлетелась по всем углам базы, тут же закипела с новой силой.

Вот разбирают полученные новые доспехи ополченцев хаоса земляне. Количество золотых карт уже выросло до пятидесяти трех, и добровольцы из самых разных уголков моей родной планеты все еще продолжают прибывать. Да и не только самые сильные карты решились пойти в этот бой. Почти две тысячи серебряных стихийных карт тоже выразили желание рискнуть жизнью. И пусть я не до конца понимаю, как именно они смогут помочь, но Соболев заверил, что в боях с демонами такая вот дополнительная стихийная подпитка очень помогает стоящим в первых рядах основным бойцам. Между прочим, он сам тоже в деле.

– Понимаешь, Леша, – заявил он мне, – когда намечается заварушка такого уровня, в которой будет решаться, существовать тому миру, к которому мы привыкли, или нет, я просто не смогу сидеть и ждать. А раз у меня есть возможность, пусть и без особой пользы, оказаться там, где будет вершиться история, что ж, я не собираюсь от нее отказываться.

Если честно, то я не могу до конца понять этого человека. А вот Астори, прогуливающаяся в этот момент поблизости, похоже, впечатлилась. По крайней мере, так она при мне еще ни на кого не смотрела. Впрочем, учитывая, что она и сама собралась вести свой народ в последний бой, ничего в этом удивительного нет.

Эльфов тоже набралось немало, а с луками ополченцев, как уверили меня принцесса и Га-Ар, они теперь будут представлять собой очень серьезную силу.

– Ты просто не сечешь, какие возможности они открывают, – мой друг из мира эльфов ходил передо мной и размахивал руками. – Да будь у нас на Сиримилле такое оружие, мы бы за неделю покорили весь мир!

Тут он опасливо покосился на принцессу, но та, похоже, давно махнула рукой на его несдержанность.

– В союз с нами уже вступили семь королевств, – вместо этого Астори сосредоточилась на мне. – Завтра к утру мы выгребем все твои запасы оружия, но десять тысяч эльфов встанут в строй, и залп такой армады, тем более с нашими умениями и глазами, будет подобен атаке S-ранга.

– Рассчитываю на вас, – а что еще можно сказать в такой ситуации?

Третьей частью моего будущего воинства, как ни странно, оказались демоны. Кур вместе с Гарошем и Элулу устроили забег по всем более-менее крупным семьям, оставляя призыв присоединиться к армии лорда Хаоса. И когда только успели прознать про мой новый титул? Нельзя сказать, что те же старейшины и, тем более, император отнеслись к этому с пониманием. Как оказалось, они все же решили закрыться в своих центральных мирах, поэтому отток сил их явно не порадовал. Но демонов все же пришло немало. Конечно, им было далеко до людей и тем более эльфов, но почти пять сотен бойцов высокого ранга нам очень пригодятся.

– Смотри, – Кур пытался объяснить мне свою задумку, – у нас есть твои люди и эльфы, но они все бойцы дистанционные. Стоит демонам Самаила прорваться в ближний бой, и наши силы тут же смогут работать лишь на жалкие десять-двадцать процентов от изначальной мощи. А те, кого мы привели, как раз и будут сдерживать любые попытки навязать нам такой бой.

– Да я и не спорю, – я пытаюсь удержать горячащегося демона. Еще бы, впервые под его началом оказалась такая силища. – Меня больше волнует, сможем ли мы им доверять?

– Конечно, нет, – если честно, я ожидал немного другого ответа. – Именно поэтому каждый из наших новобранцев принес вам временную вассальную клятву и отдельно заключил контракт. Кстати, хаос на подтверждение клятв так явно реагировал. Было забавно смотреть, как новички сначала вздрагивают от такого явного благоволения стихии, а потом тут же заряжаются энергией, понимая, что сделали правильный выбор.

– Ты молодец, – я похвалил демона, который, и правда, сделал большое дело.

Что ж, теперь лидеры всех трех основных отрядов моего войска могут попробовать договориться о взаимодействии, а мне нужно будет закрыться у себя. Прошли почти сутки с момента победы над хаотическим змеем, а значит, пришло время создавать новые заклинания и пополнять свой арсенал. Надеюсь, без меня никто не переругается. Ну да ничего страшного, вот вернусь, и, в случае чего, быстро во всем разберемся. К счастью, после моего превращения в лорда Хаоса все ограничения на создание новых способностей пропали, так что, надеюсь, я справлюсь с пополнением своего арсенала довольно быстро.

Итак, я сейчас могу создать три новых заклинания, два третьего уровня и одно четвертого. Забавно, столько всего сделал, а способности S-ранга по-прежнему не открыл. Впрочем, и так мой прогресс довольно неплох, а высшая ступень пути лорда не столь уж и важна, учитывая, что я решил делать ставку на комбинацию своих возможностей. Да и усиление хаосом неплохо так уравнивает шансы. Но, тем не менее, надо решить, что же я хочу получить.

Для начала мне точно нужно что-то с повышенной убойностью. Уверен, Самаил позаботится о своей безопасности, а значит, мне в свою очередь нужно позаботиться о том, чтобы справиться с любыми его заготовками. Дальше, защита. От которой, пожалуй, не будет никакого толку. Учитывая, что за артефакт у бывшего принца в руках, если он ударит в полную мощь, в чужом мире мне такое не остановить. Выходит, и нет смысла об этом беспокоиться. Еще можно было бы подумать о чем-то массовом, чтобы пробить себе дорогу к моему главному врагу, но, к счастью, я иду не один, и уж о таких мелочах, уверен, мне точно думать не нужно. Это теперь не моя забота. А раз так, то тогда все просто – делаю одно заклинание сразу с максимальным количеством изначально вложенных элементов и еще одно покороче, чтобы, в случае чего, его можно было бы ускорить, усилить или даже размножить. Ну а один свободный слот оставлю на всякий случай. Вдруг ничего не сработает или вдохновение нагрянет прямо посреди боя – возможность создать что-то прямо под ситуацию мне не помешает. Да, думаю, такое распределение будет наиболее правильным. А значит, пора приступать.

В итоге через несколько часов я спустился вниз, уже создав и отработав два новых заклинания.

Разрушение душ, способность A-ранга

Это моя новая гордость, я делал ее на основе той разрушительной атаки, от которой сам когда-то успел умереть. Направленная на то, чтобы оторвать душу от тела, она прекрасно усилилась астральным, магическим и физическими лезвиями, чтобы сработать сразу на всех известных мне пластах бытия. А когда во время теста я добавил к ней оригинальную способность, то уровень атаки сразу подскочил до ранга S-плюс. В общем, я доволен. Единственное, что расстраивает, так это невозможность проверить, что будет, если усилить все это хаосом. Во-первых, жалко заряды, во-вторых, жалко башню, в-третьих, никого уровня Самаила у меня под рукой все равно нет, а потому и любой эксперимент не будет нести особого практического смысла. Предсказать, поможет ли моя новая способность против принца демонов, невозможно, так что остается только полагаться на мою интуицию и верить в победу.

Фокусировка клонов, способность B-ранга

А это заклинание, если честно, подсмотрено у Ферры с Корром. Они ведь тогда были довольно близки к тому, чтобы достать меня. Так почему бы не воспользоваться их наработкой: куча клонов создают своеобразную линзу, через которую в цель можно направить абсолютно любую другую способность. Да, я изначально хотел создать именно что-то атакующее, но в процессе эта идея показалась более привлекательной. Черт побери, я лорд Хаоса как-никак, могу позволить себе спонтанные решения.

А совет по распределению обязанностей в будущей битве уже подошел к концу. Приятно меня порадовав, Соболев, Астори и лидеры демонического ополчения смогли быстро договориться и даже зафиксировать основные пункты плана.

– Мог бы тоже принять участие, – стоило мне появиться, как сидящая в углу Настя не удержалась и недовольно буркнула. – Ты же лорд, и твоя сила в твоих людях, а не только в тебе самом.

– Анастасия, а вот вы сейчас абсолютно не правы, – только я хотел согласиться с девушкой, как меня неожиданно поддержал Соболев, да и остальные члены совета тут же дружно начали вторить ему одобряющими кивками. Я чего-то не понимаю? – Все-таки вам еще не хватает опыта, чтобы увидеть всю картину. А вот Алексей, порой, к сожалению, правда, на одних лишь инстинктах, ее чувствует. И сейчас ему стала абсолютно очевидна его будущая роль в этой битве.

А ведь и точно. У меня не будет времени стоять в сторонке и командовать пошедшими за мной людьми, демонами и эльфами. Моя главная и единственная задача – прорваться к мятежному принцу и надавать ему по ушам. Желательно, как можно быстрее, пока не истекло то время, что сможет выиграть для меня наша небольшая армия.

– Никому другому с Самаилом просто не справиться, – Соболев тем временем продолжал развивать свою мысль. – Так что это будет их битва, а наша задача сделать так, чтобы она случилась. Ну и, наконец, готовность доверить другим делать то, что они знают и умеют лучше тебя, это тоже большое искусство. Тебе как будущей повелительнице, уверен, этот урок тоже не будет лишним.

– Спасибо, – Настя не стала обижаться или, тем более, убегать, краснея от гнева, а просто приняла сказанное ей к сведению и кивнула. А ведь мы, похоже, все неслабо так выросли за последнее время.

– Ну что, я так понял, вы готовы? – убедившись, что все сказали всё, что хотели, я решил перейти к самому главному.

– Да, – ответила Астори, явно ожидая от меня какого-то подвоха, и он не замедлил последовать.

– Тогда не будем терять время, выступаем прямо сейчас, – и опять, как и в случае с объявлением о том, что мы будем атаковать сами, никто не стал спорить. Все просто переглянулись и признали, что это будет действительно хорошее решение.

– Ха! А ведь уел меня! – лишь Соболев не удержался от небольшой ремарки. – Только я прихвастнул нашим опытом, как ты пришел и даже не глядя на все наши выкладки предложил лучшее решение. Все-таки молодость, свежий взгляд и готовность идти до конца тоже много значат.

– Кстати, и еще одна небольшая вводная, – тут я обрадовал своих военачальников возможностями, что открывало перед нами заклинания «баланса жизней» и «осадного голема». Надо было, конечно, сразу обо всем рассказать, но, к сожалению, опыта командования многотысячными армадами у меня не так много, вот и не подумал сразу. К счастью, все это не так уж и сильно повлияло на уже прописанную диспозицию, скорее, просто снизило риски.

– Способности, даруемые храмами истинных, поражают, – Астори, до этого явно чувствовавшая себя немного скованно, расслабилась. – Каи рассказывала, что ты смог получить в храме вторые умения, но даже и подумать не могла, что они настолько могущественные. Действительно, заклинания, достойные настоящего лорда.

А потом разговоры как-то очень быстро перетекли в дела. Оказалось, что собрать и построить несколько тысяч воинов даже с помощью магии не так уж и просто. Но мои командиры справились, и уже через час они все замерли в ожидании открытия порталов. Тоже, кстати, могло бы стать проблемой, но, к счастью, мозговой центр операции учел и это. Десятки лучших портальных мастеров уже получили все инструкции, а координаты мира, где находится цитадель Самаила, в принципе, никогда и не были секретом. Просто мало кто мог подумать о том, что на медведя можно нападать прямо в его логове.

И вот порталы вспыхнули, и первыми в них влетели стрелы эльфов. Кто бы у Самаила ни отвечал за безопасность, надеюсь, такого он не ожидал. Потом точно так же вслепую ударили демоны-маги и боевые карты Земли, и только после этого вперед рванули пятерки бойцов ближнего боя, чтобы захватить для нас стартовый плацдарм.

– Чисто! – в командном канале посыпались первые доклады, и вот уже я сам с трудом сдерживая то ли дрожь волнения, то ли предвкушение от предстоящего боя, прошел на ту сторону.

Что ж, Самаил, вот мы и встретились. И это явно не та встреча, которую ты планировал.


Глава 36
Последний бой 2

Впереди, прямо перед нами, можно было увидеть огромный комплекс. Десятки, а то и сотни башен, собравшихся в настоящий город, перед которыми начинали собираться ряды поддерживающих мятежного принца демонов. Сколько же их тут? И в каждом прямо-таки кипит сила пустоты: вот что значит родной мир. Надеюсь, я все-таки не погорячился, направившись в самое пекло?

Между тем, эльфы и золотые карты не давали силам Самаила собраться вместе, внося настоящий хаос в их ряды, а я барражировал рядом, выжидая подходящий момент. Никто не сможет предсказать, насколько затянется этот бой, поэтому мои новые способности, полученные в храме, будет лучше использовать именно тогда, когда они будут нужны, чтобы не потратить ни одной минуты зря.

– Они почти оправились, скоро начнут наносить ответные удары, – предупредила меня Каи, составившая вместе с остальными моими друзьями что-то вроде личной гвардии.

Что ж, раз так, пора активировать баланс жизней. Выкрикиваю название способности, и над войском тут же взлетает хрустальный котел, до краев наполненный водой.

– Подтвердить готовность сражаться до конца в этой битве! – по рядам нашего войска пробегает волна команд, а потом от каждого демона, человека и эльфа как будто отрывается по маленькой крошечной капельке крови и втягивается в котел, превращая прозрачную воду в самый настоящий концентрат энергии.

Если честно, я хотел предложить всем выбор или сражаться самим по себе, или прикрыться общими жизнями. Все-таки, хоть второй вариант и защищает от случайности, но в случае если котел опустеет, то умрут все и разом. И никто не сможет даже отступить. И все же меня уверили, что подобный выбор, тем более, перед такой битвой будет звучать исключительно как оскорбление. Как отсутствие веры в то, что собравшиеся здесь герои готовы сражаться до конца. А что означает отсутствие веры, мне совсем недавно объяснял Мик, и тут я не мог не признать правоту моих советников.

– Не останавливаемся! Продолжаем! – над рядами эльфов прогремел неожиданно грозный голос Астори. И, надо сказать, этот приказ был не лишним.

Демоны Самаила как раз оправились и, скоординировавшись, отправили в нашу сторону первый залп, рассчитывая по-быстрому если не уничтожить опасных, но при этом не очень-то и защищенных эльфов, то хотя бы разогнать их. А потом, пользуясь этим хаосом, навязать нам ближний бой. В принципе, неплохой план, но уж больно очевидный. В итоге вместо того, чтобы умирать или разбегаться, эльфы просто приняли на себя удар, частично смягченный с помощью хаотических доспехов ополчения, частично рассеянный по всей нашей армии. В результате их атака не прервалась ни на мгновение, а демоны Самаила, выйдя на дистанцию прямого поражения, сами себя подставили под убойный огонь.

– У нас все готово, если что, – подал голос Соболев, уловив, что сейчас самое время закрепить наш успех.

– Тогда завозите, – стоило мне дать отмашку, как через так и не закрытые порталы рванули грузовики с металлом и камнями. Как оказалось, при должном желании и наличии соответствующих полномочий подготовить все это можно буквально за полчаса.

Глядя, как откатывают назад ряды демонов, я смотрел на заполняющиеся полоски ресурсов, необходимых для призыва осадного голема. Сотни прицепов, загруженных под завязку, завозили в мир Самаила без остановки. И вот пришел долгожданный момент.

Шкала готовности призыва 100%

– Поднимись! – я крикнул совсем как в видении, и вверх взметнулась огромная стальная махина, тут же прикрывшая собой почти все наше войско.

Вот и хорошо, наши противники как раз успели прийти в себя после прошлых неудач, и уровень общих жизней в котле начал ощутимо падать. Так что такой вот щит будет очень уместен, тем более что он может не только защищаться.

Пара элитных отрядов эльфов и карт (между прочим, во главе с моим старым знакомым Кириллом) засели на плечах у голема, прикрытые силовыми полями, а сама стальная махина неторопливо, но при этом создавая ощущение какой-то неудержимой мощи, поползла вперед. Что ж, если Самаил не поспешит выйти наружу, очень скоро его город лишится пары башен. А потом еще пары и еще…

– Алексей! Выходи на честный бой! – только слов «подлый трус» не хватает. И кто это у нас кричит таким знакомым голосом?

Присмотревшись, я увидел, как чуть в стороне от схватки в воздухе мечется из стороны в сторону фигура Михаила. Да уж, не повезло так споро начавшему свою карьеру лорду Времени. Самаил обещал ему, что он сможет со мной сразиться, а тут такая незадача.

– Сбить его? – Га-Ар уже хотел отдать приказ своему отряду эльфов, как Михаил крикнул кое-что интересное.

– Ты же хочешь сразиться с Самаилом? Так победи сначала меня, его ученика! – а вот то, что о моем желании сразиться с мятежным принцем так открыто говорят, мне уже не очень нравится. Как недавно мы с легкостью уничтожили первые ряды демонов, просчитав их маневр заранее, так только что просчитали и меня, и это уже серьезный минус, с которым, к сожалению, ничего уже не поделать.

Можно, конечно, отказаться, но зачем бегать от хорошего противника? Тем более, если я не смогу победить Михаила, то о каком бое с Самаилом, обладателем одного из изначальных артефактов, вообще может идти речь? Может быть, кто-то и считает, что время рыцарских поединков и схваток один на один на глазах у всех прошло. Так вот я думаю, что оно только начинается.

– Говоришь, ученик Самаила? – призвав силу металла, я вылетел ему навстречу, а схватка вокруг несколько поутихла. – Что ж, покажи, чему этот предатель смог тебя научить, Михаил! Или тебя теперь правильнее называть лордом Времени?

В рядах демонов мятежного принца раздались недовольные выкрики, а на лице моего старого противника впервые за долгое время я смог заметить хоть какие-то эмоции.

– Зря ты не стал отсиживаться за спинами своих подпевал. Величие времени! – Михаил вытянул руку в мою сторону, и по телу как будто пробежала волна ряби, впрочем, тут же пропавшая. Как быстро он все сделал. И почему не сработал ни один из моих щитов? – Вот ты сейчас посмел оскорбить моего повелителя, а, между тем, ему доступны знания, что тебе и не снились. Знаешь, в чем сила только что использованной мной способности?

Кажется, я догадываюсь, но не буду портить момент – пожимаю плечами.

– Величие времени позволяет мне перенести себя в тот момент твоего развития, когда ты был наиболее силен. Зачем мне играть с кем-то в перетягивание каната и меряться изощрённостью заклинаний, когда я могу просто стать гарантированно сильнее. Переключиться! – стоило бывшему повелителю молний перейти в украденное у меня состояние силы, как артефакт, удерживающий его в воздухе, чуть не перевернулся от неожиданно пошатнувшейся фигуры.

– Что это такое? – предвкушение победы в глазах Михаила начало постепенно сменяться ужасом.

– Этой мой «статус победителя». Знаешь, так уж вышло, что мое сильнейшее состояние было зафиксировано в тот самый момент, когда я был лишен всех своих сил. Не находишь, что иронично получилось – ты пытался стать помощником претендента на место бога, а в итоге превратился в обычного человека. Стальной кокон, – я призвал металл и упаковал своего противника в оболочку, отрезающую его от силы. Теперь, даже когда действие его способности закончится, Михаил ничего не сможет сделать. – И да, когда ты был просто боевой картой, ты был гораздо более опасным противником. Похоже, следование за Самаилом сделало тебя слабым.

Если честно, не очень красиво так говорить, все-таки я немного перевираю факты в свою пользу, но учитывая, что на нас сейчас смотрят оба войска, немного принизить боевой дух противника будет нелишним.

– В бой! – неожиданно во весь голос рявкнула Астори. – За нашего лорда!

– Урааа! – поддержал ее Соболев, и вся наша армада вновь обрушила дождь стрел и различных способностей на головы растерявшихся демонов, заставив их отступить почти без боя.

– А если я поступлю вот так, то что вы сделаете? – на верхушке самой высокой башни появилась знакомая фигура, и тут же по всему полю боя начали появляться новые порталы, из которых хлынуло подкрепление.

– Думаете, многие демоны хотят служить струсившему императору? Нет, все новые и новые лорды приносят мне клятвы верности, и даже слово упрямых старейшин не может их больше удержать! – Самаил, глядя на все более и более разрастающееся под ним войско, распалялся с каждой фразой, в итоге просто перейдя на крик.

Вот напомнить бы ему, что его ученик обещал нам схватку, да только тогда он точно на нее не согласится. Нет, единственный вариант заставить его сражаться – это сделать вид, что нам этого не надо. Ну или, по крайней мере, не слишком явно показывать обратное.

– Леша, – оказавшаяся ближе всех Настя указала рукой вверх, – уровень энергии в котле падает.

И правда, появление подкреплений, усилившее армию Самаила сразу в несколько раз, сразу же изменило баланс сил. Теперь уже мы не могли полностью подавить вражеский огонь, и даже голем не мог прикрыть всех – в итоге все наши общие жизни начали падать, причем довольно стремительно. И что же делать? Неужели я привел всех на смерть? Может быть, зря я тогда не умер от рук Натаниэля. И жили бы все спокойно. Может быть, не свободными, но жили бы! Ведь кому есть особое дело до жалких окраинных миров.

– Открыть портал! – и чего это Соболев разорался?

Я уже готовился попробовать, наплевав на все планы, добраться до Самаила в одиночку, когда обернулся посмотреть, что же там происходит. Из портала стройными рядами вылетали и выезжали на сотнях или даже тысячах машин все новые и новые боевые карты.

– Парниш, – по голосу и оборотам Соболева было понятно, что он чуть ли не опьянен всем происходящим, – тебя решили поддержать не только мы. Сейчас твой друг Арамис держит сюда прямой портал, и к нам постепенно подтягиваются все силы Земли. Ты понимаешь? Все! Так что теперь мы просто не имеем права проиграть!

– Каи, открывай! – я так и не успел ничего ответить, как рядом открылось еще несколько порталов, а Астори гордо повернулась в мою сторону. – Союз всех королевств Сиримилля тоже решил принять участие в это битве.

Оглядевшись по сторонам, я с удивлением увидел, что количество подкреплений со стороны Самаила и с нашей примерно равно. А уровень жизней в общем котле с появлением землян замедлил падение, более того, когда к нам присоединились еще и эльфы, так и вовсе начал расти.

Неужели все они просто взяли и поверили в меня? Или нет… Они же сейчас сражаются, прежде всего, за своих родных, за свой дом. И, черт побери, я тоже не имею права никого из них подвести.

Уже весь мир вокруг погрузился в пылающий пожар, когда Самаил, разъярённый разрушениями своего родного домена, решил лично двинуться вперед. Что ж, пришла и моя очередь поработать руками и ногами. Вот только это гнетущее ощущение давящей силы – неожиданно все мои планы, все мои супер-удары показались такими простыми и детскими.

Разрушение душ

Вложить 10 зарядов хаоса! Я использовал свою самую мощную атаку, по максимуму приумножил ее своей новой силой, вот только целью выбрал не Самаила, а пространство над головой своего голема. Если я не вижу способа победить сам, то почему бы не создать того, кто сможет? Вспомнив почти бессмертного хаотического змея, с которым не могли справиться все падшие, я решил попробовать усилить подобным образом свое творение. И у меня получилось! Над головой голема возник разрыв, а обрушившаяся оттуда энергия начала необратимо менять его тело.

Да, это практически сразу лишило меня возможности им управлять, но какая разница. Мир-то не мой, а голем уже почти достиг башен Самаила. Если он сейчас войдет в полную силу, то просто тут все разрушит, и даже мятежному принцу его не остановить.

– Истинное разрушение! – правда, сам Самаил, похоже, придерживается иного мнения.

Подняв над головой изначальный артефакт, он с силой обрушил запечатанную там мощь в нашу сторону. И это его далеко не полная сила? Поток чистой энергии врезался во все еще преобразующегося голема – какое-то время, казалось, стихии боролись друг с другом. А потом вниз просто осыпались лишенные какой-либо силы куски металла и камня. Хотя нет, это даже не они – просто пыль и пепел, еще не успевшие потерять форму. Но что мы будем делать, когда следующая атака ударит уже по нам? Да тут даже общих жизней не хватит – просто умрут все и сразу.

На мгновение показалось, что все кончено, но потом, обернувшись, я посмотрел на всех, кто стоял рядом. Всех, кто прошел этот путь вместе со мной, кто верил и боролся до конца. Неужели хоть кто-то в таких обстоятельствах смог бы опустить руки? Нет, мне всего лишь-то и нужно найти выход. Думай, Леха, думай! И тут перед глазами, как и раньше, в самых тяжелых обстоятельствах, мелькнула моя черная карта судьбы. Истрепанная, прозрачная, почти лишенная сил: неужели именно она – то, что мне сейчас нужно?

Не знаю, почему я потом сделал то, что сделал. Интуиция или, может быть, что-то более всеобъемлющее – лишенный хаоса, я потянулся к своей привычной силе, судьбе. Пополняемая десятками тысяч людей и эльфов из признавших меня хранителем миров, она вливалась в карту и, казалось, растворялась там без следа. А Самаил тем временем почти завершил подготовку к следующему использованию своего артефакта.

Я же продолжал вливать энергию, и с картой начали происходить новые метаморфозы: зарастив свои раны, как уже раньше бывало, она начала неожиданно облезать. Недавно появившийся черный цвет выгорал, как краска на костре, открывая новое белоснежное нутро.

Артефакт Искажения наполнен энергией

Вы открыли свой мир – подвиг созидания зачтён, артефакт распечатан

Мне навстречу летела новая смертельная атака самого опасного за все время существования мироздания оружия.

– Остановись! – я взмахнул зажатой в руке белой картой, и еще недавно, казалось бы, неукротимая энергия рассеялась как дым.

Весь мир словно замер. Тысячи заклинаний, десятки тысяч стрел, искаженные от криков лица и замершие навсегда тела. Впервые за всю историю в бою столкнулись два изначальных артефакта, и к чему это может привести, не знал никто.


Эпилог

– И что мы будем делать? – Самаил пытался звучать ехидно, но было видно, что он в растерянности. Мало того, что какой-то непонятный демон смог собрать такую армию и вторгнуться к нему, так его еще и не убить.

– Не знаю, – вот честно, захотелось просто улыбнуться. Наконец-то я чувствую у себя в руках силу, которая позволит защитить то, что мне дорого. Как говорится, с гарантией.

– Я знаю, – никто и не заметил, как в общей череде порталов с подкреплениями у нас появились новые гости. Зоуи в сопровождении белоглазого и с огромным щитом, на который она теперь опиралась с ехидной ухмылкой на губах.

– Отражение? – без особой надежды на отрицательный ответ поинтересовался Самаил, и да, принцесса падших тут же кивнула ему в ответ.

– Мы собрали три изначальных артефакта, никому не победить другого, так что предлагаю просто разойтись по своим делам и в будущем не лезть на территорию друг друга. Да и, думаю, нам всем найдется, чем заняться. Кому-то еще забирать себе трон императора, а кому-то корону владыки, – тут она посмотрела в мою сторону и немного растерялась.

– Не обращайте внимания, я тоже найду, чем заняться, – оглянувшись по сторонам, я еще раз попытался оценить все разрушения и жертвы этой битвы. Неужели Самаил сейчас вот так просто развернется и уйдет?

– Хорошо, я согласен. Равновесие! – и принц демонов, вернее, скорее всего, уже император вскинул вверх свой меч.

– Равновесие! – подняла щит Зоуи.

– Равновесие?! – я не сразу понял, что и от меня ждут ответного жеста.

И стоило слову прозвучать в третий раз, как все вокруг утонуло во вспышке света. Вот и все, баланс оказался достигнут, и война тут же превратилась в мир. Как же все просто. И как же хорошо!

– Мы возвращаемся! – я повернулся к своим, и в уши тут же ворвался многоголосый рев победы. Именно победы. И пусть Зоуи и Самаил говорят, что угодно – мы пришли сюда сражаться ради нее, мы сражались и мы победили.

И что это, как не то, ради чего стоит жить!

Десять лет спустя, Земля, Тверь, Лицей № 1

– Котов, – уже немолодой и в теле преподаватель пристально смотрел на одного из своих учеников. – И что было потом, после завершения битвы Миров?

– Ну, наши карты вернулись на Землю, и было сформировано новое единое управление по защите планеты от внешних угроз под почетным председательством одного из героев войны Соболева Кирилла.

– И все?

– Ну, эльфы тоже к себе вернулись. У нас теперь пакт о дружбе.

– Уже лучше. А что демоны и истинные?

– Ну, они где-то там у себя, по договору, заключенному с Алексеем Роковым, им к нам соваться нельзя. Вот они и сидят там, наводят порядок в своих мирах, потихоньку отвоевывают новые у хаоса.

– И кто там сейчас во главе?

– Император Самаил у демонов и владычица Зоуи у падших. Ой, простите, истинных, мы же с ними сейчас вроде как дружим. Оба правят уже десять лет, ровно столько, как свергли прошлых выступавших за войну и порабощение мироздания императора и владыку с помощью изначальных артефактов.

– Очень хорошо. И последний вопрос, на пятерку. А где сейчас Алексей Роков?

– А это вопрос с подвохом, – ученик хитро прищурился, глядя на учителя. – Этого никто не знает. Почти сразу после битвы миров он и его ближайшее окружение пропали. Хотя ходят слухи, что их порой видели в самых отчаянных схватках на окраинах миров, в самых дальних экспедициях в неизведанное. А некоторые поговаривают, что они даже смогли пройти сквозь завесу хаоса.

– Ладно, ну это-то уже явно сказки, которые не стоит повторять. А в целом, как я уже сказал, хороший ответ. Садитесь, Василий, пять.


Конец 4 части


Оглавление

  • Пролог
  • Глава 1 Буря во мгле
  • Глава 2 Сила Троя
  • Глава 3 Рейтинг
  • Глава 4 Расхитители гробниц
  • Глава 5 Странный рейд
  • Глава 6 Плата
  • Глава 7 Разбитое испытание
  • Глава 8 Лорды и кланы
  • Глава 9 Испытание
  • Глава 10 Испытание 2
  • Глава 11 Испытание 3
  • Глава 12 Испытание 4
  • Глава 13 Сверху-вниз наискосок
  • Глава 14 Раздача слонов
  • Глава 15 Как молния
  • Глава 16 Риски
  • Глава 17 Локс-Тар
  • Глава 18 План Б
  • Глава 19 По-честному
  • Глава 20 Трибунал и последствия
  • Глава 21 Резкость
  • Глава 22 Хвосты
  • Глава 23 Пополнение
  • Глава 24 Обучение
  • Глава 25 Белоглазый
  • Глава 26 Дружина
  • Глава 27 Дружина 2
  • Глава 28 Принцесса
  • Глава 29 Принцесса 2
  • Глава 30 Принцесса и принц
  • Глава 31 Башня
  • Глава 32 Башня 2
  • Глава 33 Башня 3
  • Глава 34 Мик
  • Глава 35 Последний бой
  • Глава 36 Последний бой 2
  • Эпилог
  • X