Геннадий Владимирович Ищенко - Друзья [СИ]

Друзья [СИ] 1367K, 316 с.   (скачать) - Геннадий Владимирович Ищенко

Ищенко Геннадий Владимирович

Друзья





Ищенко Геннадий 2018 г

anarhoret@mail.ru





Глава 1




Стоявшие в воротах стражники приветствовали выехавшего из города всадника, который ответил им взмахом руки, и продолжили обсуждать прелести некой Ольши. Судя по тускло светившему через облака солнцу, время близилось к полудню, дорога радовала глаз отсутствием путников и обозов, а через пару свечей привезут обед и можно будет опустить решетку и немного отдохнуть от дежурства.

Всадник был городским сотником Керимом из рода Варгов. Мужчина в расцвете сил, одетый в легкую броню, ехал на огромном черном жеребце, посадив перед собой мальчишку лет десяти. Красивое лицо Керима выглядело угрюмым, да и для мальчика эта поездка была не в радость. Оба молчали, пока окружавшие город вырубки не сменились росшим по обе стороны дороги густым лесом.

- Ты будешь ко мне приезжать? - дрогнувшим голосом спросил мальчик.

- Если вернусь, - ответил сотник. - Мы же с тобой уже все обговорили, сын. Не стал бы я отдавать тебя магу, если бы не война. Подумай сам, Дарк, что с тобой будет, если я погибну. Даже если город не подвергнется осаде, тебя быстро лишат и дома, и нашего золота. Ты еще слишком мал, а у меня нет никого, кому можно было бы довериться.

Они замолчали, и долгое время были слышны лишь перестук копыт, позвякивание сбруи и голоса птиц. Когда Керим увидел отходившую от дороги широкую и хорошо утоптанную тропу, он спешился и велел сыну пригнуться, чтобы ветви не выкололи глаза. Взятый под уздцы жеребец тоже наклонил голову и ведомый хозяином вошел в лес. Шли недолго и закончили путь возле стоявшего на поляне большого двухэтажного бревенчатого дома, который добротностью и красотой отделки не уступал городским домам близких к графу людей. Сотник привязал коня к одному из закрепленных в стене колец, снял с седла Дарка и вместе с ним взошел на крыльцо. Стучать не пришлось, потому что дверь им открыл мальчик такого же возраста, как и сотников сын. Судя по узору на рубашке, он был из купеческой семьи. Обычно дети не носили штанов, не было их и на обоих мальчишках.

- Проходите в дом, - поклонившись, сказал сын купца. - Мастер вас ждет.

Приехавшие вошли в просторные сени и сняли сапоги и портянки. Маг встретил их в первой, самой большой комнате дома. Крепкий невысокий мужчина с красивым мужественным лицом выглядел лет на пятьдесят, но сотник точно знал, что ему больше ста. Как и у всех сильных магов, камень силы на его лбу светился даже сейчас, когда он не творил магии. Просторная рубаха была заправлена в кожаные штаны, доходившие до середины голени. В комнате было тепло, а полы покрывали шкуры, поэтому маг ходил босиком.

- Приветствую великого Альпа! - поздоровался сотник.

- И тебе привет, уважаемый Керим, - отозвался хозяин. - Хочешь вставить сыну камень?

- Не только. Я хочу оставить его вам для учения. Через два дня войско покинет город, а городской предсказатель вытянул для меня черный камень.

- Сарк редко ошибается, - сказал маг. - Мальчика не с кем оставить?

- Жена умерла два года назад, других родственников нет, а те, кому я мог бы его доверить, уходят в поход.

- У меня уже есть один ученик, но могу взять и вашего сына. Заплатите пятьдесят золотых за камень, а свою учебу он отработает службой. Это камень лучше ставить малышам, а учебу начинают с тринадцати лет или даже позже. Учтите, что вы лет на пять запоздали, поэтому ему не быть сильным магом.

- Дарк с пяти лет носил повязку, - возразил Керим. - Я не хотел дырявить лоб малышу, а маг графа сказал, что достаточно прижать камень повязкой. Так делают большинство благородных. У меня самого такая.

- И много вы можете? - с усмешкой спросил Альп. - Или вообще ничему не учились?

- Могу предугадать удар и затормозить того, в ком нет силы, - ответил сотник. - Различаю ложь и еще быстро затяну рану. Больше ничему не учился, потому что недосуг, да воину это и не нужно.

- С повязкой большего и не будет, - сказал маг, - разве что проживете дольше обычного. Ладно, платите деньги и можете ехать.

Керим развязал кошель и отсчитал полсотни монет, а остальное золото отдал сыну, после чего, ни с кем не прощаясь, быстро ушел.

- Борис, покажи новичку его место, - приказал Альп. - Будьте готовы к тому, что я обоим сегодня поставлю камни. Боли не почувствуете, но два дня придется полежать. На это время приглашу заменить вас кого-нибудь из деревни.

Он забрал золото и вышел в другую комнату, из которой по лестнице поднялся на второй этаж.

- Пойдем покажу нашу комнату, - сказал сын купца. - Это у тебя одёжа?

- Рубахи, - ответил испуганный Дарк, прижимая к себе кожаную сумку. - Ты уже давно здесь?

- Третий день, - ответил Борис. - На караван напали разбойники и убили отца. Мамка умерла, когда был мор, а сюда привез старший брат. Заплатил за камень, а за учебу придется четыре года прислуживать колдуну.

- Магу, - поправил его Дарк. - Колдуны совсем другие. А почему не заплатили за обучение? Нет денег?

- У брата много денег, - грустно сказал Борис. - Мы не обеднели даже после гибели каравана. Только он не захотел оставлять меня в семье. Пришлось бы через пять лет делиться, а теперь меня не примут в гильдию, а брат заплатит только за мою часть дома. Если он к этому времени женится и наплодит детей, даст всего пару сотен монет. Пойдем, а то сейчас придет Мастер, и я получу по шее! Все, что он приказывает, нужно делать бегом.

Комната учеников оказалась самой маленькой из всех комнат дома. В ней были одно окно, две кровати и несколько сундуков. Дарк положил в один из них сумку и сел на кровать.

- Хорошо, что я здесь не один, - сказал он. - Расскажи, чем ты занимался, будет не так страшно ждать, когда этот Мастер придет дырявить лоб.

- Тем же, чем у нас в доме занимались слуги, - ответил Борис. - Каждый день нужно подметать полы, вытирать пыль и выносить мусор. Мастер готовит сам, но и на кухне приходится помогать, в основном мыть и чистить овощи. Есть и много другой работы, но она не каждый день. Начинаю утром, а заканчиваю к ужину. Может, вдвоем будет легче.

- А почему у него нет других слуг? - удивился Дарк. - Гребет золото лопатой... Да за одну монету служанка нанялась бы на целый сезон!

- До меня кто-то был, - понизив голос, сказал Борис. - А для чего ему платить, если есть я? А к готовке он никого не подпускает, потому что боится. Наверное, у Мастера много врагов, которые могут его отравить. Вроде бы магия не распознает яды.

- Я читал, что распознает. Может, он просто не умеет?

- Прекратили болтать, - сказал открывший дверь маг. - Я раньше освободился, поэтому сейчас займусь вами. И не нужно так бледнеть, а то мне придется тратить на вас силы. Быстро снимайте рубахи и ложитесь в кровати!

Мальчики стянули рубашки и голые забрались на свои кровати. Альп подстелил под голову каждому разрезанный бычий пузырь, а на горло положил смоченную водой тряпицу. Начал с Бориса. Обмакнув в кувшин небольшой нож, он сделал надрез на лбу и раздвинул плоть. Видимо, мальчик не чувствовал боли, потому что даже не дернулся и не вскрикнул. Кровь текла слабо и впитывалась в мокрую ткань. Маг взял треугольную пластинку и начал с усилием вращать ее в месте разреза, просверливая в кости коническое углубление для камня. От скрежета металла по кости Дарка начало трясти. Прервав работу, Мастер подошел к мальчику и положил ему руку на лоб. Через несколько мгновений сын сотника уже спал.

Сверление продолжалось свечу. Когда работа подошла к концу, маг стал очень осторожен. Он уже не так сильно давил на кость и часто простукивал углубление.

- Пожалуй, хватит, - пробормотал Альп, промыл ребенку лоб и взял в руки камень.

Приклеив его в углублении смолой, он свел плоть и наложил тугую повязку. Последней была магия, которая обеспечивала отсутствие воспаления и быстрое заживление. При этом камень на лбу мага вспыхнул ярким голубым светом, и гораздо слабее засветился тот, который достался Борису. Его свечение было едва видно через повязку. Усыпив одного мальчишку, Мастер подошел к другому. Все повторилось, и через свечу спящий Дарк был благополучно прооперирован. Облегченно вздохнув, маг вышел из комнаты. Иной раз установка камня проходила не так удачно и приходилось прикладывать большие усилия, чтобы сохранить ученика и его рассудок. Когда-то лоб сверлили насквозь и камень закладывали внутрь черепа, получая намного более сильных магов, вот только после этого умирал каждый третий мальчишка.

Ученики проспали до утра. Первым проснулся Дарк и потянулся рукой ко лбу.

- Убери руки! - сердито сказал стоявший в дверях Альп. - Чтобы никто из вас не смел прикасаться к повязке! Сейчас я кое-что сделаю, а вы скажете, что при этом почувствовали.

- Я ничего не чувствую, Мастер! - сказал тоже проснувшийся Борис, испуганно глядя на пылающий камень мага.

- А у меня лоб стал холодным, - добавил Дарк. - Как будто приложили кусок льда.

- Видимо, повлияло то, что ты пять лет носил повязку, - сказал ему маг. - Борис будет магом средней силы, ну а ты можешь стать сильнее. Насколько - этого я пока не скажу. Обоим разрешаю вставать только для того, чтобы справить нужду. Есть сегодня не будете. Можете болтать, чтобы убить время, но лучше больше спать.

В этот день все работы по дому выполняла деревенская девушка, она же вынесла их горшки и принесла воду. День тянулся медленно, заснуть не удавалось, а для долгих разговоров не было настроения. Дарк тяжело переживал разлуку с отцом и боялся того, что предсказатель окажется прав и он станет сиротой. Борис еще не свыкся со смертью отца и поступком старшего брата, поэтому тоже не проявлял желания общаться. Сегодня не было изматывающей работы, поэтому в голову лезли тяжелые мысли, а на глаза наворачивались слезы.

Альп зашел к ним после заката, увидел заплаканные глаза и усыпил обоих.

На следующее утро они проснулись почти одновременно с сильным чувством голода. За окном было еще темно, и пришлось долго лежать, пока рассвело и пришел Мастер. Он намочил и снял повязки, а потом разрешил встать. Еще одна проверка показала, что теперь и Борис чувствует холод. Камни на лбу у мальчишек довольно ярко светились.

- При чужой магии свечение будет всегда, - сказал Альп, - а холод почувствуете только тогда, когда эта магия будет направлена на вас. Кое-каким мелочам научу через несколько дней, а основная учеба будет, когда вам исполнится тринадцать. Сейчас поедите и будете отдыхать. К работе приступите завтра.


Прошли три года, занятые черной работой. То, что мальчишек было двое, не принесло им облегчения. Маг легко находил работу и следил за тем, чтобы слуги не бездельничали. Никто из них не занимался этим дома, но оба быстро привыкли к унизительной для их сословий работе. У Бориса не было семьи, а вскоре ее лишился и Дарк. Исполнилось предсказание Сарка, и в сражении с торийцами погиб его отец. Золото рода Варгов было предусмотрительно спрятано в надежном месте, а лишившийся хозяина дом отошел графу и был им кому-то подарен. Мастер Альп стал для обоих единственной надеждой на достойное будущее, вот только это будущее приходилось отрабатывать, забыв о гордости. К магу часто обращались за помощью богатые горожане Кошта и бароны графства, иной раз приходили и крестьяне из ближней деревни. В основном просили вылечить болезни и раны и вставить детям камни силы. Когда привозили мальчишек, Дарку с Борисом приходилось уступать им свою комнату и ночевать на сеновале. Все просители расплачивались с Альпом золотом. Исключением были крестьяне, платившие продуктами и сеном для коня мага.

Борису первому исполнилось тринадцать, но маг занялся их учебой только через две декады, когда порог зрелости переступил и Дарк. Нанятая в деревне девушка избавила ребят от уборки и многих других дел. Мастер не освободил их только от работы на кухне, которой сам теперь не занимался.

Учеба сводилась к чтению нескольких книг и попыткам освоить прочитанное. Альп объяснял то, что у них не получалось понять самим, но делал это редко. Поначалу его ученики не могли похвастать большими успехами, и только через год в них проснулась сила.

- Так и должно быть, - говорил Мастер. - Камень вас меняет, но для изменений нужно время. И ваши занятия этому способствуют. Теперь будет намного легче.

В четырнадцать оба стали на голову выше и начали обрастать мышцами. Юноши еще больше окрепли, после того как учитель заставил их выполнять воинские упражнения.

- Магию хорошо подкреплять сталью, - сказал он, бросив на одну из кроватей два затупленных меча. - Пока обратитесь к силе и она убьет ваших врагов, они вас порубят на куски. Заниматься будете сами, я лишь вложу в ваши головы необходимые знания и помогу вылечиться, если вы по дурости покалечите друг друга.

Доучиться у них не получилось. Остался всего один сезон занятий, когда на королевство Доршаг напали торийцы. Новость узнали от купца, который привез на лечение больную жену.

- Плохо дело! - говорил он магу. - Они сильно потрепали королевское войско пять лет назад, но тогда удалось отбиться. Боюсь, что сейчас это не получится. И наших в два раза меньше, и во главе стоит не герцог Даргус, а сам король, который не был ни в одном сражении. Наверное, соберу семью и уеду к соседям в Лебарию. Если наших разобьют, Кошт будет занят через три дня!

Этот разговор подвинул Мастера подготовиться к бегству.

- Я хорошо знаю торийцов, - сказал он юношам. - Тора в два раза больше нашего Доршага и не завоевала его только из-за вражды с урамцами. Но теперь эта вражда в прошлом, а королевские дома Торы и Урама породнились, так что, возможно, к нам придут две армии. Король слишком юн и сделал глупость, отправив в ссылку герцога Даргуса. Королевство завоюют, и с год в нем не будет закона и порядка. Я не собираюсь гибнуть или прогибаться под торийцов. Лучше уехать в Лебарию, как это сделал купец. Это большое и богатое королевство с сильной армией, которое не по зубам соседям. Мы верим в одних богов и говорим на одном языке, и с золотом там будет нетрудно устроиться. Дарк, возьми этот кошель и отправляйся в деревню. Найдешь старосту и передашь, что я велел купить двух лошадей и телегу. Для путешествия одного моего Красавчика будет мало. Многое придется бросить, но золото, книги и оружие я увезу. Если захотите, можете ехать со мной, а если останетесь, я найду других попутчиков. Я отправляю Долю в деревню, так что пойдете вдвоем. И возьмите нормальные мечи вместо тех железок, с которыми тренировались.

Им шили одежду в четырнадцать лет, и у Дарка не получилось одеть штаны. Он с трудом натянул их на ноги, но не смог свести в поясе. Пришлось идти так, как он ходил дома, - в одной рубахе. Для юноши это не было нарушением приличий, но он решил купить в деревне хотя бы крестьянские портки. Потом их можно будет заменить на более пристойные. Сапог тоже не было, поэтому пошел босиком. Доля, симпатичная девушка семнадцати лет, собрала свои вещи в узел и поспешила его догнать.

- Не спешите так, господин! - попросила она. - Я за вами не успеваю.

- Быстрее шевели ногами, - неприветливо буркнул Дарк, но пошел медленней.

Его неприветливость объяснялась мыслями о том, как ему перед бегством забрать отцовское золото. К тому же он был неравнодушен к прелестям девушки, и она об этом знала. Он даже хотел предложить ей сходить на сеновал, но не успел из-за отъезда. Ей тоже нравился этот юноша из благородных. Молодой еще, но уже сильный, к тому же маг. Она видела его без рубахи и смогла оценить, а если учесть, что маги долго не устают в любви... И собой он был хорош - не сравнить с круглолицыми деревенскими парнями. Они еще не вышли из леса, когда Доля решилась. Обогнав Дарка, она без разговора подняла его рубаху.

У юноши не было никакого опыта в любви, а девушке только два раза задирали подол, но они быстро приноровились друг к другу. К тому же Дарк применил магию, усилив желание Дарки и придавив свое, поэтому все прошло просто замечательно. После этого еще свечу лежали на мху, а потом продолжили путь.

- Мне еще ни с кем не было так хорошо, - отряхнув платье, сказала девушка. - Жаль, что вы уезжаете!

- Мне тоже жаль, - отозвался он, думая, дать ей одну монету или перебьется.

Серебрушку дал бы, но давать золото не хотелось. Слишком жирно для одного раза.

До деревни шли до полудня, и Дарк успел восстановить силы. Догнав ушедшую вперед Долю, он задрал ей платье и пристроился сзади. На этот раз обошелся без магии, но все прошло еще лучше.

- Мне хватит, - придя в себя, сказала девушка, - иначе будет болеть нутро. И деревню уже видать, а если нас увидят за этим делом, вас могут побить. У нас есть такие парни, что не убоятся мага. Я провожу вас к дому старосты, а потом вернусь в свой.

В деревне было меньше сотни дворов, поэтому хождения не заняли много времени. Староста был дома и отнесся к Дарку без должного уважения. Камень на лбу был, но простая рубаха, отсутствие штанов и босые ноги не располагали к почтению. Забрав золото, он пообещал, что вскорости пригонит нужный магу воз. Юноша напился молока и ждал хозяина во дворе, сев на чурбан для колки дров. Посмотрев на одежду старосты, он передумал покупать у него штаны. Уж лучше походить в одной рубахе, чем носить такое...

Вскоре он услышал приближавшийся скрип, который заглушал топот копыт. У ворот остановился большой воз, заряженный двумя лошадьми. Скрипели ничем не смазанные деревянные оси.

- Смажьте дегтем! - сказал он спрыгнувшему с облучка старосте.

- Я этим заниматься не буду, - отказался мужик. - Дам деготь, а мажьте сами.

Дарк так разозлился, что чуть было не применил магию. Сдержался в последний момент, вспомнив, что полагается по закону за магическое принуждение даже к крестьянам. Маг мог подчинять только в одном случае - при угрозе жизни. Этот закон не выполнялся в сражениях и схватках со всяким сбродом, во всех остальных случаях маг рисковал лишиться жизни. Конечно, вряд ли убьют из-за крестьян, но придется заплатить большой штраф. Одному с колесами не управиться, поэтому придется до самого дома лишить себя слуха.

Править повозкой - дело нехитрое, и юноша, не отвлекаясь на лошадей, до самого дома решал, уедет он с Альпом или будет спасаться самостоятельно. Ему до смерти надоело прислуживать Мастеру, но совместная поездка была безопасней и давала надежду закончить обучение. Если уедут завтра, а ему сегодня дадут коня, можно будет быстро забрать спрятанное золото. Вряд ли он когда-нибудь вернется из Лебарии в родное королевство. В конце концов Дарк решил, что поступит так же, как и Борис. Они сдружились и не собирались расставаться.

Когда строили дом Мастера, вдоль тропы вырубили деревья, чтобы могла проехать телега. Ехать мешали ветви, других препятствий не было. Кони наклонили головы и быстро привезли воз к самому дому. Вернув себе слух, он вошел в дом.

- Почему так долго? - недовольно спросил стоявший в сенях Мастер. - И что это за визг? Не мог заставить крестьян смазать колеса?

- Пока я в таком виде, я могу их заставить только магией, - разозлился Дарк. - Мужики и те одеты лучше. Дали деготь...

- Разболтались, - сделал вывод Альп. - Наверное, узнали от Доли о моем отъезде. Ладно, смажем сами. Но ты прав: вас нужно нормально одеть. Сейчас съезжу в город и куплю штаны и несколько пар сапог.

- Мне тоже нужно отлучиться, - решившись, сказал Дарк. - Отец спрятал деньги, без которых я не уеду.

- Распрягите лошадей, - подумав, решил маг. - В конюшне есть второе седло. Оседлаешь одну из своих покупок и заберешь отцовское золото. Только не забудь вооружиться и не загони лошадь. Она в последний раз бегала в далеком детстве.

Следующие две свечи занимались с повозкой. Сняли упряжь, стараясь запомнить, что и как в ней крепится, а потом оседлали одну из лошадей. В последнюю очередь по одному сняли колеса и густо смазали оси вонючим дегтем.

- Надолго уедешь? - когда закончили, спросил друга Борис.

- К вечеру должен вернуться, - ответил Дарк. - Мастер уже уехал, поеду и я, сейчас только вооружусь.

Он сбегал за мечом, взял под уздцы крестьянскую лошадку и увел ее по тропе.

Когда друга скрыли деревья, Борис отвел вторую лошадь в конюшню и вошел в дом. Впервые за пять лет он был в нем один. Проверив, нет ли магических меток на лестнице, он поднялся к тем комнатам, в которых жил маг. Когда в них занимались уборкой, это всегда делалось в присутствии Альпа. Подходить к комнатам в его отсутствие запрещалось, и никому из них даже в голову не пришло, что можно нарушить этот запрет.

Дверь в ближайшую комнату была приоткрыта, а на полу стояли небольшие кожаные сумки. Посмотрев магическим взглядом, Борис опять не увидел ловушки, попробовал поднять одну из них и смог это сделать с большим трудом.

"Сколько же здесь золота? - подумал юноша. - Наверное, на него можно купить графство. Как же Мастер оставил его без защиты? Или защита все-таки есть, но такой неуч, как я, ее не увидел?"

Опустив сумку на место, он вышел из хозяйской комнаты и спустился в свою. Борис во всем уступал другу. Он не был так силен и красив, как Дарк, и не имел благородства рода и такой магической силы. А теперь выяснилось, что у друга есть золото. Было немного завидно, но эта зависть не рождала злости к Дарку, только жалость к себе. Сын сотника прочно занял в его жизни место, потерянное пять лет назад старшим братом. Пятнадцать лет - это еще не настоящая зрелость, и многим в этом возрасте хочется чьей-то заботы и покровительства. Если такой помощи не могли или не хотели оказать родственники, это могли сделать друзья. Наверное, когда-нибудь их дороги разойдутся, но пока Борис готов был сделать все, чтобы этого не случилось.

"Почему меня понесло в комнаты Мастера? - подумал он. - Посмотреть на золото? Я и так знал, что оно там есть. Неужели на меня так подействовали все перемены, что стал делать глупости? Почему-то я уверен в том, что учитель узнает о моем проступке".

Первым из города вернулся Альт. Он зашел в комнату учеников и бросил Борису две сумки.

- В одной ваши штаны, а в другой четыре пары сапог. Что-нибудь себе подберете. Утром мы должны уехать. Я узнал, что была битва с войском Торы. Наших разбили, а король возглавил атаку и был убит в самом начале сражения. Скажи, ты поднимался на второй этаж?

- Поднялся, но ничего у вас не взял, - признался Борис. - Сам не знаю, для чего я это сделал.

Даже маг не мог солгать другому магу, вот обладателю повязки можно было попробовать. Их способности проявлялись к обычным людям или таким же, как они сами, но не к настоящим магам.

- Ладно, пойду отдыхать, - сказал Альт. - В моем возрасте лучше не снимать усталость магией, а просто поспать. Если у Дарка все будет в порядке, ужинайте без меня, запирайте двери и ложитесь спать. Если он не приедет дотемна, разбудишь.

Друг приехал, когда уже стемнело и встревоженный Борис собрался будить учителя.

- Я не мог раньше управиться с этой клячей, - сказал он в оправдание. - Она может только идти шагом. Сберег силы и не пришлось тащить золото самому, а по времени я добежал бы быстрее. Где Мастер?

- Он бросил незапертой свою комнату и не поставил заклятия, - сказал Борис. - Я поднялся, а у него там стоят несколько сумок с золотом. Я попробовал поднять одну и чуть не надорвал пуп. Учитель, когда вернулся, прямо спросил, был я у него или нет. Сам понимаешь, что я не мог соврать. Он даже не поругал, а пожаловался на усталость и ушел отдыхать. Сказал, чтобы я его разбудил, если ты не вернешься.

- Не помню, чтобы он когда-нибудь жаловался на усталость, - покачал головой Дарк. - Одежду привез?

- Сумки на твоей кровати. Я уже подобрал себе штаны и сапоги. Да, он сказал, что было сражение, в котором наших разбили. Король погиб, а значит королевство будет захвачено. Завтра утром уезжаем. Удачно съездил?

- Держи, - Дарк протянул другу тяжелый кожаный кошель. - В нем две сотни монет. Да бери же! Я отдаю не последнее, у меня еще три таких же.

- Спасибо, - поблагодарил Борис. - Ты расседлал лошадь? А то я могу сбегать.

- Расседлал и накормил. Давай поедим сами и будем отдыхать. Я сегодня устал, а завтра нам могут понадобиться все силы.





Глава 2




Маг разбудил, когда за окном было еще темно. Первым делом поели, а потом занялись сборами. Быстро запрягли лошадей и подогнали воз к крыльцу. Первым погрузили золото. Носили вдвоем по одной сумке.

- Укладывайте на самое дно, - приказал Альп. - Не знаю, сколько ты привез золота, но, если поможете мне добраться до Лебарии, дам каждому по тысячи монет. Само собой, вы сможете доучиться.

После золота настал черед оружия. У Мастера оказалось с полсотни мечей и кинжалов из прекрасной стали, богато украшенных золотом и камнями. Их тоже спрятали под сеном и мешками с овсом.

- Арбалеты оставим себе, - сказал он, передавая им оружие. - Если на нас нападут, сможем завалить сразу трех врагов. Вы из них не стреляли, но я вкладывал в ваши головы все воинские премудрости. А себе возьму две перевязи с ножами. Вы знаете, как их метать, но без тренировок за это оружие лучше не браться. Для него мало одного знания.

Когда закончили с оружием, маг отобрал ту еду, которую нужно было отнести в воз, и занял этим учеников, а сам пошел собирать свои вещи. У Дарка с Борисом не было ничего, кроме золота, поэтому, уложив в воз продукты, они побежали седлать Красавчика. Закончив сборы, забили гвоздями обе двери и выехали к дороге. Все трое сели в воз, а жеребца привязали за повод к заднему облучку. Ученики правили попеременно, а учитель лежал на сене и, судя по выражению лица, думал о чем-то невеселом. Солнце еще не взошло, но было уже достаточно светло, чтобы рассмотреть тропу.

Воз едва заметно раскачивался, и неспешная езда на мягком сене навевала сон. Его можно было прогнать разговором, но юноши не хотели мешать учителю. Колеса после смазки едва скрипели, и вообще шум от движения был слабым и скоро к нему привыкли и перестали замечать. Когда выехали на дорогу, Альп поторопил сидевшего с вожжами Дарка:

- Подгоняй лошадей, а то таким ходом мы и к вечеру не доберемся до Кошта, а в нем еще нужно кое-что сделать.

После нескольких ударов кнутом лошади пошли быстрее. Кнут не только добавил скорости, он еще прогнал у Дарка дрему.

- Мастер, - обратился он к учителю. - Вы не расскажете о дороге? Я читал о Лебарии в детстве, но уже ничего не помню. Долго до нее ехать?

- Еще дней десять будем ехать по Доршагу, а потом будет Либария, - ответил Альп. - Нужно добраться до ее столицы, а это еще несколько дней пути. Должны успеть до дождей. Путь трудный и опасный, особенно сейчас, поэтому вас двоих будет мало. В Коште купим шатры и наймем еще двух охранников. Выехать из него нужно сегодня, потому что завтра может подойти армия Торы. Я удовлетворил твое любопытство? А теперь не мешайте: мне нужно подумать.

Дальнейший путь проделали молча и за четыре свечи до полудня были у городских ворот Кошта. Стражники увидели мага и поспешили освободить проезд. С магов и благородных не брали въездного сбора, только с простолюдинов и купцов.

- Правь на городской рынок, - приказал Альп. - Еще не забыл, где он?

- Помню, - ответил Дарк. - По пути будет трактир "Гордость наемника", может, сделаем остановку?

- Охранников наймем на рынке, - ответил учитель. - Я не хочу брать членов их гильдии. На рынке один из вас останется с лошадьми, а другой пойдет со мной. И не зевайте, а то мигом срежут кошели. Лучше вам прикрыть их рубахами. А людей на улице меньше обычного. Наверное, самые умные из горожан уже пустились в бега.

Рынок располагался в центре Кошта, на одной из трех городских площадей. Юноши были на нем много лет назад, но и они заметили, что горожане не столько делают покупки, сколько возбужденно обсуждают новость о разгроме армии и гибели короля.

Дарк остановил лошадей возле других повозок и остался их сторожить, а маг с Борисом ушли в толпу. Вернулись они две свечи спустя. Друг нес тяжелый сверток, а рядом с Альпом шли два наемника. Все с трудом забрались в воз, после чего учитель приказал ехать к трактиру "Счастливая дорога".

- Если не помнишь, где он, наемники подскажут. Им нужно забрать свои вещи и коней. После этого уедем из города.

Оба наемника были в летах, но выглядели очень крепкими. Каждый из них надел легкие доспехи из подшитой несколькими слоями ткани кожаной куртки, нагрудника и наручей со шлемом. Ноги защищали наколенники и сапоги с нашитыми железными пластинами. На поясе у каждого висели меч и кинжал, а за спиной - арбалеты в два раза меньше тех, которые забрали из дома. Более высокого и сильного звали Колем, а его напарника - Маршем. Дарк не знал дороги и правил, руководствуясь их указаниями.

- Смотри, мой дом! - воскликнул Борис и показал рукой на большой одноэтажный особняк, окруженный высокими деревьями. - Ворота и калитка заперты, наверное, брат уехал из города.

- К завтрашнему утру многие сбегут, если успеют это сделать до подхода торийцев, - сказал Коль. - Город некем защищать, поэтому им откроют ворота. Только вряд ли это убережет жителей от насилия и грабежей. Вожди Торы не будут сдерживать солдат. Если бы не ваш наем, мы бы сами сегодня уехали. Правьте вон к тому дому с вывеской.

Дарк остановил лошадей возле трактира и вместе с магом и наемниками вошел внутрь. С лошадьми на этот раз остался Борис. Коль с Маршем поднялись по лестнице в свою комнату, а маг сел за один из столов трапезной и рукой подозвал к себе трактирщика.

- Мне нужно копченое мясо, любезный, - сказал он подбежавшему толстяку. - Можете продать? Если есть свежий хлеб, возьму несколько булок. И скажите, чтобы подали обед на троих. Пообедаем, пока соберутся ваши постояльцы.

Трактирщик убежал на кухню и вскоре вернулся со слугами, которые поставили на стол блюда с мясом и овощами и принесли несколько сумок с хлебом и копченостями.

- Ешь быстрее, - приказал Альп, - потом отнесешь сумки и пришлешь сюда Бориса. Наемники поедят в седле. Так, это что еще за явление?

К их столу подошел невысокий юноша лет шестнадцати, в дорожной кожаной одежде и с серебряным обручем на лбу. На обруче едва светился камень силы. На поясе у незнакомца висели легкий меч и кинжал в богато украшенных ножнах, а в руках он держал охотничий лук и колчан со стрелами.

- Вы уезжаете из Кошта? - звонким голосом спросил юноша. - Могу я узнать куда?

- Для чего вы это сделали? - не отвечая, спросил маг. - Для того чтобы девица притворялась мужчиной, должны быть веские основания.

- Как вы узнали? - растерялась переодетая парнем девушка. - Я ведь закрылась магией!

- У меня помимо магии есть опыт долгой жизни, - усмехнулся Альп. - Если вы мне не ответите, можете не рассчитывать на помощь.

Остального разговора Дарк не услышал. Он успел съесть свой обед и был отправлен к лошадям. Вскоре из трактира вышли учитель с Борисом и девицей, которая повесила колчан на плечо и освободила руку для сумки. Вслед за ними, тоже с сумками в руках, появились наемники и побежали к конюшне за лошадьми.

- Это наш новый попутчик, - буркнул маг Дарку, забираясь в воз. - Зови Велом. Он, как и ты, благородный. Выдели ему место и не приставай с расспросами. Поехали, наемники нас догонят. Чем дальше мы окажемся от этого города, тем будет лучше.

Борис сел на облучок рядом с другом, освободив место для девушки. Они не успели проехать и двух сотен шагов, как услышали приближающееся цоканье копыт о брусчатку. Наемники рысью догнали воз и перевели коней на шаг. Пока ехали по городским улицам, воз сильно трясло, но как только брусчатка сменилась накатанной до твердости камня дорогой, тряска прекратилась и учитель тут же уснул.

- Кто она? - еле слышно спросил Дарк друга.

- Не знаю, - так же тихо ответил тот. - Когда я вошел, об этом не говорили. Учитель сказал, что это девушка, а больше ничего. Вел - это мужское имя, наверное, с ней нужно вести себя как с парнем. Хорошо, если она умеет стрелять. Сейчас трудно найти хорошего лучника.

- Интересно, где заночуем? В трактире или в купленных вами шатрах?

- Сегодня остановимся в трактире, - сказал маг, не открывая глаз. - Еще затемно должны подъехать. Вот завтра будут шатры. И прекратите болтать, мешаете спать.

"Интересно, что он сделал? - подумал Дарк. - Можно обострить слух магией, но для чего это учителю? Обычный человек не услышал бы нашего разговора. А девушка должна быть красивой, зря она так коротко обрезала волосы. И камень носит не в повязке, а на обруче. По слухам, так делают благородные в столице".

Трудно придумать более скучное занятие, чем неспешная езда, когда нельзя скрасить дорогу беседой. Они несколько раз поменялись местами, прежде чем увидели придорожный трактир.

- Вот в нем и остановимся, - открыл глаза маг. - Другой будет только завтра к обеду. Поторопите лошадей, я проголодался.

Дарк въехал в распахнутые ворота, подождал, пока все покинут воз, и направил его к конюшне, спеша избавиться от лошадей. Конюх хотел, чтобы юноша сам их распрягал, но увидел камень и отстал. Когда он зашел в трактир, все уже сидели за столами трапезной, а слуга бегом носил блюда с едой. Наемники расположились отдельно от остальных, девушка тоже выбрала свободный стол, а маг сидел со своим учеником. Кроме их компании здесь же ужинали двое мужчин, судя по одежде и манерам, из благородных. Кивнув им, Дарк сел за стол рядом с другом. Он проголодался, а только что приготовленное мясо было умопомрачительно вкусным, поэтому на время еды все остальное перестало для него существовать. Когда юноша закончил ужинать, увидел, что в трапезной нет никого, кроме Бориса.

- Пойдем, - сказал друг, поднимаясь из-за стола, - покажу тебе нашу комнату. Мастер поселился отдельно, девушка - тоже, а наемники перенесли золото и ушли на сеновал.

- Слушай, а я совсем забыл о золоте! - воскликнул Дарк. - Учителя хватил бы удар, если бы его украли!

- Старик наложил на него какое-то заклинание, - объяснил Борис. - Конюх скорее зарезал бы родную мать, чем притронулся к сумкам. Но на ночь все равно приказал принести в его комнату. У наемников едва не отвалились руки. Мастер и на них подействовал, чтобы не возникла мысль нас прирезать и забрать его золото. Ладно, главное, что наше всегда с нами. Как ты думаешь, учитель выполнит обещание? За тысячу золотых можно купить большой дом.

- Я думаю, что выполнит. У старика столько золота, что он не заметит убыль двух тысяч. Мы к нему крепко привязаны и будем нужны не только в дороге. Даже если закончим учебу, не нужно спешить с уходом. Одно дело, если бы мы остались в Доршаге и другое - на чужбине. Показывай комнату, а то я сейчас засну. Плохо, что так поздно поужинали, но я ничего не могу с собой поделать: глаза сами закрываются.

Они поднялись по скрипучей лестнице на второй этаж, и Борис открыл дверь полученным у трактирщика ключом. В маленькой комнатке было темно, поэтому юноши на ощупь нашли кровати, сняли сапоги и легли спать.

Утром Дарка разбудил друг. Ему приспичило справить нужду, но из-за скрипучей кровати это не получилось сделать тихо. Заснуть снова не смогли, и оба, почувствовав голод, спустились в трапезную. Трактирщик уже был на своем месте, а из постояльцев за столом сидела одна девушка. С кухни доносился стук и тянуло запахом жареного мяса, и юноши тоже заняли стол и стали ждать, когда их обслужат. К удивлению Дарка, девушка тут же пересела к ним.

- Привет! - поздоровался он. - Не скажешь, как тебя звать, когда рядом нет посторонних? Велом - как-то неудобно.

- Зовите Велой, - ответила она. - Вы кто такие? Вчера так и не представились.

- Слышала, что сказал наш учитель? - спросил Дарк. - Мы еще не закончили обучение, поэтому стараемся с ним не спорить. Я сын сотника Кошта Дарк из рода Варгов, а это мой друг Борис. В отличие от нас, он из купцов, но для меня это ничего не значит. К тому же для магов главное не знатность, а сила и опыт в искусстве. А кто ты? Или это секрет?

- Был секрет, - вздохнула Вела. - Хотела мужчиной пристать к какой-нибудь компании, но ваш учитель разгадал обман. Я дочь опального герцога Даргуса. Король не только выгнал отца из столицы, он отобрал наш дворец, и мне пришлось жить у тетки. У меня было свое золото, поэтому наняла одного из бывших дружинников отца и поехала к нему в Варум. Добралась до вашего Кошта и узнала о разгроме армии. Дружинник отказался ехать к границе с Торой и сбежал, забрав моего коня, а теперь бегу и я. Королевство быстро захватят, а в таких случаях обычно вырезают все герцогские семьи. Тем более не пощадят семью того, кто разбил их армию пять лет назад. Надеюсь, что отец тоже уедет в Лебарию и мы там встретимся. Он самый дорогой для меня человек. Мать умерла так давно, что я ее совсем не помню. Есть еще брат, но мы никогда не были близки. Дальних родственников много, но я никому из них не нужна. А что с вашими семьями?

- У меня нет родных, - ответил Дарк. - Последним пять лет назад погиб отец в том сражении, когда разбили торийцев. А у Бориса остался брат, который выпер его из семьи на обучение магу, поэтому можно считать, что и у него никого нет.

- Вы действительно умеете стрелять из лука? - почтительно спросил Борис.

- Боевой не натяну, а из охотничьего за сто шагов попаду в сердце! - с гордостью сказала Вела. - Лук - это у нас семейное увлечение. Прадед взял в жены дочь одного из степных вождей Зары, а там даже дети не ложатся спать без лука. Мечом работаю неплохо, только не хватает сил. Могу отбиться от разбойников, но не от мастера. А почему ты спросил?

- В лесах много разбойников, для которых лук - это основное оружие. Караван отца тоже побили стрелами. У них паршивые луки, но когда из засады стреляет толпа, хватает и их. А у нас только арбалеты, из которых успеем выстрелить один раз.

- А магия? - удивилась девушка. - Разве вы не почувствуете засаду?

- Мастер, может быть, и почувствует, а мы такую магию еще не учили.

Прибежал слуга с подносом и принялся быстро ставить на стол блюда с завтраком, которым занялись, на время отставив разговоры. Когда уже заканчивали, в трапезную спустились маг и вчерашние дворяне, а немного позже подошли и наемники.

- Я вижу, что вы уже нашли общий язык, - сказал Альп, садясь за их стол. - Может, переоденетесь?

- Мы путешествуем без кареты, поэтому в мужской одежде удобнее, - отказалась Вела. - Наверное, прекращу бинтовать грудь, а на чье-то осуждение можно наплевать. Вот когда приедем в Лебарию, придется соблюдать приличия.

- Как хотите, - не стал он настаивать. - Мне это безразлично. Уже поели? Тогда я вас не задерживаю. Как только мы позавтракаем, сразу же выедем.

Когда выносили золото, в коридоре столкнулись с еще не съехавшими постояльцами. Только полный кретин не понял бы, что с таким трудом тащат наемники. Эти благородные не были кретинами, и Мастеру очень не понравился их интерес.

- Кто эти двое? - спросил он трактирщика, махнув рукой в сторону лестницы.

- Один из них управляющий нашего барона, - ответил тот, - а другого я не знаю. Постояльцы очень редко представляются.

Конюх уже запряг лошадей в воз и оседлал Красавчика, поэтому подождали, пока наемники управятся со своими конями, и выехали на дорогу.

- В ближайшем городе купим карету и верховых лошадей, - хмуро сказал маг. - Я хотел это сделать в Коште, но на рынке не было карет на продажу, а мы не могли там задерживаться. Нас слишком мало, чтобы отбиться от большого отряда, а сейчас не на чем уйти от погони. К тому же карета движется в два раза быстрее этого воза.

- Вы чего-то опасаетесь? - спросила Вела.

- Управляющий барона Маля видел, сколько у меня золота, - нехотя ответил Альп. - Вряд ли столько наберется у его господина. Это провинция, и здесь очень простые нравы, тем более сейчас, когда нет королевской власти. Боюсь, что за нами вышлют погоню. В таких случаях не оставляют свидетелей, так что повод бояться есть и у вас.

- Барон наверняка отправился на войну с Торой и взял с собой почти всех дружинников, - сказал Коль. - Я говорю к тому, что погоня не будет многочисленной. Вряд ли за нами отправят больше десяти воинов.

- Нам хватит и десяти, особенно если не бить их из засады. Если выкрутимся, куплю небольшие кошели и разложим золото в них. Каждый возьмет, сколько сможет, а остальное можно оставить в сумках. Они уже не будут так бросаться в глаза.

- Не боитесь, что мы сбежим с вашими кошелями? - спросил Марш.

- Не сможете, - буркнул маг. - Я предупреждал при найме, что могу использовать силу, вот ее и использовал. Когда приедем в столицу Лебарии, получите двойную плату.

- Может, остановимся и подождем? - предложила Вела. - Если внезапно ударим стрелами...

- Мне не хочется задерживаться, - отозвался Альп. - К тому же скоро по этой дороге побежит много людей. Будет плохо, если мы перепутаем их с дружинниками Маля. Сейчас мы без труда вселились в трактир, а если ждать полдня, нас опередят и не останется свободных комнат.

- Тогда мне в голову приходит только одно, - сказал Коль. - От идущего галопом отряда будет много шума, который мы услышим за пол-лиги* и успеем вместе с золотом и лошадьми уйти в лес. Возом придется пожертвовать. Если погоня войдет в лес, мы ее обстреляем. Дружинникам придется идти в полный рост, а мы будем их бить, сидя за кустами. На дороге у нас нет шансов. Вам нужно было не жалеть золота и нанимать не двух охранников, а десяток. Тогда ехали бы, наплевав на местных баронов и разбойников.

(*Здесь лига - это тысяча шагов или примерно семьсот метров)

- Я слишком долго прожил на одном месте и не собирался никуда бежать, - ответил ему маг. - Все произошло слишком неожиданно, и совсем не было времени на подготовку. И я не мог нанимать многих, потому что на всех не хватило бы сил, а доверять столько золота без магии... Я еще не сошел с ума! Примем ваш план, потому что в нашем положении не придумаешь ничего лучше.

Лошади за ночь отдохнули, и им было нетрудно тянуть по хорошей дороге почти пустой воз, поэтому пообедали без остановки окороком и хлебом. Вскоре ехавший последним Марш сказал, что их догоняют всадники. Борис остановил лошадей, и все, кроме Велы, принялись носить золото к ближайшим кустам. Магу было жаль оружия, но его пришлось оставить. Последними с дороги увели Красавчика и лошадей наемников. Топот копыт был уже совсем близко, когда они засели в кустах и направили на дорогу арбалеты.

Из-за поворота показались первые всадники. Увидев брошенный воз, они придержали коней и попытались выяснить, куда делись люди. На дороге собралось полтора десятка хорошо вооруженных мужчин. Чуть позже к ним подъехала карета, из которой, приоткрыв дверцу, выглянула молодая женщина. На козлах сидел не кучер, а вооруженный до зубов дружинник.

- Это не погоня, - сказал Мастер. - Видите высокого мужчину в сером? Это маг нашего графа, а женщина в карете очень похожа на графиню. Дарк, сходи к ним и выясни, кто они.

Юноша оставил арбалет и направился к дороге. Его почти сразу заметили.

- Кто такой и почему прячешься в лесу? - властно спросил мужчина лет сорока, который отличался от остальных более богатой одеждой. Как и у дружинников, у него на лбу была повязка с камнем силы.

- Ученик мага Альпа Дарк. Я сын погибшего сотника Керима из рода Варгов. Вы граф Сарк?

- Не врешь, - сказал он. - Нет, я не граф, а капитан его дружины благородный Мар из рода Партов. Граф ушел в поход с королем и пока не вернулся. Так что ты делал в лесу?

- Мы едем в Лебарию, - ответил Дарк. - У моего учителя были подозрения, что его хотят ограбить. У нас всего два охранника, поэтому, услышав топот, укрылись в лесу. Меня послали узнать, кто вы.

- Какая сила у этого Альпа? - спросил капитан у мага графа.

- Он намного сильнее меня, - ответил тот. - Нужно предложить ему помощь и потребовать службу. Его ученики и охранники тоже будут нелишними. Жизнь графини...

- Довольно! - оборвал его Мар и обратился к юноше: - Все слышал? Вот и передай своему учителю. С нами он будет в безопасности, но ее нужно будет отработать службой графине Оле. Служба только до столицы Лебарии. То же касается и всех его спутников. И поспеши! Если вы затяните с ответом, мы уедем, а вы заботьтесь о себе сами!

До кустов Дарк добрался бегом и пересказал магу свой разговор с капитаном.

- Мне придется принять его предложение, - решил Альп. - Надеюсь, что вы сделаете то же самое.

- Герцогини не служат графам! - гордо сказала Вела. - Если мне откажут в помощи, пойду сама! Жаль, что я не купила у трактирщика лошадь!

- Я думаю, что графиня будет рада такой спутнице без всякой службы, - успокоил ее маг. - Берем сумки и выходим на дорогу. За лошадьми сходите потом.

Когда они подошли к карете, графиня вышла из нее с помощью одного из дружинников.

- Я вас помню, - сказала она Мастеру. - Муж предлагал вам должность при своем дворе, но вы отказались. А кто эта девушка? Кажется, я ее где-то видела.

- Это дочь герцога Даргуса Вела, - ответил Альп. - Ехала к отцу в Варум, а теперь спасается вместе с нами. Я надеюсь, что вы ей поможете. Юноши - это мои ученики, а наемники - охрана. Я согласен вам служить в обмен на защиту, но только до столицы Лебарии.

- Меня это устроит, - кивнула графиня. - Леди Вела, прошу вас сесть в карету. Я рада этой встрече. Окажу услугу вашему отцу, которого у нас уважают, несмотря на опалу, а заодно скрасим дорогу разговором.

Женщин посадили в карету, а к Альпу подошел капитан.

- Нужно избавиться от воза! - категорично сказал он. - Он нас сильно задержит. Что у вас в нем, кроме этих сумок?

- Много дорогого оружия, - ответил Мастер. - Я хотел купить карету, но их не было в продаже.

- Многие уехали несколько дней назад, как только услышали о разгроме, - объяснил капитан. - Тогда и раскупили все экипажи. Сделаем так. Сейчас я отправлю человека за каретой в Багор, заодно он наймет кучера. Тогда завтра, еще до полудня, сможем избавиться от вашего воза! Я вижу, что у вас больше золота, чем в графской казне, поэтому платить будете сами. Не сейчас, а когда получите карету. Кто вам угрожал?

- Есть подозрение, что на меня нападут дружинники барона Маля. В трактире остановился его управляющий, который видел золото.

- Маль ушел с королем, - сказал Мар. - Замок оставил на старшего сына, которому только пятнадцать. Управляющий с ним поладит. У них мало дружинников, но на вас их хватило бы. Теперь можете не беспокоиться.

Карета тронулась, и вслед за ней выехали всадники. Замыкал движение воз, который сразу отстал. Капитан что-то крикнул сидевшему на козлах наемнику и все перешли на шаг.

- Поработай кнутом! - приказал Альп правившему конями Борису. - Мы всех задерживаем, а ты не загонишь этих кляч. Все равно завтра их бросим.

- Вы действительно намного сильнее мага графа? - спросил его Дарк. - Он сам так сказал капитану.

- Раза в три, - ответил учитель. - К тому же у Тарка домашнее образование, а я лет сто назад закончил Академию в Лебарии. Граф пытался меня заполучить, но я ему отказал. Служба связывает, к тому я сильно проиграл бы в деньгах. Теперь придется прислуживать его жене.

- Слышу топот! - крикнул Марш. - Опять кто-то скачет. Передайте капитану.

Дорога то и дело сворачивала, огибая поросшие лесом холмы, поэтому всадников увидели, когда они подскакали совсем близко. Судя по топоту, коней гнали галопом. Появившиеся первыми увидели окруженный дружинниками воз и в нерешительности остановились. Самым последним прискакал юноша, не старше Дарка.

- Что вы стоите? - срывающимся голосом крикнул он. - Рубите их!

Два десятка прибывших с ним вооруженных оборванцев не горели желанием драться с дружинниками, поэтому никто из них не выполнил приказ.

- Назовитесь! - приказал юнцу капитан. - Если вы этого не сделаете, я буду считать вас разбойниками и обстреляю!

- Я не разбойник, а полноправный барон! - возмутился юнец, показав для убедительности баронскую цепь. - А те, кого вы защищаете, обокрали мой замок!

- Жаль, что барон Маль воспитал такое дерьмо, - громко сказал Мар. - Врет капитану своего графа и возводит хулу на его мага. Прикончить их всех!

Пятеро дружинников разрядили арбалеты в оборванцев, выбив из седла троих. Достался болт и сыну барона. Юнец свалился с коня, а его свита обратилась в бегство.

- Вы должник графа, - обратился капитан к Альпу. - Если бы не мы, вы бы от них не отбились. Надеюсь, что у графини не будет поводов для недовольства!





Глава 3




- Почему вы в мужской одежде? - спросила графиня. - Неужели к отцу нельзя было ехать в платье, как подобает? Взяли бы карету...

Рядом с ней сидела молоденькая служанка, а гостью посадили на сидение напротив, на котором стояли сумки.

- Для езды в карете нужен эскорт вроде вашего, - сердито ответила Вела. - Откуда у меня на него деньги? Король изгнал отца и захватил наш дворец со всем, что в нем было. Я смогла вынести только свое золото, да и то с помощью слуг! Герцог Даргус верно служил королю Яру и ничем не заслужил такой неблагодарности у его сына! Наверное, боги покарали Малька за жадность и глупость, отдав победу войску Торы!

- Не стоит так говорить о короле, даже если он был к вам в чем-то несправедлив! - попеняла ей Оля. - Боги наказали не только его, но и нас. Я до сих пор не знаю, что с моим мужем, а вам неизвестна судьба отца. Это поражение разрушило жизни очень многих! Приходится бросать свои земли и замки и бежать на чужбину. Даже если есть золото, оно рано или поздно закончится, а кому нужны беглецы? Кому-то повезет устроиться, но таких будет немного.

- Может, вы и правы, но в этих бедах тоже виноват король! - не согласилась Вела. - Если бы армию возглавлял мой отец, он мог не выиграть сражение, но не допустил бы и разгрома! Можно было отступить, собрать силы и продолжить борьбу. А теперь этого уже не сделаешь!

- Ладно, это уже случилось, - не стала спорить графиня. - Скажите, что вы намерены делать дальше. Вас не лишили титула?

- Титул остался, - горько ответила девушка, - только я не дура, чтобы называть себя герцогиней. Уважение будет показным, а смех за спиной - искренним! Вот вы бы так поступили на моем месте?

- Пожалуй, нет, - призналась Оля.

- Вот и я не буду. Куплю платье в Багоре, чтобы не корили мужской одеждой, а в столице Лебарии что-нибудь придумаю. Золото на первое время есть, и, если жить скромно, его хватит надолго. Все-таки надеюсь, что отец сохранит жизнь и я с ним встречусь.

- Если получится, постараюсь вам помочь, - пообещала графиня. - У меня почти такое же положение, как и у вас, только больше золота. Надеюсь, что муж уцелел и меня найдет, но придется отпустить почти всех дружинников и экономить деньги. Сейчас трудно строить какие-то планы. Я этим займусь в Орте. Первым делом куплю особняк. Ладно, об этом поговорим потом, а сейчас расскажите, как вы добирались из Аштага в Кошт. Не опасно было ехать с одним дружинником?

- Конечно, опасно, только у меня не было выбора. Один раз чуть не нарвались на разбойников, и в Бургаде, в трактире, пристали караванщики. В остальном путешествие вышло скучным, наверное, мне просто повезло. Вот в вашем Коште везение закончилось. Я заплатила дружиннику половину обещанного золота, так он, когда сбежал, забрал в счет платы моего жеребца. Если встречу - убью!

Женщины разговаривали еще несколько свечей, пока капитан не остановил отряд для ночлега. Местом для лагеря была выбрана обширная вырубка, рядом с которой протекал большой ручей с чистой водой. Здесь останавливались многие, о чем свидетельствовали черные пятна кострищ и остатки не сожженных дров. Кто-то не поленился выкорчевать пни, поэтому без большого труда поставили шатры. Вскоре послышался стук топоров, а потом дружинники разожгли костры и стали готовить ужин.

Для графини поставили самый большой шатер, в котором могли укрыться пять таких женщин, как она. В этом же шатре ночевали служанка и принявшая приглашение Оли Вела.


Мастер со своими людьми расположился в стороне от остальных. Продуктов было много и он не хотел жить чужой милостью, поэтому направил Бориса рубить дрова, а Дарка - кашеварить. Пока они возились с ужином, наемники распрягли и накормили лошадей, а потом установили купленные шатры. В одном ночевал сам Альп, в другом - его ученики, а третий достался Колю с Маршем. Капитан ни слова ни сказал насчет дежурства, а они не стали набиваться. Молчит - значит думает управиться своими дружинниками.

Ночь прошла спокойно, а утром на них напали. Видимо, злоумышленники хорошо рассмотрели лагерь, потому что первыми были убиты часовые, а потом три десятка хорошо вооруженных и одетых в броню воинов набросились на оставшихся в живых дружинников. Силы были слишком неравные, и отчаянно отбивавшиеся люди Мара отступали к лесу и гибли один за другим. Он сам получил несколько ран и упал.

Их всех порубили бы, если бы не Мастер. Старик вооружился двумя мечами и зашел в тыл к напавшим. Действовал он быстро, и, прежде чем его успели заметить враги, их стало на пять меньше. На Альпа навалились трое, но он удивительно быстро с ними справился. Несмотря на повязки, магу удавалось влиять на своих противников. Они на мгновение замирали, и ему этого хватало. Он убивал с такой легкостью, что воины испуганно попятились. Вслед за Мастером в схватку вступили его наемники.

- Стреляйте в мага! - закричал высокий мужчина в богатых латах.

- Наших уже не осталось! - Борис схватил за руку собравшегося броситься в сечу Дарка. - Сейчас убьют учителя, а потом возьмутся за нас. Берем Велу и бежим в лес! Брось меч, сейчас будет больше пользы от арбалета!

Дарк посмотрел на лагерь, признал правоту друга и бросился к стоявшим возле шатра женщинам. Впереди находилась Вела с мечом в руках, а за ней испуганно жались графиня и ее служанка.

- Где лук? - крикнул он девушке. - Бери его и бегите в лес! Оттуда будешь стрелять, если не отстанут!

Вела оттолкнула графиню и скрылась в шатре. Через несколько мгновений девушка, уже с луком в руках, мчалась к лесу. Вслед за ней, спотыкаясь и путаясь в юбках, бежали Оля и служанка. Звон мечей стих, и повернувшийся к врагам Дарк увидел, что Мастер и Коль лежат на земле, а семь уцелевших воинов стреляют в пытавшегося спастись Марша. Он бежал, дергаясь из стороны в сторону, но поймал в спину болт и упал. Дарк вскинул арбалет и выстрелил во врагов, после чего изо всех сил бросился к лесу. Уже добежавший до деревьев Борис тоже разрядил свой арбалет, и вражеских воинов осталось пятеро. Кто-то из них успел зарядить оружие и выстрелить, но промахнулся. Попытка преследовать беглецов провалилась, потому что Вела пустила в ход лук. Она никого не убила из-за доспехов, но уцелевший предводитель решил не рисковать. Он увел своих людей к карете, которую они и угнали вместе с несколькими лошадьми.

- Там было все мое золото! - рыдала графиня. - Кареты нет, дружинники погибли, осталось самой перерезать себе горло!

- Не все так плохо, леди, - сказал Дарк. - На лагерь напали не наши враги, а кто-то другой.

- И чем это хорошо? - спросила Вела.

- Они бросили лошадей и все имущество, - ответил юноша, - а главное, не тронули наш воз, в котором, по словам капитана, золота больше, чем в графской казне. На нее и нацелились, потому что сразу побежали смотреть каретный ящик. Сейчас проверим тела, может быть, кто-то еще жив, а потом разберемся с золотом, конями и оружием. Нам бы только добраться до города, а в нем купим карету и наймем новую охрану. А может, не придется ждать. Капитан отправил дружинника за каретой в Багор. Если он уцелел, завтра должен приехать.

- У вас действительно много золота? - перестав плакать, спросила Оля.

- Достаточно, - сказал Дарк. - Мы не собираемся им сорить, но не оставим вас без поддержки. А теперь давайте займемся делом. Мы будем работать, а вы смотрите за дорогой. Вряд ли вернутся враги, но может подъехать кто-нибудь еще.

Проверка показала, что живы трое врагов и капитан, все остальные были мертвы. Чужаков хотели добить, но вмешалась графиня.

- Оставьте того, кто сможет говорить, - попросила она. - Хорошо бы у него узнать, кто на нас напал. Это не разбойники, а чьи-то дружинники. Вы умеете пытать? Подтащите его к костру, будем прижигать огнем!

- В этом нет нужды, - ответил Дарк, которого замутило от ее предложения. - Мы маги, поэтому обойдемся без пыток.

Они подлечили капитана и одного из врагов, а двух других Борис убил магией. После этого прошлись по лагерю, срезали кошели и собрали самое дорогое оружие, а так же все арбалеты и болты. Лопаты не нашли, поэтому с большим трудом похоронили одного учителя, вырыв для него могилу мечами. Сумки с золотом лежали на дне воза под мешками, на которые, подложив сена, положили капитана. К заднему облучку привязали гуськом пять лучших коней, в число которых вошел и Красавчик. С собой взяли и несколько шатров. Перед отъездом Дарк допросил пришедшего в сознание врага. Закончив, он не стал тратить магические силы и убил пленника кинжалом. Юноша второй раз отнял жизнь и впервые сделал это клинком, но, благодаря магии, спокойно нанес удар.

- Знаете барона Варкуса? - спросил он у графини. - Нападение на нас - это дело его рук.

- Вот ведь сволочь! - зло сказала она. - Он единственный в нашем графстве не пошел на войну, отправил вместо себя племянника с двадцатью дружинниками! Оправдался болезнью и тем, что дружинники охраняют его жену в ее поездке к матери. Теперь видно, что это ложь, но тогда не было времени разбираться.

- Давайте мы поможем вам сесть на воз, - предложил Дарк. - Вам самой будет неудобно...

- Помогайте служанке, а я обойдусь! - отказалась Оля. - Как плохо, что мы не можем похоронить моих дружинников!

- Нужно попросить трактирщика, - подсказала Вела. - Сам он не будет этим заниматься, но пошлет кого-нибудь из слуг в ближайшую деревню. Крестьяне найдут чем здесь поживиться, а заодно забросают землей тела.

Она первая забралась на воз и протянула руку графине. Та почему-то не хотела принимать помощь от юношей, но не отказалась от этой услуги и кое-как вскарабкалась на мешки. Служанку взял на руки Борис и легко забросил к остальным женщинам. Все арбалеты зарядили и положили так, чтобы они были под рукой.

- Можем уложить восьмерых, - довольно сказал Дарк. - Лишь бы не пошел дождь, а то намокнет и ослабнет тетива. Мы с тобой теперь богачи, нужно только доехать с этим золотом до Лебарии. Плохо, что не закончили обучение.

- Сможем нанять мага, - отозвался друг. - А можно доучиться по тем книгам, которые остались от учителя. Мы и так все учили сами, старик почти не помогал. Хоть нам досталось все золото, мне все равно жаль, что его убили. Усиль свой слух.

- Усилил. Что хочешь обсудить?

- Ты действительно хочешь дать золото графине? - едва слышно прошептал Борис.

- Очень немного, - прошептал в ответ Дарк. - Купим большой дом и предложим свое гостеприимство. Возможно, приедут ее муж или отец Велы.

- А если нет?

- Посмотрим. Мы не знаем, что с нами будет завтра, поэтому думать сейчас о будущем...

- А графиня намного красивее Велы.

- Они обе по-своему красивы, но Оля лет на пять старше. Раз ты стал засматриваться на благородных женщин, нужно самому стать благородным. Когда приедем в Багор, заплатим королевскому наместнику. Вряд ли он сбежал.

- Стоит ли на это тратиться? - нерешительно спросил друг. - Мы маги...

- Стоит. Во-первых, ты еще не маг, а во-вторых, это для таких, как наш учитель, не было разницы, простак он или благородный, но не для нас. К молодым и не очень сильным совсем другое отношение, сам должен знать.

- Зря мы не позавтракали кашей, - сказал Борис. - Трактир еще не скоро, а живот уже подвело.

- Достань одну из наших сумок, - предложил Дарк. - Мы еще не все съели. Поедите, а потом возьмешь вожжи, а я позавтракаю. А есть кашу в залитом кровью лагере... Не знаю, я не смог бы, разве что задавить тошноту с помощью магии.

Борис сдвинул несколько мешков и добрался до сумок с провизией. Пустив в ход кинжал, он нарезал всем хлеб и мясо и стал торопливо жевать свою порцию, чтобы смог поесть друг.

- Не спеши, - остановил его Дарк. - Я не голоден, а от спешной еды не будет пользы.

Когда все поели, он без удовольствия позавтракал и прилег на мешки, стараясь не мешать женщинам.

- Не скажете, что будем делать с Маром? - спросила придвинувшаяся к нему Оля.

- Оставим в трактире, - ответил юноша. - Мы подлечили магией, теперь ему нужно отлежаться. Дождемся вашего дружинника с каретой и поручим ему капитана. Дадим золото, а дальше пусть крутятся сами.

- Вы такой добрый, что всем раздаете золото?

- При чем здесь моя доброта? - удивился Дарк. - Если бы не ваши дружинники, мы бы уже были мертвы. Я считаю, что за жизнь можно и заплатить. К тому же я дам не свое золото, а то, которое срезали с поясов павших. Вы, кстати, тоже получите, чтобы были деньги в дороге. Мы не стали заниматься дележкой в лагере, потому что нужно было быстрее уезжать. Сделаем это в трактире.

- Сколько вам лет, Дарк? - поинтересовалась она. - По виду я не дала бы больше семнадцати, но вы рассуждаете как умудренный жизнью мужчина.

- Мне только пятнадцать, - рассмеялся он. - Мясо на плечах наросло от воинских упражнений. Учитель считал, что часто сталь быстрее магии, а нам приходилось подчиняться. А рассуждения... Наверное, это действие камня.

"А ведь ее расстроил мой юный возраст, - подумал юноша, когда графиня вернулась на свое место. - Не верит в спасение мужа и присматривается ко мне? Красивая женщина, но зачем мне старуха?"

Он незаметно задремал и проснулся от скрипа. Они доехали до трактира и сейчас Борис открывал ворота в его двор.

- Пусть конюх занимается лошадьми, а ты пока посторожи воз, - сказал Дарк другу. - Мы вселимся, а потом заберем капитана и все вещи.

Трактирщик сидел на своем месте и с удивлением воззрился на вошедшую компанию. Впереди шел юнец с камнем силы на лбу, а за ним следовали три молодые девицы. Первая, самая молодая и явно благородного вида, была почему-то в мужской одежде, а две другие, видимо, госпожой и ее служанка, имели растрепанный вид. Измятые платья, испачканные сеном или соломой, и спутанные волосы...

- Нам нужны две комнаты, - сказал увидевший его замешательство Дарк. - Скорее всего, мы уедем завтра утром. И еще одно... С нами благородный Мар из рода Партов, которого изранили разбойники. Его подлечили магией, но после лечения нужно несколько дней лежать. Выделите комнату и ему, а я оплачу все ваши услуги. Из Багора должен подъехать дружинник графа Сарка, который будет ухаживать за раненым. Когда вселимся, принесите теплую воду, чтобы дамы могли привести себя в порядок. После этого будем обедать. Эй, любезный! Вы не заснули?

- Сейчас все сделаем, господин! - засуетился трактирщик. - Не скажете, где ваш раненый?

- Лежит на возу возле вашей конюшни. Разбойники угнали карету, а у дам неподходящая одежда для езды верхом. Об этом еще поговорим, но позже.

В трактире поднялась суета, забегали слуги, и вскоре были подготовлены три комнаты, в одну из которых принесли капитана. В другую комнату ушли женщины, а в третью молодые маги переносили сумки с воза.

- Пять - с золотом, - сказал Борис, поставив последнюю из сумок на пол. - Две - с книгами, а в этих должны быть вещи учителя. Две наши, а продукты оставили на возу. Собак здесь нет, так что пусть там и лежат.

- Давай разберемся с его вещами, а потом посмотрим книги, - предложил Дарк. - Обеда не будет, пока не помоются дамы, так что у нас есть время. И нужно подумать, как уберечь золото. Наверняка у хозяина есть второй ключ и он догадался, что мы с тобой носили на полусогнутых ногах. Развязывай сумки и вываливай все на пол.

Когда содержимое трех сумок оказалось на полу и отложили в сторону всю одежду, увидели небольшой ларец, кинжал в простых ножнах и легкий кошель. В ларце были драгоценные камни и золотые украшения, а в кошеле - очень крупные камни силы.

- Как ты думаешь, для чего он носил этот кинжал? - спросил Борис, рассматривая клинок. - У нас их два десятка с камнями и золотом, не считая мечей, а на этом нет никаких украшений. А на лезвии какие-то царапины.

- Осторожней! - схватил его за руку Дарк. - Мне кажется, что это не царапины, а насечки для яда. За отравленное оружие с живого сдерут кожу, поэтому понятно, почему он его прятал. Давай выбросим?

- Не спеши, - сказал друг. - Кто будет сдирать кожу, если через несколько дней не останется никакой власти? Вот когда приедем в Лебарию, тогда и выбросим. Интересно, сколько стоят эти камни силы? Каждый раз в пять больше моего!

- Я таких не видел и даже не знал, что они бывают. У большинства камни размером с мелкий горох, а эти в пять раз больше. Отец заплатил за мой много золота, а он в три раза меньше. Вот бы их поменять!

- Слушай, Дарк, а если просто наложить с повязкой? Посмотрим, что будет с силой, а заодно скроем, что мы маги. Сейчас нас опасаются и могут убить, а кому страшны юнцы?

Юноши использовали одну из рубашек учителя и сделали себе повязки. В тот день никто из них не почувствовал в себе никаких изменений. Ларец с драгоценностями и кинжал убрали в свои сумки, а большую для них одежду учителя решили оставить в трактире.

- Теперь книги, - сказал Дарк, доставая их одну за другой. - Это "Начала Магии", которые мы уже выучили. - "Лечебник" и "Полезные заклинания" тоже читали, а вот эту я еще не видел. "За порогом смерти". Звучит страшновато. Так, эти три книги тоже смотрели, хотя старик торопил и кое-что могли пропустить. Опять новые. "Грани" и "Запретное". Интересно, о чем они?

- Давай займемся золотом, - отозвался друг. - Книги никуда не денутся, а оно может. Конечно, носить сумки будет легче...

- Ты прав, - согласился Дарк. - Я наложу на наши вещи заклинание паралича. На него уйдут все силы, поэтому магия сегодня на тебе.

Когда разобрались с золотом и вещами, оба почувствовали голод.

- Давай пообедаем сами? - предложил Борис. - Все равно мне не место за одним столом с графиней. И Вела стала воротить нос. Не думаю, что купленное благородство что-нибудь в этом изменит. Они тоже голодные, поэтому не должно быть никаких обид.

- Пусть обижаются, - хмыкнул друг. - Нам их обиды ничем не грозят, а вот если обидимся мы... Ты для меня дороже этого благородного курятника. Я сейчас к ним постучу и узнаю, долго ли еще ждать. Если долго, поступим по-твоему.

На стук открыли дверь, и из комнаты в коридор вышли обе дамы и служанка. Они выглядели свежее, а одежда стала заметно чище. Не заперев дверь, графиня завладела рукой Дарка, и ему пришлось вести ее в трапезную. Служанка села отдельно, а остальные расположились за одним столом. Других постояльцев в трактире не было, а обед уже приготовили, поэтому их быстро обслужили. Оля поморщилась, когда Борис сел рядом, но промолчала. Голод - прекрасная приправа к пище, а если она еще вкусно приготовлена... Ели торопливо, но не нарушая приличий, поэтому за столами не задержались.

- Вы нам, кажется, кое-что обещали? - когда все поели, спросила графиня. - Разобрались с трофеями?

- Я бы не называл это трофеями, - ответил Дарк. - Почти все кошели были срезаны с поясов ваших дружинников. Мы еще с ними не разбирались, но это недолго сделать. Сейчас поднимемся к себе, и я к вам зайду.

- У меня не осталось ни одного платья на замену! - пожаловалась она. - Хожу измятая, как простолюдинка! А у герцогини вообще ничего нет, только эта кожа. Когда приедем в Багор, я хотела бы кое-что купить... Надеюсь, что ехать будем в карете, а не в этом ужасном возу!

- Это будет зависеть от вашего человека, - пожав плечами, ответил Дарк. - Я сам хочу ехать быстрее, но если он не привезет карету... Наверняка этот дружинник остановится здесь для отдыха, а хозяин предупрежден. Идите отдыхать, а я поговорю с ним о погибших.

Разговор был недолгим. Узнав, что неподалеку осталось много лошадей, доспехов и оружия, трактирщик не стал обращаться к крестьянам, а отправил к месту побоища своего сына и двух работников, пообещав, что они предадут земле все тела.

Поднявшись в свою комнату, юноша увидел, что Борис уже высыпал все монеты из кошелей и разложил отдельно золото и серебро.

- Четыреста пятнадцать золотых и триста двадцать серебряных, - сказал он другу. - Отдадим все?

- Перебьются, - отозвался Дарк. - Сотню золотых отдадим тому, кто будет выхаживать капитана. Этого ему хватит. Ну и по сотне получат Вела и Оля. Нужно отсыпать серебро служанке. Как ее имя?

- Не знаю, ее при мне не называли. Сейчас разложу монеты, а ты отнесешь.

- Почему так мало? - недовольно спросила графиня, получив свой кошелек. - И что вы дали Лиде? Зачем ей деньги?

Вела бросила на него благодарный взгляд и молча повесила кошель на пояс.

- У служанки только серебро, которое ей пригодится в дороге, - ответил Дарк. - Я оставил золото для вашего капитана и его дружинника. Позже получите еще, а пока этого хватит. Я оплачиваю питание и постой, а дорожное платье стоит не больше двух золотых. Кстати, в пути могут быть непредвиденные расходы, а в Лебарии предстоят большие траты, поэтому начинайте экономить прямо сейчас.

Едва он вышел из комнаты женщин, как увидел трактирщика вместе с дружинником графа. Они поднялись по лестнице и направились к его двери.

- Привезли карету? - спросил у дружинника Дарк.

- Нанял вместе с кучером, - ответил тот. - Как же это случилось? И где графиня?

- Напал барон Варкус со своими людьми, - объяснил юноша. - Их было в два раза больше, и у каждого броня лучше вашей, да и напали неожиданно. Вам повезло не разделить судьбу товарищей.

- А вам?

- Мы поставили шатры в стороне, а барон нацелился на золото графа, поэтому навалились на вас, а нас оставили на потом. Мы тоже дрались, но их осталось слишком много. Погибли наш учитель и оба его охранника, а нам удалось бежать и спасти женщин. Уцелел и ваш капитан, которого мы подлечили магией. Вам следует остаться с ним. Деньги я дам.

- А как же графиня? - недоверчиво спросил дружинник. - Я принес клятву графу!

- Можете с ней поговорить, а потом будете решать, - пожав плечами, сказал Дарк. - Графиня собиралась всех отпустить, как только прибудет в Лебарию, а сейчас у нее вообще нет денег для оплаты ваших услуг. Вы готовы служить ради долга? Я обещал ей, что помогу в дороге и потом, так что можете за нее не беспокоиться. В отличие от капитана, ей ваша помощь не нужна.

Дружинник не поверил ему на слово и отправился к графине. Она обрадовалась прибытию кареты и вознамерилась забрать его с собой.

- Это мой слуга! - заявила она вынужденному вернуться для разговора Дарку. - За Маром проследят слуги трактирщика! И вообще карета нанята на мои деньги...

- Я считал вас умнее, - сказал он. - Можете уезжать в своей карете и со своим дружинником. Интересно, на сколько вам хватить тех ста золотых, которые я подарил? Учтите, что больше не получите ни монеты и за постой в этом трактире расплатитесь сами. За капитана я, так и быть, заплачу. Ему я обязан, а вам нет. Или вы без споров делаете все, что я решаю, или отправляетесь в путь самостоятельно. Желающие могут к вам присоединиться. Других слов у меня для вас не будет!

- Ты сильно изменился, - сказал ждавший его в коридоре Борис. - Не скажешь, откуда в тебе эти предусмотрительность и железная воля? Недавно ты был другим. На меня тоже влияет камень, но я не чувствую в себе больших изменений. Неужели это из-за благородного происхождения?

- Усилил слух магией? - спросил Дарк.

- Его не нужно было усиливать, - засмеялся друг. - Ты говорил достаточно громко, а графиня вообще срывалась на крик. Не скажешь, зачем нам такая обуза? Дать ей немного золота, и пусть уматывает!

- Если не поумнеет, так и сделаем. Я сам заметил, что во мне что-то меняется. Это началось после сражения в лагере, поэтому не может быть связано с новым камнем. Я не знаю, что со мной происходит, но мне это нравится. Разве плохо стать умнее? Особенно это важно сейчас. Мы ведь не просто путешествуем, а спасаем свои жизни. Ладно, пойдем смотреть книги, а они пусть думают. Графиня наверняка попытается склонить Велу уехать. У нее есть карета и защитник, а у герцогини - довольно много золота. На дорогу им хватит.

- А что будут делать потом?

- Ты хочешь, чтобы графиня сейчас думала о будущем? Задето ее самолюбие - какие тут рассуждения! Только Вела не такая дура, чтобы оплачивать это путешествие, если его можно проделать за наш счет. Я почти уверен в том, что они никуда не уедут. Нужно будет избавиться от этой женщины при первой же возможности.





Глава 4




Дарк открыл книгу "За порогом смерти" и прочитал:

"Жизнь и смерть даны нам богами, и не существует одного без другого. Мы приходим в жизнь из вечного мрака и возвращаемся в него с ее концом. Силой можно вернуть видимость жизни, но маг должен знать все особенности этой магии, потому что цена ошибки будет поистине страшной! Лучшие результаты можно получить при оживлении только что умершего человека. Он полностью сохранит память и разум, а если убрать причину смерти, его трудно отличить от других людей. Воскрешенному доступны еда, питье и любовь. Он дышит и двигается подобно живым, но имеет потребность в силе поднявшего его мага. Из таких получаются лучшие слуги. Если между смертью и оживлением проходит время, воскрешенный начинает терять память, а вслед за ней и разум. Его тело уже не способно дышать и поглощать пищу. Если он пытается есть, все извергается обратно. Жизнь поддерживается только силой мага, которой требуется тем больше, чем дольше пролежало тело. Нужно не забывать препятствовать разложению, чтобы не было запаха и воскрешенный не распадался на части. Потерявшего память можно кое-чему научить, а потерявший разум не годен для услуг. У всех воскрешенных отсутствует страх смерти и высокая чувствительность к боли, что делает их идеальными воинами. Нужно помнить, что один маг не в силах питать больше пяти поднятых им мертвецов, иначе он может сам потерять жизнь. А теперь подробно разберем..."

"Кому это нужно? - подумал он, закрывая книгу. - Хотя... Если бы не осталось раненых, мы не узнали бы о бароне Варкусе. Но если поднять убитого, допросить, а потом дать умереть... Пожалуй, эту книгу не помешает изучить. Учитель не стал бы хранить бесполезное".

- Интересная? - спросил Борис, откладывая свою книгу.

- Полезная, - ответил Дарк. - Из свежего мертвеца можно сделать хорошего слугу или охранника, и им не нужно платить, только делиться силой. Можешь убить и тут же поднять графиню, и она станет твоей любовницей. Только потом таких не прогонишь, нужно опять убивать. Можно кого-нибудь оживить и допросить. А протухшие мертвецы подойдут для запугивания. А что у тебя?

- В "Запретном" написано о том, как повелевать природой, - сказал друг. - Мы с тобой не зажжем своей силой даже самый слабый огонь, но есть сущности, которым по силам спалить целый город. Их нельзя подчинить, но можно как-то заинтересовать или обмануть. Если верить книге, это очень опасная магия в первую очередь для самого мага. Ну и последствия могут быть не совсем те, какие нужно. Ты шутил, когда говорил о графине?

- Пока да, - улыбнулся Дарк, - но если она и дальше будет портить жизнь... Передай, пожалуйста, "Грани". Посмотрю, чего мы с тобой еще не знаем.

Юноши обменялись книгами и уткнулись каждый в свою. Уже начало темнеть, и для чтения осталось немного времени. Лампы сильно воняли, поэтому их не использовали без необходимости.

"Есть множество обитаемых миров, - прочитал Дарк. - Мы живем в одном из них и сами не можем выйти за его границы. У каждого из миров есть свой Хранитель. Чтобы попасть из одного мира в другой, нужно договариваться с Хранителями обоих. Иногда они делают это сами для каких-то своих, никому не известных целей. Разумные обитатели могут быть разного вида, но очень редко в человеческий мир попадают чудовища. Взывать к Хранителям опасно. Они могут заинтересоваться вашей просьбой или оставить ее без ответа, но порой за беспокойство отнимают жизнь. Хранители не подчиняются богам, наоборот, даже боги меняют миры только с их согласия".

"Вот нужно это или нет? - подумал юноша. - Зачем нам другие миры? Неужели это все, что есть в магии? Всего девять книг, а у учителя их было больше. И когда уезжали, полка была пустая. Не мог он забрать оружие и бросить книги, зная, что уже больше никогда не вернется. Или мог? В конце концов, если есть золото, книги не так уж сложно купить. Нужно проверить сумки с золотом. Может, в них что-нибудь спрятано? Две по размерам больше других, а я не почувствовал разницы в весе. Сейчас проверю".

Проверку пришлось отложить, потому что в дверь постучали. Когда он открыл, увидел дружинника графини.

- Я остаюсь с капитаном, - сказал тот, переминаясь в смущении. - Вы обещали деньги... Графиня Сарк сказала, что она примет все ваши предложения.

Дарк сходил за кошелем и отдал его дружиннику. Заперев дверь, он вернулся к оставленной книге. Читали меньше свечи, а потом стало слишком темно.

- Нужно учиться в карете, - предложил Борис. - Теряем много времени, которое можно занять учебой.

- Так и сделаем, - согласился Дарк. - Мне пришла в голову одна мысль...

Он взял одну из двух подозрительных сумок, развязал и опрокинул на пол. Со звоном посыпались золотые монеты, вслед за которыми вывалилась книга размером в три раза меньше других.

- У нее нет названия, - взяв находку в руки, сказал юноша. - Это вообще не книга, а чьи-то записи. Здесь заклинания с цветными рисунками! Наверное, это работа учителя. Сейчас проверим еще одну.

В другой сумке не было книг, только завернутая в ткань пачка писем.

- Почерк тот же, - посмотрев на пожелтевшие листы, заметил Борис. - Это даже не бумага, а пергамент. Тоже писал старик?

- А я знаю? - пожал плечами Дарк. - Может, выясним, когда все прочтем. Но эта работа не для дороги. Давай все уложим обратно. Когда приедем в Лебарию, нужно будет избавиться от части золота. Отдадим в рост в какой-нибудь торговый дом. Заканчиваем с этим и идем ужинать. Не знаю, как ты, а я валюсь с ног. Если сейчас не поедим, засну с пустым животом.

- Да, день был тяжелый, - согласился друг, ссыпая золото в сумку. - Я не очень устал, но какая-то дурная голова и сильно хочется спать. Не будем обновлять заклинание? В обед никто не забрался, но это могут сделать сейчас.

- Оно еще достаточно сильное, - отозвался Дарк. - Парализует любого, кроме нас, даже если грабителей будет двое. Я не восстановлюсь раньше утра, не хватало еще, чтобы и ты остался без магии!

Они собрали монеты, расчесали волосы и вышли из комнаты, заперев за собой дверь. Женщин звать не стали, одни спустились в трапезную и быстро поужинали.

- Что-то трактирщик больно нервный, - шепотом заметил Борис, когда шли к лестнице. - По-моему, он даже вспотел.

Когда подошли к открытым дверям в свою комнату, стала понятна нервозность хозяина. В двух шагах от сумок застыли двое. Одним из них был сын трактирщика, который утром уехал в залитый кровью лагерь, а вторым - работник, который его сопровождал. Видимо, в обед не было грабежа, потому что хозяин ждал возвращения сына. На полу лежал второй ключ от комнаты.

- Посиди здесь, а я схожу к хозяину, - сказал Дарк, который с молчаливого одобрения друга стал сам решать большинство вопросов.

Он спустился по лестнице и увидел, что толстяку совсем плохо.

- Вот до чего доводит жадность, - обратился юноша к с ужасом смотревшему на него трактирщику. - Не скажете, что мне делать с вашим сыном? Только не орите, говорите тихо!

- Пощадите! - взмолился тот. - Все, что вы захотите...

- У меня много желаний, - ухмыльнулся Дарк. - Ладно, считайте, что мы ничего вам не должны. Завтра, когда будем съезжать, заплатите сотню золотых. Это вас не разорит, но запомните, чем чреват грабеж постояльцев! Вы легко отделались, но учтите, что мы сразу узнаем, если в пище будет какая-нибудь гадость! В этом случае трактир придется строить заново и не вам. Все поняли?

- И в мыслях такого не было! - просиял трактирщик. - Все сделаю! А что с сыном?

- Стоит столбом и будет стоять, пока не отпустим. Можете ждать его здесь или подняться со мной. У вас есть кошели? Мне нужно десять из хорошей кожи.

- Сейчас найду! - вскочил со своего места хозяин.

Когда Дарк поднялся в свою комнату, в ней собрались все женщины, включая служанку. Борис не стал удовлетворять их любопытства, поэтому набросились на него.

- Кто эти люди и что вы с ними сделали? - спросила Оля. - Они живы?

- Вас пытались обокрасть? - вставила вопрос Вела. - Это не сын трактирщика?

- Живы они, - ответил Дарк. - Сейчас разморозим. Действуй!

Друг снял заклинание, и оба мужика упали перед ними на колени.

- Смилуйтесь! - так заорал сын хозяина, что у всех заложило уши. - Демон попутал!

Слуга молчал, но очень выразительно с силой стучал лбом об пол.

- Вон оба! - приказал Дарк. - Чтобы я вас больше не видел!

Несостоявшиеся грабители выскочили за дверь и бросились к лестнице, сбив с ног трактирщика.

- Ваши кошели, господин! - подобострастно сказал появившийся в двери толстяк. Видимо, он сильно ударился, потому что лицо непроизвольно кривилось от боли.

- Распорядитесь, чтобы дамам подали ужин, - отозвался Дарк, забирая у него кошели. - И не забудьте, о чем мы с вами договорились!

- А вы разве не пойдете с нами? - спросила графиня, когда убежал хозяин.

- Мы сильно проголодались и уже поужинали, - ответил он. - Сейчас запремся и будем отдыхать. Вы тоже быстрее ложитесь, чтобы завтра можно было раньше выехать.

- Она опять ушла недовольной, - заметил Борис. - Завтра начнет тебя обхаживать. Боюсь, что дамы не дадут заняться книгами.

- Мы с тобой маги или нет? К утру восстановим силы...

- Влиять магией на дворянок? Ты свихнулся!

- А кто об этом узнает? - возразил Дарк. - Станут сонными и тихо посидят, никому не мешая. Им от этого не будет вреда, а нам - одна польза!

- Ну не знаю...

- Я все сделаю сам. Это лучше слов, на которые обидятся. Давай, как и собирались, ложиться спать. Ты не чувствуешь действия камня в повязке?

- Ничего не чувствую, - ответил Борис. - Может, для этого нужно время?

Изменения оба почувствовали утром. Первым проснулся Дарк и долго лежал, пытаясь разобраться, что с ним не так. Итогом этих попыток стало понимание того, что его сила увеличилась самое малое вдвое. Стоило закрыть глаза, и в темноте начинал разгораться яркий огонь, пульсировавший в такт ударов сердца. Раньше было видно лишь едва заметное свечение. Вот это результат! Неужели никто такое не пробовал? Не может этого быть! Или весь секрет в величине камней, и от небольшого не получишь много сил?

- Ты не спишь? - спросил проснувшийся Борис. - У меня распирает голову и сильно светится третий глаз. Раньше свечение было совсем небольшим. Мне кажется, что сила увеличилась в несколько раз. Ты что-нибудь о таком слышал?

- Учитель об этом не говорил, и в книгах я не встречал. А с другими магами мы с тобой не общались. Может, это всем известно, только мало у кого есть такие большие камни?

- Может быть, - с сомнением сказал друг. - Знаешь, а ведь я никогда не видел ни одного мага с такой повязкой. Для них она была бы признаком неполноценности. А мы повязали головы не столько в надежде на силу, сколько для маскировки. Нужно быстрее учиться, тогда найдем ответы на многие вопросы. Ты хотел раньше уехать?

- Да, нужно вставать! - Дарк вскочил с кровати. - Заклинания больше нет, и я не вижу смысла тратиться на его обновление. Посиди здесь, а я разбужу кучера и женщин и закажу завтрак. Пусть несут сюда, чтобы мы никуда не отлучались.

Кучер уже не спал, а чтобы поднять женщин, ему пришлось проявить настойчивость. Трактирщик поднес кошелек и пообещал, что сейчас принесут завтрак. Юноша не верил в то, что их могут отравить, но на всякий случай выполнил недавно выученное заклинание определения ядов. В завтраке не оказалось ничего вредного, и он был быстро съеден. Золото из двух сумок пересыпали в кошели трактирщика, которыми обвешали пояса, а часть монет из трех остальных сумок переложили в освободившиеся. По-прежнему было тяжело, но сумки уже не так оттягивали руки.

Все отнесли в карету в два приема и сложили не в каретный ящик, а под лавку. В ящик отправили оружие, которое лежало на дне воза, а арбалеты тоже забрали в карету.

- Как же мы в нее сядем? - растерянно спросила графиня. - Там же нет места!

Места действительно осталось мало, но для трех худеньких женщин его хватило. Когда все уселись, кучер взмахнул кнутом и четыре лошади потянули карету с такой скоростью, о которой с возом можно было только мечтать. Вслед за ней бежали связанные ремнем и оседланные кони, взятые ими из лагеря.

- Вы будете читать свои книги, а чем заниматься нам? - сердито спросила Оля, зажатая с двух сторон девушками. - Вы не наврали о своем благородном происхождении? Или читаете только магические книги и не научены тому, как в присутствии дам должны себя вести кавалеры?

- Мы не путешествуем, а спасаемся от врагов, - терпеливо ответил Дарк, решивший пока обойтись без магии. - К тому же в этих лесах водятся разбойники. Одни арбалеты от них не помогут, а охрану еще нужно нанять. Наше искусство магов - это тоже оружие, поэтому сейчас намного полезней читать книги, чем любезничать с вами. Для этого будет более подходящее время.

- Смотрите, вы обещали! - сказала она. - Вы можете меня усыпить? Если нечем заняться, лучше спать. Будет не так неудобно и быстрее пройдет время. В Багоре разбудите.

- Больше никто не хочет спать? - спросил юноша. - Для вас это действительно удобно.

Служанка решила присоединиться к своей госпоже, и обе тут же уснули. Вела отказалась.

- Я лучше посмотрю на вас, - сказала она Дарку, немного его смутив.

До встречи с графиней она обращалась к обоим на ты, а потом перешла с ним на вы, а с Борисом вообще не разговаривала.

- Смотрите, - ответил юноша и вернулся к чтению книги. Он быстро увлекся и прервался, когда почувствовал голод.

Герцогиня спала, но проснулась, когда они стали обедать хлебом и ветчиной. Магический сон оказался сильнее, и остальные женщины не реагировали на аппетитные запахи и чавканье. Вела присоединилась к юношам и с удовольствием поела.

- Опять будете читать? - спросила она, вытерев губы платком. - Как вы только можете это делать при такой тряске! Может, хоть немного поговорим?

- Немного можно, - согласился Дарк. - И о чем будем говорить?

- Расскажите, как вы хотели помочь графине.

- Купим большой особняк и возьмем ее на содержание, - ответил он. - Вы тоже сможете в нем жить.

- Вы благородны только по происхождению, - с сожалением сказала Вела. - Маг должен был обучить вас не только бою, но и манерам. Мужчины берут на содержание только шлюх, а не замужних женщин, да и для меня такое проживание будет бесчестьем! Я понимаю, что вы не имели в виду ничего дурного, но дворяне Орта нас ославят.

- Мне кажется, что Оля не слишком заботится о своей репутации, - заметил Дарк.

- Это здесь, - возразила девушка. - Она уже не верит в возвращение мужа и пытается зацепиться за вас. Этого никто не видит, кроме ее попутчиков, поэтому она ничем не рискует.

- Рискую я. Если граф все же вернется... И потом зачем она мне? Я готов помочь, но не связывать с ней свою жизнь! Если не подходит особняк, когда приедем в Орт, придумаем что-нибудь другое. Вы тоже не верите в возвращение отца?

- Верю, - улыбнулась она, - поэтому пока не вешаюсь к вам на шею. Вот когда не будет веры... Не прогоните?

- Мы уже предложили вам свою помощь.

- Мы?

- Борис мой друг, и он для меня дороже вашей Оли, - сердито сказал Дарк. - Как только приедем в Багор, сразу же купим ему благородство! Вы с ним нормально общались, а теперь почему-то воротите нос. Это из-за графини?

- Ну да, - подтвердила Вела. - Он мне нравится, но я не могу в ее присутствии иначе общаться с простаком. Вы пока не маги, а ученики, и она это знает. Думаете, мне приятно выслушивать ее нотации?

- Он и сейчас не простак, а из купцов.

- Купите к своим книгам "Кодекс поведения", - со вздохом посоветовала она. - Для графа или герцога купец немногим отличается от обычного горожанина. Был бы он еще главой богатого купеческого дома, а не мальчишкой... Вы умный и сильный юноша и маг, но незнание этикета закроет для вас высшее общество столицы. Или вы не собираетесь общаться с благородными?

- Спасибо за совет, - поблагодарил Дарк. - Я думаю, что пора кончать с разговорами. Поспите, а мы пока почитаем.

- Если я высплюсь сейчас, чем заниматься ночью? Был бы любовник...

Он посмотрел в смеющиеся глаза девушки, тоже улыбнулся и взялся за книгу.

В этот день в дороге не случилось никаких происшествий, и к вечеру уже были в Багоре. Кучеру было сказано везти их в лучший трактир, что он и сделал. Когда въехали в распахнутые ворота "Приюта для благородных", разбудили женщин. Кучер занялся лошадьми, а остальные с сумками в руках вошли в трактир.

- Нам нужны комнаты, - обратился Дарк к сидевшему за отдельным столом хозяину. - Одну для нас и другую для дам. У вас есть комнаты для прислуги? Тогда в них нужно будет поселить эту девушку и нашего кучера. Уедем послезавтра.

- У нас высокие цены, - предупредил его трактирщик. - Вы сможете расплатиться?

Приехавшие не внушали ему доверия своим видом, поэтому в обхождении не было ни капли почтения.

- Рассчитаюсь, как только вселимся, - ответил юноша. - Не судите о нас по одежде, в дороге случается всякое.

- Да, конечно! - засуетился трактирщик. - Все будет: и комнаты, и горячая вода, и ужин!

Денег пришлось заплатить в два раза больше, чем с них брали в придорожных трактирах, но и комнаты были просторней и богаче обставлены, а готовили здесь так, что все невольно объелись. Дамы опять затянули с купанием, поэтому ужинали сами. Вернувшись в свою комнату, занялись учебой. Стемнело, но на столе стояла лампа, заправленная очищенным маслом, от которой не было вони. Эти занятия прервал стук в дверь. Открывать пошел Дарк.

- Вы обещали мне свое внимание! - заявила ему стоявшая за дверью графиня. - Извольте выполнять! Сейчас пойдем в нашу комнату. Не бойтесь, герцогиня не помешает. Она побудет в трапезной.

- Вы думаете о том, что мне предлагаете? - сказал невольно покрасневший юноша. - Ваш муж...

- Я не видела его три декады и, наверное, уже не увижу, - ответила она. - Я больше не могу без мужчины! Вы молоды, но телом уже созрели. А если Ольгер все же приедет, он об этом не узнает. Ну же, Дарк! Я предлагаю вам себя, а вы ломаетесь как... У меня просто нет слов! Я уродлива?

- У меня не хватит слов, чтобы описать вашу красоту! - ответил Дарк, которого затрясло от ее слов. Учеба и мысли отвадить графиню были на время забыты.

- Наконец-то, ты заговорил, как подобает кавалеру! - прижавшись к нему, жарко зашептала Оля. - Пошли быстрее, я вся горю! Говорят, что маги неутомимы в любви. Давно хотела это проверить, но Тарк боялся мужа... Ты ведь знаешь нужные заклинания?

Он знал и поспешил использовать, чтобы не опозориться. Других знаний в любви не было, но женщине не нужны были его ласки. Она и так была готова его принять, поэтому все прошло просто замечательно.

После первого раза был второй, потом третий...

- Это было необыкновенно! - восторженно говорила Оля. - Мой муж по сравнению с тобой просто ничтожество! Никому тебя не отдам! Если он появится, вызовешь на дуэль и убьешь! Скажи, что ты меня любишь!

- Я тебя люблю, - послушно повторил он, зная, что она в таком состоянии не почувствует лжи. - Я пойду к себе. Неудобно перед герцогиней.

- В следующий раз не экономь на комнатах. Если у меня будет своя, не придется никого выпроваживать! Тогда тебе можно будет не уходить до утра.

Юноша поспешно оделся и ушел. Восторги любви остались в прошлом, и ему было стыдно не только перед Велой, но и перед другом. Говорил одно, а стоило графине поманить пальцем...

К его приходу Борис закончил чтение и погасил лампу. Можно было увеличить чувствительность глаз, но Дарк различал в темноте очертания мебели и не стал использовать магию. Добравшись до кровати, он быстро разделся и лег спать.


- Кажется, оторвались, - сказал герцог Даргус скакавшему рядом капитану Барку. - Сейчас войдем в лес...

Кавалеристы Торы отстали еще за холмами, а после того как они переправились через реку и сожгли мост, уже две свечи не видели всадников.

- В этот лес легко войти, но из него можно не выйти, - отозвался коренастый, меченный шрамами Барк. - Зря я тебя послушал, Лар! Нужно было уходить вместе со всеми.

Они были давними друзьями, поэтому наедине барон мог позволить себе фамильярность.

- От нас отстали, а отряд будут преследовать, пока не догонят. Ты зря боишься здешних лесов. Запасов хватит на несколько дней, а воду найдем. Леса тянуться на две сотни лиг, если не идти на восток к горам. Это самое большее пять дней пути.

- Посмотрим, - сказал Барк. - Не так-то просто найти здесь воду. И я слышал много неприятного о лесных дикарях. Пусть мы через пять дней выйдем к Торгу, а что дальше? Торийцы будут там раньше.

- Как-нибудь выкрутимся, - ответил герцог. - Не думал, что они будут убивать всех благородных. И из-за чего? Неужели только из-за камней? Так нетрудно просто сорвать повязку!

- Что-то не так с этой войной, - проворчал барон. - В битве участвовали урамцы, но они после победы почему-то вернулись в свое королевство. И эти убийства... Убивают не только благородных, я видел и тела купцов. И у всех сняты повязки, а у убитых магов камни вырезали из головы. И это при том, что купцы Зары привозят их каждое лето. Слезаем с коней, а то останемся без глаз.

Мужчины спешились, взяли лошадей под уздцы и вошли в лес.


- Господин граф! - позвал Ольгера раненый в руку солдат. - Вас зовет герцог!

Герцога Гольдара положили в центре лагеря, а граф лежал у одного из костров. Пройти сто шагов нетрудно, если ты здоров, но здесь таких не было. Он поднялся с помощью палки и, морщась от боли в ноге, заковылял к шатрам.

Герцога почему-то не внесли в его шатер, а положили рядом с ним на плащ.

- Я пришел, - сказал Ольгер, присев рядом. - Вы что-то хотели, мой лорд?

- Я не переживу эту ночь, - прошептал Гольдар. - Вы возглавите всех, кто остался. Убейте тех, кто не может идти, иначе не спасете никого! Нужно сделать засаду на дороге и захватить лошадей. У вас будет мало бойцов, но без этого не выжить. Торийцы начали занимать королевство, и с этим нельзя медлить. Они заняты убийствами, иначе давно уже были бы в Аштаге! Вы сможете спастись только в Лебарии. Можно укрыться в Заре, но это более трудный путь и, по словам пленного, ханство тоже будет захвачено. Если у вас получится дойти, постарайтесь разыскать моих близких и помочь. Обратитесь к герцогу Парку, он друг короля Августа и мне обязан. Снимите с моей руки перстень. На правой - он там один. Это подарок Парка, который он должен узнать. У нас много золота из походной казны?

- Точно не знаю, - ответил граф Сарк. - Примерно двадцать тысяч.

- Возьмете часть для передачи моей семье, а остальное разделите между всеми, кто выживет. Не нужно хоронить со мной меч. Заберите его и, если получится, отдадите младшему сыну. Это единственный, оставшийся в живых мужчина рода Гольдаров. Проклятый Мальк! Изгнал Даргуса и погубил армию и королевство! Было бы намного лучше, если бы при родах умер он, а не королева. Новую династию мы пережили бы, а вторжение торийцев не переживет никто. Если они захватят и Зару, когда-нибудь придет черед и Лебарии! Не знаю, почему такая жестокость и чего этим добиваются... - Герцог закашлялся и сплюнул кровь.

- Помолчите, мой лорд! - сказал Ольгер. - Вам нельзя говорить.

- Я еще намолчусь, когда перейду хрустальный мост, - отдышавшись, прошептал умирающий. - Попробуйте убедить короля Августа в том, что с Торой не будет мира. Если он не вмешается сейчас, когда мы ослабили армию Гарха, потом будет поздно! Я не знаю, для чего королю Торы столько камней силы, но в этом должна крыться разгадка. Только сильный маг может драться лучше хорошо подготовленного воина, но их никогда не будет много, сколько бы ни было камней! Но они собирают камни, убивая всех подряд! Уцелевшие разведчики говорили, что из-за камней даже раскапывают могилы! Скажи... - Гольдар захрипел, и из его рта выплеснулась кровь. Несколько судорожных движений - и для него все было кончено.





Глава 5




- Возьмите карету, - после завтрака предложил дамам Дарк. - Быстро объедете нужные лавки, и кучер поможет с покупками. А пока будете ездить, я займусь нашей охраной и другими делами.

Начал он не с наемников, а с визита к королевскому наместнику.

- Придется тебе сидеть с золотом, - сказал юноша Борису. - Купца к нему так просто не пустят, а мы не можем терять время. Если получится, сразу же займусь охраной.

Для поездки он взял одну из верховых лошадей. Разузнав у трактирщика, как проехать к дворцу наместника, Дарк повесил на пояс меч и два кошеля и пошел на конюшню. Получивший серебряную монету конюх в мгновение ока оседлал нужную лошадь и дал дополнительные объяснения насчет дороги.

Дворец, к удивлению юноши, никем не охранялся. Он не поехал к дворцовой конюшне, а привязал повод коня к одному из деревьев парка. У парадного подъезда на ступеньках сидел богато одетый слуга.

- Господин граф собирается уезжать, - грустно ответил он на вопрос, где найти наместника. - Меня с собой не берут... Вам не нужен слуга, господин? Где искать? Наверное, вон в тех комнатах второго этажа. А можете подождать здесь, скоро ему подадут карету...

Дарк не стал ждать и правильно сделал. Найденный им наместник уже собирался покинуть дворец.

- Какой патент? - удивился он. - Его величество погиб, и я уже не наместник!

- Вам не нужно золото? - делано удивился юноша. - Напишите патент с другой датой, и он будет действительным. Мне он нужен для друга, с которым мы едем в Лебарию. Кто его будет там проверять?

- В самом деле! - оживился граф. - Я почему-то не подумал... А вам не нужен титул? Простаку дать не могу, но благородному...

- Сколько? - спросил он.

- Пятьсот за благородство вашего друга и тысячу будет стоить титул безземельного барона. Есть у вас такие деньги?

- Пишите бумаги, а я буду считать золото, - решил Дарк. - Потом, если хотите, будете проверять.

Вскоре он вышел из дворца хоть и не полноправным, но бароном и с патентом на имя Бориса. Слуга сидел на прежнем месте и с надеждой посмотрел на юношу.

- Что умеешь делать? - спросил тот.

- Все, мой лорд! Лучше меня вы никого не найдете!

- Как тебя звать, самый лучший? - спросил Дарк. - Заодно расскажи, где у вас можно нанять охрану.

- Я Зорин, - вскочив, ответил слуга. - Боюсь, что охрану так просто не найти. Вчера господин граф ездил в гильдию наемников и забрал всех, кто там был. У него мало своих дружинников, а дорога опасна... После этого гильдия закрылась. Когда у нас узнали о зверствах торийцев, многие решили бежать, поэтому быстро разобрали всех наемников. На городском рынке нанимаются воины попроще, которые не состоят в гильдии, но им меньше веры. Часто у таких нет доспехов, только мечи или луки.

- А ты сам умеешь сражаться? Учти, что придется ехать верхом.

- Мечом умею, но плохо, - признался Зорин, - а из арбалета стрельну - дело нехитрое. Графа всегда сопровождал верхом, он в свою карету сажал только дам.

- Считай, что ты нанят, - решил Дарк. - Рынок далеко?

- Если быстро идти, дойдем за половину свечи.

- Значит, обойдемся без кареты. Веди.

Они вышли за ворота и быстрым шагом направились к рынку. Чтобы не вести за собой лошадь, ее оставили в конюшне встречного трактира. Зорин начал рассказывать новому хозяину о местных достопримечательностях, но тот его прервал:

- Мне это не интересно. Лучше расскажи все, что знаешь о торийцах.

- О них узнали только три дня назад, - с готовностью ответил слуга. - Обычно все войны начинаются и заканчиваются на границе. Сойдутся, порубят друг друга, ну и проигравший заплатит золото или уступит победителю какие-то земли. Когда-то захватывали целые королевства, но это было давно. Все думали, что так будет и сейчас. А потом появились беженцы, причем не абы кто, а уважаемые и известные в королевстве дворяне, которые рассказали ужасные вещи. Рассказ о разгроме армии и гибели короля всех опечалил, а когда стали говорить о том, что торийцы творят со всеми благородными, магами, купцами, да и многими горожанами, мы пришли в ужас! Им зачем-то нужны камни силы, и все, у кого они есть, убиваются без всякой пощады! Я понимаю, почему режут магов, но остальные? Разве трудно просто сорвать повязку? Для чего убивать, причем не только мужчин, но и женщин с детьми?

- Рассказывали, где сейчас торийцы?

- У них много кавалерии, а в Доршаге почти не осталось войска, поэтому, если бы не резня, могли бы быстро захватить все королевство. Из-за убийств их армия медленно движется вдоль дорог. Но если народ побежит, они тоже пойдут быстрей. А точно никто ничего не знает. Мы почти пришли. Видите, сколько на улице горожан? Еще один квартал - и будет рынок. Спрятали бы вы, мой лорд, свои кошели, а то не ровён час срежут. В толпе разве поймаешь!

- Пусть попробуют, - отозвался Дарк. - Вряд ли найдется вор, который сможет обокрасть мага. Можешь не смотреть на повязку, это маскировка. Когда придем, веди туда, где собираются стрелки.

Толпа на глазах густела, у многих в руках были узлы и корзины. Впереди слышались шум и выкрики. Пройдя еще немного, увидели запруженную людьми площадь.

- Нам туда! - махнул рукой Зорин и первый вошел в толпу, держась за свой кошелек.

Дарк выполнил отпугивающее заклинание и последовал за слугой. Теперь не нужно было распихивать людей, потому что они сами поспешно освобождали ему дорогу. Пройдя через весь рынок, подошли к стоявшим на краю площади лавкам. На них сидели два десятка небогато одетых мужчин. У большинства в руках были охотничьи луки.

- Почти все из них крестьяне, - пояснил Зорин. - Поля убраны, а до охоты еще целый сезон, можно подзаработать наемничеством. Могут быть и разбойники, которые отбились от ватаги. Берут и их, если поклянутся с магом. Плохо, что всего два мечника. Наверное, их и здесь уже разобрали.

- Кто такие? - спросил Дарк у пожилого, но здоровенного, как медведь, мужчины, который сидел наособицу вместе с молодым парнем. Оба были вооружены мечами и кинжалами.

- Крестьяне, - басом ответил тот. - В свое время послужил в дружине нашего барона и научился махать мечом. У сына была охота, поэтому я и в него вбил эту науку. Нужна охрана?

- Нужна, но не здесь, - ответил он. - Мы уезжаем в Лебарию, а вы вряд ли надолго оторветесь от хозяйства.

- А нет никакого хозяйства, - сказал мужик. - Жена умерла, и все, что у меня было, досталось старшему сыну. У младшего ветер в голове и никакой склонности к деревенской жизни. Можем поехать и в Лебарию, если сойдемся в цене. Только у нас нет коней.

- Пять золотых в декаду, - назвал цену Дарк. - Получите деньги и сами купите коней. Годится?

- Щедрое предложение. Мы его принимаем! Зовите меня Валем, а сына - Гертом.

- Ну а я Дарк барон Варг. Есть среди лучников те, кто хорошо держится в седле и может надолго уехать из Доршага?

Вызвались трое. Двое были братьями, а третий - их односельчанином. Они были проверены магией и признаны надежными.

- Значит так! - сказал всем Дарк. - Каждому даю полсотни золотых. Это не только на лошадей, но и на вашу одежду. Замените ее на новую из кожи. Купите нагрудники, чтобы была хоть какая-то защита. И замените наконечники стрел на бронебойные. Завтра утром должны быть у трактира "Приют для благородных". Зорин, есть где переночевать?

- Переночую во дворце, - ответил слуга. - Все равно из него все сбежали.

- Завтра придешь к тому же трактиру. Конь для тебя будет. Возьми десять золотых. Это не плата, а деньги для покупки нормальной одежды и хоть каких-нибудь доспехов. Все всё поняли? Тогда я с вами прощаюсь. Да, забыл предупредить, что я маг, а на каждом из вас теперь стоит моя метка. Вы мне не врали, но мало ли что может случиться за ночь! Если кто-нибудь решится сбежать с деньгами, я обещаю ему неприятности. До завтра!

Выйдя с рынка, он увидел в одном из домов книжную лавку. Магических книг у ее хозяина не оказалась, но Дарк за два золотых купил "Кодекс поведения". Вела дала хороший совет, и он собирался им воспользоваться. В детстве учили этикету, но только тому, который нужен мальчишке. Сейчас этого было мало. На обратном пути юноша еще дважды заходил в лавки и купил пару штанов, рубахи и сапоги. Друзья отличались только лицами и цветом волос, поэтому то, что подходило одному, годилось и для другого. Последней покупкой были шляпы. Себе он взял бархатную с пышным пером, какие обычно носили бароны, а Борису - чуть скромнее. Зашел и к ювелиру, но у того не оказалось баронской цепи. По словам старика, их делали только на заказ.

- Это займет два дня, а я завтра уезжаю из Багора, - сказал он Дарку. - Проклятая жизнь, в которой нужно бросать свой дом и бежать на чужбину! Можете купить баронский перстень, но и на нем нужно вырезать ваш герб. Это можно успеть сделать к завтрашнему утру.

- Я только купил титул и еще не успел обзавестись гербом, - признался тот.

- А вот это зря! - попенял ему ювелир. - Вы можете ходить без цепи и перстня, но обязательно должны иметь герб! Мой вам совет: прямо сейчас сходите в квартал писцов. Спросите старого Мерта, там каждый знает, где он живет. Если старик не сбежал, он вам за несколько золотых подберет герб, к которому не будет придирок. Это великий знаток геральдики! Как идти? Давайте я вам расскажу.

К знатоку геральдики пришлось идти долго, да еще с покупками, поэтому Дарк пожалел об оставленной лошади и о том, что не взял экипаж.

"Вот что значит купленный титул, - думал он, добравшись до нужного квартала. - Полный кошель золота и сбитые ноги. Никакой привычки к удобствам! Если бы ехал в карете, не пришлось бы никого спрашивать".

Первый же прохожий рассказал, куда нужно идти, а старый Мерт, на счастье Дарка, никуда не уехал.

- И не уеду, - сказал он юноше. - Зачем бросать дом? Кому я нужен в Лебарии? Пока до нее доберусь, несколько раз ограбят и убьют. Я не благородный и не купец, а повязку недолго снять. Не будут же они, в самом деле, убивать всех подряд! Покажите вашу грамоту. Так, барон без земли. Сейчас я что-нибудь подберу. У геральдики свои законы, к тому же вам нужен такой герб, какого больше нет ни у кого.

- Вы знаете гербы всех баронов? - удивился Дарк.

- Конечно нет, - засмеялся старик. - Знаю гербы многих и то, что в них не внесут такие, как вы. Меч - это обязательно, а к нему добавим щит. Его редко используют в Доршаге. Здесь будет знак солнца, а сюда нарисуем рыбу.

- Почему рыбу?

- Потому что ни один барон ее сюда не внесет, но это не противоречит традициям. Большинство предпочитает красный фон, а вам сделаем голубой. Остался девиз. Многие используют такие слова, как честь, верность, сила и благородство. Может, придумаете сами? Молчите? Эх, молодежь! Ладно, сейчас придумаю. У вас есть семья?

- Только друг.

- Вот мы так и напишем: "Вместе до конца!" Такого девиза точно ни у кого не будет. С вас двадцать золотых.

Рассчитавшись, Дарк вышел из дома Мерта и остановил проезжавший по улице экипаж. Дорога в трактир заняла в два раза меньше времени, чем его хождения, и за время поездки юноша даже успел отдохнуть. Прежде чем подняться в свою комнату, он отдал трактирщику бирку и попросил послать слугу за оставленной лошадью.

Борис читал книгу и спокойно отнесся к своему благородству. Вот баронство друга его поразило.

- Не ожидал! - сказал он, удивленно уставившись на Дарка. - Я вообще не слышал, чтобы покупали титулы.

- Я его не купил, а получил за услугу королю, - засмеялся тот, - Мои деньги пошли не в королевскую казну, а графу на дорожные расходы. Держи сумку. В ней для тебя штаны, рубаха и сапоги. А это дорожная шляпа. Нужно купить плащи, но это сделаем в Бургаде. Или, если хочешь, сходи сам, а то я сегодня уже находился. Взял лошадь и оставил ее в другом трактире, чтобы не украли на рынке, а потом полдня бегал на своих двоих.

- А зачем тебе рынок? - не понял друг. - Здесь же полно лавок.

- Ходил за охранниками, - объяснил Дарк. - В городской гильдии разобрали наемников и пришлось набирать крестьян. Мечников всего двое, а лучников не меньше, чем у разбойников. Ты уже обедал?

- Как я мог обедать, если сидел на золоте? Будем накладывать заклинание? Может, повесим на дверь "Паутину"? Если полезет вор, он даже не успеет сбежать.

- Можно и так. Делай и пошли обедать, а то у меня уже живот подвело. Дамы все купили?

- Они мне не докладывали, - отозвался Борис. - Заходила графиня, так она была в новом платье. Интересовалась, когда ты вернешься. Все сделал, можно идти.

Они спустились в трапезную и увидели там обедавших Олю с Велой. Служанки с ними не было. Спросив разрешение, сели за их стол. Тут же подбежал слуга и забрал грязную посуду, а двое других принесли обед. Дамы дождались, пока юноши утолят голод, а потом утолили свое любопытство.

- Что с нашей охраной? - спросила графиня. - Вы кого-нибудь наняли?

- Двух мечников, троих лучников и еще одного слугу, - ответил Дарк. - Остальные не внушали большого доверия. Можете нас поздравить. Борис теперь благородный, а я стал бароном. Земли, правда, нет, но ее нетрудно купить.

- Как же так? - растерялась Оля. - Баронство не продается!

- А кто говорил о покупке? - невозмутимо спросил он. - Купили благородство для Бориса, а я стал бароном за услугу королю. Какую? Я пока не придумал, но нам еще долго ехать.

- Взятка? - догадалась Вела. - Ловко! Когда приедем в Орт, такую грамоту никто не сможет оспорить. Уедем утром?

- Вы купили все, что хотели? - не отвечая ей, спросил Дарк.

- Все, на что хватило золота, - ответила графиня. - Вещей столько, что нужно будет убрать ваши арбалеты.

- Уберем, - пообещал он. - Мы будем ехать верхом, а оружие возьмем с собой и отдадим мечникам, так что в карете будет место.

- Вам тоже нужно одеться прилично! - категорично сказала она.

- Нет времени, - ответил Дарк. - Выедем утром, а сегодня я уже никуда не пойду. Кое-что купили, а остальное докупим в Бургаде. До него нет ни одного трактира, так что на нас некому смотреть, кроме разбойников.

- Вы шутите, а я, когда ехала к отцу, столкнулась с разбойниками возле Бургада, - сказала Вела. - Говорят, что это самые разбойничьи места!


Костер горел еле-еле и почти не освещал поляну. Окружавший их лес вообще не было видно. Рядом стояли стреноженные кони и доедали остатки овса.

- Еды еще достаточно, но воду нужно искать, - сказал лежавший на плаще Барк. - Может, погасим костер? Мы поужинали, еще не холодно, а дым от него можно почувствовать за несколько лиг.

- Лежите, - остановил его Даргус. - Чем вы будете его тушить? Воды нет, а затаптывать ногами... Скоро догорят дрова и сам погаснет. Скажите, Дар, в этом сражении действительно нельзя было победить или мы обязаны поражением глупости Малька?

- Король сглупил, но там и вы ничего не сделали бы, - ответил барон. - Только торийцев было в два раза больше нас, не считая трех полков Урама. И сражение развернулось на небольшом лугу, поэтому говорить о каких-то маневрах... Там даже негде было разогнаться кавалерии. Урамцы так и простояли, не вступив в бой, потому что для них не хватило места.

- Их король еще пожалеет о своей женитьбе на сестре Гарха, - заметил герцог, - конечно, если успеет. От их союза выигрывает Тора, а Марта, хоть и красива, но та еще стерва. Смерть старшего принца Урама - это только начало. Пройдет год, и этого королевства не будет. Зару всю не захватят, но оттеснят кочевников в степи. Не знаю, для чего Гарху столько камней силы, но предгорья он займет. Зарийцы продавали камни всем желающим, а этот не будет. Если из-за них даже оскверняют могилы и убивают детей... Наверное, пришли последние времена, о которых написано в священных книгах. Таких жестокостей не было ни в одной из войн.

- Камни нужны только для магии, - сказал Барк. - Неужели Гарх хочет сделать всех торийцев магами? Что это ему даст? Или цель в том, чтобы лишить магии всех остальных? Может, это как-то связано с его новым советником?

- Что еще за советник? - заинтересовался Даргус. - Вы ничего о нем не говорили.

- О нем сказал один из пленных, когда ему смолили пятки. Это было еще до сражения. С полгода назад граф Марк куда-то исчез и его место занял некий Вилли.

- Странное имя. А какой у него род?

- Пленный не знал, - ответил барон. - Сейчас этот Вилли уже граф Сабор. Было у Гарха свободное графство, теперь его нет.

- Король Торы не из тех, кто раздает графства, - задумался герцог. - Советник должен был оказать ему большую услугу.

- Что толку об этом думать! - сердито сказал Барк. - Пусть теперь ломает голову король Август! Мы потеряли свое королевство, а скоро можем потерять и жизни. Это вы считаете лесных дикарей мифом, а я почти уверен в том, что они существуют. Пришлось как-то послушать егерей, которым можно верить.

- Проклятые кровососы! - выругался Даргус, прихлопнув на лбу комара. - Когда погаснет костер, их будет еще больше!

- Дожди были давно, нет даже росы. Если летают комары, значит, поблизости есть ручей. Завтра нужно будет поискать. Кто первый дежурит?


Скакавший рядом с графом солдат покачнулся и вывалился из седла. За спиной послышался глухой удар, а освободившаяся от всадника лошадь унеслась вперед. Это не мог быть болт, скорее мечник просто потерял сознание, теперь уже вместе с жизнью.

Этим утром они совершили нападение на торийцев. Ольгер не стал убивать тех, кто не смог идти сам. Он велел оставить им всю еду и часть золота, а потом вызвал к себе младшего сына барона Таля.

- У меня для вас поручение, Гербер! - сказал граф юноше. - Знаете, что мне перед смертью поручил герцог? Он сказал, что мы должны убить всех, кто не в силах идти. Что вы так побелели? Не нравится приказ? Не бойтесь, я не собираюсь его выполнять, тем более заставлять это делать вас. Наоборот, я поручаю вам их спасти. Мы оставляем вам продовольствие и золото, а засаду устроим вдали от лагеря, чтобы не подставлять вас под удар. Когда большинство доходяг встанут на ноги, пусть сами решают свою судьбу.

- Я все выполню, мой лорд! - поклялся Таль. - А вас прошу передать мое золото семье. Они должны были выехать в Лебарию... Отец и старший брат сложили головы, и с ними только слуги. Мать уже стара и начала терять разум, а у сестры ветер в голове... Вы хоть бы им подсказали... Если я застряну здесь...

- Не беспокойтесь, Гербер. Если я доберусь и смогу их найти, постараюсь помочь всем, что в моих силах. А вы сохраните солдат и не вздумайте погибнуть! Король Торы не ограничится Доршагом, и эта война у нас с вами не последняя!

Потом был долгий и трудный марш, больше похожий на ковыляние. Около сотни раненых солдат и офицеров с трудом шли лесом, стараясь не удаляться от дороги. К полудню сделали засаду. Два отряда торийцев пришлось пропустить из-за их численности. Первый был слишком мал, а второй, наоборот, насчитывал около тысячи всадников и был им не по силам. Напали на третий, в котором было полторы сотни солдат. Почти у каждого из сидевших в засаде был арбалет, поэтому большинство кавалеристов Торы повалились на дорогу ранеными или убитыми. Лежавшие повсюду тела и обезумевшие лошади мешали спасаться выжившим, поэтому ушли немногие. Успевшие перезарядить оружие поспешно стреляли, в большинстве случаев попадая в цель. Вскоре вражеский отряд перестал существовать, и окрыленные успехом солдаты Доршага принялись ловить лошадей. Те, кому это удавалось, садились в седла и догоняли убежавших коней для своих товарищей. Когда не осталось пеших, ушли в лес. Вдоль дороги шла полоса редколесья, поэтому ехать верхом было не трудно. Вечером сделали привал, а с наступлением темноты вернулись на дорогу.

Шли рысью. Спасение было в скорости, но из-за ран не могли устраивать скачки. Утром собирались вернуться в лес, но не успели. За поворотом дороги нарвались на большой лагерь торийцев, через который пришлось прорываться с боем. Разрядив в неприятеля арбалеты, их бросали и выхватывали мечи. Итогом прорыва была гибель семи десятков бойцов. Лес стал намного гуще, а на хвосте висели вражеские кавалеристы, поэтому оставалось только пришпоривать лошадей, теряя товарищей из-за их слабости и летящих в спину болтов.

Спасение пришло в виде съезда в одну из деревень.

- Туда! - закричал граф и первый повернул лошадь.

За ним последовали остальные, которых осталось не больше двадцати. На дороге их быстро догнали бы, но теперь появилась возможность уйти, потому что деревни никогда не устраивали вблизи густолесья. Лишь бы в этой не было вражеского отряда!


- Где гонец? - спросил король Август.

- Потерял сознание, ваше величество, - почтительно ответил канцлер. - Сейчас его приведут в чувство. Юноша скакал четыре дня без сна и еды и загнал десяток лошадей. Он написал донесение на случай своей смерти. Вот оно!

Король нетерпеливо взял бумагу, развернул и прочитал.

- Скверно! - сказал он и снова сел за стол. - Садитесь, граф, не стойте столбом! Вы читали?

Канцлер сел на один из стульев для посетителей королевского кабинета и кивнул.

- Читал, ваше величество. После заключения союза Торы и Урама поражение Доршага было ожидаемым.

- Поражение, но не его захват и гибель короля! Зачем нам такой сосед, как Гарх? До сих пор все удовлетворялись спорными землями или золотом. К тому же здесь написано о Заре. Пока мы не по зубам Гарху, но если он захватит земли наших соседей и укрепится...

- Гонец уехал сразу же после битвы, поэтому мало знает. Я думаю, что многие дворяне не останутся под Гархом. Ехать в Зару неудобно, да и что им делать у кочевников? Приедут к нам и привезут свежие новости. Когда будем больше знать, сможем принять правильное решение.

- Вы всегда так невозмутимы?

- Должность обязывает, ваше величество, - улыбнулся старик. - Вы хотите, чтобы я бегал по вашему кабинету? Пока мне многое неясно, и я не вижу необходимости в спешке. Если соседство с Гархом принесет неприятности, это случится не завтра. Давайте определимся с тем, какую поддержку оказывать беженцам. Главы многих благородных семей погибли в сражении, поэтому приедут их младшие сыновья и женщины. Пользы от них немного, а беспокойство будет, особенно от тех, кто прибежит без средств. В столице много жилья на продажу, а привезенное золото разойдется по сокровищницам. Вот те, у кого его не будет... Мы не можем им позволить впасть в нищету. Юношей можно определить на службу, а остальные...

- Поможем и остальным, - решил король, - только умеренно. Создайте коллегию, которая будет этим заниматься. Если побегут горожане или купцы, пусть устраиваются самостоятельно. И соберите на завтра Королевский совет.


- Я привез камни, ваше величество! - почтительно доложил пожилой мужчина, низко кланяясь Гарху. - Только крупных больше трех тысяч! - Он был в легких латах, надетых на потертую, запыленную дорогой кожаную одежду.

- Я доволен, барон! - сказал король. - Передайте все графу Сабору и можете отдыхать. Позже расскажете со всеми подробностями. Ваши старания не будут забыты!

Барон еще раз поклонился и направился к выходу из тронного зала.

- Мальчишки подобраны? - спросил Гарх у стоявшего рядом с троном воина.

- Пока меньше тысячи, ваше величество, - ответил тот. - Их приходится вести из Доршага в цепях, поэтому не все доходят. Без цепей за ними трудно уследить. Из первой партии многие сбежали.

- Кто это придумал? - рассердился король. - Вы не нашли в Доршаге возов? Используйте цепи, но пусть едут в повозках! Любая задержка непозволительна! Если через две декады не наберете доршагских щенков, возьмем ваших детей! Все поняли?

- Я все понял, ваше величество! - сказал побелевший воин. - У вас не будет повода для недовольства!





Глава 6




После завтрака кучер подал карету к дверям трактира, а прибывший раньше других Зорин помог перенести вещи. К тому времени как конюх оседлал лошадей, все охранники уже были в сборе. Одетые в новую кожаную одежду и защищенные нагрудниками, они выглядели намного лучше вчерашнего.

- Неплохо, хоть и не мои дружинники, - оценила графиня. - Жаль, что их так мало. В Бургаде нужно будет добрать еще. Барон, вы обещали забрать арбалеты.

- Один оставим, а остальные сейчас разберем, - отозвался Дарк. - Валь, возьми себе и сыну по арбалету. Там же сумки с болтами. Зорин, закрепи на этих лошадях по два арбалета и один возьми себе... Все готовы? Тогда давайте отправляться.

Вперед пустили мечников, за ними ехали маги, читавшие на ходу свои книги, а окруженная всадниками карета замыкала движение. Вопреки опасениям герцогини, полдня ехали, не встретив ни одного разбойника. Незадолго до остановки для обеда и отдыха увидели стоявшего на обочине юношу. Он был года на два старше магов, но одного с ними роста и уже в плечах. Богатый бархатный костюм не годился для путешествия и был уже изрядно замаран. На голове красовалась баронская шляпа, а на поясе висели меч и кинжал. Довершал картину великолепный жеребец, который не был стреножен, но ни на шаг не отходил от хозяина. Дарк подъехал к незнакомцу и спросил, не нужна ли помощь.

- Благодарю! - надменно ответил тот. - Со мной все в порядке. Могу узнать, с кем имею честь говорить?

- Я барон Варг, - представился Дарк. - Со мной благородный Даром, а в карете едут дамы. Если вам ничего не нужно, мы продолжим путь. Хотели сделать остановку, но здесь неудобное место и нет воды.

- Подождите, - остановил его юноша. - Я барон Варкус. Не скажете, куда держите путь?

- Мы едем в Орт, - ответил подъехавший к ним Борис. - Не скажете, барон, где ваш батюшка?

- Я могу узнать, чем вызван ваш интерес к моему отцу? - взявшись за меч, зло спросил Варкус. - Извольте ответить!

- Меня это тоже интересует, - спокойно сказал Дарк. - Видите ли, барон, с нами едет графиня Сарк. Вам это ни о чем не говорит?

- Говорит, - ответил Варкус, вся враждебность которого разом пропала. - Мой отец совершил подлость, поэтому мне пришлось уйти из семьи. Он не стал бросать свои земли и замок. Сказал, что теперь есть чем откупиться от торийцев. А я думаю, что они возьмут золото, а потом и все остальное. Кто соблюдает договоры с побежденными! Я не имею отношение к нападению на графиню Сарк, но готов принести ей свои извинения!

- Принесете на привале. Дорога опасна, поэтому предлагаю ехать с нами.

- Я хочу поговорить сейчас!

- Тогда делайте это на ходу. - Дарк махнул рукой и крикнул: - Едем!

Все возобновили движение, а встреченный ими барон подъехал к карете и позвал графиню.

- Мар? - удивилась выглянувшая в окошко Оля. - Что вы здесь делаете? И где ваш отец?

- Отец в своем замке, леди, - пригнувшись в поклоне к шее коня, ответил барон. - Я узнал о том, что он отправил дружинников разбоем отнять у вас золото, поругался с ним и уехал! Позвольте мне извиниться перед вами за эту низость!

- Вам не за что передо мной извиняться. Скажите, Мар, куда держите путь?

- Как и вы, в столицу Лабарии, - ответил Варкус. - Барон Варг любезно предложил мне ехать вместе. Если позволите, я хотел бы оказывать вам знаки внимания...

- Мне их оказывает Дарк, - засмеялась графиня. - Вы можете оказывать внимание герцогине Даргус. Вела, ты не против такого ухажера?

- Симпатичный, - сказала сменившая ее в окне девушка. - Разрешаю, пусть ухаживает.

В это время подъехали к месту, которое многими использовалось для отдыха. Не очень чистый ручей соседствовал с большой, поросшей травой поляной, на которой можно было пасти лошадей. Судя по кострищам, отдыхали возле самой дороги. Карету на ней и оставили, повесив ее лошадям на головы торбы с овсом, а остальных отогнали на луг. Мужики быстро нарубили дрова и разожгли два костра. На одном приготовили обед для господ, а на втором кашеварили для себя. Пообедав, две свечи отдыхали. Барон Варкус не отходил от дам, всеми силами стараясь их развлечь.

- Если все благородные похожи на этого, ты зря тратил на меня золото, - сказал Борис другу. - Сдам экзамены и буду магом, а грамоту куда-нибудь спрячу.

- Этот петушок не может без кур, - засмеялся Дарк. - Он был бы таким и в купеческом сословии. Вот крестьяне обходятся без учтивости и не тратят время на ухаживания. Только нужно не ошибиться с тем, кому можно задирать юбку, а кому нет, а то можно получить по голове чем-нибудь тяжелым.

- А ты откуда знаешь? - удивился друг. - Насмотрелся, когда ходил в деревню? Так ты недолго в ней был.

- Слушал разговоры отца и его друзей. Никто не знал, что я прятался под лежанкой. Я думаю, что все уже отдохнули. Нужно ехать, иначе мы не успеем в Бургад до завтрашнего вечера.

До остановки на ночлег ничего не случилось. Маги по-прежнему читали книги, благо двигались рысью или шагом, Варкус не отъезжал от кареты и вовсю работал языком, а остальные с опаской смотрели в лес, готовые пустить в ход луки. Ехали, пока не встретили обустроенную площадку для ночлега. Воды поблизости не было, но были утоптанная площадка без пней и пятна прогоревших костров.

Быстро поставили шатры, после чего часть охранников занялась лошадьми, а остальные разожгли костры для готовки ужина. Трех шатров не хватило, но еще не похолодало и ночами можно было спать под открытым небом, к тому же мужики собрались посменно дежурить. Дарк пригласил Мара в свой шатер, и тот с благодарностью согласился.

Ночь прошла спокойно, а утром разогрели оставшуюся с вечера кашу с мясом, запили ее водой из фляг и начали собираться в путь. На этот раз Варкус не стал вертеться возле дам, а примкнул к своим благородным спутникам.

- Это правда, что вы маги? - спросил он Дарка. - А для чего тогда повязки?

- Будем магами, когда сдадим экзамен, - закрыв книгу, ответил недовольный разговором юноша. - А повязки нужны для маскировки. Магов будут опасаться, а кто станет проявлять осторожность к каким-то юнцам! - Он не стал говорить, что благодаря повязке стал в три раза сильнее. Причем сила не убывала и после того, как убирали дополнительный камень. Обоим было интересно, к чему это может в конце концов привести. Пока в книгах не нашли ничего о повязках для магов.

- А какую услугу вы оказали королю? - продолжал допытываться Мар. - Она должна быть очень весомой, чтобы получить такую награду!

- Это секрет, - вышел из положения Дарк. - Я дал слово королю сохранить ее в тайне!

Вряд ли получилось бы соврать магу, но юный барон, несмотря на повязку с камнем, не почувствовал лжи. Скорее всего, это было следствие новой, ненормально большой силы. Борис по-прежнему был слабее, но ненамного.

- Вы счастливец! - грустно продолжил Мар. - Маг, богач, а теперь еще и полноправный барон, пусть и без земли. А я называюсь бароном, пока отец не лишит титула. Этого не придется долго ждать после нашей размолвки. Буду простым благородным почти без средств. Надеюсь, что смогу устроиться на службу у короля Августа. Мое сердце разбила герцогиня, но кто я такой, чтобы надеяться на ее благосклонность? А вам удалось пленить графиню Сарк!

- Поменьше об этом болтайте! - предупредил Дарк. - Если муж графини уцелел в сражении, такие разговоры могут ей навредить!

- Даю слово, что буду нем как рыба! - поклялся Мар. - Барон, мне, право, неудобно, но я уехал из замка почти без средств... Сможете одолжить на время?

- Сделаем иначе, - предложил Дарк. - Я буду оплачивать ваши расходы в трактирах до самого Орта, а в столице займу такую сумму, которой вам хватит до устройства на службу.

- Король в вас не ошибся! - просиял Варкус. - Вы по-настоящему благородный человек!

- Нашел! - воскликнул не участвовавший в их разговоре Борис. - Смотри, это заклинание, которое даст знать, если за тобой наблюдают! С его помощью нетрудно обнаружить разбойничью засаду!

Найденное заклинание сработало в полдень и уберегло их от большой беды.

- Засада! - сказал делавший его Дарк. - Человек двадцать вон в тех кустах! Что предпримем?

- У вас много арбалетов, - сказал Мар. - У разбойников слабые луки, поэтому их можно расстрелять издали, не подставляясь под стрелы. Нужно только как-то выманить их из кустов.

- Я уже знаю как, - засмеялся Дарк. - Барон, у нас в карете еще один арбалет. Женщинам он не нужен, а вам пригодится.

- Для вас и вашего друга я Мар! Спасибо за арбалет, сейчас возьму. А почему вы смеялись?

- Увидите, - пообещал юноша и крикнул: - Всем приготовиться к стрельбе! - Он дождался, когда Варкус возьмет оружие и использовал заклинание.

Большинство магов могло действовать на людей за полсотни шагов. Такие, как погибший учитель, дотягивались и за сто, а Дарк был способен на большее. Он не проверял, на какое расстояние действует его магия, но был уверен в том, что оно больше дальности полета разбойничьих стрел. Так и оказалось. Использованное заклинание вызывало нестерпимый зуд у любого, на кого его направляли. Разбойники терпели несколько мгновений, а потом выбежали из кустов и, бросив луки, принялись остервенело чесаться.

- Это нечестно, - недовольно сказал Мар, перезаряжая арбалет. - Убиваем сами, не давая противнику ударить в ответ!

- Какая может быть честность с разбойниками? - удивился Борис. - Это вам не благородные противники! Они сами собирались убить нас из засады. Если бы не магия, у них это могло получиться. Скорее всего, прорвались бы, но не обошлись бы без потерь. Два десятка лучников для нас слишком много.

- Вы правы, - согласился Варкус и нажал на спусковую скобу. - Двое удрали, а остальных мы перебили. Будем смотреть?

- Если хотите, можете это сделать, - предложил Дарк. - Вам пригодятся их кошельки. Только будьте осторожней, чтобы не получить в живот чем-нибудь острым.

- Я вас не задержу! - крикнул барон и галопом помчался к кустам. Он действительно быстро управился и вскоре продолжили путь.

На обед не останавливались, чтобы быстрее добраться до города, и на ходу поели сухие лепешки с копченым мясом. Графиня отказалась от такой еды и терпела голод до вселения в трактир. В Бургад въехали еще дотемна и остановились в "Гордости Доршага". Город был заметно больше Багора, а выбранное заведение оказалось просто роскошным. К удивлению Дарка, с него и здесь взяли деньги вперед, но меньше, чем пришлось заплатить в "Приюте для благородных".

- Не удивляйтесь, - мрачно сказал трактирщик. - Я через два дня закрываюсь и уезжаю в Лебарию. Других постояльцев нет, а большинство слуг уже рассчитал. Обслуживание будет хуже, но вам нужно только переночевать...

Женщинам и Мару взяли отдельные комнаты, а сами поселились в двухместную. И из-за золота, и потому, что это было удобно для занятий магией. Всех слуг устроили в небольшие комнаты первого этажа, поужинали и разошлись отдыхать. Графиня сразу заявила права на Дарка, но ему удалось отсрочить визит в ее комнату и заниматься магией четыре свечи. Учеба давалась легко, все прочитанное легко повторяли, а рост собственных возможностей вселял в них уверенность и вызывал еще большее желание учиться.

Он без большой охоты сходил к графине, уже уверенно, почти по-хозяйски ласкал эту женщину и без сожаления ушел, когда исчерпал свои возможности. Оля просила остаться, но юноша отказался. Отказ объяснил усталостью и тем, что лучше не давать лишних поводов для разговоров. Она любила, а он лишь получал удовольствие и знал, что эта связь только до столицы.

Утром быстро позавтракали, после чего сразу же продолжили путь. Графиня хотела сделать покупки, в первую очередь приодеть Дарка, но он не согласился.

- Нам лучше нигде не задерживаться, - сказал юноша. - Видите же, что уже бегут даже трактирщики. Это раньше торийцы не спешили, никто не знает, где они сейчас. Наверное, нужно ехать быстрее, чтобы не нарваться на неприятности. Солдаты - это не разбойники. Если догонят, на этом для нас все закончится. Для дороги годится и эта одежда, а наряжаться будем, когда приедем в Лебарию.

Ехали намного быстрее вчерашнего, поэтому читать получалось только тогда, когда давали отдых коням. На обед остановились в придорожном трактире, в такое же заведение вселились для ночлега, когда совсем стемнело.

- У меня много постояльцев, - сказал Дарку трактирщик. - Дам могу поселить в одну комнату, еще одна есть для вас, а слуги пусть ночуют на сеновале.

Любви этой ночью не было, да и магией больше не занимались. Дорога утомила больше обычного, поэтому после ужина быстро заснули.


Утром неожиданно натолкнулись на капище. Выехав на небольшую поляну, увидели на ней несколько вырезанных из дерева изваяний. Грубые изображения мужских лиц были вымазаны запекшейся кровью, а вокруг каждого на вбитых в землю кольях скалились человеческие черепа.

- Ты, кажется, не верил в дикарей? - выругавшись, спросил Барк. - Теперь нужно уносить ноги, чтобы на этих кольях не красовались наши головы!

- Вон на том истукане свежая кровь, - заметил герцог. - Значит, все это не заброшено. Ты был прав. Поспешим отсюда убраться, и на всякий случай приготовь лук.

Они торопили коней, но скоро лес стал гуще и пришлось спешиться.

- За нами кто-то крадется, - тихо сказал барон. - Возьми моего коня и иди, а я полежу в засаде.

Даргус взял повод его жеребца и ушел. Вскоре послышался треск сухой ветки под чьей-то ногой, а потом появился и сам преследователь. Дикарь успел увидеть капитана, но не уклониться от его стрелы. Барк вытащил из колчана другую и замер, но не услышал никаких других звуков, кроме щебетания птиц. Подойдя к лесовику, он внимательно его осмотрел. Обычное, только слишком заросшее лицо, штаны и куртка, сшитые не из кожи, а из шкур, и нож на поясе из хорошей стали. Были и лук со стрелами, которые лежали рядом с телом. На запястьях мертвеца красовались серебряные браслеты, а на шее - ожерелье из звериных клыков. Барон взял колчан со стрелами и поспешил догнать друга.

- Хорошо, если он был один, - выслушав его, сказал Даргус. - Трудно уйти от тех, для кого лес - родной дом. Да и возраст у нас неподходящий для бега, а по этому лесу не поскачешь. Ладно, все в руках богов!

Спешили изо всех сил и остановились на ночлег у небольшого ручья.

- Пусть убивают, но я больше не сделаю ни шагу, - упав на мох, простонал герцог. - Ложись! Немного отдохнем, а потом займемся конями.


Деревня оказалась безлюдной, и ее проскакали без задержки, торопясь к видневшемуся неподалеку лесу. Торийцы отстали, видимо, опасаясь засады. Когда входили в лес, увидели на дороге первых всадников.

- Теперь не догонят! - сказал идущий рядом с Ольгером барон Самор.

Он единственный уцелел из благородных, наверное, потому, что был легко ранен в плечо.

- Не будут они гоняться по лесам за такими, как мы, - отозвался граф. - Достаточно контролировать дороги, чтобы не дать нам уйти.

- Двадцать три, - посчитал спасшихся Самор. - Это считая нас с вами. У большинства не очень тяжелые раны, но на ногах далеко не уйдут. Что будем делать?

- А что нам остается? - сказал Ольгер. - Будем ехать на восток, а ночью выберемся на дорогу. Уходить все равно придется по ней, в лесу пропадем. Вряд ли ночью дорогу охраняют. Я бы этого не делал. Лишний риск, да и какой вред от беженцев вроде нас? Так и будем днем идти по лесу и отсыпаться, а ночами двигаться по дороге. Нужно только где-нибудь разжиться едой и овсом. Жаль, что не получилось задержаться в деревне, но их здесь должно быть много.

- Вы правы, - согласился барон. - Мы достаточно оторвались от противника, и можно дать лошадям отдохнуть. Не возражаете? Привал! Парни, слазьте со своих кляч. Привяжите их к деревьям и ложитесь на мох. Отдохнем две свечи, а потом продолжим путь.

Первый день почти не отдыхали, надеясь найти деревню или хотя бы ручей. Голод лишал последних сил, а лошадям срочно требовалась вода. Не нашли ничего и еще до темноты повернули к дороге. Выбрались с трудом, потому что лес стал гуще, и последние две лиги пришлось идти пешком, ведя лошадей в поводу. Еще не стемнело, но дорога была пустынная, поэтому решили рискнуть. Вперед пустили двух самых крепких солдат на лучших лошадях, чтобы они смогли предупредить об опасности остальных и уйти сами. Шли рысью, время от времени переводя коней на шаг. Уже совсем стемнело, когда один из солдат не выдержал скачки и выпал из седла. Это падение стоило ему сломанной шеи, но обеспечило всех мясом. Конечно, съели не погибшего беднягу, а его лошадь. Сделали это, когда нашли воду. Было уже совсем темно, но кто-то из солдат смог услышать шум ручья. Не таясь, разожгли костры и не только наелись жареной конины, но и приготовили мясо впрок. Вволю напившиеся лошади остаток ночи паслись на обочине дороги, на которой было много травы. С рассветом вернулись в лес.

В этот день им повезло выйти к деревне. В ней были жители, которые за золото щедро поделились едой. Торийцы к ним заезжали, но не зверствовали. Забили пару коров и поваляли девок, после чего ушли. Здесь отдохнули до вечера, а к большаку выбрались по узкой дороге, накатанной возами. По ней крестьяне каждое утро возили продукты на рынок Багора. Ночью почти не отдыхали, торопясь как можно дальше уехать от занятого врагами города. А утром везение закончилось. Ускакавшие вперед солдаты не вернулись и не подали никакого знака, а из-за поворота дороги в доршагцев полетели болты. Половину из них убили сразу и еще несколько бойцов потеряли, когда пытались укрыться в лесу. Когда Ольгер остановил коня, рядом с ним был только один солдат.

- Не видел, что с остальными? - спросил граф.

- Все убиты, - понурив голову, ответил мечник. - Последними достали господина барона и Варка, когда они уже были в лесу. Мы с вами спаслись, мой лорд, только надолго ли?

- Не знаю, как ты, а я отсюда выберусь! - разозлился Ольгер. - Как звать?

- Далем, - ответил солдат. - Род называть?

- Обойдусь без рода. Золото осталось?

- Своего нет, а выданное бароном так и лежит в сумке, - ответил Даль. - Вернуть?

- Не нужно ничего возвращать, - сказал барон. - Если хочешь бороться за жизнь, едем вместе, а если пал духом, я тебя не держу! Купишь у крестьян какую-нибудь одёжу и можешь безбоязненно ехать с ними в любой город. С золотом как-нибудь устроишься.

- Я все-таки попробую с вами, мой лорд! Уж больно я злой на торийцев, чтобы под ними жить!

- Тогда будем действовать так же, как раньше, только без спешки.


В королевский кабинет вошел пожилой, но еще крепкий мужчина в потертой кожаной одежде, на которую были надеты дорогие доспехи. К Августу пускали с оружием только несколько самых доверенных вельмож, не было его и на поясе у вошедшего.

- Садитесь, Умар, - предложил король. - Вас не оскорбляет такое обращение?

- Нисколько, ваше величество, - ответил герцог Витар. - Король Яр называл так же, вот от молодого Малька пришлось наслушаться всякого.

- Вы один из трех герцогов Доршага, поэтому должны многое знать о прошедшей войне. Кто-нибудь из них уцелел?

- Даргус был сослан в Варум. Этот город недалеко от границы с Торой, поэтому он был сразу захвачен. Скорее всего, герцог попал в плен или погиб. Герцога Гальдара ранили на моих глазах, но тогда такое творилось, что раненый просто не мог выбраться из сечи. Возможно, кто-то из них и спасся, но я в это не верю. О войне я знаю все, но только до разгрома. Пришлось спасать свою жизнь, поэтому о дальнейшем могу судить только по тому, что слышал от других.

- И что вы слышали? - спросил Август. - Рассказывайте, не ждите моих вопросов. Нам с канцлером важно знать все!

Сидевший рядом с королем граф Марей с интересом наблюдал за заметно нервничавшим гостем.

- После сражения полки Урама ушли, а оставшиеся торийцы перебили всех воинов Доршага, которые уцелели в битве и не смогли спастись бегством, - начал рассказывать Витар. - Пленных не брали. Закончив бойню, они по трем дорогам вторглись в королевство и начали занимать его города, безжалостно убивая всех владельцев камней силы, а часто и членов их семей. Обычные в таких случаях грабежи совершались уже после резни. Крестьян, как правило, не трогали, пострадали лишь горожане, в первую очередь благородные и купцы.

- Мы знаем о страсти Гарха к камням, - нетерпеливо сказал король. - Как с этим сейчас?

- Насколько я знаю, так же, - ответил герцог. - Новостью стало то, что начали ловить мальчишек в возрасте двенадцати лет и немного старше. Их заковывают и сотнями вывозят в Тору. Сословие значения не имеет, главное - это возраст и здоровье. Хотя из-за резни, там должны быть только крестьяне и дети горожан из бедноты. Те, кто побогаче, ставили детям камни, поэтому попали под нож. Из городов началось повальное бегство, но тем, кто опоздал, трудно бежать, потому что торийцы взяли под контроль дороги. Захвачена треть королевства, а возможно, и больше.

- Значит, мы должны ожидать наплыва беженцев, - сказал канцлер. - Когда?

- Благородные и купцы уже приезжают, а горожане появятся позже. Беженцы будут прибывать дней десять, а потом торийцы перекроют границу.

- И что вы сами об этом думаете? - спросил Август. - Меня интересуют камни силы и ловля мальчишек. Наверняка ломали над этим голову.

- Ломал, - признался Витар. - Напрашивается мысль, что из пойманных мальчишек собираются делать магов. Ненависть и страх нетрудно убрать магией, а потом добиться подчинения и преданности. Непонятно, зачем Гарху столько магов. Учитывая возраст мальчишек, сильных уже не будет, а от слабых мало пользы. В войне ее почти нет, разве что лечение ран... Наверное, об этом лучше спросить самих магов.

- Спрашивали! - с досадой сказал король. - Они говорят то же самое, что только что сказали вы. Но это не ответ!


- Это последняя партия, - преданно глядя на графа Сабора, отчитался барон. - Здесь две сотни мальчишек. С теми, кого доставили раньше, будет две с половиной тысячи.

- Я заказывал три, - напомнил Вилли. - У вас какие-то сложности?

-Марк Тибор сказал, что остальных можно прислать позже! - торопливо объяснил барон. - Его маги не справляются...

- Этот вопрос решаю я, а не королевский маг, - сказал советник. - Даю вам еще декаду, но это последний срок. Главное, чтобы эти щенки в нужном числе сидели в моих подвалах, а магов, если будет нужно, поторопим!

Барон почтительно поклонился этому страшному человеку и поспешил выйти из подвала. Он не знал, зачем графу столько детей, и не ломал над этим голову. Чтобы ее не потерять, нужно было беспрекословно выполнять его приказы. Неизвестно, чем так понравился королю этот пришелец и как он смог добиться такой власти, только его недовольство грозило нешуточными последствиями даже титулованным дворянам, уже не раз доказавшим своей службой верность трону. Лучше было проявить рвение, чем рисковать своим положением и головой.

"Демон бы побрал и этого пришельца, и главного королевского мага, вытянувшего его в этот мир на свою и на наши головы! - подумал барон, направляясь к дворцовым конюшням. - Не иначе как он околдовал короля. Гарх не хочет слышать ничего, что порочило бы его советника!"


- Великий хан! - закричал одетый в замызганный и рваный халат кочевник, падая на колени перед Уклеем. - Да живешь ты тысячу лет! Чтобы никогда не иссякла твоя мужская сила! Чтобы...

По ритуалу таких выкриков должно быть с полсотни, но сейчас хан был не в настроении слушать славословия в свой адрес.

- Поднимись и говори, - прервал он вестника. - Хвалу прокричишь в другой раз.

- Слушаюсь, великий! Хан Угей приказал передать, что на границе королевств Тора и Доршаг произошла великая битва! Король Мальк повержен, а его войны потеряли сердце и были вырезаны все до единого! Такую же резню победители творят со всеми, у кого есть камни силы. Доподлинно известно, что король Гарх хочет завоевать и наши земли. Степи ему не нужны, только горы, в которых добывают камни!

- Неприятное известие, - сказал Уклей. - Не трясись, тебя не будут из-за него казнить. Эй, стража! Найдите главного советника и моего старшего сына! Да, первого мага тоже сюда! А вестника пусть накормят, дадут отдохнуть и отправят к Угею. Я им доволен!





Глава 7




В Лужар приехали вчера вечером. Для них это был последний город Доршага. До границы с Лебарией осталось проехать с полсотни миль, поэтому беглецы почувствовали себя в безопасности и графиня уговорила Дарка задержаться на весь день и сделать покупки.

Сразу же после завтрака всей компанией отправились обходить лавки, оставив в трактире одного Бориса. Охранников поселили в более скромное заведение, а на Зорина и Лиду не пожалели денег, чтобы слуги были под рукой. Они же утром сопровождали господ и несли покупки. Дарку пришлось сильно потратиться, зато все, кроме него, были довольны.

- Теперь у вас будет достойная одежда! - сказала Оля. - Лучше бы, конечно, пошить, но для этого нет времени. Зря вы, барон, платили за герцогиню! У нее достаточно своего золота. Все равно Вела этого не оценит. Вот Мар будет вам благодарен и постарается отслужить. Это очень порядочный юноша. Даже удивительно, что такой мог вырасти в семействе баронов Варкус!

Вернулись незадолго до обеда.

- Я узнал, почему на нас так действуют камни, - сказал Борис вошедшему в комнату другу. - Решил немного отвлечься от магии смерти и посмотрел найденные письма. Их писал не учитель, а его друг. Возьми вот это, потом сам прочитаешь.

- А ты забери свою одежду, - отозвался Дарк и бросил на кровать сумку. - Это не дорожная, а для хождения по гостям. Не хотел такую покупать, но Оля настояла.

Он затолкал под кровать свою сумку с покупками и сел читать письмо.

"Дорогой друг, - писал его автор, - прошу тебя сохранить в тайне все, что ты от меня узнаешь! Я уже долго занимаюсь изучением камней силы и пришел к поразительным выводам. Ты знаешь, что камни не являются источником магии, а только меняют наши головы, и чем крупнее камень и меньше возраст ребенка, тем сильнее получится маг. Попытки использовать сразу несколько камней показали, что это не дает никаких преимуществ. Я совершенно случайно обнаружил, что это справедливо для всех камней, кроме тех, которые добывают у подножия Стража. Так кочевники называют гору, которая издали похожа на голову их воина. Эти камни можно отличить от других по едва заметной желтизне. Камни из других мест серые, а эти на солнце отсвечивают золотом. Вот добавление этих камней позволяет многократно увеличить силы, причем не только ребенку, но даже старому магу! И для этого необязательно сверлить череп, достаточно обычной повязки. Я стал сильнее в два раза, и сила продолжает прибывать, хоть уже и не так быстро. Представляешь, какие это дает преимущества? Месторождение у Стража очень бедное, поэтому сбор ведут только две семьи. Вот уже три года я покупаю у них всю добычу. Мелкие камни дают небольшой прирост силы, который трудно заметить, поэтому я их потом продаю торговцам. Я помню о нашей дружбе и о том, что ты спас мне жизнь, поэтому вскоре пришлю тебе с верным человеком часть камней. Носи один из них в повязке, и лучше это делать ночью. Не только потому, что повязка на твоей голове может вызвать удивление, но и для ускорения роста силы. Камень увеличивает ее ночью и почему-то немного уменьшает днем. Заметный рост будет первые две декады, потом действие камня сильно слабеет. Дорогой друг, помнишь..."

Дальше в письме не было ничего интересного, и юноша положил его на кровать.

- Читал другие? - спросил он. - Есть в них что-нибудь полезное?

- Только в этом, - ответил Борис. - В других он пишет о тех, кого мы не знаем, и делится воспоминаниями. Видимо, этим письмам уже много лет.

- Ты не снял повязку, - заметил Дарк. - Наверное, вынул камень?

- Конечно. Ночью опять вложу. Я подумал... Мы со своей новой силой сможем поднять сотню мертвецов. Представляешь такую дружину? Ее воины не боятся боли и смерти и не требуют платы. Тратиться придется, но совсем немного.

- Я не король Торы, чтобы этим заниматься, - брезгливо сказал Дарк. - Выучил, потому что может быть полезно, но обращусь к этой магии только при необходимости.

- А при чем здесь Гарх? - не понял друг.

- Помнишь, что говорил насчет мальчишек встреченный нами купец? - напомнил Дарк.

- Был такой разговор. Ну и что?

- Если торийцы собирают камни и ловят мальчишек, наверное, они хотят сделать из них магов. В таком возрасте сильных уже не будет, только слабые. А для чего они Гарху, да еще в таком числе?

- Думаешь, что он хочет с их помощью поднять мертвых? - догадался Борис.

- Конечно! Если таких магов будут тысячи и каждый поднимет пять воинов...

- Гарху никто не сможет противиться! - воскликнул друг. - Кочевники уйдут в свои степи, а Лебарию он захватит!

- Раньше пятнадцати лет никого не обучают, - сказал Дарк. - У мальчишек просто не будет силы, и они не запомнят заклинания. Значит, у короля Лебарии есть еще три года. Наших разбили, но и они сильно потрепали армию Торы. Если сейчас ударить...

- Для этого нужно знать о замыслах Гарха.

- Думаешь, я один такой умный? Наверняка маги короля обо всем догадались. Ладно, бросай свою книгу и пойдем обедать.

Видимо, женщины занимались примеркой купленных нарядов, а Мар ими восторгался, потому что никого из спутников в трапезной не было. Юноши быстро пообедали и вернулись в свою комнату. Дарк решил, что "Грани" можно будет почитать позже и взялся за изучение написанной учителем книги. В самом начале Альп указал, что все описанные в ней заклинания составлены им самолично. Первое же из них повергло юношу в изумление.

- Оторвись от своей страшилки! - сказал он другу. - Смотри, что сотворил Мастер!

- Что ты там раскопал? - спросил Борис, отложил книгу "За порогом смерти" и взял написанную учителем. Прочитанное подействовало на него сильнее бутылки крепкого вина.

Альп писал, что заклинание позволяет принять любой облик, причем обман не смогут выявить ни зеркала, ни другие маги.

- Как такое может быть? - растерянно спросил Борис. - Зеркало распознает любую иллюзию, а после заклинания должны остаться следы, которые заметит любой опытный маг!

- Может, дело в силе? - предположил Дарк. - У большинства магов ее просто не хватит. Как же здесь все сложно! Быстро такое заклинание не выучить. Ладно, я посмотрю, что здесь еще, а потом буду учить. После этого попробуем.

Всего оказалось полтора десятка заклинаний, но только одно из них привлекло внимание.

- Смотри! - сказал он, протягивая другу книгу. - Довольно простое заклинание, разрушающее магию смерти. Интересно, для чего оно было нужно учителю?

- Если оно работает, можно вернуть к смерти всю армию Гарха, - обрадовался Борис. - В книге нет ничего подобного!

- Я думаю, что учитель хотел с его помощью убивать живых мертвецов, - высказал предположение Дарк. - Если подняли свежего покойника, его не отличишь от живого человека. Есть связь с магом, но ее трудно увидеть, особенно днем. А это заклинание не навредит людям, но лишит магической жизни мертвых слуг. А использовать его против армии... Сила действует на небольшом расстоянии, а магам просто не дадут приблизиться. Те же мертвецы расстреляют из арбалетов.

- А мы?

- Собрался воевать в одиночку? - насмешливо спросил Дарк. - Нас хватит на сто или двести мертвецов, а потом потеряем силу и жизнь. А может, убьют сразу, потому что армейский арбалет - это не разбойничий лук, он бьет дальше нашей магии.

Он занялся изучением первого заклинания в книге учителя и потратил на него больше четырех свечей. Обычный человек не смог бы запомнить его узор, эту возможность давал магу камень, за несколько лет, развивая его память и воображение.

- Ну и как я выгляжу? - спросил Дарк. - Видишь какие-нибудь следы заклинания?

Борис посмотрел на друга и обомлел: вместо него на кровати седела графиня. Призывно улыбнувшись юноше, она приподняла подол, показав ему идеальные ножки.

- Не вижу никаких следов магии, - придя в себя от изумления, пробормотал он. - Жаль, что у нас нет зеркала.

- Как-нибудь проверим и с зеркалом, - мужским голосом отозвалась Оля, - но я уже сейчас верю всему, что написал учитель. А теперь мы это уберем! - Графиня исчезла, а вместо нее на кровати возник смеющийся Дарк.

- Плохо, что заклинание не меняет голос, - сказал он, - но все равно получилось здорово! Хотя... Кажется, насчет голоса что-то было в заклинаниях иллюзий. Голосу не страшны зеркала, а маги пусть смотрят. Там используется так мало силы, что ее следы трудно заметить. Где у нас "Магия иллюзий"?

- Книга вон в той сумке, - показал рукой Борис. - Я не помню такого заклинания, но учитель так подгонял, когда ее читали, что мог и пропустить. Он считал этот раздел магии ненужной нам ерундой.

Их занятия прервал стук в дверь. Когда Дарк открыл, увидел Мара вместе с молодым, богато одетым мужчиной.

- Мы можем войти? - спросил барон. - Со мной благородный Гел Барус. Он представляет графа Тагора. Граф хочет вместе с семьей выехать в Орт и предлагает нам присоединиться. У него три десятка дружинников, так что с ними можно не бояться разбойников.

- Входите, господа! - пригласил Дарк и посторонился, пропуская гостей в комнату. - Можете сесть на эти стулья, а я, чтобы не стоять, сяду на кровать. Значит, нас пригласил граф. Не скажете, чем вызвано это приглашение? Из города уезжают многие, поэтому он мог найти попутчиков понадежнее. Наша охрана - это крестьяне.

- Это так важно? - спросил Барус. - Впрочем, если вам интересно, могу ответить. Управитель графа увидел в городе графиню Сарк и поспешил об этом доложить. Граф Тагор расположен к Ольгеру Сарку и решил оказать услугу его жене. Вы находите в этом что-то предосудительное?

- Передайте графу мою благодарность за предложение, но мы не можем его принять, - ответил Дарк. - Есть необходимость задержаться в вашем городе.

- Как хотите, - разочарованно сказал Барус. - Если передумаете, вам будет нетрудно найти графа. Мы выезжаем завтра до полудня.

Коротко поклонившись, он вышел из комнаты. Следом выбежал недовольный Варкус.

- Не скажешь, почему ты ему отказал? - спросил Борис. - Задержка - это только предлог?

- Чаще смотри на людей магическим взглядом, - посоветовал друг. - С твоей новой силой это нетрудно и не будут мешать повязки. Мне сильно не понравился этот Барус, а от его предложения стало холодно в груди. Думаю, что у нас не только прибавилось сил, увеличились и другие способности, в том числе и предвидение. Во всяком случае, раньше я учил бы заклинание учителя дня два, а сегодня справился за несколько свечей. Не знаю, что задумал граф Тагор, но для нас будет безопасней ехать со своей охраной. И выедем как только рассветет. Нужно будет предупредить трактирщика, чтобы рано приготовили завтрак и еду в дорогу. Завтра будем ехать без остановок.


Видимо, никто из лесных дикарей пока не посетил капище и они не нашли тело убитого Барком соплеменника, потому что не было погони. Беглецам повезло найти ручей, а потом барон застрелил косулю, поэтому единственным, чего им не хватало, был овес. Кони подъедали чахлую траву на полянах, но не могли долго держаться на такой пище.

- Как бы не заблудиться, - сказал герцог, пытаясь рассмотреть солнце.

Уже несколько свечей не встречали ни одной поляны, а ставшие огромными деревья полностью закрыли небо, и было трудно увидеть солнце в царившем под их кронами полумраке.

- Не заблудимся, - отозвался Барк. - Меня в детстве учили, как чувствовать север. Я был самым сильным в семье, но без дыры в голове не дотянул до мага. Ехать нужно туда. Если не будет корма, завтра придется идти пешком. Нужно беречь лошадей, иначе их лишимся.

Деревья начали мельчать только к вечеру. Стали попадаться поляны, на одной из которых заночевали. Коней не стреножили, и они до утра съели всю траву. Завтракали зажаренным впрок мясом косули, не трогая своих запасов. Когда двинулись в путь, почти сразу вышли к реке. Темная, покрытая ряской вода едва двигалась и пахла не речной свежестью, а болотом.

- Не хочется мне в нее лезть, - проворчал барон. - Жаль, что нет топора. Срубили бы дерево... Здесь всего три десятка шагов, его хватило бы.

- Ты по нему пройдешь, а кони? - возразил Даргус. - Мне от этой реки тоже как-то не по себе... Давай пойдем вверх по течению, может, найдем место поуже.

Узкого места не нашли, зато натолкнулись на мост. Через реку были переброшены уложенные в ряд деревья. К мосту подходила хорошо утоптанная тропа, которая продолжалась на другой стороне реки. Перила отсутствовали, но пяти деревьев было достаточно, чтобы обойтись без них. Беглецы поспешили перебраться через реку и воспользовались тропой, благо ее проложили в нужную сторону. Первым ехал Барк, который держал наготове лук. К счастью, им никто не встретился, а тропа вывела на поляну и исчезла. Ее продолжения не нашли и двигались, ориентируясь по солнцу, которое было уже хорошо видно. Обедать остановились у небольшого ручья с очень чистой водой. Поблизости увидели поросшую густой травой поляну, так что подкрепились и кони.

- Нам бы только не натолкнуться на дикарей, - говорил барон, доедая свою порцию мяса. - Тогда дня через два должны выйти к Торгу. Косуля закончилась, но остались крупа и лепешки. Других рек здесь нет, а та, через которую перебрались, наверное, впадает в какое-нибудь болото. Не знаю почему, но от нее тянуло такой жутью... Хорошо, что не пришлось переправляться вплавь.

- Дикарей не должно быть много, - отозвался уже поевший герцог. - Большие селения не прокормятся охотой, а рыбы здесь нет. Будем осторожней и помолимся богам. Ты кого славишь, Дар?

- Эхтая, - ответил капитан. - Его славят многие воины. Все мы после смерти попадем в его чертоги. Если верить жрецам, боги ничем не отличаются от смертных, кроме силы, поэтому могут отыграться на недостаточно почтительных. Лучше лишний раз помолиться, язык от этого не отвалится.

- В Торге уже могут быть торийцы. Нужно найти деревню и узнать у мужиков, чья сейчас власть. Если город уже занят, придется ехать проселками. Долго, но по большаку уже не проедешь, а лесом я сыт по горло!


- Впереди застава, - доложил вернувшийся Даль. - Пять солдат сидят у костра и еще один охраняет лошадей. Лес слишком густой, поэтому придется возвращаться.

- Я, кажется, придумал, как нам ехать днем, - сказал Ольгер. - Сейчас вернемся в деревню, купим у мужиков их одёжу и обменяем коней на такую клячу, которая не вызовет у торийцев ничего, кроме жалости. Если понадобится, доплатим за воз и какую-нибудь еду. Крестьян не трогают и не мешают им продавать продукты.

- У нас бритые лица, - осмелился возразить солдат, - а крестьяне все с бородой.

- Обрежем у какого-нибудь деда и приклеим. Если будем одеты в дерюгу, грязными и с бороденкой, кто там станет рассматривать! А если еще вымазаться в навозе...

Все получилось как нельзя лучше. Деревенские мужики с охотой обменяли старую кобылу и неказистый воз на двух прекрасных жеребцов и за так отдали одежду. Пришлось заплатить за провизию, которой за один золотой принесли больше, чем мог вместить воз.

- Хватит! - сказал им граф. - Куда нам столько? Ваша лошадь сдохнет раньше, чем мы выедем из деревни. Теперь насчет бороды...

Мужики выслушали, но никто не захотел позориться. Когда Ольгер уже решил обстричь одного из кобелей, предложили обкорнать бороденку у умиравшего деда. Старик был бобылем, поэтому за него никто не вступился. Бороду разделили пополам и кое-как приклеили к лицам. После этого сходили в свинарник и вышли из него, благоухая навозом и мочой. На лица добавили сажу и выпили по глотку омерзительно вонявшей браги. Когда подошли к возу, вертевшиеся возле мужиков собаки сбежали.

Лошадь без всякой охоты тянула воз и никак не реагировала на удары кнута, поэтому ее оставили в покое. До полудня добрались до большака, а еще через свечу выехали к заставе. Подошедший их проверять солдат поморщился от вони и поспешно отбежал в сторону, даже не взяв ничего из продуктов. После этого до самого вечера ехали без проверок. Мимо проезжали небольшие кавалерийские отряды и один раз пришлось съехать на обочину, чтобы пропустить обоз.

- Едем в два раза медленнее, но намного дольше, - сказал граф правившему лошадью Далю. Завтра должны приехать в Багор. В город нас не пустят, придется его объезжать. Не мешает вонь?

- Нет, я к ней привык, - ответил солдат. - Не скажете, мой лорд, мы так и будем ехать до самой границы?

- Наверное. Вряд ли мы на этой кляче обгоним торийцев. Видел же, сколько их ушло вперед, и все конные. Я думаю, что они закончили резню и теперь быстро займут королевство. Будем ехать до Лужара, а там бросим воз. Границу наверняка перекроют, поэтому пойдем лесом.


- Ваша мудрость, к вам приехал герцог Парк! - доложил слуга. - Что изволите приказать?

Для любого из слуг вельмож короля Августа вопрос был бы глупым, только не для слуги главного мага Верта Фаддея. Его господин мог отказать в приеме всем, кроме самого короля. Впрочем, Август никогда не поехал бы к своему магу, а вызвал бы его к себе.

- Пусть войдет, - приказал маг. - И больше никого не пускать!

Встреча произошла не в рабочем кабинете, а в одной из гостиных. Маг еще не потерял телесных сил, но не захотел идти через весь дворец. Герцог на сто лет моложе, пусть он и ходит.

- Приветствую, ваша мудрость! - поздоровался стремительно вошедший гость.

Киру Парку исполнилось пятьдесят лет, но, благодаря крупному камню на обруче, он выглядел и чувствовал себя на десять лет моложе. Высокий и широкоплечий герцог любил темную одежду, на нем и сейчас был костюм из черного бархата.

- И я вас приветствую, лорд! - отозвался Верт. - Вы прибыли по своему желанию или по воле короля?

- Меня попросил граф Марей, - ответил Парк. - К тому же у меня в этом визите есть свой интерес.

- Я сегодня уже встречался с канцлером. Что случилось, если он прислал вас?

- Попросил, а не прислал, - поправил мага герцог. - Прислать меня может только король! Насколько я знаю, не случилось ничего важного, просто вы до сих пор не можете сказать королю...

- Уже могу, - с улыбкой ответил Верт. - Догадался один из моих учеников перед самым вашим приездом. Я как раз собирался отправить к канцлеру слугу, так что вы приехали кстати.

- Ученик? - удивился Парк. - Как такое может быть?

- Бывает, - пожал худыми плечами старик. - Я просто не ожидал такого от Гарха, а ученик его не знает, поэтому быстро сделал правильный вывод. Король Торы хочет с помощью тысяч слабых магов создать войско мертвых. Не поняли? Слабый маг способен поднять пять свежих трупов и вернуть им видимость жизни. Ему придется и дальше тратить на них силы, но не очень много.

- Что за бред? В чем здесь преимущество? И где он возьмет столько тел? Нужны именно воины, чтобы они умели сражаться!

- Почему бред? - усмехнулся Верт. - Очень здравая идея. Просто вряд ли она пришла в головы Гарха и его окружения, наверное, нашелся другой умник. Преимущества есть. Такие воины выполнят любой приказ. Их труднее убить, и они почти не чувствуют боли и не боятся смерти. А тела... Наверное, он что-то придумал. Нетрудно умертвить магией собственную армию, а потом вернуть ее к жизни. Возможно, для этих целей используют уцелевших дружинников Доршага. Не сейчас, а через три года, когда будут готовы маги.

- И вы так спокойно об этом говорите! - рассердился герцог. - Что можно противопоставить планам Гарха? Ведь ясно же, что единственной целью такой армии будем мы!

- Нападите на него прямо сейчас, - посоветовал маг. - Наверняка армия Торы понесла большие потери, а теперь еще рассеяна по всему Доршагу. Ее будет нетрудно разбить, а король Август присоединит к Лебарии Доршаг и Тору.

- Это все предложения?

- Вы слишком многого хотите, - тоже рассердился Верт. - Я узнал о планах Гарха на свечу раньше вас. Чтобы что-то советовать, мне нужно время!


- Расскажи, какой из него любовник! - с горящими глазами спросила графиня Лиза Загор свою подругу графиню Веру Нарбут. - Я перепробовала много мужчин, но среди них не было ни одного выходца из другого мира.

- У меня не такой богатый опыт, как у тебя, - улыбнулась необыкновенно красивая и изящная Вера. - Вилли не маг, но он так же неутомим. А отличие в том, что он со мной вытворяет. У нас любят по-простому, а он это делает с фантазией. И еще у него разрисовано все тело. Это так возбуждает! Нет, не красками. Краска есть, но ее вкалывают в кожу, чтобы уже нельзя было смыть.

- А что он вытворяет? Покажешь?

- Я лучше расскажу твоему кавалеру, пусть пробует.

- Ладно, я пришлю к тебе Вельта. Скажи, граф не заводил разговор о браке? Это так почетно - стать женой советника короля!

- Не было такого разговора, - без сожаления ответила Вера, - и знаешь, я не хочу, чтобы он состоялся. Я боюсь Вилли! Он любит так, что забываешь обо всем на свете, но жена - это не любовница. Я приехала, получила все, что хотела, и вернулась к родителям. Жить в том дворце? Мне было бы страшно! Говорят, что запертые в подвалах дети кричат и воют по ночам. Как спать под их крики? Я разговаривала с магом отца, и он рассказал мне о Хранителях. Не знаешь, кто это? Эти твари в чем-то важнее богов! Вилли попал к нам не по своей, а по их воле. Маг сказал, что судьба таких выходцев страшна, поэтому лучше держаться от них подальше.

- Пока страшна судьба тех, кто перешел дорогу твоему Вилли, - рассудительно сказала Лиза. - Сколько из-за него пролилось крови! А Хранители... Кто их видел? И зачем мы тем, кто стоит выше богов?

- Не знаю, - Вера перешла на шепот: - Вилли сам боится! Он это скрывает, но иногда не выдерживает и становится бешеным! В такие минуты он может убить кого угодно! При мне выхватил меч и зарубил слугу. И еще у него ссора с самим Марком Тибором!

- И чем ему не угодил королевский маг?

- Я же говорю, что ничего не знаю об их делах. Просто хочется быть от всего этого подальше. Я бы вообще туда не ездила, только боюсь, что Вилли отыграется на родителях!

Женщины сидели в небольшой, богато обставленной гостиной, на диване, к которому был приставлен столик с фруктами и вином. Обе замолчали и налили себе по бокалу вина. Когда выпили, разговор продолжился.

- Могу предложить выход, - сказала Лиза. - Все мужчины любят разнообразие, и граф Сабор в этом не исключение. Можно найти и подсунуть ему красотку не хуже тебя. Разве мало красивых дур? Если хочешь, я попробую это провернуть.

- Попробуй, - неуверенно согласилась Вера. - Только бы он после этого меня не убил.


- Смотрите, что я раскопал, учитель, - сказал первый ученик. - Это хроники времен Темных войн. Свиток такой старый, что может рассыпаться, несмотря на магию сохранности.

- И что в нем такого ценного, чтобы отрывать меня от занятий? - спросил Марк Тибор.

- Не мы первые пытаемся использовать мертвых, - ответил ученик. - Были и другие попытки. Примерно две тысячи лет назад...

- Короче! - оборвал его королевский маг. - Чем все кончилось?

- Общим безумием. Все живые мертвецы потеряли рассудок и начали уничтожать друг друга и своих магов. Тех немногих, кто уцелел, добили их враги.

- Написано, в чем причина безумия?

- Летописец не знал. Но дело может быть или в чужой магии, или в количестве поднятых мертвецов. В магии смерти много непонятного. Мы знаем, как себя ведут десятки мертвых слуг, но нигде не написано, что будет, если таких соберется несколько тысяч.

- Возможно, - пробормотал маг. - Вот что, Денис... Оставь мне свиток и иди заниматься своими делами. Об этом разговоре забудь!

- Уже забыл. - Ученик почтительно поклонился и поспешно вышел из комнаты.

"Враждебная магия... - задумался Марк Тибор. - Вряд ли магам Лебарии позволят приблизиться. А вот если самому... Никто не знает замыслов Хранителей, может, выходец попал в наш мир совсем для другого? Он захватил короля своими сумасшедшими идеями и подмял под себя всех, включая меня. Можно попробовать отыграться, только нужно связаться с королем Августом. Гарх совсем свихнулся и должен умереть вместе со своим сумасшедшим советником! А Хранители, если я нарушу их планы, найдут для их воплощения кого-нибудь другого".





Глава 8




- Сила все еще растет, - озабоченно сказал Дарк, когда оба собирались к завтраку.

- Не слышу в твоих словах радости, - заметил друг. - Ты этим недоволен? Если да, то просто прекращай носить камень.

- Какой маг откажется от силы? - ответил он. - Только наша меня немного пугает. Мы уже сейчас не слабее самых сильных магов королевства, а что будет дальше? Сила бесхозной не бывает, найдется много желающих прибрать к рукам нашу, а я хочу сам решать свою судьбу!

- Не будем выставлять ее напоказ, - пожав плечами, сказал Борис. - По-моему, твои страхи преувеличены. Чем сильней маг, тем больше с ним считаются. Если учесть наше золото и отсутствие семьи...

- Хочешь сказать, что на нас трудно нажать? Не обольщайся, часто силы и богатства недостаточно для независимости. Те, в чьих руках власть, легко могут осложнить нам жизнь.

- Мы сами ее осложним любому, - ухмыльнулся друг. - Заканчиваем этот бесполезный разговор и идем завтракать. Сам же хотел быстрее уехать. Да, ты вчера читал "Магию иллюзий". Нашел то, что искал?

- Конечно, мой дорогой! - проворковал Дарк голосом графини. - Что-нибудь заметил?

- Очень слабую магию. Если не присматриваться, не увидишь. И ее никак не свяжут с твоим голосом. Сегодня же выучу эти заклинания. Возможность принять любой облик - это тоже сила. Удивляюсь нашему учителю! С его возможностями прозябать в такой дыре, как Кошт. Он мог стать личным магом любого из герцогов, а то и короля.

- А зачем? Старик хотел покоя и не любил суету.

Маги привели себя в должный вид и спустились в трапезную, где в компании Мара завтракали дамы.

- Нас подняли ни свет ни заря, а сами опаздываете! - выговорила им Оля, недовольная поведением Дарка, который вчера уклонился от своих обязанностей любовника. - И почему вы не приняли предложения графа Тагора? Сказали, что задержимся, а сами решили уехать утром! Для чего этот обман?

- Ваш муж дружил с графом? - спросил юноша, когда они оба сели за стол.

- Я бы так не сказала, - ответила она. - Мы с мужем несколько раз встречались с графом в Аштаге на приемах и балах у короля, но они только вежливо раскланивались. С друзьями Ольгер вел себя совсем по-другому. Мне даже показалось, что этот Тагор ему неприятен.

- А мне было сказано о дружбе. И пришедший от графа Гел Барус вызвал опасение. Вы знаете о предвидении магов? Так вот, мое просто кричало о том, что нам не стоит ехать с графом.

Слуги принесли их еду, и юноши занялись завтраком. Зорин поел раньше и уже носил в карету увеличившийся багаж. После обработки магией ему доверяли даже золото. Охранники собрались возле кареты, поэтому за его сохранность можно было не беспокоиться. Когда закончили с едой, пошли к лошадям.

Ехали тем же порядком, что и в предшествующие дни. Лужар покинули, когда солнце только начало вставать из-за леса. Было еще прохладно, поэтому дамы мерзли в своих открытых платьях. Увидевший это Варкус посоветовал им накинуть плащи. Барон по-прежнему гарцевал возле кареты к большой радости магов, которым его разговоры мешали учиться. Сегодня с учебой не заладилось. Сначала торопили коней, а позже Дарк почувствовал разбойников.

- Это не засада, - сказал он остановившим коней спутникам. - Разбойники не возле дороги, а неподалеку от нее в лесу. Если быстро проедем, они нам не страшны.

- Как вы смогли заметить людей на таком расстоянии? - поразился Мар. - Наш маг тоже это умел, но только в том случае, когда прятались совсем близко!

- У меня другое заклинание, - соврал Дарк. Учитывая новую силу, он мог бы скрыть правду даже от опытных магов.

- Так, может, поедем дальше? - предложила графиня.

- Давайте я попробую их подчинить, - сказал Дарк. - На всякий случай подготовьте арбалеты.

Уехать было умнее, но сделать это мешало предчувствие. Оно не давало покоя и подталкивало вмешаться. Чем-то эти разбойники были для него важны. Дарк чувствовал, что они в сотне шагов от дороги, поэтому ехал без опаски. Заклинание заставило скрывавшихся в лесу людей выйти к магу и бросить оружие.

"А ведь я мог точно так же подчинить и тех, кто скрывался в кустах, вместо того чтобы вызывать у них зуд, а потом тратить болты, - думал он, глядя на толпу оборванцев, среди которых выделялся богато одетый мужчина. - А эти разбойники совсем не похожи на тех. Тоже оборваны, но больше смахивают на обитателей городского дна. Нужно будет поработать с Маром, чтобы он не болтал о том, что я с легкостью подчинил толпу..."

- Кто вы? - спросил он у кавалера.

- Благородный Лей Керрис, - ответил тот. - Я служу графу Тагору.

- И что вас побудило собирать на себя паутину в этом лесу, да еще в такой компании?

- Мне поручили дождаться графа и натравить этих бродяг на его спутников, - ответил Лей. - Они должны ехать отдельно с несколькими охранниками из крестьян. Граф со своими дружинниками быстро уехал бы.

- И в чем причина такой нелюбви к графине Сарк? - спросил Дарк. - Отвечайте!

- Дело не в ней, а в ее муже, - объяснил кавалер. - У моего господина с ним давняя вражда.

- Возьмите свое оружие! - приказал юноша. - Спрячьтесь в лесу и ждите графа. Когда он появится, нападете! Повторите.

- Спрятаться и ждать, - безжизненно повторил Лей. - Когда появится граф, напасть.

- Почему вы их отпустили? - с возмущением спросил Мар, когда Дарк вернулся к карете.

- Это люди графа Тагора, - объяснил он. - У него вражда с мужем нашей графини, вот и решил сделать гадость. Его с дружинниками должны были пропустить, а на нас напасть. Учитывая неожиданность и их численность, нас быстро перебили бы. Как видите, наши повязки сыграли свою роль. Если бы граф знал о том, что мы маги, он придумал бы что-нибудь похитрей или вообще не стал бы с нами связываться.

- Вы не ошиблись? - спросила Оля. - Такая низость...

- Среди этих оборванцев был человек графа, который был подчинен и все рассказал.

- Я вызову его на дуэль! - возмутился Мар. - Такие поступки нельзя оставлять безнаказанными!

- На него нападет его собственная засада, - сказал Дарк. - Конечно, оборванцы не перебьют всех дружинников, но доставят неприятности. Учитывая, что такого от них не ждут... А насчет дуэли будет видно. Сначала нужно добраться до Лебарии и как-то устроиться, а уже потом заниматься сведением счетов. Давайте ехать, мы и так потеряли много времени.

После этой остановки опять с небольшими перерывами для отдыха долго гнали коней. В полдень, не останавливаясь, перекусили взятой в трактире едой. Через две-три свечи после этого пересекли границу. Об этом свидетельствовал стоявший у дороги покосившийся столб.

- Может, теперь не будем пропускать трактиры? - крикнула выглянувшая в окошко графиня. - Если мы уже в Лебарии...

- А что изменилось? - отозвался Дарк. - Тот же лес и та же дорога. И здесь точно так же можно нарваться на разбойников. Или вы хотите, чтобы нас догнал взбешенный граф? Так его дружинники будут для нас не лучше разбойничьей ватаги. Вот когда приедем в город...

В этот день до города не добрались, но на ночлег остановились в трактире, к которому подъехали в почти полной темноте. Учитывая скорость, с которой они ехали, и позднее время, графа сегодня можно было не ждать. Наверняка он остановился в одном из пропущенных ими трактиров. У хозяина остались только две свободные комнаты, в которые и вселились. Сеновал был занят слугами постояльцев, поэтому их слуги и охранники после ужина занялись установкой шатров. Незадолго до сна Дарк решил поговорить с трактирщиком. И внешним видом, и своим говором этот толстяк не отличался от хозяев подобных заведений в покинутом Доршаге.

- Скажите, любезный, - обратился к нему юноша, - сколько дней нам еще ехать до Орта и какие города встретятся на пути?

- Смотря как будете ехать, господин. У вас карета, поэтому раньше чем за пять дней не доберетесь. А если ехать верхом, да еще менять лошадей, можно уложиться в три дня. Королевство большое, но наша столица близко от вашей границы. А города будет всего два: Одер и Моршаг. Они оба большие, но Моршаг намного красивее и богаче.

- Разбойники озоруют? - спросил Дарк. - Спрашиваю, потому что у нас не очень большая охрана.

- Возле нас давно не было, а на дороге встречаются. Только больших ватаг нет, поэтому нападают на одиночек или на кареты без охраны.

Когда он после разговора поднялся в свою комнату, увидел копавшегося в их сумках Мара.

- Вы жмот, барон! - возмущенно сказал тот, доставая из сумки жменю золотых монет. - Имеете столько золота, а мне отказали в займе!

Варкус исчез и сменивший его Борис упал на свою кровать и расхохотался:

- Видел бы ты свое лицо! Я уже думал, что ты сейчас меня убьешь!

- Интересно смотреть со стороны, - признал Дарк. - Когда я изображал графиню, сам ее не видел. Здорово получилось. Только это внешний вид и голос, а нужно еще знать привычки и многое другое. Столкнешься с кем-нибудь из его знакомых и пройдешь мимо. Использовать можно, но с опаской. Хочешь принять мой вид и сходить к Оле вместо меня?

- Это будет подло, - покраснев, ответил друг. - Если бы и хотел, все равно не пойду. Неудобно перед женщиной, которая тебя любит. А если она поймет, что это не ты? Придется успокаивать магией. Мы с тобой и так не сильно придерживаемся законов. В Доршаге во время бегства это сошло с рук, а здесь могут быть неприятности. А ты к этому привыкаешь.

- Да, сказал глупость, - признал Дарк. - А насчет привычки ты не прав. Когда я нарушал законы? Подчинил слугу графа Тагора? Так он сидел в засаде на нас вместе с разбойниками. Несколько раз применил магию к Оле, но не причинил ей вреда и об этом никто не знает. Здесь будем осторожней - в этом ты прав. Ладно, ложись спать, а я пойду ублажать графиню. Наверное, это будет в последний раз.


- Я даже не верю в то, что мы добрались до Торга! - сказал Барк. - Может, не будем искать деревню, а просто понаблюдаем за дорогой?

Город виднелся в двух лигах от них, поэтому борона можно было понять. Где сейчас на вечер глядя искать деревню? Если здесь нет торийцев, эта предосторожность обернется пустой тратой времени и сил.

- Пока доедем, начнет смеркаться, - возразил герцог. - Много мы увидим? У нас не осталось провизии и кони едва держатся на ногах. Нужно не только узнать новости о торийцах, но и немного отдохнуть, и удобнее это сделать в деревне. Для города у нас недостаточно денег, к тому же, даже если в Торге нет врагов, они могут нагрянуть в него в любой момент!

- И где будем искать деревню?

- Где-то там течет река, - показал рукой Даргус, - и вдоль нее должно быть много деревень. Нужно проехать лиг пять, до темноты должны успеть.

По вырубкам и лугам до реки добирались две свечи. Когда стемнело, услышали собачий лай. Проехав по берегу меньше лиги, увидели деревню. Барон постучал ногой в калитку крайней избы и спросил вышедшего на лай мужика, есть ли в деревне торийцы.

- Нечего им здесь делать, - ответил тот. - Вот город заняли два дня назад. Но на рынок ездить не мешают и даже платят за еду. У нас пока никакого непотребства не было, а у соседей случались. Валяли баб, да с одного двора свели корову. Хозяин не давал, за что лишился головы. Бабы хуже не стали, а корову, конечно, жалко. Только я вам так скажу, господа, что никакая животина не стоит жизни!

- Можешь приютить на пару дней? - спросил герцог. - Нам нужно дать отдых коням, да и самим не мешает отдохнуть. Само собой, мы за это хорошо заплатим.

- Боязно! - заколебался мужик. - Вы люди воинские - это сразу видать. Если прознают, укоротят на голову, а хату спалят.

- Мы можем пожить на сеновале, а коней найдешь куда спрятать, - предложил Барк. - За два дня заплатим три золотых. Тебе за эти деньги нужно горбатиться три декады.

- Оно, конечно, хорошо бы... - почесал затылок хозяин. - Ладно, только деньги платите вперед! Подождите, я уйму кобеля, потом заведете коней.

Прежде всего их очень вкусно и сытно накормили. За столом не говорили, разговор состоялся, когда хозяин повел их на сеновал.

- Ты уже был на рынке после прихода торийцев? - спросил Даргус. - Что о них говорят? Несколько дней назад они резали всех, кто носил камни силы. Как с этим сейчас?

- Болтают всякое, - замялся мужик. - Магов точно забрали, их в городе больше нет. Камни носили благородные, но они все сбежали. Повязки были у купцов, но они их поснимали, поэтому до сих пор ходят нерезаные. Кабы были какие-то зверства, о них говорил бы весь рынок. Если кого и убили, то втихаря. Меня больше интересовали цены на мясо и сметану...

- Резня прекратилась, - сказал Барк, когда ушел хозяин. - Сейчас захватывают города и наводят свои порядки. От Торга всего три дня пути до Аштага. Наверняка столицу уже заняли. Дороги контролируют, а нам ехать через все королевство.

- Я сейчас слишком устал, чтобы думать, - отозвался герцог. - Займемся этим завтра.


Дорога сближает даже графа с простаком, тем более, что оба выглядели одинаково отвратительно. Ольгер даже правил лошадьми и занимался заготовкой дров, вот кашеварил только Даль. Они уже третий день ехали по большаку, делая ночью короткие остановки, чтобы могла отдохнуть лошадь. На возу лежало много мешков с овсом, поэтому не было сложностей с ее кормлением. Сами тоже питались сытно, но только самой простой пищей. Лошадка время от времени испражнялась, поэтому была возможность обновить запах. Сложности возникли с приклеенными бородами. Они плохо держались на поросших своей щетиной лицах, а когда подсохла смола, стали отваливаться. Выход нашел Даль, который сбегал в лес и вернулся со свежей сосновой смолой. Ее запах даже приятно перебивал вонь навоза и давно немытых тел.

- Все равно не похожи на мужицкие бороды, - говорил граф. - У них борода лопатой, а у нас эти жалкие клочки. Хорошо, что торийцев отпугивает запах. Надо будет побрызгать обувку мочой, одного навоза мало. Если ничего не случится, завтра должны приехать в Бургад.

- На дороге нет никого, кроме крестьян и торийцев, - сказал готовивший завтрак солдат. - Неужели и дальше не будут пускать купцов? Как же жить без торговли? С купцами можно было бы ехать без этой вони и заезжать в города.

- Торговлю, наверное, разрешат, - подумав, ответил Ольгер, - только позже. Сейчас купцы будут мешать, да и не до них. Вот ты бежишь со мной в Лебарию, а как же семья? Или думаешь потом вернуться?

- А нет никакой семьи, мой лорд, - ответил Даль. - Мамка умерла, а батю убили. Сестер выдали замуж, это уже не родня, а старший брат ушел на заработки и сгинул. Не к кому мне возвращаться. Да и будет ли здесь нормальная жизнь? Сейчас начнут наводить свои порядки торийцы, а потом у них будет война с королем Августом. Кто бы ни победил, страдать будут доршагцы. Если здесь будет безопасно, то еще очень нескоро! Скажите, вы ведь говорите на языке Торы?

- Хочешь, чтобы мы притворились торийцами? - догадался граф. - Увы, из этого ничего не выйдет! Я хорошо говорю, но все равно не так, чтобы сойти за жителя Торы. К тому же на дорогах проверяют и их, и одних слов будет недостаточно, нужна бумага. Ты должен был видеть такую проверку вчера на заставе.

- Если побьем их гонцов, будет и бумага, - возразил солдат. - Проверки только на заставах, которые можно объезжать лесом, а остальные торийцы не будут цепляться. И ехали бы в три раза быстрее. У нас могут перетряхнуть воз, а под мешками оружие. Тогда уж точно никуда не убежим, кончат на месте!

- Можно попробовать... - задумался Ольгер. - Плохо, что у нас нет арбалетов. Как ты думаешь справиться с всадниками? Они в одиночку не ездят.

- Это просто, - ответил Даль. - Большак часто поворачивает, а гонцы не ездят шагом, чаще несутся сломя голову. У нас есть длинная веревка, которую можно привязать к деревьям. Если ее не хватит, используем упряжь. Двое или трое мигом вылетят из седел, а если кто остановится, приласкаем оглоблей.

- Дельный план, - одобрил граф. - Ты прав, нужно рискнуть! На этой кляче мы даже до границы не доберемся раньше, чем пойдут дожди.


В сотне лиг от столицы, в одной из пещер Ургайских гор, жил маг, о котором знали все жители королевства Лебария. Даосом пугали не только детей, но и друг друга. Он в совершенстве освоил магию смерти и жил уже третью сотню лет. Наверное, смерть решила не забирать того, кто ей служит. Отец Августа хотел сделать Даоса королевским магом, но не преуспел. Старику была мила пещерная жизнь и претили дворцовые суета и интриги. Говорили, что в его пещере полно сундуков с золотом, но проверить это не взялись бы даже самые отчаянные разбойники. Впрочем, Даосу и без золота хватало для жизни подношений крестьян соседних деревень, которые привозили ему своих близких для исцеления. Приезжали к нему и вельможи, так что россказни о золоте могли оказаться правдой.

- Господин, к вам приехал сам королевский маг! - испуганно сказал единственный слуга Даоса, войдя в самую дальнюю пещеру, которая служила старику спальней.

- Не мог приехать пораньше, - проворчал маг, встал с кровати и накинул на костлявые плечи халат. - Что стоишь столбом! Зови гостя в круглую пещеру и приготовь нам еду. Наверняка Верт проголодался с дороги, ну я чего-нибудь поем. - Проводив взглядом выбежавшего слугу, он шаркающей походкой вслед за ним вышел в большую пещеру круглой формы, в середине которой стоял тоже круглый стол с несколькими мягкими стульями. Освещение всех помещений обеспечивал росший на потолке светящийся мох. Обычно он давал мало света, но этот питался магией и светил не хуже люстры со свечами.

Сев на один из стульев, старик стал ждать гостя.

- Приветствую своего учителя! - поздоровался вошедший Фаддей. - Рад, что ты еще жив!

- Конечно, рад, - ворчливо отозвался Даос. - Раз приехал, значит, я для чего-то нужен. Если бы умер, поездка прошла бы впустую. Садись и рассказывай, что у вас случилось.

- Гарх захватил Доршаг и готовит для войны с нами мертвое войско, - сев на стул, сказал королевский маг. - Собрал камни и схватил несколько тысяч мальчишек. Через несколько лет у него будет армия, которая сметет все!

- Я знал, что рано или поздно кто-нибудь до этого додумается. История ходит по кругу. За последние пять тысяч лет было несколько таких попыток, и ни одна из них не привела к успеху.

- И что помешало? - спросил Фаддей.

- В каждом случае были свои причины, - ответил Даос. - Так же будет и с Гархом! Хранитель не допустит...

- Ты еще не все знаешь, - перебил его Фаддей. - Советником короля стал выходец из другого мира. Он забрал при дворе такую власть, что подмял под себя даже Тибора!

- И Марк это допустил? - удивился Даос. - Похоже, в этом действительно заинтересован Хранитель. До сих пор он препятствовал такому использованию магии смерти. Интересно, что могло поменять его намерения.

- Мне сейчас интересней знать, что делать королю Августу!

- Я бы не делал ничего. Не понял? Ты был нерадивым учеником и это сказывается...

- Можно без твоих шуточек? - разозлился королевский маг. - Если есть что сказать, я тебя слушаю!

- Я учил вас думать, а не только пользоваться заклинаниями! - рассердился старик. - Но такие, как ты, только накачивали силу и учили созданное другими! Хорошо, я объясню. Любое заклинание закрепляет силу в том, на кого оно направлено. Если маг слабый, его заклинания тоже будут слабы. Когда ничего не мешает, и такое слабое заклинание будет работать. Но стоит ударить по нему силой...

- Зачем говорить то, что всем известно? Кто нам позволит приблизиться, чтобы упокоить живых мертвецов?

- Еще раз перебьешь, и уедешь с тем, с чем приехал! - крикнул Даос. - Неуч! Любой маг может ударить магией смерти, только для этого ему нужно приблизиться. Но такая же сила выделяется при смерти человека. И чем тяжелее эта смерть, тем больше силы! А теперь представь, сколько ее будет, если несколько тысяч мертвецов будут рубить живых! Да все скороспелые маги Гарха сразу же потеряют контроль над своими питомцами, а потом и их самих! А при повторной смерти силы будет еще больше! Живые мертвецы не умрут сразу, но потеряют рассудок и станут рубить друг друга и тех мальчишек, которые их подняли. Нужно бежать с поля битвы и немного подождать. Живых мертвецов можно использовать в качестве охранников, и они будут прекрасно сражаться, но их не должно быть много.

- Значит, затея Гарха обречена на провал, - задумался Фаддей. - Непонятно, зачем это нашему Хранителю.

- Его вообще трудно понять, - пожал плечами Даос. - Гарх потеряет армию, но перед этим хорошо пустит вам кровь. Может, цель Хранителя в том, чтобы ослабить все королевства? Кочевники Зары могут вспомнить о тех временах, когда они ходили к нам за добычей, и всей силой навалиться на ослабленного войной победителя. Ты должен знать, что мы не единственные хозяева этого мира. Что если Хранителю надоели люди? Второй материк далеко, но у нас есть и другие соседи. Пока им мешают горы, но рано или поздно мы увидим их корабли.


- Мне было хорошо в Штатах! - заплетающимся языком говорил Вилли сжавшейся в страхе девушке. - Думаешь, меня кто-нибудь спрашивал, хочу ли я поменять свою великую страну на ваше дикое королевство?

Баронессе Инге Ортай, заменившей королевскому советнику скончавшуюся любовницу, было страшно смотреть на пьяного графа и слушать его непонятные выкрики. Все знали, что причиной смерти графини Веры Нарбут был сам Сабор, который убил ее в припадке пьяной ярости, но даже ее родители не посмели пожаловаться королю. Какая она дура, что поддалась уговорам и согласилась сюда приехать! Этот пришелец совсем обезумел!

- Молчишь... - продолжал Вилли. - Ну и черт с тобой!

Он встал из-за стола и, покачиваясь, вышел из гостиной. Вскоре Инга услышала храп и, обмирая от страха, прокралась к дверям. Советник не дошел до спальни и заснул на одном из диванов. Пробежав мимо него, девушка уже медленней пошла к выходу из дворца.


- Успокойтесь, мой лорд, - сказал Гел Барус. - Не вышло в этот раз, выйдет в следующий.

- У этой суки оказался маг и я потерял девять своих дружинников! - крикнул граф Тагор. - За это мало просто убить!

- Устроимся в Орте, а потом посмотрим, что можно сделать.

Они вчера вечером вселились в этот трактир, а утром должны были уехать, оставив трактирщику двух раненых, которые не могли продолжать путь. Вчера граф был зол до предела возможного, но потом немного успокоился. И вот опять...

- Надо будет кого-нибудь к ним подвести! - сказал граф. - Что-то нечисто с этим бароном. Прежде чем действовать, нужно с ним разобраться. Я не в том положении, чтобы позволить себе потери!

- Эмил, мы еще долго будем сидеть в этом свинарнике? - брезгливо спросила открывшая дверь жена. - Даля капризничает, а у меня нет служанки.

- Уже едем, - ответил он. - Бери дочь и садитесь в карету. Гел, трактирщику заплатили?

- Я с ним рассчитался и оставил золото для раненых, - отчитался Барус. - Вещи погружены и дружинники готовы, так что можем ехать.


Купеческий обоз втянулся в западные ворота Орта и, громыхая колесами по брусчатке, двинулся к гостевому двору возле одного из двух столичных рынков. Тит Даром уже ночевал там во время своих торговых поездок, решил остановиться и сейчас, чтобы иметь возможность осмотреться и купить дом. Ему было нелегко покинуть родной Кошт, но правильный и своевременный выбор позволил сохранить состояние и без больших потерь добраться до Лебарии. Тем, кто затянул с отъездом, пришлось хуже, а кое-кто не доехал совсем. Когда собирались, у Тита мелькнула мысль послать кого-нибудь за младшим братом, но он не стал этого делать. Задержка с отъездом и возможные проблемы в будущем - зачем ему это нужно? Заботиться нужно о себе, а о брате пусть заботится маг.





Глава 9




В Одер въехали утром после ночевки в шатрах. Этот город очень походил на доршагский Лужар, только в нем было чище и не так сильно воняло. Непонятно, куда жители сливали нечистоты, но вдоль дорог не увидели ни одного сливного отверстия. Здесь решили задержаться на весь день и уехать на следующее утро.

Остановились в трактире "Герцогский", который приятно удивил большими и богато обставленными комнатами и вкусной едой. В трапезной столы для чего-то застилали большими кусками серой ткани, а посуда была не только медная, но и из стекла!

Когда доедали завтрак, по лестнице спустилась семья благородных.

- Кого я вижу! - воскликнул пожилой мужчина в черном костюме с белым кружевным воротником и золотой цепью на шее. - Вы ли это, милая графиня?

- Граф! - удивленно и радостно воскликнула Оля. - Вы не представляете, как я рада вас видеть! К вам это тоже относится, графиня! А где ваши дети?

- Они уже уехали, - ответил граф. - Сын купит в столице пристойный дом и наймет прислугу. Дети не хотят задерживаться, а нам трудно ехать без отдыха. Представите ваших спутников? Я знаю молодого Варкуса, а остальных вижу в первый раз. - Он помог жене сесть за соседний стол и сел сам.

- Рядом со мной дочь герцога Лара Даргуса Вела, а это наши спасители - барон Варг и кавалер Даром, - перечислила Оля сидевших за столом. - Мар присоединился к нам в дороге. Господа, это наши соседи и друзья граф Фар Барток и графиня Эля!

- Извините, герцогиня, за то, что не узнал, - обратился граф к Веле. - Нас знакомили, но это было шесть лет назад. Не скажете, где ваш отец? О вашем муже, Оля, не спрашиваю. Раз вы без него и в этой компании, значит, он не вернулся с войны. Такая же история и с нашим старшим сыном.

- Не стоит извиняться, граф, - отозвалась девушка. - Это вы мало изменились, а я тогда была девчонкой. Об отце я так же ничего не знаю, как и графиня о своем муже. Надеюсь, что они уцелели и мы встретимся в Орте. Пока о нас заботятся эти благородные юноши.

- Мне не совсем понятно, почему вы должны пользоваться чьим-то покровительством, - сказал Фар. - У графини еще оставались дружинники и капитан Мар, который должен был обеспечить охрану. Тарк тоже...

- Они заботились и защищали, - ответила Оля. - Тарк погиб, а капитан тяжело ранен. Его оставили в трактире под присмотром единственного уцелевшего дружинника. Барон Варг и его друг спасли нас и оказывают помощь и поддержку.

- Разбойники?

- Дружинники моего отца, - ответил за графиню Мар. - Его прельстило золото, заставив забыть долг и честь. Когда я об этом узнал, ушел из семьи!

- Вот как! - поразился Фар. - Барон, позвольте я вас поблагодарю! - Его слова были адресованы не молодому Варкусу, а Дарку.

- Это был мой долг, - ответил тот. - Не скажете, граф, когда вы собираетесь продолжить путь? Если завтра, может, выедем вместе? У нас небольшая охрана, а у графини Сарк хватает врагов.

- Согласен! - кивнул граф. - Оля, не будете возражать, если мы к вам зайдем? Я хочу кое-что обсудить.

Разрешение было получено, и чета графов Барток занялась завтраком, а остальные отправились в свои комнаты отдыхать. Выпроводив сторожившего золото Зорина, юноши улеглись на кровати с книгами в руках. Читали пару свечей, после чего Борис решил сделать перерыв.

- Как думаешь вести себя с графом? - отложив книгу, спросил он. - Я думаю, что этот Фар очень умен, а вот в Оле ума немного. Ему не потребуется много времени, чтобы вытянуть из нее все, что она о нас знает, и подробности бегства. Мне не хочется применять к нему магию. Это будет преступлением, следы которого без труда обнаружит любой опытный маг. Уверен, что у семьи Барток такой есть.

- С ним можно попробовать подружиться, - ответил Дарк. - У нас нет причин для вражды, так почему бы не помочь друг другу? Я уверен, что король Август и его окружение без восторга встретят толпу благородных беженцев из Доршага. Если и помогут, то не всем и совсем немного. Придется пробиваться самим, и любая помощь не будет лишней. К тому же путешествовать с графом намного безопасней. Я больше опасаюсь не разбойников, а других беглецов, если они отправились в путь с пустыми руками. Да и здешние бароны могут решиться на грабеж чужаков. У нас небольшая охрана, а у Бартока должны быть дружинники. В таких делах опасно полагаться на одну магию. Мы с тобой набрались знаний, но не имеем опыта. Справимся, если будет время подумать, а если нам его не дадут?

- Сегодня задержались из-за дам, - сказал друг, - а если поедем вместе, придется задерживаться из-за графа и его жены. Как же надоела эта дорога! Ты уже думал над тем, чем займемся в Орте? Я имею в виду не покупку дома, а работу.

- Я слишком мало знаю, чтобы сейчас об этом думать. Не в магии, а в жизни столицы Лебарии. Нужно нанять какого-нибудь ловкого человека, который все растолковал бы. Может, возьмешь с собой Зорина и сходишь? У нас такие ловкачи ошиваются на рынках, вряд ли здесь с этим по-другому. Все равно у тебя не видно желания учиться.

- Устал, - признался Борис. - Несемся сломя голову или читаем книги - и это уже вторую декаду! У тебя хоть была любовь, а я только один раз задрал подол служанке. Ладно, сейчас схожу. Ты прав: такого типа нужно нанять. И от задержки будет хоть какая-то польза, кроме отдыха наших дам.

Слугу он нашел в его комнате и отправил за лошадьми, а сам подошел к трактирщику и узнал, как добраться до рынка. Говорили здесь так же, как в Доршаге, только в некоторых словах по-другому делали ударение, вот письмо сильно отличалось, и его нужно было учить. По вывеске с трудом разобрали, что это трактир.

До рынка добирались пол-свечи. Можно было за плату отдать коней сторожам и взять бирку, но Борис не собирался задерживаться, поэтому оставил их Зорину, а сам ушел на запруженную людьми площадь. Пришлось несколько раз спрашивать торговцев, прежде чем он нашел нужное место. На длинных лавках сидели те, кто пришел наниматься на работу. Здесь были мужчины и женщины разного возраста и достатка. Те, кто побогаче, расположились отдельно от остальных.

- Мне нужен прохиндей! - громко сказал Борис. - Есть здесь такие? Прежде чем отвечать, имейте в виду, что требуется не просто ловкач, а человек, хорошо знающий столицу. Мы едем в Орт и возьмем его с собой. Деньгами не обидим, но если не справится...

- Здесь вы такого не найдете, - ответил ему один из тех, кто был одет богаче других. - Если нужен знаток столицы, то и искать его нужно в Орте.

Другого ответа никто не дал, поэтому поездка прошла впустую.

- Жаль, - высказался Дарк о его неудаче. - Могли бы многое узнать в дороге. Чем сейчас займешься? Будешь учить магию или почитаешь "Кодекс поведения". По-моему, ты еще не брал его в руки.

- Брал, - скривился друг. - Не читал еще ничего скучнее. Знаю, что нужно, но при ее чтении глаза сами закрываются. У меня есть предложение. Перед тем как учить "Примеры", я ее просмотрел и где-то в конце видел, как переписывать память. Обычно этим заклинанием пользуются при переносе знания языка, а я хочу...

- Списать у кого-нибудь знание этикета, - понял Дак. - Мысль неплохая, если это можно сделать, не записывая в голову годы чужой жизни. Изучай, только тщательно и со всеми подробностями, а я потом еще сам посмотрю. Не хочется, чтобы с тобой что-нибудь случилось.

- Граф к тебе не приходил?

- Вряд ли он подойдет в трактире. Такой разговор удобней вести в дороге.

Дарк ошибся, и объяснение с графом состоялось сразу же после ужина. В трапезной не было никого, кроме их компании и Фара с супругой, поэтому не пришлось никуда идти. Дождавшись, когда юноша закончит есть, граф пригласил его поговорить за свой стол. Разговаривали так, чтобы не слышал сидевший в другом конце зала трактирщик.

- Я понял из рассказа графини Сарк, что вы маги, - начал Фар. - Тогда для чего вам повязки? В чем причина такой скрытности?

- Наверное, она плохо рассказывала, - ответил Дарк. - Если бы граф Тагор знал о нашей силе, мы не отделались бы так легко.

- Значит, маскировка? И в повязках нет камней?

- Ничего в них нет. - Юноша снял повязку и потряс ею над столом. - У нас малочисленная охрана и благородные дамы, поэтому приходится хитрить.

- И какая у вас сила?

- Нам трудно ее оценить, потому что еще не закончили обучения, но не маленькая. Наверняка графиня Сарк рассказала вам о подчиненных мною разбойниках, а их было больше десятка. Мой друг слабее, но не намного. Только попрошу ни с кем не делиться тем, что вы узнали, даже с сыном. Для нас это может быть опасным.

- Не буду, - согласился граф. - Я надеюсь, что наше знакомство не оборвется после приезда в столицу. Возможно, мне понадобятся от вас магические услуги, да и я могу быть вам полезным.

- Можете на нас рассчитывать, - обнадежил его Дарк. - Мы пока не имеем права на практику, но вскоре станем полноправными магами.


- Есть у вас в деревне охотники? - спросил герцог.

- Так все охотятся, - почесав затылок, ответил мужик. - У меня самого есть лук. Только этим занимаются зимой. Мало дел по хозяйству, и мех у зверей не сравнить с летним...

- Нам нужен тот, кто живет охотой и хорошо знает окрестные леса, - оборвал его Даргус, - а не любители от безделья бить белок.

- Это вам нужно идти к соседям, в Узятницу, - сказал хозяин. - У нас таких нет, а у них аж двое. Как вы и сказали, живут этим делом и не вылазят из леса.

- К трем золотым добавим еще два, - пообещал герцог, - а ты сходишь в соседнюю деревню. Уговори прийти хоть одного. Скажи, что мы нуждаемся в помощи и хорошо за нее заплатим!

- Давайте золото! Сам не пойду, пошлю старшего сына. Если они не в лесу, прибегут.

Этот разговор состоялся утром, а охотник пришел после полудня. Перед ним вернулся посланный в Узятницу мальчонка и передал, что Марон второй день на охоте, а Устим обещался прийти. Беглецы не ходили по двору, и почти весь день сидели на сеновале. Туда же поднялся и пришедший от соседей мужик.

- Нам нужен проводник, - не стал темнить Даргус. - Сможешь провести лесом в Лебарию? Мы припозднились с бегством, и торийцы успели перекрыть дороги. Отдадим все золото, какое у нас есть!

- Я не ходил лесом до Лебарии, - предупредил Устим. - Сколько у вас золота?

- Дадим полсотни золотых, - пообещал Барк.

- Пойду, - решил охотник. - Только учтите, что идти нужно пешком. Ваших лошадок придется оставить. Будет много таких мест, где они не пройдут или падут от бескормицы. Купите у кого-нибудь лошадь, на которой повезем еду, а когда она станет мешать, сама пойдет в котел.

- Как мне не хочется расставаться с Дагуром! - в сердцах сказал капитан после ухода Устима. - Мы с ним вместе больше пяти лет! Если бы не он, я не смог бы выйти из битвы. Но убивать еще хуже, у меня просто не поднимется рука!

- Мне тоже не хочется бросать своего жеребца, - отозвался герцог, - но я верю нашему проводнику и не вижу другого выхода. Мы не пройдем по дорогам, Дар! Иди договариваться с хозяином.

В поход вышли на следующий день, ближе к вечеру. Задержал Устим, у которого были какие-то неотложные дела. Он шел первым, ведя в поводу обмененную на жеребцов лошадь. Она была немолодой, но еще сильной, и без труда везла несколько мешков с овсом и продовольствием. Проводник был вооружен луком и висевшим на поясе кинжалом. Два своих колчана со стрелами и топор он погрузил на кобылу. В этот день шли без разговоров, так же молча готовились к ночлегу и варили ужин. Утром позавтракали оставшейся с вечера кашей и накормили кобылу овсом. Вчера встретили несколько ручьев, поэтому проблем с водой пока не было. Устима стали расспрашивать о здешних лесах и сами обмолвились о капище дикарей.

- Эк куда вас занесло! - удивился охотник. - Вам очень повезло! Лесовики никого не щадят, а уж тех, кто осквернил их святилище...

- Мы только прошли мимо, - возразил Барк.

- Вы видели запретное! Одного этого достаточно, чтобы с живых сняли кожу. Это и страх для других чужаков, и развлечение. Но в наших лесах таких, слава богам, нет. Могут попасться небольшие деревеньки, но в них не лесовики, а правильный народ.

- И долго нам идти? - спросил герцог. - Успеем до дождей?

- Две декады, - для чего-то посмотрев в небо, ответил проводник. - Дожди начнутся раньше, но они здесь почти все время теплые, а грязи в лесу не бывает. Как-нибудь дойдем.

- Есть здесь опасные места? - задал вопрос капитан.

- Есть топи, но мы их обойдем, - сказал Устим. - В самом лесу опасных мест нет, есть трудные, в которых слишком густой подлесок или отсутствует вода. Болтали, что где-то на востоке обосновались жрецы разрушенных храмов Ольмера, но я в это не верю. Что им делать в лесах?

Больше пятидесяти лет назад бывший тогда королем еще молодой Яр запретил в Доршаге культ бога смерти и выгнал из его храмов всех жрецов. Их нужно было не изгонять, а укоротить на голову, но венценосный юноша слишком поздно понял свою ошибку. Когда он попытался ее исправить, ни одного из жрецов-убийц так и не удалось найти. Кое-кто из них обосновался в Лебарии, остальные исчезли.

- Я тоже в это не верю, - согласился с ним Даргус.

- Ты не верил и в дикарей, - возразил Барк. - Из всех королевств жрецов Ольмера не преследовали только в Лебарии, но и там жрецы других богов не пустили бы в свои земли всех этих убийц. В Заре их быстро вырезали бы. И что остается? Если хочешь знать мое мнение, я лучше прибегу безоружный к лесовикам, чем встречусь с этими изгоями. В них и раньше не было жалости и милосердия, а теперь не останется ничего, кроме злобы!

Когда говоришь, дорога кажется короче, а в тот день говорили много. Обедали всухомятку взятой из деревни едой, а вечером встали на ночлег и разожгли костер. Ночами было еще тепло, поэтому не стали тратить время на установку шатра и легли спать, укрывшись от комаров под тонкими одеялами.


- Скачут! - крикнул выбежавший из-за поворота дороги Даль. - Натягивайте веревку!

- Сколько их? - спросил Ольгер, поспешно привязывая конец веревки к дереву.

- Только двое! Нужно убить так, чтобы не запачкать одежду.

Проливать кровь не пришлось, потому что веревка смахнула с седел несшихся галопом гонцов, и ни один из них не пережил падения. С большим трудом удалось остановить лошадей, которых сразу же увели в лес. Немного позже туда же унесли тела торийцев. После этого убрали веревку и ушли сами, взяв из брошенного воза золото и заранее отобранную провизию.

Этот поворот был выбран из многих других не случайно, а из-за найденного поблизости от него ручья. В нем долго мылись, сбросив с себя вонючие крестьянские тряпки. Бороды выбросили, а отросшую щетину кое-как сбрили кинжалами. Одежда гонцов только немного испачкалась в пыли и ее надели, а потом почистили друг на друге. Найдены были и бумаги, которые граф не смог прочитать.

- Я выучил только разговорную речь, - смущенно объяснил он солдату. - Ладно, заставы будем объезжать, а остальным нет дела до наших сумок. Быстрее уезжаем, пока никто не заинтересовался брошенным возом.

Они почти все время двигались мелкой рысью, но и этим неспешным аллюром дотемна проехали больше, чем в крестьянской повозке за все дни. Отдыхали очень недолго и только тогда, когда поблизости никого не было. Несколько раз встречали отряды торийцев, мимо которых проносились галопом.

- Нужно накормить лошадей и поесть самим, - сказал Ольгер, когда начало темнеть. - Я думаю, что можно рискнуть заехать в трактир. Кони поедят в любом случае, а мы с тобой - только в том, если там не будет торийцев. Спросим у конюха, он должен знать. По-моему, скоро должны приехать.

Трактир увидели, когда совсем стемнело. Если бы не горевший над крыльцом фонарь, могли бы не заметить и проехать мимо. Конюшня оказалась пустой, а конюх спал на копне сена в одном из денников. Его растолкали и на ломаном доршагском приказали заняться лошадьми.

- В твой трактир есть наша воины? - спросил граф. - Отвечай, животное!

- Никого нет! - ответил испуганный мужик. - Приезжали днем, пообедали и умчались. Я не упомню, чтобы ваши останавливались на ночь.

Ему бросили серебряную монету и пошли к трактиру.

- Боязно! - сказал следовавший за Ольгером Даль. - Мы здесь будем как в ловушке!

- Не бойся, - успокоил его граф. - Уже ночь, а в это время по дорогам не ездят, особенно сейчас. Утром позавтракаем и рано уедем.

Беглецы вошли в заведение и, продолжая коверкать язык, потребовали себе ужин и комнату. Несмотря на позднее время, им быстро предоставили и то и другое. Когда поужинали и поднялись на второй этаж, услышали топот копыт нескольких лошадей.


Хан Уклей закончил развлекаться сразу с двумя наложницами и теперь отдыхал, прикрыв чресла женской рубашкой. Самая молодая из девушек ластилась в надежде на повторение, но он ее прогнал. Лет двадцать назад хан внял бы просьбе, но даже камень силы, продлевая жизнь, не может сбросить с плеч прожитые годы. Юный вид - это еще не юность, и такие излишества были уже не для него.

- Я могу войти, Великий? - услышал он голос своего советника Дажебая. - Есть важное известие. Со мной первый жрец.

Дажебай был единственным, кто имел право беспокоить хана во время его отдыха. Других не подпустила бы стража.

Уклей бросил девушке ее рубашку и потянулся за халатом. Повинуясь его жесту, обе наложницы выбежали из шатра.

- Что у тебя за новость? - спросил хан вошедшего по его разрешению советника. - В последнее время они почему-то все неприятные. Ты хочешь раньше времени встретиться с предками? И для чего привел Барабая? Я уже возносил молитвы Великому Угоду.

- Настали тяжелые времена! - твердо сказал Дажебай. - На земли народа учи ступили завоеватели, а Великий Угод лишил нас своего покровительства!

- Что ты несешь? - удивился хан. - Наелся не тех грибов? Как от нас мог отвернуться бог, которого мы восхваляем тысячи лет? И какие еще завоеватели? Не может Гарх после одной войны начать другую, когда вся его армия занята грабежом Доршага!

- Он начал, Великий! Воины Торы и Урама в большом числе захватили предгорье, вырезав всех живших там учи! И Угод запретил нам проливать кровь захватчиков!

- Он не мог такого сказать! - возмутился Уклей. - Наверное, первый жрец слишком стар и неправильно понял знаки бога! Нужно его удавить и заменить молодым!

- Великий хан! - закричал жрец и упал на колени. - Я исполню твою волю и перетяну себе горло, но от Угода не было знаков! Впервые за мое служение он явился сам! И это видел не я один, а все служители!

- И что он велел? - спросил хан, недовольство которого сменилось страхом.

- Угод явился в образе воина учи высотой в три человеческих роста! - торжественно сказал Барабай. - Он был очень недоволен и говорил зло! Бог показал рукой на юг и сказал, что армии Торы и Урама заняли предгорья и убили там всех, кто не успел бежать! Он запретил мстить и воевать с врагами. Сказал, что там всех нас ждет смерть!

- Значит, гонец...

- Не было гонца. Эту новость узнали от бога.


Это место внушило бы страх любому смертному. Равнина без конца и без края из черного камня и такое же черное небо над головой. Казалось, достаточно протянуть руку, чтобы его коснуться. Не мир, а черная комната, стены которой унеслись в бесконечность. Вместо мрака почему-то было светло.

Внезапно на равнине возник мужчина. Видевшие кочевников признали бы в нем степного воина, но это был не учи, а их бог. Он послал призыв - и в тот же миг неподалеку стали появляться мужчины и женщины. Это тоже были не люди, а боги и богини мира Сорт.

- Зачем звал? - спросил один из них Угода.

- Нужна ваша помощь, - ответил тот. - Пора отбросить соперничество и действовать сообща! Речь идет о нашем существовании!

- И кто же нам угрожает? - спросила необыкновенно красивая богиня в облегающем платье до пола из серебристо-серой ткани.

- По мнению Хранителя, люди должны исчезнуть, уступив место сорголам. Надеюсь, никому из вас не нужно объяснять, чем это нам грозит? Сколько каждый из вас сможет просуществовать без той силы, которую дают люди? Меня хватит лет на тридцать.

- Он объяснил свое мнение? - спросил кто-то из богов.

- Он сказал, что сорголы намного совершеннее людей, - ответил Угод. - Люди из-за магии остановились в развитии и бесполезно занимают место, которое нужно другим. Они пользуются малым и не будут ни с кем делиться. Самый неуживчивый вид, которому больше нет места на Сорте!

- И как Хранитель думает их извести?

- Хранитель никогда не убивает сам своих подопечных. По его замыслу, люди должны исчезнуть в результате войны. Он подбросил Гарху человека другого мира, которого король сделал советником.

- Много насоветует какой-то выходец, не знающий мира, в который попал! - презрительно заметил кто-то из богов.

- По его совету породнились короли Торы и Урама, - сказал Угод. - Разбит и занят Доршаг, захвачены горы моего народа и готовится мертвая армия для завоевания Лебарии! Вы понимаете, что эта затея обречена на провал, но все человеческие королевства так ослабеют в грядущей свалке, что люди не смогут дать отпор вторжению сорголов! Пройдут десять или двадцать лет, и они исчезнут, а потом придет и наш черед! Что скажешь, Ольмер?

- Серьезная угроза, - признал тот, кого люди отождествляли со смертью. - Я получу от этой бойни много силы, но потом придется уходить. Хранитель поможет, вот только хватит ли моих запасов на то, чтобы найти свободный мир или его у кого-нибудь отобрать? Боюсь, что нет. Сорголы нам не подходят, потому что ни в кого не верят и не захотят подчиняться, а Хранитель не позволит применять силу. Он редко вмешивается в дела смертных, но и нам этого не позволит. Разрешил когда-то пасти людей и предупредил, что остальные разумные не для нас. Ты что-нибудь предпринял?

- Запретил своим учи драться с Гархом, - ответил Угод. - Ему нужны только горы, а не степь. Большего я не сделаю.

- Не хотелось вмешиваться самому, - с досадой сказал Ольмер, - а моих жрецов разогнали по лесам. Может, используем магов? Хранитель наложил ограничения на их число, а теперь магов убивают воины Торы. А от каждого мага мы получаем в сотни, а то и в тысячи раз больше силы, чем от обычного человека. Если открыть кое-кому из них наши секреты... Помогут, а потом их можно убрать.

- Хорошо, так мы предотвратим побоище, - вступил в разговор атлетически сложенный юноша, единственный из богов вооруженный мечом. - Если наш континент подвергнется вторжению сорголов, отдельные королевства не смогут защититься, а мы получим только отсрочку. Нужно подумать над тем, как их объединить. Сорголов очень много, они плодятся быстрее людей и развивают технику. Если не усилить наших подопечных, им не поможет и объединение. Люди не готовы принять знания, и быстро это не изменить. Остаются одни маги. Но со своей теперешней силой и знаниями они нам не помощники. Я знаю только двух, которые уже сейчас сильнее всех остальных и будут и дальше наращивать силы, но они знают не больше других.

- Золотые камни? - спросила богиня в серебристом платье. - Этого все равно будет мало. Если мы хотим выжить, придется делиться. А для начала давайте решим, кто возьмет на себя эту работу.





Глава 10




Чету графов Барток сопровождали десять дружинников, но Дарк по-прежнему не расслаблялся. Разбойников можно было не опасаться, да и граф Тагор не позволил бы себе ничего лишнего при встрече, но оставалась опасность от местных баронов. Как он узнал у трактирщика перед отъездом, их дружины иной раз попадались на грабежах. С такими разбирались жестко. Это не внушало оптимизма, потому что вряд ли кто-нибудь будет искать виновника, если исчезнут никому неизвестные беглецы из Доршага. Сын Фара попытается поднять шум, но он сам чужак. Большой соблазн ограбить тех, кто не сможет дать отпор и за кого не привлекут к ответу. Наверняка найдутся желающие. Барон Варкус ограбил своего графа, а здесь какие-то совершенно чужие беглецы, да еще с золотом! Таких не ограбит только ленивый, а учитывая их благородство, живых после этого не оставят. Видимо, граф был очень внимательным человеком, потому что заметил беспокойство юноши.

- Вы чего-то опасаетесь, барон? - спросил он, когда сделали остановку на обед в придорожном трактире.

- Наша охрана защитит от разбойников, но не от баронских дружин, - неохотно ответил Дарк. - Если их встретим, я сразу же использую магию. Мне хватит одного урока!

- Вы так считаете? - задумался Фар. - Может быть, вы и правы. Знаете какое-нибудь заклинание, чтобы бить не насмерть?

- Не беспокойтесь, я никого не убью, - пообещал юноша. - Ударю параличом или погружу в сон. Это проще подчинения, хотя тоже строго наказывается.

В этот день встречали лишь крестьянские возы и одиночных всадников и вечером заночевали в трактире. Комнаты были только для благородных, а их слуги с разрешения хозяина разбили шатры во дворе.

Вот на следующий день они чуть не попали в переделку, причем совсем рядом с Моршагом. Вдали показались стены и башни этого города, когда дорогу преградили чьи-то дружинники. Три десятка одетых в броню воинов, у половины из которых в руках были готовые к бою арбалеты, могли в мгновение ока перебить всю охрану, поэтому Дарк даже не стал выяснять, что им нужно.

- Ну у вас и сила! - уважительно и даже с опаской сказал граф, глядя на заваленную телами дорогу. - Что с ними?

- Спят, - ответил он. - Сейчас кого-нибудь разбудим и допросим. Если нам не хотели причинить вред, сотру им память. Не всю, конечно, а только об этой встрече.

- Я дружинник барона Крама, - безучастно сказал разбуженный мужчина. - Вышли пощипать беглецов из Доршага. Нет, барон об этом не знает, он сейчас в столице. Капитан тоже отсутствует, а его помощник дал разрешение.

- И что вы с нами сделали бы? - спросил вышедший из кареты граф.

- Всех перебили бы и сволокли в лес, - ответил дружинник. - Кто же оставляет свидетелей таких дел? С женщинами позабавились бы, а потом тоже... - он провел рукой по шее.

- Я вам позабавлюсь! - сердито сказал Дарк. - Слушай меня внимательно! Сейчас вместе с остальными вернешься в замок и прикончишь вашего командира! Когда появятся граф или капитан, расскажите о своих вылазках! О нашей встрече забудь! Ступай на обочину и жди, когда я разрешу идти.

Он будил дружинников одного за другим и каждому делал такое же внушение. Когда закончил с последним, приказал им убираться.

- Вы спасли нам жизнь! - с благодарностью сказал Фар, перед тем как сесть в карету. - Поверьте, я никогда этого не забуду! Они перебили бы моих дружинников болтами, а потом убили бы нас. Нужно будет купить всем арбалеты.

- Надо было забрать их у дружинников Крама! - с досадой отозвался Дарк. - Я не подумал, а вы не подсказали.

- Не такие это большие деньги, - махнул рукой Фар и рассмеялся: - Представляю, как они всей толпой побегут убивать помощника капитана.

До ворот Моршага добрались без происшествий, но в город их не пустили.

- Беженцам из вашего королевства въезд закрыт! - заявил старший караула. - Такое решение принял глава города граф Фальк после учиненного ими безобразия. Мы не имеем права вас пускать, поэтому поворачивайте обратно! Если едете в столицу, через лигу будет объездная дорога. У меня приказ графа, так что жалуйтесь на него хоть самому королю!

Пришлось вернуться и объезжать город. Этим занимались большую часть дня, не останавливаясь для отдыха. На объезде не было источников воды, поэтому отдохнули только вечером, когда выехали на большак и увидели трактир.

- Потеряли целый день! - сердился граф. - Я обязательно пожалуюсь королю! Как вы думаете, барон, может, здесь и заночуем?

- Скоро стемнеет, и вряд ли в такой близости от города будут другие трактиры, - ответил Дарк. - Мы не сможем долго ехать и потратим много времени на обустройство лагеря. Комнаты здесь есть, поэтому лучше никуда не уезжать.

Едва успели вселиться и спустились в трапезную на ужин, как распахнулись двери и в трактир вошел злой как демон Гел Барус. Не обратив внимания на сидевших в зале, он направился к трактирщику.

- У вас есть комнаты? - спросил кавалер. - Нужны две для семьи моего господина, и еще три для капитана его дружины, мага и меня. Если сможете, устройте и восемь наших дружинников.

- Свободны три комнаты, - ответил трактирщик. - Если хотите, можете разделить одну со своим капитаном и магом. А ваших дружинников мне селить некуда. Если у них нет шатров, могут переночевать на сеновале. Правда, для восьмерых там тесно.

- Готовьте комнаты и ужин! - приказал Барус, повернулся и встретился взглядом с Дарком.

- Привет, Гел! - окликнул его юноша. - Не скажете, почему у вашего графа такая небольшая охрана? Наверное, мы правильно сделали, когда отклонили его предложение ехать вместе. От кого могут защитить каких-то восемь дружинников?

Кавалер не успел ответить, потому что двери отворились вторично и в трактир вошли женщина с маленькой девочкой и несколько мужчин.

- Что с комнатами? - раздраженно спросил Баруса один из них, видимо, сам граф Тагор.

- Для вас есть, - ответил тот, - а мне придется делить комнату с Бормом и Колем. Только есть одно препятствие... Посмотрите на этих господ.

- Граф и графиня Барток, - узнал Тагор. - Это, если я не ошибаюсь, один из сыновей барона Варкуса. Остальных не знаю. Что еще за препятствие? Они заняли наши комнаты?

Олю закрывал Борис, поэтому граф ее не увидел.

- За тем молодым кавалером сидит графиня Сарк, - объяснил Барус, - а этот юноша, по-видимому, и есть тот маг, которому мы обязаны потерей дружинников.

- Разберись! - приказал Тагор одному из своих спутников, судя по камню на лбу, магу. - Мы не можем уехать, и я не хочу сейчас выяснять отношения!

Дарк уже понял, что собрался сделать этот довольно сильный маг, поэтому не стал ждать атаки, а ударил сам. Маг сделал несколько шагов и застыл с перекошенным страхом лицом.

- Вы должны немедленно убраться из трактира! - сказал Дарк взбешенному графу. - Можете оставить до утра жену и дочь. Если не уйдете по-хорошему, я применю силу! Вы первый нарушили закон и дали мне право ответить.

- Мы уйдем! - зло ответил Тагор. - Но не думай, что я это забуду, мальчишка! Освободи моего мага!

Приехавшие ушли все, а Дарк крикнул расстроенному потерей клиентов трактирщику:

- Милейший, включите в оплату те деньги, которые из-за меня потеряли.


Идти по лесу с таким проводником, как Устим, было не в пример легче, чем самим. Он вел их кратчайшим путем, даже не смотря на солнце. Когда капитан спросил, что служит ориентиром, мужик усмехнулся и ответил, что у него много примет.

- Слишком долго объяснять, господин. Приметы разные, и иная из них может сбить с пути, поэтому я всегда использую две или три, а то и больше. И зависят они от самого леса. В еловом будут одни, а в таком, как этот, - совсем другие. Я своего сына натаскивал целый сезон, а вам это почто? Я и так доведу, а охотиться будете с лесничим или егерями.

Два дня шли, как на прогулке, а на третий лес стал таким густым, что трудно было идти самим, не то что вести кобылу. Устим вывел их на поляну, где ее и забили. После этого до конца дня занимались мясом. Часть зажарили, но больше закоптили.

Утром разложили все припасы в заплечные мешки. Получилось тяжело, а в густом лесу мешок постоянно цеплялся за ветки и сучья.

- Больше ешьте, тогда и ноша станет легче, - пошутил проводник, - Такой густой лес редко бывает большим, так что нам недолго мучиться.

Действительно, к концу дня деревья стали выше и росли дальше одно от другого, а подлесок почти исчез. Плохо, что мягко пружинившая под ногами еловая подстилка сменилась мхом, который предательски скрывал ямы.

- Идите осторожней, - предупредил Устим. - Ноги ставьте мягче. Если вы их поломаете...

Он не закончил фразу, но и без того было понятно, что со сломанной ногой лучше сразу перерезать себе горло. Нагруженные провизией спутники не смогут вынести, а бросить ее - значит голодать и быстро лишиться сил. Зверей и птиц было мало, и охота на них требовала слишком много времени.

Заночевали на огромной поляне, в центре которой выдрали мох и разожгли костер. Ужинали уже немного подкисшим жареным мясом, а возле костра только грелись, потому что в этом лесу было холодно и сыро. А утром встретили людей.


- Быстро в комнату! - скомандовал Ольгер, открывая дверной замок. - Демон, как же нам не повезло!

- Может, это не торийцы? - сказал Даль и с надеждой посмотрел на графа, как будто от того зависело, кто приехал в трактир.

- А кто еще здесь ездит? Заходи! - Втолкнув солдата в комнату, Ольгер заскочил следом и поспешно запер дверь.

Попытка услышать, о чем говорят с трактирщиком, не увенчалась успехом. Граф даже не понял, на каком языке ведут разговор. Вскоре послышались скрип лестницы и звуки шагов поднимавшихся по ней людей.

- Двое или трое, не считая хозяина, - прошептал Даль. - Может, нападем?

- Порубят к демонам! - тоже шепотом отозвался граф, хотя приехавшие уже вошли в свою комнату и не могли слышать их разговор. - Если придут к нам, нападем, а если поедят и лягут спать, тоже спим. Только встать нужно рано. Обойдемся без завтрака, главное - унести отсюда ноги! Позже схожу к трактирщику, узнаю подробности.

Беглецы стояли у двери и слышали, как торийцы вышли из комнаты и спустились ужинать, а потом вернулись обратно. К ним в дверь так никто и не постучал. Сходивший к хозяину Ольгер узнал, что приехали двое военных, один из которых чисто говорил на языке королевства. Он приказал, чтобы завтрак готовили раньше, потому что они спешат.

- Мы уехать раньше, - предупредил граф. - Завтрак не надо, соберите есть в сумка. Твоя понимать?

- Моя понимать! - закивал трактирщик. - Все сделаю!

- Нужно не проспать, - ложась в кровать, сказал Ольгер. - Они сегодня устали, поэтому было не до знакомств, а завтра могут зайти. Хоть и сказали, что спешат, для этого время найдут. Если неожиданно нападем, двоих убьем, но лучше не рисковать. Это меня учили драться с детства, а ты сражался мечом только в строю. Если нарвешься на мастера...

Эту ночь он плохо спал и часто просыпался, поэтому услуги Даля по побудке не понадобились. Встали раньше хозяина, и его пришлось ждать. Пока Ольгер рассчитывался и ходил на кухню за сумкой с продуктами, Даль сбегал на конюшню и привел к крыльцу оседланных лошадей. Повесив на них сумки, вскочили в седла и выехали на дорогу.

- Похолодало, - поежился граф и развернул скатанный плащ. - Одевайся и ты, не хватало еще простудиться. Холода пришли раньше обычного, надеюсь, что этого не будет с дождями!

Этот день начался так же, как вчерашний. Они торопили коней и беспрепятственно ехали до самого Кальда.

- В город не поедем, - ответил Ольгер на предложение солдата. - В нем полно врагов, в том числе и в воротах. Придется объезжать проселками. За ним будут Удор и Лужар. Других городов на этой дороге нет. Ищем съезд.

Отходившую от большака дорогу встретили, когда до городской стены осталось не больше трех сотен шагов. Через пару свечей она привела к небольшой деревне. За ней долго наблюдали, но не увидели на деревенской улице или во дворах никого, кроме крестьян.

- Ее нужно проехать как можно быстрее, - сказал граф. - Не знаю, как себя поведут крестьяне, если увидят двух торийцев, но не хочу рисковать. Может, почешут затылки, но могут и пустить в спину стрелу. Почти у каждого мужика есть лук.

По деревенской улице пронеслись галопом, распугав игравших на дороге мальчишек.

- Нет здесь других дорог! - крикнул выехавший за околицу Даль. - Мой лорд, может, проедем лесом? Смотрите, какой он редкий.

Сначала Ольгер не понял, почему его спутник припал к шее коня, но потом увидел торчавшую в нем стрелу. Не теряя ни мгновенья, он схватил выпавший из руки Даля повод и пришпорил свою лошадь.


Марк Тибор недолго гадал, чем вызван приказ короля немедленно явиться в тронный зал: такие приказы обычно выполняли бегом, а Гарх сразу же приступил к делу.

- Мне нужно, чтобы ты спас советника, - сказал он своему магу. - Вилли спивается и не желает меня слушать, а мне некем его заменить. У этого выходца голова работает не так, как у других. Он высказал столько ценных мыслей, сколько я не получал от вас за все годы своего правления!

- Вы разрешаете применить к нему магию? - поклонившись, уточнил Тибор.

- Только в этом! - ответил король. - Я знаю о твоей неприязни, но о ней пока придется забыть. Когда граф Сабор перестанет быть нужным, я отдам его тебе!

Гарх не любил, когда медлили с его поручениями, а доложить о таком промедлении нашлось бы много желающих, поэтому Марк поспешил к своей карете и приказал кучеру ехать во дворец графа Сабора. Его ворота охраняли солдаты короля, потому что новый граф так и не озаботился набором своих дружинников.

Перед каретой королевского мага торопливо распахнули ворота, и она покатила по аллее парка к парадному входу дворца. Возле дверей вместо караула стоял лакей, который поспешил их открыть.

- Где? - спросил Тибор.

- Господин граф в розовой гостиной, - угодливо ответил слуга. - Он выпил много вина и отдыхает после обеда...

Вилли отдыхал на полу, точнее, он на нем спал. Брезгливо скривившись от бившей в нос вони, маг сел на один из диванов и применил отрезвляющее заклинание. Оно сразу же убирало все признаки опьянения, только потом за трезвость приходилось расплачиваться жуткой головной болью.

- Зачем вы это сделали? - спросил сразу проснувшийся граф. - Столько вина выпито зря!

- Приказ короля, - пожав плечами, ответил Тибор. - Это вы можете не выполнять волю Гарха, но не я. Нам нужно поговорить.

- Поговорим. - Вилли поднялся с ковра и сел на соседний диван. - Начинайте, я вас слушаю.

- Не скажете, что вам нужно от жизни? - спросил маг, вызвав у советника изумление. - Удивлены? Вы обласканы королем и оказали ему много услуг, но вскоре все может измениться. Вы знаете, чего больше всего не переносит его величество? Так вот, наш король не прощает непослушания, а вы единственный, кто на это осмеливается и до сих пор сохранил жизнь. Думаете, это надолго?

- Я не просил переносить меня в ваш мир и был счастлив в своем! - разозлился Вилли. - Вы не можете даже представить, чего меня лишили! Скажите, Марк, кто такой Хранитель?

- Хозяин этого мира, - ответил маг. - Он позволяет нам в нем жить, а богам - управлять людьми. Хотя порой кажется, что нет никакого управления, а боги получают наше преклонение просто так. Почему вас это интересует? Ломаете голову, для чего здесь очутились?

- А вы не ломали бы? Я ведь не один такой? Какая судьба у выходцев?

- Плохая у них судьба. Они редко появляются в нашем мире, и я не знаю случая, чтобы кто-то из них прожил больше нескольких лет. А ваше появление... Наверное, оно связано с теми советами, которые вы даете королю.

- Я почти ничего не придумываю сам, - признался Вилли. - Мой мир далеко обогнал ваш в развитии, и в нем давно было все то, что есть и будет у вас. Я вспоминаю то, что может быть полезным, но чем дальше, тем трудней это делать. Когда советы закончатся, кончусь и я. У меня слишком много врагов! Гарх будет защищать, пока я полезен, а потом отдаст им на съедение. Думаете, почему я пью? Мне страшно, Марк! Иногда накатывает безумие и кажется, что я схожу с ума! Будь проклят ваш Хранитель!

- Не стоит ругать Хранителя, - предостерег Тибор. - У него свои, неведомые нам цели. Что для такого, как он, значат судьбы людей? Я хочу вам помочь. Вы правы в том, что будете жить, только пока нужны. Никто не отпустит того, кто так много знает, а король вас уже приговорил. Спасти может только его гибель! После нее всем будет просто не до вас.

- Странно такое слышать от королевского мага, - с подозрением сказал Вилли. - Ждете, что я вас поддержу, а потом передадите мои слова Гарху? Я не настолько глуп, чтобы...

- Видимо, глупы, - перебил его маг. - Его величество уже отдал вас мне, правда, с отсрочкой. Вы наплодили врагов, которые спустят с вас кожу, стоит им лишь узнать о королевской немилости.

- И в чем ваш интерес? - спросил советник. - Или вы замышляете заговор против короля из любви к моей персоне?

- Вы мне безразличны, - откровенно ответил Тибор. - Могу спасти, но только в ответ на вашу помощь. Я не верю в затею с армией мертвых, но крови прольется много! И я буду в числе тех, кого за нее притянут к ответу. Такому, как я, некуда бежать и негде прятаться, да и что это за жизнь?

- Допустим, - согласился Вилли. - И какая вам нужна помощь?

- Все малолетние маги, которые сидят в вашем подвале, должны стать верными не королю, а мне! Я сделаю это сам, от вас требуется только одно - молчание!

- Хотите получить себе армию мертвых. Но для чего, если вы не верите в ее успех?

- Успеха не будет у вас в войне с Лебарией, а я найду ей другое применение. Решайтесь, Вилли! Если откажетесь, вы обречены! И учтите, что вы не сможете передать мои слова королю.

- Магия? - догадался советник. - Никогда в нее не верил в своем мире. Завидую магам! Ладно, вы правы в том, что у меня нет выхода. Можете зомбировать мальчишек, я буду нем как рыба!


- Мой лорд, к вам пришел первый жрец Эхтая! - доложил слуга.

Канцлер только что вернулся из королевского дворца и собирался отдыхать, но первый жрец бога войны был не из тех, кому отказывают в приеме. К тому же графу стало интересно, чем вызвано это посещение. За все время службы первые жрецы навещали его два раза, этот визит был третьим.

- Приведи его в малую гостиную, - приказал Марей, - и предупреди дружинников, чтобы никого туда не пускали! - После этого он осмотрел себя в висевшее на стене зеркало и не спеша отправился встречать гостя.

Гостиная была рядом с его апартаментами, поэтому ходьба заняла совсем мало времени. Жрец шел через весь дворец намного дольше.

Граф сел на один из четырех диванов и принял позу, давно отработанную для таких случаев. Вскоре в коридоре послышались шаги, и в распахнутую слугой дверь вошел Дан Эберней. Как и остальные жрецы, он носил серую мантию, только с золотым диском на шее.

- Приветствую слугу Эхтая! - поздоровался Марей. - Вы можете сесть и говорить.

- Благодарю канцлера! - коротко поклонился Эберней и сел напротив хозяина. - У меня короткий, но важный разговор. Мне поручили передать, что мой бог против вашей войны с Гархом!

- Кем поручено?.. - растерялся граф, но тут же взял себя в руки.

- Моим богом, - объяснил жрец. - Впервые на моей памяти он явился сам и сказал, что у людей появились сильные враги. Если мы не прекратим междоусобных войн, то будем уничтожены! Не нужно на меня так смотреть! Свидетелями его посещения были все жрецы нашего храма. Вы ведь собрались воевать?

- Это самое разумное, - не стал скрывать Марей. - Гарх готовит войну, но пока к ней не готов. Глупо дать ему время на подготовку.

- Не знаю, как это будет сделано, но Гарх не начнет войну. Если король Торы не выполнит волю богов, ему помешают.

- Почему же они его не убрали и допустили разгром Доршага? - спросил граф. - Сколько отличных воинов погибло в битве! Их не заменят деревенские мужики или трусливые горожане!

- У богов свои законы, - сухо ответил Эберней. - Они редко вмешиваются в дела смертных. К тому же об угрозе узнали уже после войны.

- Я не решаю таких вопросов, - сказал Марей, - могу только передать требование вашего бога королю Августу. Но учтите, что нужны доказательства того, что Гарх отказался от войны. Если их не будет... Угроза от Торы реальна, а неизвестные враги - это только ваши слова.


Помещение в лесу трудно было назвать храмом. Храм - это величие вздымающихся к небу шпилей молельных башен и мрачная красота алтарного храма, предназначенного для жертвоприношений, а в этом все было сложено из бревен, которые с большим трудом подняли на высоту в три человеческих роста. Вот алтарь был настоящим, спасенным из храма перед его разрушением. Сейчас на нем был распят охотник, которому не повезло приблизиться к поселению жрецов. Он дикими глазами смотрел на стоявшего с ножом Кера, но молчал. С кляпом во рту не покричишь, для его криков еще будет время. Вопли жертвы угодны богу, но сейчас они помешали бы молитве.

Возникший за алтарем мужчина в черной мантии едва не касался головой потолка. Он обвел взглядом замерших в ужасе и восторге жрецов и показал рукой на жертву.

- Этого освободить! И чтобы больше не было никаких убийств! Скоро на земли людей вторгнется неведомый вам и сильный враг! Внешне эти создания похожи на вас, только сильнее и с красной кожей. Есть и другие отличия, со временем узнаете сами. В этой битве потребуется много воинов, поэтому отныне запрещаю проливать человеческую кровь! Будете приносить в жертву пленных врагов! Вы должны идти в Лебарию и помогать королю Августу. У сорголов нет своей магии, и они ничем не защищены от вашей, но не думайте, что победа дастся легко! У них очень много воинов и сильное оружие, которое пробивает любые доспехи! Я все сказал!

Ольмер исчез, а потрясенный Кер, выполняя волю бога, подошел к охотнику и освободил его от ремней.


- Великий хан отказал! - с отчаянием сказал Дарбей. - Мне дали десять золотых и велели убираться!

- Но почему? - не понял отец. - Как можно простить врагов, если они захватили твои земли и пролили кровь? Мы с тобой потеряли не только гору, которая кормила поколения наших предков, но и всех родичей!

- Ты думаешь, Уклей что-нибудь объяснял? Кто я такой, чтобы что-то требовать? Мог вообще не принять и не давать золото.

- Золото у нас есть свое, - горько сказал отец, - вот чести больше нет! Ты можешь остаться здесь, а я вернусь. Если поможет Великий Угод, убью несколько врагов и их кровью залью сжигающий изнутри огонь!

- Вернемся вместе, только не будем торопиться. Если хан не хочет битвы, этому должно быть какое-то объяснение. Нужно поговорить с другими и узнать новости. Мы не единственные, кому удалось спастись, другим могли сказать больше, чем мне.

- Ждем три дня, - поставил условие отец. - А сейчас нужно купить шатер, чтобы не уподобляться бездомным бродягам.





Глава 11




- Скоро приедем в Орт, - сказал Фар. - Барон, мы раньше не говорили о ваших планах... Может, поговорим сейчас? Я дважды был в столице Лебарии и мог бы кое-что подсказать.

Граф почти весь путь проделал в карете и только сегодня, после обеденной остановки, сел в седло и сразу подъехал к Дарку.

- Мы еще не определились с планами, - ответил юноша. - В отличие от вас, я не знаком со столицей Лебарии и ее дворянством. Хотели нанять знатока, но пока не нашли. Первым делом купим особняк для себя и пристойное жилье для графини Сарк. Герцогиня еще не решила, воспользуется она нашим гостеприимством или нет. Мы почти закончили учебу, поэтому через декаду уже можем сдать экзамены...

- Я могу предложить другое. Вашим спутницам неприлично пользоваться покровительством молодых людей, а вот мое приглашение их не скомпрометирует. Мой сын должен купить большой дом, так что они нас не стеснят, а у вас будет меньше забот. Как я понял, Оля осталась совсем без средств.

- Все ее золото похищено бароном Варкусом, - подтвердил Дарк. - Я даю деньги, но понемногу, потому что графиня из тех женщин, которые тратят их, не считая. У нас много золота, но предстоят большие расходы, а когда еще будут доходы! Я и в Орте думал ей помогать, выдавая небольшие суммы. Если вернется ее муж...

- Это понятно, - сказал Фар. - Извините за то, что вас перебил. Если хотите, можете отдать золото мне, а уж я о ней позабочусь. И еще одно... Может, вам не спешить с экзаменами? Деньги можно заработать и без них, а при проверке обратите внимание столичных магов на свою силу. Я не маг, но сразу понял, что она ненормально большая. Это неизбежно сузит для вас свободу выбора. Я не большой знаток двора короля Августа, но успел кое с кем познакомиться. Думаю, что смог бы обеспечить вас заказами. Можно работать и не состоя в гильдии магов, главное - не нарушать законов или делать это так, чтобы никто не смог придраться.

- Спасибо за предложение, - поблагодарил Дарк. - Мы подумаем.

Вскоре дорога сделала поворот, и все увидели в нескольких лигах столицу Лебарии. У Орта не было городской стены, а вместо ворот на въездах стояли бревна с противовесами, которыми в случае надобности перекрывали дороги. Стражники брали плату только с возчиков и иногда проверяли грузы. Каретам и всадникам не чинили никаких препятствий, поэтому и их никто не задержал и не пришлось платить за въезд.

Граф предложил остановиться на постоялом дворе, а уже потом решать все остальные дела, что и сделали. Господа вселились в заведение с помпезным названием "Королевский", а слуг и охрану отправили искать что-нибудь поскромней. Один из дружинников был послан к хорошо знакомому Фару барону Толю. Сын должен был оставить ему весть о купленном доме. В особняке барона графа ждало письмо, которое через две свечи было доставлено дружинником.

- Он все сделал, - прочитав письмо, довольно сказал Фар. - Я уезжаю и приглашаю с собой дам. Дом прилично обставлен, и сын уже нанял слуг, поэтому у вас будут достойные условия жизни. А вы, господа, можете нас навестить в любое удобное для вас время.

- У меня нет средств... - заколебалась Оля. Ей хотелось принять предложение, но было боязно потерять ту поддержку, которую обещал Дарк. С тем, что он потерян для нее как любовник, графиня уже смирилась.

- Я передам ваши деньги графу, - поняв причину ее нерешительности, сказал юноша.

- Тогда я согласна. Вела, составите мне компанию?

- Составлю, если наши спутники обещают не забывать нас навещать, - улыбнулась девушка. - Я говорю серьезно, Дарк! Если вы нас забудете, я откажусь от предложения графа и приму ваше!

"Вот это новость! - подумал юноша. - Неужели она ко мне неравнодушна? Нет, не может этого быть! Влюбленная девушка вела бы себя по-другому. Мы вместе пятнадцать дней, и за все это время не было ни одного намека. И она спокойно смотрела на мою связь с графиней".

- Конечно, мы будем приезжать, - ответил он, вернув ей улыбку. - Я уже обещал это графу.

Когда попутчики дождались охрану и уехали, забрав с собой дам, Дарк почувствовал одновременно облегчение и чувство потери.

- Как-то непривычно, - сказал Борис. - Больше не нужно ни о ком заботиться, но чего-то не хватает. Ладно, у нас с тобой много своих дел. С чего начнем?

- Со знатока, - отозвался друг. - Ты уже ездил за ним один раз, съезди второй. Ему же поручим найти дом и нанять прислугу. Мы ничего здесь не знаем и провозимся слишком долго. Зорин еще не появлялся? Я думаю, что можно его не ждать и съездить без слуги.

В трапезной постоялого двора сидел не сам хозяин, а его управляющий, который подробно объяснил, как добраться до ближайшего рынка.

- Вам будет нетрудно дойти пешком, - добавил он в конце разговора, - больше провозитесь с охраной лошади. А еще лучше взять экипаж, тогда вам не понадобятся мои объяснения. На нашей площади должны быть свободные. Только берегите свои деньги: в столице много воров, а рынки - их излюбленные места.

Орт отличался от всех виденных Борисом городов прежде всего шириной и чистотой улиц. По многим из них могли бок о бок ехать четыре экипажа! Нанятые квартальными люди весь день убирали навоз и другой мусор, а на многочисленных площадях, которые столичные жители любили использовать для гуляний, были установлены урны. Некоторые из них украшались каменными статуями герцогов и королей. Дороги и тротуары вымостили тесанным камнем, а рядом с двухэтажными домами горожан побогаче красовались палисадники с цветниками. Деревья на улицах не росли. Как узнали позже, во всей столице парки были только у короля и семи герцогов. Городу не хватало пресной воды, поэтому даже кусты возле домов встречались нечасто.

Борис послушал совета и нанял открытый экипаж, в котором очень быстро доехал до рынка. Расплатившись с кучером, взялся рукой за кошелек и вошел в толпу. На вопрос о том, где нанимают работников, продавец колбас показал рукой в нужную сторону. Расталкивая покупателей и получая от них тычки, юноша добрался до молчаливо стоявших людей. Они не шумели, но на рынке хватало тех, кто кричал, расхваливая свой товар или торгуясь, поэтому и Борису пришлось кричать, чтобы его услышали.

- Я такой знающий человек, - с достоинством отозвался хорошо одетый мужчина. - Благородный Гай из рода Вальтов. Могу оказывать услуги, но сразу предупреждаю, что они дорого вам обойдутся! Моя цена - золотой в день и оплата содержания!

- Что входит в содержание? - поинтересовался Борис.

- Комната в трактире и питание. Это вас не разорит.

Других знатоков не нашлось или они не захотели ссориться с уже вызвавшимся, поэтому пришлось взять этого. Оба протолкались к выходу с рынка, где Борис быстро нашел экипаж.

- Езжай на постоялый двор "Королевский", - сказал он кучеру и обратился к слуге: - Можешь быстро найти приличный особняк?

- Вам снять или для покупки? - спросил тот. - И попрошу обращаться ко мне, как к кавалеру!

- Мы его купим, - ответил Борис, решивший не спорить со строптивым слугой и отделаться от него, как только приобретут дом и наймут прислугу.

- Уже сегодня найду два или три, - пообещал Гай. - Вам нужно будет их осмотреть и решить, подходит ли цена. Я представился, а вы этого не сделали. Это нарушение этикета, к тому же мне нужно знать, что о вас говорить продавцам.

Мысленно помянув демонов, юноша назвал себя и друга, сказал о найме слуг и до приезда задавал вопросы о столице и выслушивал обстоятельные ответы знатока.


- Замрите! - прошептал Устим. - Смотрите туда!

- Вроде какой-то дом, - присмотрелся герцог. - Только он ненормально высокий.

- Это храм! - объяснил проводник. - Помните, что я вам говорил о жрецах Ольмера? Похоже, что это они и есть!

- Ты же в них не верил, - сказал Даргус.

- Я верю своим глазам! - огрызнулся мужик. - Если это так, мы все покойники! Жрецы - это не лесовики, от них не сбежишь!

- Что-то я не вижу ничего, кроме стен, - сказал обнаживший меч Барк. - Может, все это давно брошено? А ты не трясись, а приготовь лук. Никакая магия не защитит от стрел! Стойте здесь, а я сейчас посмотрю.

Он еще раз осмотрелся и быстро побежал в сторону храма.

- Я тоже не буду здесь отсиживаться! - Даргус вынул из ножен меч и бросился вслед за другом.

Устиму было страшно, но и он с луком в руках последовал за господами. Дом действительно оказался храмом, только сейчас в нем не было ни одного жреца. В большом помещении стоял алтарь, а в малых остались священные золотые сосуды, но нигде не увидели ни одного изображения бога.

- Здесь молились Ольмеру! - сказал проводник. - Видите пятна возле алтаря? Это кровь. Больше никому из богу не приносят кровавых жертв!

- Ушли совсем недавно, - заметил барон. - Смотрите, здесь следы. Они совсем свежие.

- Да, наследили вчера или даже сегодня, - сказал присевший на корточки Устим. - Но храм точно брошен. Оставили золото, но забрали все изображения своего бога. Так никогда не сделают, когда уходят на время. Раз здесь обосновались жрецы, где-то неподалеку будет село. Жертвы Ольмеру обязательно должны быть человеческими, любые другие его оскорбят. Будем его искать?

- Зачем? - отозвался герцог. - Еды достаточно, а вот время лучше поберечь. К тому же мне хочется оказаться подальше от этих мест.

- Уходим, - решил Барк. - Мне здесь тоже не по себе.

Они вышли из храма и лицом к лицу столкнулись с немолодым, одетым в мантию мужчиной. У него не было камня или повязки на лбу, но сильная магия мгновенно парализовала всех троих.

- Вы не взяли золото и не осквернили храм, - сказал он, спокойно глядя в перекошенные страхом и злобой лица. - Не бойтесь, я не причиню зла. Только не хватайтесь за оружие. Мне запрещено приносить жертвы, но не защищаться.

- И кто это запретил? - спросил герцог, когда снова смог двигаться. Меч он по-прежнему держал в руке.

- Мой бог, - ответил жрец. - Ольмер явился сам и сказал, что скоро на земли людей обрушатся орды чудовищ, поэтому он запрещает ритуальные убийства и отправляет нас помогать королю Августу. Все ушли, а я вынужден был задержаться. Если хотите, можем идти вместе. Не спешите отказываться: в здешних местах есть несколько деревень, крестьяне которых враждебны к чужим. И неважно, кто к ним придет, служитель Ольмера или герцог Доршага.

- Вы меня знаете? - спросил Даргус. - Откуда?

- Сила нашего бога, - непонятно ответил жрец. - Не нужно, барон, подкрадываться ко мне с мечом. Я предупреждаю в последний раз, других предупреждений не будет. Не хотите идти вместе? Скажите - и я уйду.

- Пойдем вместе, - решил герцог, вкладывая меч в ножны. - Уберите оружие, Дар! Если бы нам хотели причинить вред, мы уже были бы мертвы. Он прав: идти вместе безопасней. Заодно больше узнаем об этих чудовищах.


Рыть могилу было тяжело даже на поляне. Мешали корни, да и меч не годился для такой работы. Вытерев пот, граф продолжил копать.

Даля не убили, но когда Ольгер остановил лошадей и положил раненого на землю, он сразу понял, что ничем не сможет помочь. Наверное, с такой раной не помог бы даже сильный маг. Граф сел рядом и ждал до полудня, пока все не кончилось, а потом вынул меч и вонзил его в землю. Когда яма была готова, он опустил в нее тело своего спутника и забросал землей, тщательно утоптав невысокий могильный холмик.

Похоронив солдата, поел, накормил лошадей и, расстелив плащ, лег спать. Стреноженные кони не получили воды и нехотя жевали овес, где-то неподалеку, заставляя их нервничать, бродил медведь и перекрикивались ночные птицы, но они не мешали измученному дорогой и мыслями Ольгеру.

Проснулся он с первыми лучами солнца. Гонцы торийцев не ездили в одиночку, но граф решил действовать предельно нагло. Ему уже надоели дорога и необходимость прятаться, и из всех чувств остались только безразличие к собственной судьбе и злость к врагам. Почистив мундир, он через две свечи вывел лошадей на дорогу. Вторая лошадь мешала, но Ольгер пожалел ее и не бросил в лесу. Забрав золото из сумок Даля, он вскочил в седло и погнал свою кобылу галопом, стараясь не пропустить места водопоя, которые отмечались на дороге камнями. Увидев такой указатель, граф спешился и сводил лошадь к небольшому лесному ручью. После водопоя дал ей немного отдохнуть, и гонка возобновилась. Встреченные солдаты Торы с удивлением провожали его взглядами, но никто не делал попыток остановить. Возле заставы Ольгер остановился сам.

На обочине трое сидевших на бревне солдат играли в какую-то игру. Они увидели мчавшегося всадника, разобрали арбалеты и вышли на большак. Подскакав к перегородившим дорогу торийцам, граф остановил лошадь и спешился.

- Вы кто? - спросил его один из них, видимо, старший. - И почему один? Что-то случилось с напарником?

- Я граф Доршага, - ответил он, подходя к ним вплотную. - Вы мне мешаете.

Прежде чем они опомнились, Ольгер успел убить двоих кинжалом. Он завел руку с ним за спину, поэтому нападение оказалось неожиданным. Третий солдат не успевал выстрелить, поэтому кинул арбалет под ноги графу и бросился к лошадям. Бросок кинжала его опередил.

- Надо же, еще не забыл, как их мечут, - проворчал Ольгер, забрал свой кинжал и пошел к лошадям торийцев. - Все просто, и не нужно никого обходить лесом. Вот только немного забрызгал одежду.

Выбрав самого хорошего коня, он поменял на нем седельные сумки на свои и галопом продолжил путь. На вторую заставу выехал через три свечи такой скачки. Конь еще не выдохся, но был к этому близок. Здесь тоже были трое солдат, и они проявили беспечность, даже не взяв арбалеты. Кинжалом удалось убить одного, а двум другим пришлось отбиваться мечами. Два наспех выученных солдата не были соперниками одному из лучших фехтовальщиков королевства и быстро отправились к предкам. Выбранный конь попытался его укусить, получил по морде и обиженно заржал.

К концу дня Ольгер вырезал третью заставу и ушел в лес. Наверняка завтра заставы усилят, да и солдаты в них будут настороже. Ничего, Удор остался позади, а впереди, не так уж далеко, был Лужар. Дорога отпадает, но до города не так трудно добраться лесом. А там, совсем рядом, граница.


- Как продвигается работа с мальчишками? - спросил Гарх.

- Мы почти закончили, ваше величество, - почтительно ответил Тибор. - Большинство из них уже преданы вашему величеству и отправлены в бараки. Учить начнем раньше обычного, но только через год. За меньшее время камни не успеют изменить их головы.

Он соврал, но король был слаб в магии и ничего не заметил. Мальчишек обработали всех и сейчас два десятка магов Тибора сверлили им лбы и ставили камни. Дети действительно были преданы, только не королю, а его магу.

- Что с моим советником? Он почему-то не появляется во дворце. Не пьет?

"А то ты не знаешь", - подумал Марк и ответил: - У графа стойкое отвращение к вину и браге. Он увлекся новой любовницей, но с мальчишками оказывает всю возможную помощь.

- Бабы подождут, а с детьми справитесь сами, - сердито сказал король. - Я соскучился по рассказам Вилли! Уже декаду от него нет ни одного совета. Передай, что у меня много желающих получить его место!

Когда Тибор вернулся в свой дворец, он приказал привести одного из своих магов.

- Подойди ближе. Улад! - приказал Марк. - У меня к тебе очень важное поручение. Возьмешь это письмо и трех дружинников и отправишься в Орт. Письмо отдашь лично Верту Фаддею и дождешься ответа. Все понял?

- Отвезти и вручить ваше письмо главному магу Лебарии и привести ответ, - пересказал маг. - Это все?

- Потом заедешь еще в одно место. Недалеко от столицы, в Ургайских горах, в пещере, живет маг смерти Даос. Это личность известная, так что найдешь. Ему тоже нужно отдать письмо. Вряд ли старик будет что-то писать. Запомнишь все, что он скажет, слово в слово!


- Подойди ближе! - раздраженно приказал Вилли, и слуга поспешил приблизиться. - У меня секретное дело, вот только не уверен в том, можно ли тебе его доверить.

- Господин граф! - закричал слуга и упал на колени. - Я готов выполнить любое ваше поручение! Могу поклясться в этом всеми богами!

Здесь это была серьезная клятва, поэтому советник немного расслабился.

- Найди где-нибудь в захолустье большой дом, - тихо сказал он. - Купишь его и переправишь туда казну. Перед этим найми охрану, и пусть клянутся в верности в присутствии мага! Если будешь верным, озолочу! Если нет... Ты у меня не один. Пожалеешь о том, что родился на свет! Все понял? Только отвечай тихо, не ори.

- Все выполню по вашему слову, мой лорд! - истово пообещал слуга.

- Получишь у моего казначея две тысячи золотых на покупку дома. Я не нанимал дружинников, а королевским нет веры, поэтому для начала возьми хотя бы двух наемников, иначе лишишься золота и жизни.

Когда слуга, почтительно кланяясь, вышел, Вилли едва не побежал за ним следом.

"Если предаст, по меньшей мере лишусь золота, - подумал он, обхватив голову руками. - Запросто могу лишиться жизни, а здесь так казнят, что мне уже заранее дурно! И как быть уверенным в чьей-то верности, если во мне нет ни капли магии? И не обратишься ни к одному из магов! Господи, никогда в тебя не верил и не знаю ни одной молитвы, но, если ты есть, помоги! Верни меня домой или хотя бы не дай Дальгу предать!"


Барабай вошел в свой шатер и, несмотря на царивший в нем полумрак, сразу увидел сидевшего на кошме мужчину. Охранявшие шатер воины не могли никого пропустить, поэтому, прежде чем поднимать шум или обратиться к силе своего бога, старик попытался рассмотреть незваного гостя.

- Не бойся, - сказал тот. - Я не мог прийти сюда в своем истинном облике, потому что у тебя недостаточно большой шатер.

- Славься, Великий Угод! - закричал первый жрец и упал на колени.

- Не ори, - поморщился бог. - Садись и слушай! Пришли тяжелые времена, и вы должны быть к ним готовы! Вскоре на земли соседей обрушатся полчища врагов, о которых вы ничего не знаете. Имя им - сорголы. Они похожи на людей, но сильнее вас и с красной кожей.

- Помилуй нас от такой страсти, Великий! - испуганно вскричал старик. - За что ты обрушил на нас эту напасть? Или это наказание для наших соседей?

- Не ори, а слушай! - рассердился Угод. - Если бы с ними могли справиться ваши соседи, меня здесь не было бы! Придется всем вместе сражаться с этой напастью, потому что вас с легкостью раздавят поодиночке! Враги не просто сильнее, у них есть оружие, которое низвергает огонь и сталь! Бьет оно дальше ваших луков и пробивает любые доспехи! Вот магии у них нет - в этом ваша сила.

- Но магия действует на небольшом расстоянии, - осмелился возразить жрец. - Нас всех убьют, пока будем сближаться!

- Боги не будут за вас сражаться, но кое-чем помогут, - пообещал Угод. - Твоя задача - рассказать все услышанное великому хану. Пусть готовится к войне и помнит о том, что люди больше не должны убивать друг друга! У вас теперь общий враг!

- И Гарх не будет убивать? - спросил Барабай. - Его воины заняли наши горы и убили много учи.

- Мы накажем Гарха и всех, кто не выполнит нашу волю!


- Собрался умирать? - услышал Даос чей-то ехидный голос.

Старик привычно потянулся к силе, но ничего не увидел.

- Ладно, покажусь, - сказал голос, и в центре пещеры возник мужчина в черной мантии.

Превознемогая слабость, старый маг встал с кровати и преклонил колени.

- Да, слаб, - сделал вывод Ольмер. - Придется поделиться силой. Теперь готов служить?

Хлынувшая в старое тело сила без следа смыла слабость, боль и безразличие. Внешне Даос не изменился, но стал сильнее, чем в молодые годы.

- Эта сила ненадолго, - предупредил бог. - Побегаешь две-три декады, а потом уйдешь к предкам. А теперь слушай, что мне от тебя нужно...


- Вообще-то, это дом для благородных, - нерешительно сказал слуга.

- Я не могу его купить? - спросил Тит Даром. - Почему об этом ничего нет в объявлении?

- Можете, просто многим не понравится, что дом барона Реба принадлежит купцу.

- Ваш хозяин промотал все деньги, доставшиеся ему от отца, - сказал Тит. - Так? И теперь он выставил на продажу этот дом. На него много покупателей?

- Пока нет, но мы ждем приезда благородных из Доршага...

- Или вы его продаете, или я ухожу, - рассердился Тит. - К вашему сведению, я собираюсь закончить с торговлей и купить благородство.

- В таком случае нет никаких препятствий! - обрадовался слуга. - Вы будете расплачиваться золотом или долговыми бумагами?

Через две свечи брат Бориса стал хозяином большого двухэтажного дома в нижнем городе. Титу не нравилось, что не было парка и половина окон выходила на улицу, но такими были все виденные им дома столицы Лебарии. Прислугу он привез из Кошта, так что уже можно было заняться своим благородством. Тит твердо решил порвать с торговлей и поступить на службу. И дело было не только честолюбии, просто он понимал, что столичные купцы не дадут чужаку развернуться, и не хотел наниматься в чужой торговый дом приказчиком.

"Вот бы брат на меня посмотрел!" - пришла в голову мысль, которую тут же вытеснили более насущные думы.


Граф Тагор вместе с семьей и своими людьми въехал в столицу и поселился в трактире "Угодник". Не самое престижное заведение, но Эмил не собирался в нем задерживаться. К тому же в "Угоднике" были не слишком большие цены, поэтому он взял комнаты даже для дружинников и слуг, чтобы все были под рукой. Он уже несколько раз посещал Орт и имел в нем полезные знакомства, теперь их нужно было использовать с выгодой для себя. Сменив дорожный костюм на праздничный, он послал слугу нанять экипаж. Была своя карета, но кучер не знал столицы. Они и до трактира добирались две свечи, спрашивая дорогу и путаясь в улицах. Лучше потерять деньги, чем время.

Вскоре он уже сидел в одной из гостиных графа Дана Эбера и беседовал с хозяином за бокалом крепкого вина. Услышав о просьбе поспособствовать с покупкой пристойного дома, Эбер вызвал своего управляющего.

- Кар, нужно купить дом, в который было бы не стыдно вселиться графу! - приказал он. - У вас есть что-нибудь на примете? Дело не терпит отлагательств!

- Сейчас же займусь, господин граф! - поклонился слуга. - Сегодня вряд ли успею, а завтра сделаю. Это устроит?

- Когда найдете, пошлите кого-нибудь в трактир "Угодник" за графом Тагором.


- Зря мы уехали так рано, - неодобрительно сказал дружинник. - У вас, мой капитан, еще не зажили раны.

- Нужно было уехать еще раньше, - поморщившись от боли в груди, отозвался Мар. - Тогда мы с тобой не застряли бы в Лужаре. Торийцы прекратили убийства, но никого не пускают на дороги.

Они остановились в дешевом трактире возле рынка, но даже в нем денег хватало только на несколько дней. Хоть крестьяне и возобновили подвоз продовольствия, из-за войны сильно поднялись цены, а капитан изрядно потратился на лечение и дорогу.

- Через границу все равно придется идти лесом, - возразил дружинник, - а у вас для этого нет сил!

- Завтра расплатимся с хозяином, и на оставшиеся деньги купишь еду. Будет хорошо, если разузнаешь дорогу или найдешь знающих попутчиков. В любом случае едем в Лебарию! Хозяин предупредил, что его обязали отчитываться обо всех постояльцев. Если останемся, будет плохо!





Глава 12




- Меня в этом доме устраивает все, кроме цены, - сказал Дарк, когда осмотрели второй этаж и по широкой парадной лестнице спускались на первый. - Тридцать пять тысяч - это слишком много. Давайте сойдемся на тридцати. Если не согласны, мы уезжаем. Сегодня нужно осмотреть еще два дома.

- Вы не единственный покупатель, - ответил граф Морс. - Из Доршага приедет много дворян, и всем им нужно где-то устраиваться.

- Спрос на дома будет большой, - согласился Дарк, - но вы не учитываете того, что нашим дворянам пришлось бросить свои земли и бежать только с казной. И никто не станет тратить все свое золото на покупку жилья, оно нужно для жизни. Бароны точно не купят, а графы... Подождите, может быть, кто-нибудь из них и заинтересуется.

Он чувствовал, что молодому графу очень хочется продать этот ненужный ему дом, поэтому намеренно сбивал цену. Рядом с хозяином шел его маг, из-за которого нельзя было использовать силу.

- Тридцать две, - сказал Морс. - Это последняя цена! Если несогласны, уезжайте.

Дарк понял, что граф больше не станет торговаться и согласился. Деньги были с собой, разложенные в кошели по пять тысяч монет, поэтому расчет не занял много времени. Маг подтвердил, что покупатели не врут о золоте, поэтому все его не считали, только отобрали из одного кошеля три тысячи монет. Важного вида господин написал бумагу о передаче прав собственности, после чего граф заверил ее оттиском своего перстня. К удивлению, Дарка то же самое сделал и маг, после чего бывший хозяин дома убыл вместе со своей свитой.

Торг велся только с бароном, потому что граф счел ниже своего достоинства иметь дело с каким-то кавалером из Доршага, и Борису пришлось дожидаться друга в карете.

- Теперь все это наше, - сообщил ему Дарк. - Лишились трети золота, но уже сегодня переедем сюда вместе со слугами. В доме осталась не только мебель, не сняли даже занавески на окнах. Уберем пыль, и можно жить. На заднем дворе есть конюшня, небольшой дом для слуг и кухня. Нужно нанять кухарку и двух служанок, а то у нас только охранники, кучер и Зорин.

- Ты забыл причислить к ним нанятого мной слугу, - сказал Борис. - Думаешь от него избавиться?

- Еще не решил. От него может быть много пользы, только ведет себя так, что непонятно, кто из нас двоих барон. Дай ему задание насчет слуг, а сами займемся переездом.

То ли Гай старался показать свою незаменимость, то ли действительно был исключительно знающим и исполнительным, но к приезду новых хозяев в доме не только были нанятые им слуги, но они уже успели очистить от грязи все жилые помещения и приготовить еду.

- Его нужно не выгонять, а назначить управляющим, - сказал другу Дарк после вкусного и сытного обеда. - У меня больше доверия Зорину, но он здесь чужой. К тому же от благородного управляющего может быть больше пользы. Что скажешь? Потерпим его манеры?

- Демон с ним, назначай, - отозвался Борис. - Если не угодит, лишится работы. Гай достаточно умен, чтобы не выставлять напоказ свое благородство. Одно дело слуга и совсем другое - управляющий барона.

Он оказался прав. Узнав о своем назначении, знаток не показал радости, но сразу же изменил поведение: со слугами стал более высокомерен, но в отношении хозяев преисполнился почтением. Этим же вечером, увидев их без повязок, Гай обратился к Дарку:

- Извините, господин барон, но осмелюсь дать совет. Вы недавно в Орте и можете этого не знать... Все маги должны в обязательном порядке регистрироваться в своей городской коллегии. Не мое дело, по какой причине вы скрываете свои способности, только их почувствует любой сильный маг, а таких в столице много. После этого с вами будут разбираться, а такие разбирательства нередко плохо заканчиваются. У каждого есть свои секреты, а после допроса с подчинением у вас их не будет.

- Придется завтра обойтись без повязок и съездить в столичную коллегию магов, - сказал Борис, когда ушел управляющий. - Маг графа явно почувствовал нашу силу, только не понял, что чувствует. Если нарвемся на кого-нибудь более сильного и опытного...

Оба стояли у одного из окон гостиной и знали, что в ней больше никого нет, поэтому удивились, услышав за спиной женский голос:

- Не нужно ни перед кем отчитываться. Если будете мне помогать, ваши теперешние сила и знания увеличатся многократно!

Сидевшая на диване девушка поразила магов своей красотой и непривычной одеждой, а ее нежный голос почему-то вызвал озноб. Дворянки носили платья с пышными юбками, а эта красотка выглядела голой. Белая искрящаяся ткань облегала ее как вторая кожа, лишь немного расширяясь от середины голени.

- Неужели я такая страшная? - усмехнулась она. - Подойдите и сядьте рядом!

- Кто вы, леди? - спросил Дарк, чувствуя, что не может противиться приказу.

Друг, превозмогая страх, следовал за ним.

- Я одна из богинь этого мира, - ответила девушка. - Люди зовут Гертой. Чего вы так испугались? Я дарю любовь и красоту, а не отнимаю жизни подобно Ольмеру.

Дарк изо всех сил давил в себе чувство страха, но это плохо получалось. Любой знал, как коротка жизнь тех, кто заинтересует богов, и неважно, кто из них решит использовать человека, воинственный Эхтай или кроткая богиня удачи Лана. Такое случалось редко, но всегда записывалось в хроники, а многое запоминали и рассказывали детям. Ни один из выбранных не прожил тихую и незаметную жизнь. Жизни этих героев были отмечены подвигами и потрясениями в тех королевствах, где они их совершали. И концом у всех без исключения была ранняя и страшная смерть!

- С этим нужно что-то делать, - сказала богиня, задумчиво глядя на бледных как смерть юношей. - Если я использую подчинение, от вас будет мало пользы, поэтому постарайтесь сами побороть свой страх. Я могу выбрать других, но тогда вас придется наказать за потерю времени. Не можете успокоиться? Тогда используйте магию!

- Я не могу вспомнить ни одного заклинания, - пробормотал Борис. - Попробуй ты!

Страх был невыносимым из-за близости к Герте, поэтому Дарк отбежал к окну, где с трудом взял себя в руки и дважды сотворил заклинание, одно для себя, а другое для друга. Ужас отступил, оставив в душе почтение.

- Это другое дело! - довольно сказала богиня. - Я давно не общалась с людьми и забыла о том, как мы на вас действуем. Ладно, со временем привыкните, а пока можете не приближаться слишком близко. Слушайте, что очень скоро ждет человеческий род...


- Страшные вещи ты рассказал, жрец! - Барк бросил в костер несколько сучьев и снова сел рядом с Даргусом. - Какие-то краснокожие великаны... Кажется, в детских сказках было что-то такое. Вряд ли вам поверят.

- Зови меня Гордом. Ты прав: поверят немногие, а остальных убедят боги. Наша задача - помочь королю своей магией, а вам придется махать мечами.

- Я думаю, что Гарх не пойдет на союз с Августом, а великий хан учи не поверит послам, - сказал герцог. - Или и их будут убеждать боги?

- Я не бог, а простой жрец, - пожал плечами Горд. - Ольмер являлся дважды, но говорил недолго. Если бы мне нужно было объединить людей, я начал бы с их правителей.

- Как воевать мечами с теми, кто убивает издалека? - со страхом спросил сидевший в стороне Устим. - Луками?

С тех пор как к ним присоединился жрец, проводник потерял былую словоохотливость и молчал, если к нему не обращались, стараясь держаться подальше от страшного спутника. Это были первые слова, которые он сказал по своему почину.

- Можно и луками, - ответил Горд, - только их оружие бьет дальше. Пока сблизитесь на дальность полета стрелы, понесете большие потери.

- А какая тогда польза от вашей магии? - задал вопрос Барк. - Магов и подавно всех выбьют!

- Ольмер обещал, что поделится с нами своей силой. Боги почему-то не могут сами убивать сорголов, но им никто не помешает усилить людей.

- Это мир Хранителя, - сказал Даргус. - Наверное, он запретил нашим богам трогать этих краснокожих, ну а мы имеем право защищаться! И боги нам в этом помогут! Если они от нас отвернутся, кто будет возносить им хвалу?

- Дело не в ваших восхвалениях, - услышали они голос за спиной. - Верующие делятся с нами силой, ну и мы им помогаем... иногда. Если вы исчезните, придется уйти и нам.

Люди хотели обернуться, но из этого ничего не вышло: тела им больше не повиновались.

- Сидите и слушайте, - продолжил голос. - Из вашей четверки меня интересует один герцог. Ты, Лар, выбран встать во главе общего войска королевств и степи. Об этом узнают все правители, а те из них, кто воспротивится нашей воле, недолго будут править. Кое-кто из людей получит часть нашей силы, будет подарок и для тебя. Магию давать бесполезно, ты ее не удержишь, а вот мое искусство боя дам, а заодно добавлю сил. Это не помешает.

- Кто вы? - спросил Даргус. - И почему скрываетесь?

- Я тот, кому поклоняются воины. Мой вид внушит вам страх и помешает общению. Прими мой подарок!

Герцог почувствовал удар, погрузивший его в беспамятство.

Стоявший на краю поляны облаченный в доспехи мужчина исчез, и вместе с ним пропала сковывавшая всех сила. Сидевший на бревне Лар упал на землю, а пришедший в себя Барк поспешил склониться над другом.

- Не трогай его, - сказал Горд. - Герцог принял дар бога и не нуждается в твоей помощи. Скоро он должен прийти в себя. Наш долг - помочь ему как можно быстрей добраться до столицы Лебарии!


Ольгер вывел коня на дорогу, оставил его там и поспешил скрыться в лесу. В таких зарослях трудно идти человеку, и граф измучился, пытаясь провести своего жеребца. Его можно было забить на мясо, но не было времени и желания с этим возиться. И еще он поймал себя на том, что просто жалеет убивать такого скакуна. Раньше Ольгер не замечал за собой подобной сентиментальности.

После того как граф избавился от лошади, идти стало намного легче, несмотря на то что седельные сумки перекочевали на его плечи. Лужар остался за спиной, и где-то впереди была граница с Лебарией. До нее можно было доскакать за полдня, но лесом идти дольше, несмотря на то что путь по дороге намного длинней. Ольгер, не соблюдал осторожности и старался идти как можно быстрее, обходя заросли. В полдень граф натолкнулся на небольшой ручей с чистой водой и решил сделать привал. Пообедать в одиночестве не получилось. Напившись воды, он развязал сумку с продуктами и сел на те, в которых были одежда и золото.

- Эй, господин! - окликнули Ольгера из-за кустов малины. - Не хватайтесь за меч, мы хотим только поговорить!

- Кто это "мы"? - спросил он, обнажив меч. - Выходите на открытое место!

Из кустов выбрались три оборванца самого разбойного вида. Помимо луков у них хватало и другого оружия. Первым шел детина на полголовы выше высокого графа. На его поясе висели меч и несколько кинжалов, на плече - лук и колчан со стрелами, а за спиной, кроме котомки, еще и арбалет. Видимо, этого оружия было мало, потому что в правой руке он держал увесистую булаву. Следовавшие за ним висельники были гораздо ниже и вооружены только луками, кинжалами и боевыми топорами. Они остановились, не доходя нескольких шагов до Ольгера.

- Куда держите путь, ваша милость? - спросил детина. - В Лебарию?

- А кто ты такой, чтобы я тебе отвечал? - отозвался граф, косясь на их луки. - Назовитесь, но знайте, что я сразу почувствую ложь!

Луки были не боевые, а охотничьи, но при отсутствии доспехов хватит и их, чтобы убить, не подставляясь под его меч.

- Я Патрик, - сообщил высокий, - а моих друзей зовите Фаром и Бардосом. Мы были в ватаге, но три дня назад нарвались на торийцев, так после этого одни и уцелели. Нас слишком мало для благородного разбоя, да и вообще из Доршага нужно делать ноги. Только боязно идти одним в Лебарию... Могут поймать и повесить. Взяли бы вы нас себе, ваша милость?

- Как это себе? - растерялся Ольгер. - Зачем вы мне нужны?

- Ну как же! - зачастил Патрик. - Вы человек благородный, да еще не какой-то там кавалер, а барон или граф - это сразу видно! Нешто вам помешают дружинники? Нам только сменить одежу... У нас есть золото, только боязно самим соваться в города. Спросит стражник с повязкой и уже не соврешь! А как дознаются насчет ватаги, так сразу и повесят!

Выбор у графа был небольшой: согласиться или ответить отказом и стать для этой шайки не благодетелем, а добычей. К тому же если повязать магией, то от них может быть польза.

- Я согласен, - сказал он, вызвав у вчерашних разбойников бурю ликования. - Только учтите, что вашу верность будет подтверждать маг! А пока этого не сделано, веры вам от меня не будет. Пойдем одной дорогой, но порознь, и держитесь от меня подальше!


Мар с трудом шел, опираясь на палку, следом за своим дружинником. Рана на ноге зажила не до конца, да и грудь болела так, что нельзя было сделать глубокий вдох. Нога попала в скрытую мхом яму, и капитан едва не упал. Резкое движение вызвало такой всплеск боли, что он не сдержал стона. Дружинник сочувственно вздохнул, но промолчал. Все слова уже сказаны, а задерживаться в Лужаре было слишком рискованно. Оставалось надеяться на то, что они все-таки дойдут до какой-нибудь лебарийской деревни, в которой Мар смог бы отлежаться.

В этот день прошли всего два десятка лиг. Продуктов взяли на три дня, и их нес дружинник, а фляга у каждого была своя. Половину воды уже выпили и пока не встретили даже небольшого ручья.

- Плохо! - встряхнув флягу, сказал капитан. - Ее хватит только на завтра, а мы совсем не знаем здешнего леса. Если пройдем мимо деревни и за два дня не встретим источника, можем пропасть.

- У меня есть карта, - возразил дружинник. - Вроде идем правильно, поэтому завтра должны выйти к озеру. Лишь бы не пройти мимо. Вы не умеете чувствовать воду?

- Я слишком слабый маг, - ответил Мар, - поэтому не получил даже домашнего обучения. Такое заклинание есть, но я его не знаю. Могу обострить обоняние и слух, но надолго меня не хватит.

Ночи заметно похолодали, как всегда бывало перед дождями, а беглецы не могли нести с собой одеяла, поэтому развели небольшой костер. Капитан решил, что это безопасно. До границы было лиг десять, а что делать торийцам в глухом лесу? Дружинник разбросал вокруг стоянки сухие ветви, и оба крепко уснули.

Пробуждение было неприятным. Мара куда-то тащили, причиняя при этом сильную боль. Что-то сказать не получалось из-за тряпки во рту, а затылок болел сильнее груди. Видимо, его ударили по голове, связали и засунули в рот кляп. Было еще темно, поэтому капитан ничего не видел, только слышал тяжелое дыхание несших его мужчин. Эта пытка продолжалась довольно долго. Наконец Мара бросили на землю, вызвав такой взрыв боли, что он едва не потерял сознание.

- Живой? - спросил начальственный голос.

- Живой, - отозвался кто-то. - Ударили так, чтобы не убить. Второй схватился за меч, пришлось кончить.

Изо рта вынули кляп и капитан мучительно застонал.

- Ториец? - спросил командир.

- Спрашивайте сами, - ответил тот же голос, который говорил об убийстве дружинника. - Даже если горожанин, все равно должен хоть что-то знать. Деревень поблизости нет, да и не похож он на крестьян: не та одёжа.

- Ты кто? - обратился командир к Мару. - Отвечай и не лги: я почувствую ложь!

- Я капитан дружины графов Сарк кавалер Мар Парт, - с трудом ответил тот. - Может, скажете, кто вы такие и по какой причине на нас напали?

- Развяжите его и окажите помощь! - приказал командир и добавил для Мара: - Я граф Сарож. Мы находимся на занятой армией Торы территории Доршага и вынуждены соблюдать меры предосторожности. С вами немного перестарались, но я не собираюсь оправдываться. Если идете в наше королевство, вам помогут. Что-нибудь знаете о торийцах?

- Я был вынужден скрываться, поэтому знаю только то, что слышал от других. Но у меня две недолеченные раны, да еще вы добавили, поэтому трудно говорить.

- Вас уже развязали, а сейчас подлечит наш маг. Отдыхайте, поговорим утром.


- Будьте осторожней, графиня, - посоветовала Вела. - Если вернется Ольгер, найдется немало желающих рассказать ему о ваших амурах. Я думаю, что он не узнает о дорожных развлечениях с Дарком, но вы и здесь ведете себя не слишком скромно!

- А что делать? - беспомощно отозвалась Оля. - Ну не могу я без мужчин и уже не верю в возвращение мужа. Вы, герцогиня, еще девственны, поэтому вам меня не понять!

Женщины сидели в комнате, которая была обставлена как гостиная. В большом доме графов Барток не было положенной им по статусу роскоши, скорее, такая обстановка могла быть у купцов, но каждой из дам выделили по две просторные комнаты и приставили служанок. Они пока отдыхали после дороги и занимались своим гардеробом, а графиня Сарк еще и флиртовала с молодым дружинником кавалером Роже. До постели пока не дошло, но юноша отвечал на ее страсть взаимностью, поэтому ждать оставалось недолго.

- Дело ваше. - Вела поднялась с дивана и поправила платье. - Я только хотела предостеречь от неприятностей. - Она вышла из комнаты графини и открыла дверь в свою.

"Стерва! - подумала девушка. - Если бы не она, Дарк был бы моим! Ей все равно, для кого раздвигать ноги, а что теперь делать мне? Уже весь Орт знает, что прибыла дочь герцога Даргуса. Как теперь любить Дарка? Наплевать на все приличия? Я готова, но что скажет отец? В отличие от Оли, я верю в его возвращение. Ее муж,скорее всего, погиб в битве, а мой отец в ней не участвовал. И еще я не знаю, приедет ли сюда юный барон и ответит ли он на мои чувства!"


Марк Тибор вошел в свою спальню и замер. На его кровати, заложив руки за голову, лежал какой-то юнец, одетый как горожанин средней руки. Сила не предупредила королевского мага о постороннем, а магическое зрение показало бесформенное черное пятно, от которого исходила такая жуть, что все тело сразу же покрылось холодным потом.

Сняв страх заклинанием, маг подошел к кровати и поклонился.

- Мне позволено будет узнать, кто из богов оказал честь своим посещением?

- Мог бы и узнать, - насмешливо ответил юнец. - Я поменял только одежду. Ты молишься мне, хоть и не очень усердно, поэтому меня и отправили для разговора.

- Я приветствую великого Гордоя! - воскликнул Марк и встал на колени. - Все, что вы пожелаете, будет исполнено!

- Надеюсь, - не меняя позы, сказал бог. - Иначе ты расстроишь не одного меня, а всех богов Сорта. В скором времени на земли людей придут страшные и безжалостные существа, которым уже давно тесно в их землях. Даже объединившись, вам будет нелегко отбиться, а до такого объединения еще далеко. И виноват в этом в первую очередь твой король! Его можно заставить действовать вместе с другими владыками, только ни у кого из них не будет к нему доверия, а это опасно! Гарх должен умереть вместе с наследником! На трон взойдешь ты. Когда будет готова армия мертвых?

- Мальчишки созреют только через два года...

- Они уже созрели и знают нужные заклинания. Чем еще нужно помочь?

- Я узнал, что мертвых нельзя собирать в большом числе. При гибели...

- Все ваши неприятности происходят от незнания! - нравоучительно перебил Гордой. - Те заклинания, которые дал я, позволят собрать и использовать в бою хоть стотысячную армию! Но учти, что это дано только для сражения с сорголами! Если используешь мертвых против других королевств или степи... Продолжать?

- Я не выйду из вашей воли! - покорно обещал маг.

- Действуй! - приказал бог. - Да, еще одно... Королевский советник должен умереть! Его идеи слишком разрушительны для этого мира.





Глава 13




- Это мой друг, - представил Тагора граф Эбер. - Прошу вас, Монк, оказать ему всяческое содействие!

- Я постараюсь, Дан, - заверил его глава коллегии. - Скажите, граф, что вам нужно? Если деньги...

- Мне нужна служба! - ответил Эмил. - Если она будет, возможно, я обойдусь своим золотом.

- Мы не распределяем должности при королевском дворе, - сказал глава. - Могу предложить службу в армии. В любом случае вам нужно написать прошение королю. Садитесь за вон тот стол и пишите. Ответ будет через два дня. Где вы остановились?

- Вчера купил дом на площади Бешеного Барона, сегодня в него переехали. - Ответив, граф Тагор сел за указанный стол и быстро написал прошение королю Августу. Приложив к нему свой перстень, он отдал бумагу графу Монку.

Выходя из коллегии, Эмил едва не столкнулся в дверях с юным бароном Варкусом.

- Граф! - воскликнул Мар. - Хорошо, что мне не пришлось вас искать, чтобы сделать вызов! Так вот, считайте, что вы его получили!

- Я принимаю ваш вызов, - поспешно ответил он. - Давайте выйдем отсюда и обговорим условия.

Эмил не имел ни малейшего желания драться с молодым забиякой, но ему еще меньше хотелось, чтобы о причине дуэли узнали толпившиеся в приемной дворяне. Варкус не стал возражать и вслед за графами вышел в коридор. Они отошли к одному из окон и быстро договорились встретиться сегодня на площади Правосудия. Место встречи подсказал граф Эбер.

- У нас все там дерутся. - сказал он дуэлянтам. - Там же казнят преступников. На этой площади всегда присутствуют стражники, которые проследят за тем, чтобы бой велся по правилам. Заплатите им пару монет...

Мар коротко кивнул обоим и вернулся в приемную, а Эмил подозвал дожидавшегося его в коридоре Баруса.

- Гел, вы должны проследить за молодым Варкусом! Будет хорошо, если заодно узнаете, где устроились остальные из той компании. Только действуйте осторожно! Они вас знают, поэтому следите не сами, а кого-нибудь наймите. И учтите, что мне это нужно знать до полудня!

- Кто этот юноша? - спросил граф Эбер, когда кавалер убежал выполнять поручение. - Он был так зол, что даже забыл представиться.

- Сумасброд! - ответил Эмил. - Поругался с отцом, который после этого лишил его баронского титула, а потом сошелся с компанией моих врагов.

- Тогда зачем с ним драться? Он намного моложе - стоит ли рисковать? Удар кинжалом... Если хотите, я найду исполнителя.

- Спасибо, граф, но я управлюсь своими силами, - поблагодарил Тагор. - Мои враги - бесчестные люди, из-за которых я лишился многих дружинников. Представляете, они подкупили разбойников, чтобы те на меня напали! Драться с такими на дуэли? Слишком много чести!

- Вы правы, мой друг! Давайте я отвезу вас домой, а позже вы кого-нибудь пришлете рассказать, чем закончилось дело.

Две свечи спустя уже в новом доме графа Тагора состоялся его разговор с вернувшимся Барусом.

- Варкус встретился с главой коллегии, после чего взял экипаж и уехал на постоялый двор "Королевский", - докладывал кавалер. - Там жили все те, кого мы встретили в придорожном трактире, но граф Барток отбыл в купленный сыном дом...

- Он меня не интересует, - оборвал его Эмил. - Рассказывай об остальных.

- Я и рассказываю. Граф предложил свое гостеприимство дамам, и те приняли его приглашение. Барон Варг и его дружок купили дом на улице Хромого Генерала и вчера в него поселились. Пригласили и Варкуса, но он обещал приехать позже. Это все.

- Мы не будем трогать графиню, - подумав, сказал Эмил. - Магом займемся, но позже. У меня в полдень дуэль с молодым Варкусом, так вот, делай что хочешь, но он не должен появиться на площади Правосудия! Это настырный юнец, поэтому нужно избавиться от него раз и навсегда!


- Уже стемнело, а Мара до сих пор нет, - заметил Борис, когда после ужина расположились в гостиной.

- Действительно, - отозвался Дарк. - Он обещал приехать до полудня. С новыми заклинаниями забываешь обо всем на свете!

- Я только что попытался его найти и ничего не получилось! - забеспокоился друг. - Богиня сказала, что наших сил должно хватить на всю столицу. А ведь Мар не собирался из нее уезжать!

- Сколько же всего она нам дала! Знаешь, я ведь совсем не почувствовал твоей магии.

- Я тревожусь о нашем бароне, а у тебя на уме одна магия! - рассердился Борис. - С ним наверняка случилось несчастье!

- Не понимаю, почему ты так беспокоишься, - сказал Дарк. - Барон не друг, а попутчик, которому мы хотели оказать услугу. Если с ним случилось несчастье, я это как-нибудь переживу. Хочешь выяснить, что с ним? Тогда попробуй заклинание поиска мертвых.

Богиня вложила в головы юношей столько новых знаний, что теперь у них были заклинания на все случаи в жизни. Кроме этого, каждый раз в пять увеличил силу и получил способность скрывать ее от других магов.

- Боязно! - передернул плечами Борис. - Связь с миром мертвых - это не то, чем хочется заниматься. Ладно, все равно полученное нужно осваивать.

Чтобы говорить с мертвыми, нужно было умереть самому. Заклинание отнимало жизнь, а потом ее возвращало.

- Мара убили, - ожив, сказал друг. - Он не знает, кто это сделал, но во время убийства шел на дуэль с графом Тагором. Они встретились в коллегии, которая создана королем для помощи благородным беженцам из Доршага, и барон сразу же сделал вызов.

- Это меняет дело, - отозвался Дарк. - Наверняка Варкуса убили по приказу графа, а это мстительная гадина! Из-за нас он лишился дружинников и был унижен при встрече в трактире, поэтому следует ожидать неприятностей.

- Убьем магией? - предложил Борис. - Теперь нам это не трудно.

- Забыл слова богини? Это на поиск или болтовню с мертвыми тратится мало сил, а не на убийство. И силу она дала не для сведения личных счетов, а для борьбы с сорголами! Если нужно защитить свои жизни или убрать препятствие в этой борьбе, обоснованы любые траты, но я пока не вижу угрозы. Нужно узнать, где поселился граф, а потом нанести ему визит под чьей-нибудь личиной. Вот когда окажемся рядом, сможем убить сталью или магией, не тратя своего запаса.


- Ты теперь слишком быстр и силен, - проворчал Барк, поднимая выбитый из руки меч. - Пробуй свои способности не на друзьях, а на врагах.

- Болит рука? - спросил подошедший к ним Горд. - А теперь?

- Все прошло, - удивленно ответил барон. - Маги так быстро не лечат.

- Ладно, попробовали и хватит, - сказал Даргус. - Отдохнули? Тогда продолжим путь. Есть здесь поблизости вода?

- Пока не чувствую, - отозвался жрец, - но если встретим, мимо не пройдем.

Устим взял свой сильно полегчавший заплечный мешок и поспешил уйти вперед. У мужика уже не было сильного страха к Горду, но он все равно старался держаться от него подальше. Остальные тоже разобрали мешки и быстро догнали проводника. Лес был редким, почти без подлеска, поэтому при ходьбе не тратили много сил. Еды осталось еще на два дня, вот воду должны были сегодня допить. В полдень, когда хотели сделать остановку для отдыха и еды, жрец почувствовал людей.

- Там большая деревня, - сказал он, показывая рукой. - Зайдем или пройдем мимо? У крестьян можно купить еду и запастись водой, вот только мне почему-то не хочется к ним идти. Что-то вызывает тревогу.

- Я готов идти без еды, но без воды долго не протянем, - отозвался герцог. - Если крестьяне будут настроены враждебно, наполним фляги и уйдем. С вашей магией и моей силой можно справиться с любой толпой.

Остальные промолчали, поэтому обед отложили на потом и свернули к деревне. Шли меньше свечи, прежде чем увидели ее околицу.

- Большая, - удивился Барк. - Не думал, что в такой глухомани живет столько народа.

- Она здесь не одна, - сквозь зубы сказал жрец. - Давайте наберем воду в крайней избе и быстро уйдем!

- Что вас тревожит? - спросил Даргус.

- Не пойму, - ответил Горд. - Просто страшно.

Во дворе не было собаки, поэтому открыли калитку и подошли к крыльцу. На стук выглянул мужик, одетый в кожаные штаны и меховую безрукавку. Привыкшему к почтительности герцогу было странно видеть неприязнь, которая появилась на лице хозяина при виде чужих, но он не стал его одергивать, а только спросил, где можно набрать воду.

- За домом, в бочках, - буркнул тот и, повернувшись, скрылся в доме.

- Быстро набираем фляги и уходим! - поторопил жрец. - Этот мужик отправил кого-то к соседям! В доме есть еще одна дверь...

Как они ни спешили, уйти тихо не получилось. Когда подошли к калитке, возле нее стояли крестьяне. Здесь были одни мужики, которые зло смотрели на чужаков и сжимали в руках топоры и вилы. Горд хотел их разогнать, но ему помешали. Из толпы вышел невысокий, сильно заросший мужик, который, в отличие от односельчан, ехидно улыбался.

- Это кто же нас навестил? - насмешливо спросил он. - Жрец Ольмера, два высокородных выродка и охотник! Мы рады гостям, только почему вы так быстро уходите? Водой сыт не будешь!

- Это сильный колдун! - сказал спутникам Горд. - Вся моя сила уйдет на то, чтобы не дать ему колдовать. Разгонять крестьян придется вам!

- Дай мне свой меч, - попросил Даргус друга. - Когда я выйду, закройте калитку. Они настроены нас убить, поэтому обойдемся без разговоров.

Когда он с двумя мечами вышел на дорогу, колдун перестал улыбаться и напрягся, а крестьяне взволнованно зашумели. Герцог почувствовал навалившуюся слабость, но вмешался жрец - и сила вернулась. Один удар меча - и голова колдуна отлетела под ноги крестьянам. Это не напугало толпу, а привело ее в ярость. Горд потратил силы в магическом поединке, поэтому Даргусу пришлось отбиваться самому.

Крестьян было с полсотни, но они не знали боя и только мешали друг другу, а герцог двигался слишком быстро для человека и не тратил на каждого противника больше одного удара. Через несколько мгновений на дороге лежали два десятка тел, а уцелевшие бросились бежать, побросав все оружие.

- Они вас зацепили, - заметил вышедший на дорогу жрец. - Не трогайте руками, я сейчас затяну рану. На это моих сил хватит.

- Не рана, а царапина, - ответил Лар. - Благодарю. Дар, возьми свой меч. Воспользуемся победой и наберем еду?

- Нужно уходить, пока не опомнились крестьяне, - сказал Горд. - Наше счастье, что они не взяли луков, но это оружие должно быть в каждом хозяйстве. Еду как-нибудь добудем, а если нет, дойдем голодными. До границы Лебарии не больше трех дней ходьбы.


- Спрячьте все свое оружие! - приказал Ольгер. - Вон те кусты подойдут. Если маг подтвердит вашу преданность, купим что-нибудь получше, если нет, вернетесь и заберете свое. В таком виде, да еще с оружием, вас не пустят в Одер. Я сам сейчас выгляжу не графом, а бродягой, а ложь могут почувствовать, поэтому лучше обойтись без вопросов.

До города было не больше лиги, и на дороге уже начали появляться люди, в основном крестьяне из окрестных деревень, которые везли продукты на рынок. Они со страхом смотрели на "дружинников" графа и торопились уехать, понукая лошадей криком и плетью.

Бывшим разбойникам не хотелось расставаться с оружием, но хватило ума понять, что их господин прав. Спрятав свой арсенал, они вернулись к Ольгеру и поспешили к городским воротам. Дежурившие в них стражники с подозрением осмотрели оборванную компанию, но граф спросил, где в городе лучший трактир, и дал старшему золотую монету. После этого им не задавали вопросов и обстоятельно объяснили, как дойти до трактира.

- Ищем одежную лавку и переодеваемся, - сказал Ольгер, когда вошли в город. - Обувку тоже нужно менять. После этого сходим к магу и подберем вам оружие.

- А когда жрать? - спросил Фар. - Брюхо совсем подвело!

- В трактир пойдем в последнюю очередь, - ответил граф. - Надо бы еще где-нибудь помыться, но это отложим на потом.

С покупкой одежды провозились долго и еще дольше искали подходящую обувь. Фара и Бардоса одели быстро, задержка вышла из-за Ольгера, которому нужно было одеться сообразно статусу, и размеров Патрика, для которого нашли одежду только в четвертой лавке. После этого настал черед мага. Маги оказывали услуги в своих домах, о чем свидетельствовали вывески с их символом - тремя перекрещивающимися кругами. Первый такой дом показался графу слишком богатым, а второй, на который пал его выбор, напоминал лавку. Дверь с улицы вела в большую комнату. Увидев клиентов, пожилой маг не торопясь встал и радушным жестом пригласил всех садиться. В следующий миг ему в нос ударил запах четырех немытых тел.

- Я вас слушаю, господа, - поморщившись, сказал он. - Что от меня нужно?

- Они выразили желание мне служить, - ответил Ольгер, показав рукой на спутников. - Это произошло при обстоятельствах, которые вызвали у меня сомнение...

- Хотите, чтобы я закрепил их верность, - понимающе кивнул маг. - Сделано! Теперь они скорее дадут разрезать себя на куски, чем причинят вам хоть какой-нибудь вред! С вас три золотых.

Выйдя от мага, направились за оружием, но первой увидели не оружейную лавку, а городскую баню.

- Всем мыться! - скомандовал граф. - В таком виде нас не пустят ни в один порядочный трактир.

В банях был цирюльник, поэтому по настоянию Ольгера не только помылись, но и подровняли отросшие волосы. Когда уходили, посмотрели на себя в большое бронзовое зеркало. Собственный вид так поразил вчерашних разбойников, что они даже на время забыли о голоде.

Все оружие Ольгер, не торгуясь, купил в первой же встреченной оружейной лавке. Каждый получил меч с кинжалом и боевой лук со стрелами. Из доспехов взяли только нагрудники и шлемы.

- Неси сумку с золотом, - сказал граф и отдал Патрику одну из двух сумок с монетами.

Маг не врал, а если есть надежные слуги, зачем надрываться самому? Впрочем, вторую сумку он нес сам.

Вскоре увидели трактир, в котором хорошо пообедали и сняли две комнаты.

- Идите отдыхать, - приказал Ольгер. - К вечеру сходим на рынок за лошадьми, а утром уедем. Если не нарвемся на толпу разбойников, через три дня будем в столице.


- К вам посетитель, ваша мудрость! - обратился слуга к Верту Фаддею. - Это довольно сильный маг, поэтому я счел нужным предупредить вашу охрану. Назвался Уладом и сказал, что у него для вас важное поручение.

- Вы сделали все правильно, Влад, - одобрил главный маг. - Скажите ему, чтобы заходил.

Слуга поспешно вышел и пропустил в кабинет невысокого мужчину лет сорока в запыленной дорожной одежде. Тот приблизился на положенные десять шагов и застыл.

- И долго ты думаешь так стоять? - язвительно осведомился Верт. - Отвечай, от кого и с чем послан.

- Жду разрешения говорить, - после низкого поклона ответил Улад. - Мне приказано Марком Тибором вручить это письмо лично вам в руки.

- Положи на край стола, - приказал главный маг. - И без глупостей! На словах ничего не велели передать?

- Нет, - покачал головой Улад. - Есть еще одно письмо для мага Даоса, но с ним нужно ехать в Ургай.

- Вот и отправляйся, - разрешил Верт. - Перед тем как будешь возвращаться в Тору, зайдешь ко мне. Возможно, будет ответ.

Гонец вышел, а маг, перед тем как вскрыть конверт, проверил его на опасность. Достав письмо, он внимательно прочитал его два раза и бросил в ящик стола. Тибор его удивил, но его предложения не имели практической ценности. До появления богов можно было выгодно сыграть вместе с ним, сейчас в таких играх отпала необходимость. С Гархом должны были расправиться без вмешательства Лебарии. Но готовность королевского мага Торы к союзу могла пригодиться. Никто не знает, как повернется жизнь, и, если люди победят, она не ограничится сражением с сорголами.


- Иди сюда! - позвала Вела служанку. - Садись на лавку и рассказывай!

Многие дворяне возмещали отсутствие парков домашними садами. Сад - это, конечно, сильно сказано, но в больших, заставленных кадками с кустами и деревьями, комнатах были даже скамейки и в них любили отдыхать женщины. На такую скамейку и сели девушки.

- Они купили очень большой дом на улице Хромого Генерала.

- Ну и название! - фыркнула герцогиня. - Ладно, рассказывай дальше!

- А о чем рассказывать? В дом набрали слуг и управляющего. Важный - жуть! В коллегию пока не ездили, ни в магическую, ни в ту, где дают деньги. Проехались по лавкам и сидят дома. Мне об этом рассказал Зорин. Он страсть как недоволен управляющим, но этот Гай местный, да еще из благородных. Куда до него другим слугам!

- Можешь передать барону мое письмо?

- Меня саму не пустят, - испугалась Лида. - Могу передать через Зорина. Сегодня уже поздно...

- Я сейчас напишу, а отнесешь завтра!


Вилли прочитал принесенные слугой бумаги. Это были документ на владение домом и расписка главы крупного торгового дома о получении для хранения ста тысяч золотых. Конечно, все было оформлено на Дальга.

- Господин граф! К вам прибыл королевский маг! - доложил вбежавший слуга.

- Оба вон! - приказал Сабор слугам. - Маг пусть войдет. - Открыв ящик стола, он бросил в него бумаги.

Слуги наперегонки бросились к двери и чуть не сбили с ног вошедшего без приглашения Марка Тибора. Оба застыли в нелепых позах, а королевский маг подошел к с удивлением смотревшему на него Вилли.

- Вот пришел проститься, - сказал он, с безразличием глядя на королевского советника.

- Куда-то уезжаете? - спросил граф, лихорадочно пытаясь сообразить, чем вызвано такое бесцеремонное обращение.

- Вам пришла пора умирать, - объяснил Тибор. - Сейчас умрете вы, а завтра утром то же самое сделает король. Хотите что-нибудь сказать?

Не дождавшись ответа, маг быстро вышел из кабинета, а подчиненный им Дальг подошел к оцепеневшему Вилли и перерезал ему горло.


- Мне мало твоих слов, старик! - сердито сказал великий хан Уклей. - Угод требует, чтобы я забыл обиды и поддержал соседей в войне с нелюдями! Я готов это сделать, но такой союз вызовет огонь ненависти в сердцах многих! Как бы этим огнем не опалило меня самого! Неужели богу трудно дать знак народу, который славит его тысячи лет?

- Кто я такой, чтобы указывать богу! - воскликнул Барабай.

Они говорили в шатре хана в присутствии одного Дажебая.

- Почему указывать? - вмешался в разговор советник. - Попроси! Пришельцы из Торы пролили кровь учи, поэтому уши воинов закрыты для твоих слов о прощении! Они не поверят даже всем жрецам твоего храма. Вот если будет знамение...

- Сядьте! - приказал возникший в шатре бог. Высоты шатра не хватало, и он досадливо горбился, чтобы его не развалить.

- Прости меня за дерзость, Великий Угод! - закричал Уклей. - Для общего похода придется собирать всех ханов, и многие из них попытаются использовать общее недовольство... Жрецам не верят, а многие затаили зло за то, что я выполнил твою волю и не повел их отвоевывать горы!

- Что вы все так орете! - поморщился бог. - Соберешь ханов, а я вправлю им мозги. Тех, кто выступит против тебя открыто, можно зарезать. Сейчас как никогда важно единство, поэтому здесь должна властвовать только твоя воля!





Глава 14




К большому двухэтажному дому подъехала карета. Из нее без посторонней помощи вышла молодая и красивая дама, которая поднялась по ступенькам и постучала в дверной молоток. Ей почти сразу открыли, а кучер завернул карету на площадку перед домом, чтобы не мешать проезду.

Ни говоря ни слова, красавица прошла мимо застывшего слуги и торопливо поднялась по лестнице на второй этаж. Здесь она на мгновение остановилась, а потом решительно пошла по безлюдному коридору к нужной двери. Открыв ее, девушка не задержалась в первой комнате, а сразу вошла во вторую, за дверью которой был слышен мужской разговор.

- Кто вы, леди? - удивленно спросил ее граф Тагор.

Комната была обставлена как гостиная, но без пристойной для дворянских домов роскоши. На одном из двух диванов сидели граф и его гость - пожилой, богато одетый дворянин, который тоже с удивлением смотрел на вошедшую. Перед мужчинами стоял низкий столик с кувшином и чашами.

Дама не стала отвечать на вопрос, повернулась и молча вышла. Обратный путь до входной двери был пройден еще быстрее, и опять ей встретился только подчиненный слуга. Как только девушка села в карету, кучер сразу же выехал на дорогу.

- Как все прошло? - спросил сидевший в карете Борис.

- Скучно, - ответил принявший свой облик Дарк. - Мага не встретил, а у графа был в гостях кто-то из местных. Ему стер память, а Эмил сегодня ночью перережет себе шею. И на все это потратил так мало силы, что ее будет нетрудно восполнить.

- Ты с ним говорил? - спросил друг.

- С таким врагом не говорят, его убивают без лишней болтовни. Тагор сам задумал подлость с засадой и обязательно попытался бы отплатить за унижение, так что мы все сделали правильно. Теперь едем в коллегию.

Прежде чем попасть на прием к графу Монку, пришлось две свечи ждать в очереди. Кроме самого графа, в комнате сидели еще двое благородных и писец, который записывал имена и адреса просителей.

- В чем нуждаетесь? - спросил юношей глава после обмена приветствиями и представления. - Служба, деньги или какая-нибудь другая помощь?

- Благодарим вас, граф, - ответил Дарк. - В деньгах нет необходимости и есть желание повременить со службой, но не хочется жить на правах гостей. Как нам принести присягу королю Августу?

- Вы купили жилье в столице? - спросил Монк. - Значит, уже подданные нашего короля. А клятву принесете, если обзаведетесь землей. Имейте в виду, что вакансии на королевскую службу остались только в армии. Жалоб нет? Тогда прощайте, господа.

- Куда теперь? - спросил Борис, когда вышли из приемной.

- Давай навестим графов Барток и наших дам, - предложил Дарк. - Если всерьез займемся магией, будет не до визитов, а я им обещал.

Их кучер еще не знал города, поэтому ему пришлось несколько раз спрашивать дорогу у прохожих. С этими остановками до нужного дома добирались больше свечи. Пришлось довольно долго стучать, пока им открыли. Встретивший юношей слуга отвел их в гостиную и ушел докладывать графу.

- Рад вас видеть! - сказал появившийся в дверях Фар. - Жена вместе с семьей сына в гостях, а я неважно себя чувствую, поэтому остался дома. Наш маг уехал в свою коллегию и скоро должен вернуться, так что я не стал посылать за другим.

- Сейчас лучше? - спросил сотворивший лечебное заклинание Дарк.

- Вы не маг, а прямо волшебник из сказки! - расплылся в улыбке граф. - Так хорошо я чувствовал себя только в детстве!

"Лучше не использовать заклинания богини, - мысленно предостерег друга Борис. - Если будешь их применять, да еще со своей новой силой, быстро попадешь в чудотворцы. Надо было его подлечить, как это делают все маги".

Мысленную речь, которая была неизвестна людям, им тоже дала Герта. Обычно переговаривались вслух, а ее использовали, когда нужно было говорить о чем-нибудь важном в присутствии посторонних.

"Не думал, что оно подействует так сильно", - отозвался Дарк и обратился к Фару: - Вы были почти здоровы, поэтому такой результат от моего лечения.

- Здесь вас ждет дама, - сказал ему граф. - Нет, это не Оля. У графини Сарк очередной роман. Это наша герцогиня, которой скучно сидеть дома и стыдно ездить в гости. Я за ней уже послал. Садитесь, пообщаемся. Скоро накроют стол, и пойдем обедать. Расскажите о своих делах. Были в коллегии?

- Только что из нее, - ответил Дарк. - Думали принести присягу и узнали, что в этом нет необходимости.

- А в армию идти не хотите, - понял Фар. - Если до сих пор с повязками, значит, не были и в коллегии магов. Я прав?

- Да, мы не спешим с коллегией, - подтвердил Дарк. - Скажите, граф, вы ничего не слышали о подготовке к большой войне?

- Я еще не оброс связями и почти ни с кем не общался, - пожал плечами Фар. - Сын сказал, что король увеличивает армию, и к границе с Доршагом отправлены отряды для ее охраны и разведки. Но это было ожидаемо после захвата Гархом нашего королевства. Ясно, что король Торы рано или поздно обрушится и на Лебарию. На месте Августа я ударил бы сейчас, когда он к этому не готов. Заодно можно отобрать Доршаг.

- Этой войны не будет, потому что нам угрожает совсем другая, - сказал Дарк. - Скоро на земли людей придут чужаки, чтобы очистить их для себя. Встревожены даже боги. Они собираются прекратить все наши распри и кое-чем помочь, но драться придется самим.

- Я не спрашиваю, как вы об этом узнали. - Граф задумчиво посмотрел на юношу и продолжил: - Если возникла опасность нашего истребления, понятно беспокойство богов. Им нужны люди, а чужие наверняка молятся кому-то другому. Значит, вас выбрали. Завидная и страшная участь! Видимо, враг очень силен, поэтому впереди много сражений и смертей. Эх, не вовремя король Торы развязал войну! Сколько погибло прекрасных воинов! Их не заменишь мужичьем или косорукими горожанами.

Послышался приближающийся стук каблучков, и в гостиную почти вбежала Вела.

- Наконец-то, вы выполнили свое обещание, барон! - с укором сказала она Дарку. - Не могли этого сделать без моего письма?

- О каком письме вы говорите, герцогиня? - не понял он.

- Сразу после завтрака отправила к вам Лиду с письмом. Неужели не получили?

- Мы после завтрака уехали по неотложному делу, - сказал Борис, - потом были в коллегии, а из нее прямо к вам. Все эти дни было слишком много дел, так что вы зря упрекаете барона: у него не было времени для визитов.

С новой силой можно было врать кому угодно, тем более этой девушке.

- А я маюсь от безделья! - пожаловалась она. - Нужно было наплевать на приличия и остаться с вами! В моем положении титул - это не то, чем следует гордиться. От него одни неприятности! Если бы не надежда на возвращение отца, я бы от него отказалась. В коллегии раздают золото, а я не могу заставить себя за ним поехать!

- Кавалер, - обратился граф к Борису, - пойдемте, я покажу вам дом. - Он встал и не оглядываясь вышел из гостиной.

"Объясняйтесь", - мысленно сказал друг и последовал за Фаром.

- Умный старик! - с горечью сказала Вела о графе. - Что молчишь? Разве не видишь, что я влюблена как кошка? С твоими умом и способностями... Не хочешь себя связывать с такой, как я?

- Дело не в тебе, а во мне, - ответил Дарк. - Нас с Борисом выбрали боги, а ты знаешь, какая судьба у таких избранников!

- Сволочи! - обозвала богов девушка. - Ладно, вас избрали, но это не значит, что ты завтра умрешь! Пройдут годы, и их можно прожить по-разному. Разве плохо любить и оставить после себя детей? Или лучше совершать подвиги и умереть пустоцветом? Или дело в моем титуле? Так ты только скажи - и я тут же от него откажусь!

- Такое можно сказать, если есть любовь, а я ее пока не чувствую.

- И не почувствуешь, если мы будем жить в разных концах Орта!

- Что ты предлагаешь? - спросил Дарк.

- Я уеду с вами, и плевать на то, что обо мне скажут!

- Тебе плевать даже на то, что скажет отец? Он ведь может вернуться.

- Прошло много времени, - глядя в пол, сказала Вела. - Если бы он выжил, уже вернулся бы. Пока мы были в опасности, я убеждала себя в том, что он жив... Сейчас я в это почти не верю.

- Давай подождем несколько дней? - предложил юноша. - Потом будешь решать.

- Ты предлагаешь решать мне? - прищурилась она. - И без споров примешь мое решение? Хорошо, тогда ждем еще три дня!


Взятой в деревне воды хватило на весь следующий день, а потом отпала необходимость в ее поисках, потому что утром встретились с воинским отрядом Лебарии.

- Я думал, что до вашего королевства еще день ходьбы, - сказал Даргус командиру отряда барону Вонку. - Дадите лошадей?

- Правильно думали, - ответил тот. - Нас послали провести разведку, а что можно узнать на границе? У нас есть лишние лошади, но я не хочу отправлять вас одних. Подождите, герцог, скоро должны вернуться разведчики. Если они хоть что-нибудь узнают, отправим вас вместе с гонцом и охраной.

Разведчиков не пришлось долго ждать: они выехали из лагеря два дня назад и вернулись через три свечи после прихода Даргуса и его спутников. Секрета из результатов разведки не делали, поэтому доклад командовавшего разведкой кавалера Шаля слушали все.

- В деревнях торийцев нет, - рассказывал он, - поэтому в них можно заходить без опаски. К крестьянам заезжали запасаться продовольствием, но это было еще в самом начале. Сейчас они сами возят еду в города и продают на рынке. Покупают и горожане, и победители. Вообще, для крестьян смена власти прошла почти незаметно. Может, были насилия на западе Доршага, но не здесь. Вот горожанам повезло меньше. Все обладатели повязок узнали о зверствах солдат Торы и бежали к нам или сняли камни. Для размещения солдат и офицеров не хватило жилья беглецов, поэтому часть жителей выселили из их домов. Сами торийцы городами не управляют, а поручили это самым авторитетным горожанам из тех, кто остался. Поборы были, но терпимые. Узнали, что составлены списки всех, кто умеет сражаться. Я думаю, что таких учитывают для создания армии мертвых. Как только подготовят мальчишек...

Когда Шаль закончил отчитываться, герцог спросил, о каких мальчишках и армии мертвых шла речь, и узнал то, о чем рассказали всем бойцам отправленных к границе отрядов. Накормив разведчиков, их командира вместе с благородными из Доршага и жрецом под охраной отправили в столицу. Устима оставили в отряде, пообещав отпустить, когда будут возвращаться в Лебарию.

Редкий сосновый лес без подлеска не задерживал движения. Скачек не устраивали, но почти все время шли рысью. К вечеру оказались в тех местах, где должна была проходить граница. Лес стал заметно гуще, но это было уже свое королевство, и маленький отряд без опаски свернул на юг, к дороге. Во всех трактирах для нужд разведчиков были оставлены кони, поэтому в первом встреченном сменили своих уставших лошадей на свежих. Ночевать в нем не стали и уже в полной темноте подъехали к закрытым воротам Одера. Пришлось стучать в них ногой, а потом долго ждать, пока проснувшиеся стражники им откроют.

На улицах через каждые сто шагов горели фонари, и хорошо знавшие город солдаты быстро нашли постоялый двор. Здесь тоже пришлось тарабанить в ворота, ждать слугу и объясняться с недовольным таким поздним вселением хозяином. После этого разошлись по выделенным комнатам и уснули.

Утром Лар проснулся от голода. За окнами было темно, но, выглянув за дверь, герцог увидел, что в трапезной зажгли светильники. Когда он там появился, за одним из столов сидел кто-то из постояльцев. Его еще не обслужили, но повар на кухне уже вовсю гремел посудой, и оттуда доносился запах жареного мяса.

- Герцог! - изумленно воскликнул вскочивший мужчина.

При слабом освещении можно было рассмотреть, что он очень бледен, можно даже сказать, истощен. Лар его точно не знал.

- Герцог Даргус, - подтвердил он. - Не скажете, кто вы? Я сам не могу вспомнить.

- Вы меня не знаете, - сказал незнакомец. - Я кавалер Мар Парт. Служил капитаном дружины у графов Сарк. Отправляясь сражаться, граф оставил меня охранять жену и вывезти ее вместе с казной в Лебарию, если дело обернется не в нашу пользу. А вас я видел в столице при коронации Малька. Вы стояли на балконе вместе с его величеством.

- Было такое, - кивнул Лар. - Сразу после этого меня лишили почти всего имущества и отправили в ссылку. А почему вы так бурно отреагировали на мое появление?

- Я очень недолго охранял вашу дочь...

- Вела?! - воскликнул герцог. - Что с ней?!

- Когда мы расстались, была жива и в безопасности, - успокоил его Мар. - Она ехала к вам и в Коште узнала о разгроме. После этого выехала в Орт вместе с магом Альпом и его учениками. В дороге они встретились с нами. Графиня Сарк разрешила вашей дочери и ее спутникам ехать под нашей охраной. К сожалению, у меня было мало дружинников...

- Что случилось? - перебил его Даргус.

- Вассал графа барон Варкус послал дружинников за его казной. Напали утром, да еще в броне, поэтому нас быстро перебили. Я получил несколько ран и о том, что было дальше, рассказываю с чужих слов. У мага, помимо учеников, были два охранника. Они убили немало дружинников барона, но те пустили в ход луки. В итоге спаслись только ученики, которые смогли увести в лес вашу дочь, графиню и ее служанку. Когда их попытались догнать, отбились стрелами. Налетчикам было нужно золото, поэтому они оставили в покое беглецов и угнали карету. Из охраны уцелел один я. Золото мага досталось его ученикам, которые вместе с дамами отправились в столицу, а меня оставили лечиться в трактире. Заплатили...

- Что за ученики? - поторопил его Лар.

- Два юнца лет по шестнадцать, которые почти закончили обучение. Меня неплохо подлатали магией. Больше ничего о них не знаю. С ними общался дружинник, который ездил в город за каретой и не участвовал в сражении, но его убили лебарийцы. Если для меня оставили сто золотых, значит, имели возможность нанять охрану. Я думаю, что ваше дочь сейчас в Орте.


- Как ты попал в разбойники? - спросил Ольгер Патрика.

Они думали пообедать в Моршаге, но были завернуты городской стражей. Оказывается, их глава запретил пускать беженцев из Доршага. Матерясь, развернули коней и уже пять свечей объезжали негостеприимный город. Было голодно и скучно, поэтому граф решил скрасить дорогу беседой. Сильный и веселый дружинник нравился ему больше двух других.

- В разбойники редко идут своей охотой, - отозвался тот, - больше от безысходности. У Фара сгорел дом с молодой женой и ребенком, а Бардос поцапался с управляющим барона. Не знаю, кто из них был прав, но не крестьянину судиться с благородным. Если бы он не сбежал, могла пострадать вся родня.

- А что сгорело у тебя?

- А у меня нет тяги к земле, - признался Патрик. - Делал все, что говорил батя, но через силу. Наконец плюнул и отправился к барону. Думал наняться в дружину, да не повезло. Ему не требовались дружинники, тем более такие неумехи, как я, да и настроение было хуже, чем у вас сейчас. Наверное, я вернулся бы домой и до сих пор тянул крестьянскую лямку, если бы не дочь барона.

- Засмотрелся на девушку и получил по шее? - предположил Ольгер.

- Это она на меня засмотрелась, да еще облизнулась! - возмутился парень. - Что я совсем без головы? Барон озверел, поэтому мне досталась хорошая порка! Подзатыльник я бы стерпел. Я и порку стерпел бы, но барон что-то сказал управляющему и показал на меня. Не стал я проверять, оставят меня в покое или сживут со света. И главное - ни за что! Сказал своим, что ухожу, и ушел!

Вскоре встретился трактир, в котором пообедали. Они не покупали продукты, когда завтракали в таком же заведении, потому что граф рассчитывал запастись ими в Моршаге. Когда он обратился с этим к трактирщику, тот сказал:

- Конечно, вам соберут еду, которая не испортится за два дня, но я советую остановиться у меня на ночлег. Еще светло и можно ехать, но вы не успеете до темноты добраться до другого трактира. Уже похолодало и вот-вот пойдут дожди - стоит ли ночевать под открытым небом?

Ольгер признал его правоту и согласился. Других постояльцев не было, поэтому с него взяли за две комнаты половину обычной платы. Уединившись в свою вместе с золотом, он запер дверь, снял сапоги и лег на кровать. Спать не хотелось, но нужно было отдохнуть и заодно подумать о том, что делать дальше.


- Все это ерунда! - заявил старый маг, прочитав письмо Марка Тибора. - Сядь на стул! Ты давно в пути?

- Полторы декады, - ответил Улад. - Не скажете, почему вы так отозвались о письме моего господина?

- Все изменилось! - ответил маг, меряя шагами пещеру. - Над королевствами и степью нависла угроза захвата чуждыми нам существами! В этом случае уделом всех людей будет смерть! Боги всполошились и решили помочь нам в этой войне. Никто не станет договариваться с вашим Гархом, его уже, наверное, убрали! А Марк... Мертвых можно использовать и для этого не нужно убивать живых. В грядущих сражениях мертвецов будет много! Тогда и пригодятся собранные вами мальчишки. От армии будет мало пользы, но можно действовать большими отрядами. Когда Марк тебя посылал, он еще ничего не знал об этой опасности, но ему уже наверняка вправили мозги. Возвращайся. Ответа не будет, можешь пересказать наш разговор!


Гарх был слабым магом и очень редко пользовался своим даром. Зачем это делать, если рядом много сильных и готовых услужить? И предчувствия его не мучили... до сегодняшнего дня. С утра в нем проснулись неуверенность и чувство страха, которые усиливались, побуждая к действию. Все, что можно, было им сделано. Во дворце усилили караулы, в которых, помимо бойцов королевской дружины, были включены маги. Его личные покои охраняли самые преданные из них. Король хотел вызвать своего личного мага, но передумал. С недавних пор поведение Марка Тибора стало казаться подозрительным. Он по-прежнему был почтителен и спешил выполнить его приказы, но что-то изменилось. Король не мог разобраться в своих ощущениях, но решил, что мага пора менять. Это не было сделано, потому что пока не нашли замены.

Гарх сидел в своем кабинете, бездумно перебирал лежавшие на столе бумаги и не мог заставить себя заняться делами. Под рукой лежал готовый к бою арбалет с отравленным болтом, возле стола сидели два огромных, натасканных на людей пса, а во дворце было в три раза больше охраны, чем обычно, но тревога не отпускала.

Внезапно без стука открылась дверь, но в нее никто не вошел. Король видел, как один из дружинников поспешил ее закрыть.

- Если бы ты знал, как давно я мечтал тебя убить! - сказал возникший возле стола королевский маг. - Страшно? Ничего, все когда-нибудь через это проходят.

Гарх попытался схватить арбалет, но не смог даже шевельнуться. Собаки почему-то не реагировали на Тибора, как и стоявшие в дверях маги. Марк не стал проливать кровь, он просто приказал королю перестать дышать. Маг мог это сделать и из своего дворца, но нужно было не только убить, но и перехватить власть, причем сделать это без резни и больших потрясений. И еще ему доставил удовольствие страх в глазах того, кто заставлял выполнять свои прихоти долгих сорок лет.





Глава 15




- Сегодня уже второй день, - напомнил Борис. - Завтра Вела скажет свое решение. Ты готов его принять?

Они только что поужинали и, как обычно перед вечерними занятиями магией, отдыхали в гостиной.

- Она права, - ответил Дарк. - У меня нет времени искать любовь и уже, наверное, не будет. Вряд ли мы с тобой заживемся, а мне хочется оставить после себя не только хвалы в летописях, но и детей. Я последний в роду Варгов, и если их не будет, род пресечется. Я не люблю Велу, но любит она. Предлагаешь оттолкнуть отказом?

- Вам нужно заниматься делом, а не бабами! - сердито сказал возникший на соседнем диване мужчина. В нем не было ничего примечательного, только магическое зрение показывало вместо человеческой ауры такое же черное пятно, как и в случае с Гертой.

- Кто вы? - спросил Дарк, не спеша кланяться. Он сразу убрал заклинанием для себя и друга не только страх перед богами, но и почтительность.

- Обнаглели, - сделал вывод бог. - Стоило получить силу... Ладно, можете звать меня Колем.

Юноши встали и низко поклонились богу интриг и предательств. Ему же молились воры всех мастей и душегубы.

- Это другое дело, - довольно сказал Коль. - Сядьте и слушайте! Мы работаем со многими магами, но вы получили больше других. Герта не объяснила, с чего вам такая честь, скажу я. В вас столько сил, что можете не только управлять людьми, но и сотнями жечь их огнем! Но ваших врагов будет в тысячи раз больше, а силу повторно не получите, поэтому ее нужно тратить разумно. Чтобы сжечь человека, ее потребуется столько же, сколько и для убийства тысячи остановкой сердца! Но вся наша магия направлена на людей и неизвестно, как она будет действовать на сорголов. Может, вы точно так же остановите им сердца или убьете удушьем, но есть опасение, что они не заметят этой магии. Понятно, о чем я говорю? Ее надо опробовать, но мы не можем привести сюда ваших врагов или доставить вас на соседний материк. Это вызовет гнев Хранителя, и нам придется покинуть его мир. Так что вам нужно действовать самим.

- И далеко этот материк? - спросил Дарк.

- Поедете на юг, в портовый город Хурдал. Это примерно двести лиг от столицы. Возьмите эту коробочку. Как бы вы ее ни поворачивали, острие стрелки будет смотреть на север. Совместите его с белой точкой, а направление, в котором нужно плыть, отмечено красной. До соседнего материка три тысячи лиг. Если подчинить духа воздуха, можно доплыть за пять дней.

- Нам не давали заклинания подчинения духов стихий, - возразил Дарк.

- Коробочка может пропасть, - добавил осмелевший Борис. - Дайте еще одну. - И нужно оплатить расходы...

- Компас дам, - недовольно сказал бог, - золотом могу завалить, а заклинание подчинения ищите сами! Его передача людям будет нарушением договора с Хранителем. Ваши маги уже не один раз подчиняли духов стихий, причем делали это сами, без нашей помощи. Не получится с духами, поплывете без их помощи. Если погибните, найдем других помощников.

- Хоть подскажите, где искать! - рассердился Дарк. - Или и это нарушит ваш договор?

- Лет двести назад где-то на побережье, неподалеку от нужного вам Хурдала, жил маг Ольг Сатский. Так вот, он умудрился как-то подчинить духов воздуха, причем использовал не наше заклинание. Это все, что мне известно. Поищите его потомков, может, что и найдете.

- С нами поедет девушка. Можете сделать ее магом?

- Мы не можем делать людей магами: это запрещено Хранителем. Можно лишь увеличить силы или сделать очень сильным бойцом. После этого ваша девица, не вспотев, прикончить пять мастеров меча. Только я не собираюсь сам этим заниматься. Запоминайте заклинание.

- А она не потеряет своей привлекательности? - с опаской спросил Дарк. - Для такой силы нужна гора мышц.

- Мышцы увеличатся, но совсем немного, и это только добавит ей красоты, - ухмыльнулся Коль. - Учтите, что мы еще ни с кем так не носились, как с вами. Если позволите себя убить и не выполнить задание, вас накажут и в мире мертвых! И судьба твоей девушки теперь связана с вашими, так что пострадает и она. Если сделаете все, чего от вас ждут, получите награду и долгую жизнь.

Бог исчез, а на пол гостиной с грохотом обрушились кошели с золотом. Когда их разбирали, нашли еще одну коробочку, которую Коль назвал компасом.

- Золота у нас с тобой теперь в десять раз больше, чем было, - невесело сказал Борис, - и даже обещали долгую жизнь. Осталось только победить.

- Если не будет победы, не будет и жизни, - отозвался Дарк. - Я думаю, что нам не стоит задерживаться в Орте. Избавимся от лишнего золота, и нужно ехать к Бартокам. Веле придется решать сегодня.


- Что собираетесь делать? - спросил Шаль, когда проехали пост стражи и очутились в столице.

- У нас нет золота, чтобы платить за постой, - ответил Даргус, - но наверняка в Орте много дворян из Доршага, у которых можно его занять. И мне нужно найти дочь. После этого мы вернем вам лошадей, скажите только куда.

- Кони ваши, - сказал кавалер, - а насчет золота... Давайте я провожу вас в коллегию, которая по приказу короля помогает вашим дворянам. Они дадут золото, и его не придется брать в долг. К тому же там собирают сведения обо всех дворянах и могут знать и о герцогине.

- Едем! - заторопился Лар. - Это благородно с вашей стороны, Шаль!

- Не спешите, - удержал его кавалер. - По улицам столицы не ездят галопом. Медленная рысь - это все, что могут позволить всадники. Исключение делается только для королевских курьеров.

Ехали немногим больше свечи и остановились на площади перед большим трехэтажным зданием. Даргус несколько раз был в Орте, поэтому для него не было ничего нового в видах столицы Лебарии.

Лошадей оставили сопровождавшим их солдатам, а сами прошли через небольшой портик с четырьмя колоннами и охраняемые стражей двери и по парадной лестнице поднялись на третий этаж.

- Прием должен вести граф Монк, - просвещал Шаль доршагцев, пока шли по коридору к нужной двери. - Конечно, он не сидит здесь весь день, но всегда оставляет кого-нибудь вместо себя. Эти господа со мной!

Последние слова были сказаны городским стражникам, стоявшим у больших двустворчатых дверей.

- Прием только с утра, - нерешительно возразил один из них. - Граф уже уехал, да и другие... В коллегии один Берус.

- Значит, поговорим с ним, - сказал кавалер и, бесцеремонно оттолкнув в сторону стражника, открыл дверь. - Прошу вас, господа!

В приемной, куда они вошли, не было никого, а в комнате приема за заваленным бумагами столом сидел уже немолодой уставший мужчина.

- Кавалер Берус? - спросил его Шаль, дождался подтверждающего кивка и добавил: - Это герцог Лар Даргус и барон Дар Барк из Доршага. Мы только что прибыли в столицу и не можем ждать утра. Вы можете выдать им пособия и сообщить все, что известно о герцогине Даргус?

- Барону могу, а герцогу придется приехать завтра, - ответил Берус. - Я не имею прав выдать положенную ему сумму. Подождите, я вас запишу, а потом поищу нужные сведения.

Он довольно долго возился с бумагами, потом протянул Барку кошелек со словами:

- Возьмите, барон, в нем триста золотых. Поставьте, пожалуйста, оттиск перстня на этой бумаге. Теперь о герцогине Веле Даргус. Означенная дама находится на содержании графа Фара Бартока и проживает на Золотой улице, в доме напротив оружейной лавки. Она не приезжала в коллегию и не забрала деньги, а сведения записаны со слов самого графа.

- Я знаю, где это, - сказал Шаль. - Не пройдет и свечи, как вы встретитесь с дочерью. Думаю, что граф Барток окажет вам гостеприимство по крайней мере до завтрашнего утра.

Вечерело, и улицы были почти свободны от экипажей, поэтому кое-где шли галопом. Когда прискакали к дому графа, Даргус соскочил с коня и бросился к двери. На его стук открыли и впустили всех, кроме простившегося с ними кавалера и его солдат. Перед тем как уехать, они отвели господских лошадей в графскую конюшню.

Сопровождавший гостей слуга шел слишком медленно, и герцог чувствительно толкнул его в спину, прорычав:

- Ты можешь идти быстрей? У нас срочное дело!

Бросив на Лара испуганный взгляд, слуга добавил прыти, почти бежал, но тот все равно дышал ему в затылок. Всех привели в гостиную, куда вскоре пришел хозяин.

- Герцог! - удивленно и радостно воскликнул он. - Слава богам, что вы уцелели! Постойте... Вы Дар Барток? Нас знакомили в Аштаге, но давно и вы были гораздо моложе! А чем я обязан визиту жреца Ольмера? Я знаю, что в Лебарии не запретили...

- Все потом! - перебил его Даргус. - Скажите, где моя дочь?

- Совсем недавно была здесь, - ответил граф. - Незадолго до вашего приезда ее увез жених.

- Какой жених? - оторопел Лар.

- Вела влюбилась в спасшего ее барона Дарка Варга, - объяснил Фар. - Ее не остановило даже то, что этот юноша и его друг избраны богами. Они очень сильные маги и по-настоящему благородные люди. Я тоже обязан им жизнью.

- Где они живут? - нетерпеливо спросил герцог.

- Я как-то забыл спросить... - смешался Барток. - Они купили большой дом, а адрес можно будет узнать завтра в коллегии. Вас же прошу быть моими гостями. Всех, кроме жреца, который прежде должен дать объяснения!


До темноты не успели въехать в столицу, но у Ольгера не было желания ночевать на дороге, поэтому обошли перегораживавшее ее бревно и дальше двигались почти на ощупь. Как назло, на небе не было ни одной из двух лун, и его плотно обложили тучи, с которых то и дело срывались холодные капли дождя. И горожане так закрывали окна ставнями, даже на втором этаже, что совсем не пробивался свет. Одним словом, не было видно ни зги. Попытки купить фонарь провалились: на стук не открыли ни в одном из домов и даже не стали разговаривать. Мокрые и злые, они брели по улице, ощупывая ногами камни мостовой, пока впереди не забрезжил свет. Еще немного - и вышли в ту часть Орта, которая освещалась фонарями. Некоторые из них уже погасли, но светивших хватало, чтобы хоть как-то ориентироваться. После долгих блужданий нашли трактир, в который их впустили. Его хозяин назвал цену своих услуг, забрал золото и ушел досыпать, оставив им два ключа от комнат. Попытка завязать разговор была им проигнорирована. Естественно, не было и еды.

Комнаты оказались двухместными, поэтому графу пришлось впустить в свою одного из дружинников. Он выбрал Патрика, потому что Фар с Бардосом сильно храпели. Они развесили на стульях мокрую одежду, потушили лампу и легли спать.

Ольгера разбудил голод. Вчера очень легко пообедали и совсем не было ужина, да еще добирались до столицы не на лошадях, а своим ходом и под дождем. Лошадей у них украли во время ночевки в трактире. Трактирщик клялся и божился, что не имеет никакого отношения к краже, и заплатил за пропажу, но у него не было лишних коней, а на золоте не поедешь.

Граф заворочался и скрипом кровати разбудил Патрика.

- Утро, что-ли? - зевая, спросил дружинник. - Пожрать бы, хозяин?

- Мой живот говорит, что пора вставать, но за окном еще темно, - отозвался Ольгер. - Кстати, там вовсю идет дождь. Вчера хоть и вымокли, но успели в столицу до ливней. Нужно облегчиться, а потом поторопим повара, а если его нет, вытряхнем из кровати трактирщика.

Когда спустились в трапезную, хозяина еще не было, но повар уже готовил завтрак, а за одним из столов сидели дружинники. Вскоре появилась служанка, а потом и хозяин. Граф решил с ним поговорить и узнал, что беженцами из Доршага занимается коллегия графа Монка, и как до нее добраться. Всем благородным давали золото и помогали устраиваться на службу. Купцам никакой помощи не было.

- И правильно! - сказал трактирщик. - Я и благородным не раздавал бы золото, а то так можно остаться без казны!

Ольгер проигнорировал его высказывание и неприязненный взгляд и вернулся в трапезную. Вскоре был готов завтрак, а после него граф отправил Фара за каретой. Дружинник промок до нитки, но нанял нужный экипаж, на котором его хозяин поехал в коллегию.

То ли из-за раннего времени, то ли из-за сильного дождя, но в ней не было никого, кроме стражника у дверей. Пришлось долго ждать, но зато Ольгер был первым в очереди, в которой собралось два десятка просителей. Пускать начали, когда приехал сам Монк.

- Вам положены четыре сотни золотых, - сказал он графу. - Если нужна служба, могу предложить только военную. У вас будут просьбы?

- Вы можете хоть что-нибудь сказать о моей жене и семьях герцога Гольдара и барона Таля?

- Вам поможет кавалер Берус, - ответил глава, показав рукой на одного из своих помощников.

- Графиня Оля Сарк... - пробормотал кавалер, перебирая бумаги. - Вот нашел! Она живет на содержании графа Фара Бартока. Положенное ей золото получила. Барон Таль?.. Есть баронесса Наля Таль. Писать адрес? А семья герцога Гольдара живет у герцога Парка. Вам любой объяснит, как добраться до его дворца.

Известие о том, что жена жива и находится в столице, совсем не взволновало. Он почти не вспоминал о ней во время бегства и сейчас не стал торопиться с встречей. Между ними не было любви, и за пять лет супружества Оля не родила ни одного ребенка, хотя он не пренебрегал своими обязанностями и доводил ее ночами до изнеможения. Раз жива и не бедствует, может подождать. Сначала он отдаст долги, но для этого нужно съездить за золотом.

Дождь закончился, и Ольгер без труда нашел экипаж, на котором вернулся в трактир. Приказав кучеру ждать, он поднялся в свою комнату и взял заранее собранную сумку.

Первая поездка была к сестре барона Таля. Она снимала комнату у некоего Рема на улице Копейщиков. Услышав этот адрес, кучер понимающе кивнул и взмахнул кнутом. Вскоре стояли у нужного дома. На стук вышел хозяин, который проводил графа к своей постоялице. Баронесса оказалась симпатичной девицей не старше семнадцати лет. Она очень удивилась, получив от Ольгера увесистый кошель, а потом, когда он объяснил, откуда оно, расплакалась.

- Сначала погибли отец и старший брат, - давясь рыданиями, говорила девушка, - потом умерла мама, а меня обокрал управляющий. И вы принесли весть о смерти Гербера! Я теперь совсем одна!

Граф дал ей выплакаться, добавил еще один кошель от себя и ушел. До дворца герцога Парка ехали больше свечи. Ольгер объяснил старшему караула, кто он и свое дело, но пустили только тогда, когда показал отданный Гольдаром перстень. После этого вызвали слугу, который проводил его к самому герцогу.

- Это мой перстень, - узнал драгоценность Кир. - Откуда он у вас?

- Отдал умирающий герцог Гольдар, - ответил граф. - Это золото его семьи. Был еще меч, но я не смог его привезти.

- Чем я могу вас отблагодарить? - спросил герцог.

- Не нужно благодарности, - Ответил Ольгер, - я только исполнил свой долг! - Коротко поклонившись, он повернулся и направился к выходу.


Как он и думал, захват власти прошел легко и не привел к кровопролитию. На время были забыты законы, и верные маги подчинили всех вельмож, которые могли ему помешать. Когда дело было сделано, их освободили. А сегодня Марк собрал королевский совет и рассказал об угрозе вторжения сорголов и поддержке богов. Многие не поверили, но это ненадолго. Они будут выполнять все его приказы, а потом боги найдут способ убедить самых недоверчивых. Ему это обещали. Марк магией вызвал в кабинет сидевшего в приемной секретаря и спросил, где граф Дорс.

- Только что вошел, ваше величество! - подобострастно ответил тот. - Звать?

- Зови. И найдите барона Пребута!

Секретарь выбежал из кабинета, и в него тут же вошел Дорс.

- Подойдите ближе, Мар! - обратился к нему Марк. - Сядьте на стул и слушайте. Вы поверили мне на совете и знакомы со многими вельможами короля Августа, поэтому поедете к нему с моим письмом. В будущем сражении придется драться рука об руку с лебарийцами, а для этого между нами не должно быть непонимания и вражды! Династия королей Доршага пресеклась, и я не вижу смысла возрождать это королевство. Но мы не можем владеть им, не вызывая подозрений у соседей. Поэтому я предлагаю раздел. В письме есть карты и пояснения. Часть Доршага отойдет нам, а остальное пусть забирает Август. Я думаю, что он это примет.

- Хороший ход, - одобрил граф, - но многие ваши подданные будут недовольны, особенно те, кто вам не поверил.

- Недоверчивых убедят боги, - усмехнулся король, - а те, кто посмеет мешать, просто исчезнут. Мы не в том положении, чтобы допустить неповиновение. Когда вы сможете выехать?

- Сегодня уже поздно, - ответил Дорс. - Подготовлюсь и утром уеду.

- Золото возьмите в казначействе, а охрану вам обеспечат. Прощайте, Мар, я на вас надеюсь. Когда будете в приемной, скажите, что барон Пребут может войти.

Вошедший в кабинет барон был на две головы выше низкорослого короля и в два раза шире его в плечах. Марк и выбрал его не за ум или преданность, а за редкую телесную мощь. Учи ценили в мужчинах в первую очередь силу, поэтому такой посол вызовет у них восхищение. После захвата гор это будет нелишним.

- Вы уже слышали о грядущей войне с чужими? - спросил король.

- Пусть приходят, - ответил здоровяк. - Побили доршагцев, побьем и чужих!

- Мы были намного сильнее, да еще помогли урамцы, - сердито сказал Марк, - потому и разбили соседей без больших потерь. А пришельцев будет как шишек в лесу, и каждый не слабее вас! Сами мы не справимся, поэтому заключим союзы со всеми, с кем сможем. Поедете сначала в горы, а потом к великому хану Уклею. Передадите мой письменный приказ герцогу Лаштоку оставить горы! Хану скажете, что мы возвращаем земли учи и жалеем о пролитой крови. Виновный в этом Грах мертв. Все подробности будут в моем письме.

- Поверит ли хан? - засомневался барон. - Я сам еще не до конца...

- Вы не верите своему королю? - спросил Марк, заставив Пребута побледнеть. - Ах, верите! Это уже хорошо. Ваша задача не убеждать хана в грядущей войне с сорголами, а заключить с ним военный союз! Если у вас не хватит ума, просто отдадите мое письмо и принесете извинения! Это понятно? Тогда идите! В канцелярии получите письма, а в казначействе - деньги. Выехать должны завтра на рассвете!


Август уже собрался идти в спальню, когда его остановили.

- Шлюха подождет! - сказала появившееся в дверях низкая и необыкновенно красивая девушка. - Сначала уделишь внимание мне!

От нее потянуло такой жутью, что король невольно попятился.

- Наконец-то, посетили и меня! - справившись со страхом, ответил он. - А я все гадал, когда это произойдет. Богиня Лана?

- Угадал. - Она прошла мимо отшатнувшегося Августа и села на диван. Неприлично короткое платье задралось, показав идеальные ноги.

- Мне уже передали ваш приказ через жреца, - отойдя в другой конец комнаты, сказал король. - Мы собираем силы, но должна быть уверенность в том, что Гарх...

- Гарх мертв, - перебила его богиня. - Новым королем Торы стал его маг Марк Тибор. Скоро к вам приедет его посол с предложением разделить Доршаг. Кочевникам вернут их горы и заключат военный союз. Останется один Урам, но им уже занимаются. Заключайте союзы с торийцами и с учи и копите силы. Скоро они вам понадобятся!





Глава 16




Когда Дарк сотворил подаренное Колем заклинание, Вела без чувств упала на пол. Подняв девушку, он отнес ее на диван.

- Ты не ошибся? - с тревогой спросил Борис.

- Если ошибся, то не я, а бог! - зло ответил испуганный друг. - Я только повторил то, что он нам дал! Она жива и не получила никаких повреждений. Наверное, нужно просто подождать.

Пока они разговаривали, герцогиня пришла в себя и попыталась встать.

- Лежи! - остановил ее Дарк. - Как себя чувствуешь? Ты сильно нас напугала! Бог дал заклинание и сказал о его результатах, а мы применяем его первый раз. Нужно было попробовать на ком-нибудь другом, но ты торопила...

- Все хорошо, - ответила девушка. - Немного кружится голова и шумит в ушах, но это быстро проходит. Я хочу быть сильной, и если нет магии, пусть будет бой!

- Боги ни в чем не обманули, - сказал Борис. - Значит, и у вас все должно быть в порядке. Наверное, для действия заклинания нужно время. Ложитесь спать, а утром проверим.

- Лягу, но не одна. - Вела подошла к любимому и взяла его за руку. - Пойдем, я намерена этой ночью стать женщиной!

Они ушли в его спальню и поспешно разделись.

- Я ничего не умею! - сказала девушка, когда легли в кровать. - Научи меня любви, только будь осторожен, а то мне немного страшно!

Дарк использовал уже опробованные заклинание и долго занимался обучением, пока измотанная, но счастливая герцогиня не уснула.

Утром он проснулся первым и долго смотрел на безмятежно спящую девушку. Не красавица, но очень мила и без сомнения его любит, если решила сменить герцогский титул на баронский. Вот только что ей принесет их союз? Бог сказал свое слово - и теперь их судьбы связаны, хочет он этого или нет. Если они не выполнят задание или погибнут, не пощадят и ее.

- И давно ты так на меня смотришь? - не открывая глаз, спросила Вела. - Что молчишь? Если не хочешь говорить, займись делом! Мне вчера было хорошо, но от той любви остались одни воспоминания. Или мне нужно самой... - Она пустила в ход руки - и на следующие две свечи окружавший их мир исчез.

Когда закончили с любовью, Дарк поспешил встать с кровати и одеться.

- Ты тоже поднимайся, - сказал он девушке. - Мы хотим сегодня выехать к побережью, а для этого нужно шевелиться. Сейчас поужинаем и займемся подготовкой. Подумай о том, что тебе нужно в дорогу. Лошадей возьмем, но поедем в карете, поэтому в дорогу можешь надеть платье.

- Ну их, эти платья! - возразила она. - Я теперь воительница, поэтому надену кожу, а то и броню, и вся обвешаюсь железом. Плохо, что у меня только один дорожный костюм и нет времени шить запасной, но можно купить что-нибудь из готового. Что у вас с оружием?

- Оружия много, но доспехов для тебя не будет. После завтрака возьмешь слугу, съездите в карете на рынок и купите все, что нужно.

- Хорошо, - согласилась Вела. - Только кушайте сами, а я лучше немного полежу. Скажи, когда пойдем в храм Герты?

- Наш брак в столице вызовет много шума, - ответил Дарк, - поэтому станешь женой в дороге. Заедем в первый же храм.

Он закончил одеваться, расчесался и отправился завтракать. Войдя в трапезную, увидел уже заканчивавшего есть Бориса.

- Привет! - поздоровался друг. - Проголодался и не стал тебя ждать. У вас любовь, а у меня нет даже возможности отлучиться в веселый дом.

- Привет! - отозвался Дарк. - Будет у тебя такая возможность. Нужно отвезти золото бога в один из купеческих домов, заодно сможешь развлечься. Только не бери карету, она понадобится Веле. Возьми с собой Зорина и двух охранников, а золото нагрузите на лошадей.

Через две свечи в их дом пожаловали гости. Борис и Вела еще не вернулись из поездки, поэтому принимал их один барон. О гостях предупредил слуга, который перед этим отвел их в гостиную.

- К вам прибыл герцог с бароном и каким-то жрецом, - сказал он хозяину. - Вот имен я не запомнил.

- Где моя дочь?! - встретил Дарка вопросом мужчина лет пятидесяти, одетый в изрядно потертый дорожный костюм.

- Вы герцог Даргус? - растерялся он.

- Да, я Лар Даргус! Вы не ответили на мой вопрос, барон!

- Порядочные люди сначала представляются, - взяв себя в руки, сказал Дарк. - Вы этого не сделали, как я понимаю, из-за волнения. Моя жена поехала в город за покупками и скоро должна вернуться. Вы завтракали?

- Каков красавчик? - возмущенно обратился герцог к сидевшему рядом с ним мужчине с баронской цепью на шее. - Я еще должен оказывать ему уважение!

Третьим гостем был жрец, который молча сидел на соседнем диване.

- Я вас чем-то не устраиваю? - спросил Дарк. - Интересно чем? Тем, что спас вашу дочь или тем, что она меня полюбила? Наверное, причина возмущения в моем титуле, но это вам придется пережить. Вела сама сделала выбор, кроме того, наши судьбы связали боги.

- Как связали, так и развяжут! - вскинулся Даргус. - Это во власти жрецов! Дело не только в том, что вы барон, но и в вашем предназначении!

- Теперь это и ее предназначение, - невозмутимо сказал юноша. - Я имел в виду не жрецов, а самих богов. Один из них вчера сказал, что ваша дочь не переживет нашу неудачу.

- Это действительно так, - подтвердил жрец. - Здесь недавно был один из богов и до сих пор чувствуется его присутствие. Чему вы так возмущаетесь, герцог? Вас ведь тоже выбрали!

- Я почти прожил свою жизнь, - горько ответил Лар, - а моя девочка только начала жить! И она у меня одна! А эти молодчики наверняка отправятся совершать подвиги, которые Вела не переживет! Вы не хуже меня знаете, что все избранные быстро погибают.

- Постараемся выжить, - сказал Дарк. - В случае выполнения задания нам обещана долгая жизнь. И зря вы так беспокоитесь о дочери. Нам показали заклинание, с помощью которого ей дали силы и умение на равных сражаться сразу с несколькими мастерами меча.

- Себе тоже такое сделали? - спросил благородный спутник герцога. - Да, я не представился. Барон Дан Барк.

- Я как-то не подумал... - растерялся юноша. - Надо будет попробовать.

- С их силой это необязательно, - сказал жрец. - Она так велика, что уступает только силе бога! Если дали еще и знания... Разрешите представиться и мне. Я жрец бога Ольмера Горд Лабус.

- А можете сделать мне? - спросил Барк. - Я думаю, что такие качества очень пригодятся в битвах с сорголами.

- Это нетрудно, - ответил Дарк. - Только учтите, что вы можете на время лишиться сознания.

- Лишь бы не жизни, - усмехнулся барон и, закрыв глаза, едва не упал с дивана на пол.

- Я тоже лишился чувств, когда получил силу, - сказал поддержавший друга Лар.

Ушли злость и возмущение, и в его душе остались только чувство потери и тоска.

- Вела надеялась, что вы выживите и тоже приедете в Лебарию, и так этого ждала! - отозвался Дарк. - А в последние дни начала сомневаться, слишком уж долго вас не было. Не скажете, для чего вас выбрали? Вы ведь не маг.

- Выбирают не одних магов, - ответил герцог. - Мне поручили возглавить объединенную армию королевств и Зары и дали мастерство боя бога и большую силу. А задержался из-за того, что шли лесами. Где ваш друг?

- Боги наделили золотом, а оно оказалось лишним. Сегодня должны уехать, поэтому Борис повез деньги купцам.

- Надо было и мне сказать о золоте, - усмехнулся Даргус. - В моем положении оно не помешало бы. Куда вы собрались?

- Золота возьмете у нас столько, сколько будет нужно, - пообещал Дарк. - Можете остаться в доме вместе со спутниками. Мы едем к побережью, а потом на корабле поплывем к материку сорголов. Материк - это большая земля вроде нашей, со всех сторон окруженная водой.

- И моя дочь поплывет?

- Вела сказала, что ни за что со мной не расстанется. Мне было бы спокойней оставить ее в Орте, но в случае нашей гибели это ее не спасет.

- И в чем цель такого плавания? - спросил Барк.

- Боги хотят знать, подействует на сорголов магия или нет, - объяснил Дарк. - Сами они не могут это сделать из-за Хранителя. Магов собираются усилить, но это имеет смысл только в случае, если магию можно использовать в бою.

- Если не возражаете, я поеду с вами, - предложил жрец. - Это очень важное поручение, и моя помощь будет не лишней.

- Я тоже поеду, - сказал очнувшийся Барк. - У тебя, мой друг, найдется много помощников, а я помогу им и присмотрю за твоей дочерью.

- Я бы тоже поехал, - вздохнул Лар, - так ведь не дадут. Будет вместо помощи один вред. Спасибо за гостеприимство, но прежде чем его принять, я должен поговорить с дочерью. Горд, вы почувствуете, если она действует под принуждением? И не нужно так оскорбляться, барон! Я вас совсем не знаю, только кое-что слышал. Вам нетрудно подчинить любого, а я хочу убедиться в том, что дочь сделала выбор сама. Если это так, я потом перед вами извинюсь.


Утром Ольгер взял с собой Патрика и поехал на нанятом экипаже разбираться с женой. Кучер очень быстро довез их до дома графа Бартока и съехал с дороги на тротуар, чтобы без помех для других карет ждать клиентов. Знатные господа передвигались исключительно в экипажах или верхом, а остальные могли обойти его по дороге.

На стук открыли сразу, и узнавший графа слуга едва не бегом повел его в гостиную. Когда пришли, он так же быстро ушел звать хозяина.

- Я так рад тому, что вы живы! - воскликнул вошедший Фар. - А как обрадуется ваша жена! Она тяжело переживала разлуку.

- Я этому тоже рад, - усмехнулся Ольгер. - Спасибо, сосед, за помощь Оле. Где она?

- Наверное, еще в спальне... - замялся хозяин. - Мы уже позавтракали, но графиня обычно поздно встает. Сейчас я пошлю слугу предупредить...

- Не нужно никого посылать, - возразил он. - Пусть меня к ней проводят. Помилуйте, что в этом неудобного для мужа? В чем дело, Фар?

- Оля может быть не одна, - нехотя ответил тот. - Прошло много времени, и она уже не надеялась...

- Тем более я хочу посмотреть на того, кто ее развлекает. Должен же я оценить ее вкус и поблагодарить кавалера!

- Это мой дружинник, и я попрошу вас, сосед, не устраивать в моем доме разборки! Юноша не виноват. Ваша жена из тех женщин, которым трудно долго обходиться без мужчин. И вам нужно благодарить не меня, а барона Варга. Этот юноша спас вашу жену и содержал ее все время пути из Доршага в Лебарию, а я только предложил ей в Орте свое гостеприимство. Когда Оля его приняла, получила от барона много золота. Правда, он отдал ее деньги мне.

- Предусмотрительный юноша, - с издевкой сказал Ольгер. - Видимо, он успел хорошо изучить мою жену. Я тоже не подпускал ее к деньгам. Не скажете, куда делась моя казна? Не могла же жена все потратить!

- На эскорт графини напала дружина барона Варкуса. Маг и почти все дружинники были убиты, а золото увезено. Барон и его друг помогли женщинам уйти в лес и отбились от погони.

- Ладно, об этом я сам поговорю с бароном, а сейчас идем в спальню!

Графа отвели к нужной двери, в которую он вошел без стука. Жена уже встала с кровати и торопила одевавшую ее служанку. Ухажёр успел уйти, но достаточно было принюхаться, чтобы понять, чем здесь недавно занимались.

- Ольгер! - воскликнула увидевшая мужа Оля. - Как хорошо, что ты жив!

Радость в ее голосе была, но был и страх.

- Закончились деньги? - спросил он. - Нет? Тогда зачем тебе я? Барток взял на содержание, а его дружинники развлекают по ночам, да и по утрам тоже. Сегодня же съезжу к жрецам Герты, и ты станешь свободной. Держи, это тебе от меня! - Бросив на кровать кошель с золотом, он вышел из спальни.


Король собрался идти обедать, когда раздался стук и в приоткрывшуюся дверь заглянул слуга.

- Ваше величество, к вам прибыл маг Даос! - со страхом сказал он. - Старика отвели в одну из комнат для отдыха, но он настаивает...

- В какую из комнат? - спросил Август. - Да не трясись ты так!

- В розовую, - ответил слуга. - Может, позвать магов?

- Маг не помешает, - одобрил король. - Верт Фаддей еще не уехал?

Обычно главный маг ездил обедать к себе, а после отдыха возвращался в королевский дворец. Это не было связано с дворцовой кухней, просто он так привык.

- Я думаю, что еще здесь. Звать?

- Зови, - кивнул Август и не спеша направился к комнатам отдыха.

Когда он подходил к нужной двери, увидел в коридоре спешившего по его зову главного мага.

- Очень предусмотрительно, что позвали меня! - отдышавшись, сказал Верт. - Вряд ли Даос приехал с чем-то плохим, но все равно... Давайте я войду первым.

Вошли вместе и увидели недовольного ожиданием мага смерти.

- Это тебе я обязан задержкой? - спросил он у Верта, не поздоровавшись с вошедшими. - Если король думает, что ты можешь от меня защитить, то он сильно заблуждается! Ты даже раньше не был мне соперником, а сейчас я мог бы вам навредить даже из своей пещеры!

- Подарок богов? - с завистью спросил главный маг.

- Подарок моего бога. Он дал мне силы жить, но это ненадолго, поэтому мое время слишком ценно, чтобы терять его на ожидание! Сядьте оба и слушайте! У Марка Тибора собрано несколько тысяч мальчишек, которых сделали магами.

- Камни во лбу не делают мальчишек магами, - возразил Верт. - Прошло слишком мало времени, и они еще не созрели...

- Боги ускорили созревание и дали им нужные знания! - оборвал его Даос. - Армии мертвых не будет, но не сильно поврежденные тела оживят и снова отправят в бой! Это удвоит наши силы!

- Почему наши? - не понял король. - Мальчишки у Марка Тибора.

- Мы будем сражаться бок о бок, - рассердился маг, - и кто вам мешает набрать таких мальчишек?

- И боги сделают для нас то же, что сделали Марку? - спросил Верт.

- Сделаю я! - ответил Даос. - Боги больше не будут помогать, потому что эта помощь вызвала недовольство Хранителя. Они нас помирили и дали силы и нужные знания. Да, вы должны знать, что во главе объединенной армии должен стоять герцог Даргус. Он уже в Орте.

- Хороший полководец, - с неудовольствием сказал Август, - но у нас есть не хуже. И назначение доршагца вызовет неудовольствие...

- Он воевал! - прервал короля маг, - а вы не занимались этим сто лет! И назначение лебарийца тоже может вызвать чье-то неудовольствие. Так вот, это воля богов, а всех недовольных укорачивайте на голову! Вы еще не поняли, с чем столкнулись! Если проиграем, это будет не просто падение королевства и смена династии, это будет конец всему!


Король Урама с детьми от первого брака и молодой женой заканчивал свой обед в малой трапезной. Слуги убрали мясные блюда, принесли сладкое и удалились ждать вызова.

- Я вижу, что вы уже наелись, - обратился к детям Парос. - Зерт, отведи сестру к няньке и можешь заняться своими делами.

Двенадцатилетний принц поклонился отцу, взял за руку восьмилетнюю сестру и увел ее в детскую.

- Теперь можем поговорить, - сказал король. - Что с тобой? Почему ты такая бледная и почти ничего не ешь?

- А то ты не знаешь причины! - нервно ответила Марта. - В Торе убили моего брата, а здесь скоро убьют меня! Меня и раньше у вас не любили, а теперь рассчитаются за потери Урама в войне с Доршагом, смерть королевы и гибель твоего старшего сына, которые приписывают брату!

- Недовольные есть, - признал Парос, - но пока я король, тебе нечего бояться. Пусть только посмеют проявить свое недовольство, мигом лишатся голов!

- Скажи, ты действительно хочешь заключить союз с убившим Гарха Марком?

- Не хочу, но вынужден, - ответил король. - Это воля богов! Ты тоже слышала, что жрецы говорили о сорголах.

- Жрецы - это не боги, - возразила Марта, - они могут и солгать!

- Не будет краснокожих, не будет и союза, - пожал плечами Парос. - Мы ничего не теряем. Придется увеличить армию, но я и так собирался это сделать, когда убили твоего брата. Мы долго враждовали с Торой, и наш брак положил конец вражде. Со смертью Гарха она может вернуться. А если сорголы не выдмка, нам еще долго будет не до распрей. Можем вообще не уцелеть.

- Не верю я в каких-то краснокожих, - призналась королева. - Тысячи лет жили без них, а теперь нас пугают концом света. Мне кажется, что жрецы в заговоре с Марком. Такой союз предполагает большое доверие, и если им воспользуются...

Над ее чашей возникла рука, которая что-то бросила в вино и исчезла. Король ничего не заметил и предложил проводить жену в ее покои.

- Сейчас допью вино и пойдем, - ответила Марта. - Ты меня почти успокоил, но для полного спокойствия нужно усилить караул у моих дверей.

- Поставим самых надежных магов, - пообещал Парос. - Пей свое вино и пойдем.

Этим вечером королеве стало плохо, и на умерла, несмотря на все усилия магов.


- Почему мы должны уйти? - не понял герцог Лашток. - Вы в своем уме, барон?

- Прочитайте письмо короля, - пожал могучими плечами Пребут.

- Писал главный маг, а печать почему-то королевская, - прочитав письмо, сказал герцог. - Это действительно приказ, но я не обязан подчиняться Марку Тибору. Король оторвет мне голову!

- Разве вам не сообщили? - удивился барон. - Сюда отправляли гонца. Гарх убит, и теперь у нас новый король, так что извольте выполнять приказ, а то действительно лишитесь головы. Король Марк настроен очень решительно, и, если правда то, что нам рассказали о чужаках, у него есть для этого все основания.

- Что еще за чужаки? - спросил пораженный новостью Лашток. - Расскажите! Только сначала зайдем в шатер. Я вспотел, а сегодня на редкость холодная и ветреная погода.


- Мы чтим бога, но не верим его жрецам! - выкрикнул хан Угелай. - Если я поддержу союз с Торой, мои войны посадят на войлок другого хана, и вряд ли это будет мой сын! Угод не мог приказать простить врагам пролитую кровь учи!

Собравшиеся на совет ханы одобрительно зашумели.

"И что делать теперь? - думал бледный Уклей. - Приказать резать шеи? Воины выполнят любой приказ, но потом нас всех вырежет охрана ханов. Где обещанное знамение бога?"

- Если люди не будут действовать заодно, нас всех убьют краснокожие сорголы! - крикнул он. - Отобьемся, а потом будете разбираться!

- Где эти сорголы? - тоже закричал хан Барзай. - Ты видел хоть одного? Может, Барабай рехнулся, а жрецы храма его покрывают!

Ханы собрались у подножья высокого холма, образовав полукруг, в центре которого сидел Уклей. Позади них стояли три сотни его охранников. Всем остальным под страхом смерти запрещалось подходить к совету на расстояние полета стрелы.

Внезапно на войлоке рядом с великим ханом возник воин. В его лице и одежде не было ничего необычного, но шум среди ханов мгновенно смолк.

- Захотели смерти? - тихо спросил он. - Я обещал великому хану знамение, но наша помощь людям вызвала недовольство Хранителя, поэтому обойдетесь мной. Я понимаю гнев ваших воинов, но не могу понять их глупости! Вы тысячи лет возносили мне хвалу и слушали своих жрецов, а сейчас не верите ни им, ни своему вождю! Может, вы не верите и мне? Гнев не должен лишать людей рассудка. Если соседи угнали у вас скот и убили несколько пастухов, вы будете в гневе и постараетесь отомстить. Это правильно и достойно! Но если в это же время на землю учи придет кровавый и безжалостный враг, вы и тогда будете мстить друг другу? Если да, то вы недостойны моих забот! Так могут поступать только глупцы, а для чего таким жить?

- Это великий Угод? - шепотом спросил кто-то из ханов. - По-моему, непохож.

- А так похож?! - взревел бог, став в три раза выше. - Я не собираюсь вас уговаривать, но хочу, чтобы все знали. Отказ от союза с королевствами для вас равносилен смерти. Если люди проиграют, вас вырежут сорголы, а если победят, пролив при этом реки чужой и своей крови, они не простят вам предательства. Все те, кто уклонился от общей борьбы, будут безжалостно уничтожены вместе с родственниками! Идите и скажите об этом своим воинам. Может, мои слова немного умерят их ярость!





Глава 17




Выехать удалось только к вечеру. Сначала были разборки отца с дочерью, а когда закончились обвинения, оправдания, объятия и слезы, Вела заявила, что им нужна еще одна карета.

- Это прекрасно, что вы едете с нами и готовы проделать путь до побережья верхом, - сказала она Барку. - Летом я не сказала бы ни слова против, но не сейчас! Уже начались дожди, и они с каждым днем будут все сильнее! Охранникам придется мокнуть, но вам это ни к чему. Если не получится быстро купить карету, ее нужно нанять.

За каретой послали Зорина, а сами продолжили сборы. Когда слуга вернулся с нанятым экипажем и в него начали грузить багаж, возле дома остановилась карета, из которой вышел высокий мужчина в поношенном дорожном костюме.

- Герцог! - удивленно воскликнул он, увидев Даргуса. - Это ваш дом?

- Граф! - в свою очередь удивился тот. - Я думал, что вы погибли. Моя дочь путешествовала в компании вашей жены, и графиня рассказала, что вы ушли с армией и не вернулись.

- Как видите, вернулся. Так чей это дом? Мне сказали, что здесь можно найти барона Варга.

- Пока еще можно, - кивнул герцог, - но он сейчас уедет. Барон женат на моей дочери, поэтому временно этот дом переходит в мое пользование.

- Мне нужно с ним объясниться, - сказал Ольгер. - Познакомьте нас.

- Дарк, подойдите сюда! - крикнул Лар. - К вам приехали.

На его крик подошли все собравшиеся возле дома мужчины.

- Кого я вижу! - воскликнул Барк. - Граф Сарк!

- Приветствую вас, Дан, и вас, господа, - поздоровался Ольгер. - Скажите, кто из вас барон Варг?

- Это я, - отозвался Дарк. - Чем могу быть полезным?

- Хотел поблагодарить за то, что вы так потратились на мою жену, - усмехнулся граф. - Она хоть отработала в постели?

- Ищите ссоры? - спокойно спросил юноша. - Если так, то зря: я не буду с вами драться. Нет, это не трусость, как вы только что подумали. Видите ли, меня избрали боги и дали не только свои возможности в магии, но и в искусстве боя. Я могу не напрягаясь убить десяток таких, как вы. И у меня не получится сражаться, не используя новые возможности. Это будет не дуэль, а убийство.

- Интересно, чем вы так приглянулись богам? - спросил Ольгер. - Я даже в хрониках не читал, чтобы они столько всего давали человеку!

- Это связано с грядущей войной с сорголами, - ответил Дарк. - Больше я вам ничего не скажу. Вам это не нужно, а мне недосуг.

- Какие еще сорголы? - не понял граф. - Первый раз о них слышу.

- Давайте я вам объясню, - вызвался Барк. - Видимо, вы только что приехали в столицу, потому что здесь все только о них и говорят.

Они отошли в сторону, и барон быстро рассказал Ольгеру все, что ему было известно о грядущем вторжении.

- Это так важно, что я решил их сопровождать, - закончил он свой рассказ. - Вряд ли получится вернуться, но хоть умру с пользой.

- Я хочу ехать с вами! - неожиданно заявил граф. - Я сильный боец, и у меня здесь три дружинника. Они уже должны были купить лошадей.

- Договаривайтесь с бароном, - сказал Барк, показав рукой на Варга. - Он здесь самый главный.

Дарк не стал возражать, но увеличение численности отряда привело к задержке. Граф уехал за дружинниками и вернулся только через три свечи. Он сел в карету к барону Барку и жрецу, а трое конных дружинников присоединились к Валю с Гертом. Отец с сыном, тоже верхом, отправились в дорогу, а остальные охранники остались в доме. Чтобы себя не обременять, не брали лишних лошадей. Путь к побережью проходил через пять городов, и в них нетрудно было купить все, что могло понадобиться в дороге.

Перед тем как уехать, попрощались с герцогом. После прощания Вела села в карету вся в слезах.

- Успокоить магией? - предложил Дарк. - Нет? Ну и зря! Учти, что в дороге мы будем тренироваться в магии. Может, пересядешь в другую карету? Там не будет так скучно.

- Если захочу, пересяду! - всхлипнув, ответила девушка. - Занимайтесь своей магией. Когда будет первый город?

- Завтра в полдень, - ответил Борис. - Не терпится затащить его в храм?

- Не собираюсь я его тащить, - отозвалась Вела. - Сам меня, как положено, отнесет в него на руках. Хочу купить книги, чтобы было хоть какое-то занятие. Собирались в спешке, и я о них не подумала. Ночевать хоть будем в трактире?

- В трактире, - ответил Дарк. - Я говорил с управляющем и узнал, что их много возле столицы. Иначе мы не выехали бы так поздно.

Они пропустили два трактира и вселились в третий почти в полной темноте. Охранникам повезло, и первые капли дождя упали, когда при свете фонарей переносили багаж, а шум ливня слушали уже в своих комнатах. Их взяли даже для кучеров и охраны, чтобы слуги хорошо отдохнули.


- У нас уже есть кавалер Даром из Доршага, - просмотрев бумаги, сказал чиновник королевской канцелярии. - Его зовут Борисом.

- Это мой брат... - растерянно отозвался Тит. - Я могу узнать, где он живет?

- Да конечно. Он вместе с бароном Варгом купил дом на улице Хромого Генерала. Записать полный адрес?

- Можете просто продиктовать, я запомню, - ответил Тит, выслушал чиновника и спросил: - Его благородство является препятствием для моего?

- Ну что вы, конечно, нет. Платите пятьсот монет, и я все оформлю прямо сейчас!


- Его нашли, - сказал канцлер.

- И где же наш главнокомандующий? - с иронией спросил Август. - Говорите, граф, не ждите моих вопросов.

Они беседовали не в кабинете, а в одной из комнат, которыми в королевском дворце пользовался Горд Марей.

- Очень пикантная история, которая, несомненно, наделает много шума, - улыбнулся канцлер. - Дочь герцога влюбилась в барона Варга...

- Что еще за барон? - спросил Август. - Я о таком не слышал. Это наш или из Доршага?

- Если правда то, что мне удалось узнать, мы еще много о нем услышим. Он из Доршага, но такого баронского рода там нет было.

- Самозванец?

- Скорее, ловкий молодой человек. В нашей канцелярии предъявил грамоту, заверенную королевским наместником Багора о возведении в баронское достоинство за некую услугу трону. Наверное, во время бегства купил титул у графа Лерка. Сам граф в Орте не появлялся. Происхождения, несомненно, благородного, потому что граф не продал бы такую грамоту простаку.

- И чем он еще интересен?

- Он очень сильный маг и избран богами. То же можно сказать и о его друге кавалере Борисе Дароме.

- И почему они еще не у нас?

- Я получил все сведения только сегодня, а когда за ними послал, узнал, что оба отправились куда-то на побережье. Об этом сказал живущий в их доме герцог Лар Даргус. Его дочь плюнула на потерю герцогского титула и уехала с любимым. Отец не остановил, поэтому я думаю, что они поженятся в дороге. Появление такой пары в столичном храме вызвало бы большой шум. Видимо, было что-то еще, но об этом завтра узнаем у герцога.

- Со дня на день приедет посол Марка Тибора, - сказал Август. - Нам предложат половину Доршага, и это предложение нужно принять. Подумай над тем, кого туда пошлем. Надо узнать, кто из приехавших в Лебарию баронов и графов бежал из отошедших к нам земель, и всех их вернуть, предварительно приняв клятву. Учитывая угрозу войны с сорголами, все это должно быть сделано очень быстро! Что у нас с мальчишками?

- Этим больше занимается ваш главный маг, - ответил канцлер. - Я знаю, что в столице ловят беспризорников, а потом с ними работают маги. Даос недоволен такой медленной работой, но быстрее не получается. Во все города отправили такой же приказ, но пока дойдут бумаги и раскачаются наместники... Гарху было проще, а мы не можем отнимать детей у родителей. Соберем, но на это понадобится время.


Великий хан ждал донесения от посланных к ханам гонцов. Двадцать три из них прислали сломанные стрелы - символ повиновения и готовности выполнить любой приказ, двое еще медлили.

- Мне можно войти, великий? - услышал Уклей голос своего советника.

- Входи, - разрешил он.

Дажебай откинул полог шатра и сел у входа. Даже ему не разрешалось приближаться к хану без позволения.

- Угелай не пришлет вести, - сказал советник. - Как я и думал, он сбежал вместе со всем вонючим племенем ургезов. У маргезов резня. Барзай убит вместе со всей родней, а нового хана пока не выбрали, поэтому некому слать стрелу. Все остальные подчинились.

- Я сам вырежу сердце Угелаю! - прошипел хан. - Завтра у народа учи опять будет один голос! Собери магов, пусть ищут, куда сбежал этот шакал!


- Сейчас зажжем второй фонарь, и станет светлее, - сказал один из спустившихся в подвал мужчин. - Давайте я войду первым.

Он опустил фонарь и с усилием открыл тяжелую дверь. Все зашли в небольшое квадратное помещение, в котором не было другой мебели, кроме стульев. В нише стояли фонари, один из которых зажгли от уже горевшего. Сразу стало светлее и уже можно было рассмотреть лица.

- Садитесь на стулья, они чистые, - пригласил тот, кто говорил о фонаре.

- Зачем надо было спускаться в ваш подвал, Собер? - брезгливо спросил один из гостей. - Вы так не доверяете своим слугам?

- Садитесь, граф, ответил хозяин. - Сейчас я вам все объясню. В этой комнате стены, потолок и пол - все выложено ташмой. Ни один из магов или богов не узнает, чем мы занимаемся. Это посоветовал сам Хранитель, а ему виднее, как нам вести дела.

- Неужели Хранитель опасается богов? - удивился граф. - Мне говорили, что он в своем мире сильнее.

- Боги не навредят Хранителю, а вот нам могут, - ответил Собер. - Мы ничего не знаем об их отношениях, но, наверное, у них есть свои сложности, иначе Хранитель не связывался бы с нами, а все сделал сам.

- А я и сейчас не уверен в том, что ему нужно помогать, - сказал один из двух до этого молчавших мужчин. - Он хочет помочь сорголам и избавиться от людей. И в чем здесь наша выгода?

- Нам обещано, что Лебарию не тронут. Вы не хотите возвыситься, барон? Нас завалят золотом и окажут другую помощь! А для этого нужно убрать тех, на кого рассчитывают боги. Если исчезнут избранные, армия людей потерпит поражение, а мы получим свою награду!

- Стоит ли верить Хранителю? - высказал сомнение тот, кто еще не принимал участия в разговоре. - Кто мы такие, чтобы он сдержал слово? Кому вы пойдете жаловаться, Собер, если королевство будет захвачено? Я не собираюсь никого выдавать, но не буду участником вашей затеи! - Он встал со стула, с трудом открыл дверь и вышел.

- Больше никто не хочет уйти? - спросил хозяин. - Говорите сейчас, потом будет поздно!

Ответом ему было общее молчание.

- Тогда давайте распределим обязанности. В первую очередь нужно узнать, кого выбрали боги.

- А разве Хранитель этого не знает? - удивился граф.

- Хранитель не следил за людьми, - объяснил Собер. - У него свои дела. И еще я думаю, что ему как-то препятствуют боги. А вот нам не помешает никто! Главное - действовать осторожно и подбирать надежных исполнителей.


Шторм свирепствовал несколько дней, и команда "Гордости Надя" давно потеряла возможность управлять кораблем. Парус сорвало ветром, а упавшую мачту освободили от остатков такелажа и выбросили за борт. Все силы уходили на откачку воды, которая сочилась через потерявший плотность корпус и стекала в трюм с палубы. Сорголы уже начали готовиться к смерти, когда один из матросов закричал, что видит землю.

Действительно, на горизонте виднелась темная полоса.

- Если не изменится ветер, до вечера должны доплыть, - посмотрев на нее в подзорную трубу, сказал Надь. - Лишь бы там был пригодный для высадки берег! Поставим новую мачту, запасемся водой и продовольствием и сможем вернуться домой. Еще и откроем новую землю. Далеко, правда...

Часть команды продолжила вычерпывать воду, остальные начали готовиться к высадке. На всякий случай сняли крепления у двух шлюпок, и распределили между собой приборы и инструменты. Главную ценность - запасной парус - отдали двум самым сильным матросам.

Сорголам повезло, и когда потерявший силу шторма ветер подогнал их корабль к берегу, увидели широкую полосу песчаного пляжа, за которым стеной стоял низкорослый лес.

- Все на весла! - закричал помощник капитана Верк. - Выбрасываемся на берег!

Киля у них не было, поэтому подгоняемый двумя десятками весел корабль без повреждения пропахал носом песок и слегка наклонился на правый бок.

- Двум десяткам матросов проверить местность! - отдал команду Надь. - И не забудьте вооружиться. Это очень большой остров или даже материк. Других сорголов здесь не будет, но могут быть хищники. Постарайтесь найти воду! Остальные выгружают все, что необходимо для устройства лагеря и ремонта корабля. Верк, осмотри носовую часть корпуса, нужно найти течь.

Вооруженные саблями и пистолями матросы вошли в лес, а их товарищи очень быстро устроили лагерь. Вскоре на песке стояли палатки, а на кострах кашевары готовили ужин. Место течи нашли, но ремонт отложили на утро.

Разведчики вернулись через два часа*.

(*час сорголов примерно в полтора раза больше нашего)

- Эти земли обитаемы, капитан! - сказал Надю старший матрос. - Мы нашли деревню. Жители похожи на нас, но с отвратительной белой кожей и какие-то недомерки. Самый высокий на голову ниже нашего Даля. Языка не знают, а нас испугались и начали разбегаться. Всех пришлось убить. В деревне много скота, который нужно перегнать к лагерю. Реку мы не встретили, но воды много в деревенских колодцах. В амбарах нашли зерно, так что у нас будет еда на обратный путь. Дальше от берега лес не такой хилый, и можно будет подобрать дерево для мачты. Лучше все сделать быстрее и уплыть. Местные хоть и слабы, но если узнают о смерти крестьян и навалятся толпой... Это мужиков легко резать, а если придут воины, придется драться всерьез!

- Уже темнеет, поэтому ремонтом займемся завтра, - ответил Надь. - Сейчас поедите и отдыхайте. Дежурить будут другие. Деревней тоже займемся утром.

Ночь прошла спокойно, а утром сорголы быстро позавтракали и набросились на работу. Большая часть команды отправилась в деревню за водой, зерном и скотом, несколько матросов достали запас пакли, растопили смолу и занялись корпусом, а остальные вооружились топорами и побежали рубить мачту.

К обеду все ценное из деревни было доставлено в лагерь, а на песке лежало уже очищенное от веток и коры дерево. Когда пообедали, занялись установкой мачты, ремонтом такелажа и укреплением ослабленных мест корпуса. Этот ремонт делали в трюме. Свободные от этих занятий матросы забивали скот и коптили мясо. Работы было много, поэтому ее не успели закончить до темноты и продолжили с рассветом. До полудня закрепили парус и принялись разгружать корабль. Сняли даже балласт. Одни носили грузы, а другие спешно обкапывали корпус. К вечеру усилиями всей команды корабль удалось столкнуть в воду. Его закрепили канатами к деревьям, выставили охрану и легли спать.

Утром началась погрузка, а когда ее закончили, сразу же отплыли. Корпус не тек, попутный ветер надувал парус, а в трюме было достаточно провианта и пресной воды.

- Хорошая земля, - сказал Верк. - Очистить ее от бледнокожих и можно жить. Я думаю, что совет вождей поощрит команду за такую находку. У нас давно не хватает места для жизни, а здесь столько свободной земли!


- Где мальчишки? - спросил Даос Верта.

- С камнями - в старой конюшне, - ответил главный маг, - остальные сидят в подвале.

- Как в конюшне? - не понял маг смерти. - Вы загнали их в стойла?

- Конечно нет, - раздраженно ответил Верт. - Там давно нет лошадей и все убрано. Поставили лежанки... Что вы на меня так смотрите? Это беспризорники, и их больше тысячи! Где им, по-вашему, жить? С чего начнем?

- С ваших подвалов! - сердито ответил старик. - Если будущие маги сидят в камерах, я сейчас же возвращаюсь в Ургай!

- А где им сидеть? - занервничал Верт. - В моем подвале только заполненные кладовые и пустующие камеры, а мальчишек нужно держать взаперти, иначе они разбегутся. Все равно перед операцией всех обработают магией и уберут страх.

- Я говорил, что вы бездарь? Вы подчиняете мальчишек и снимаете им страх, а что будет после того, как исчезнет подчинение? Или вы не собираетесь его снимать? И как тогда их использовать? Вам нужны сознательные помощники, а вы готовите кукол, к каждой из которых нужно будет приставить кукловода!

- Но Марк Тибор... - начал Фаддей.

- Я не знаю, как выкрутился Марк, но скажу, что нужно делать вам! Уберите из казарм городскую стражу и переведите туда всех детей. Им нужно объяснить, что дадут эти перемены в судьбе, и только после этого снимать страх! Если будут те, кто предпочтет бродяжничество, гоните их прочь! Я думаю, что отсев будет не очень большим. Что вы молчите? Не сможете временно расселить стражу или у вас мало золота, чтобы создать детям нормальные условия? Небось, они у вас до сих пор в лохмотьях? Не скупитесь, Верт! Мне недолго осталось жить, потом возьмете себе все мое золото. Наверное, его не меньше, чем у вас.


- Никогда не подумал бы, что мой сын станет ханом! - с гордостью сказал отец Дарбея. - Наше вынужденное бегство, потеря Стража и гибель родни привели тебя на золотой войлок маргезов!

- Мы сами маргезы, - возразил сын, - и единственные родичи последнего хана. Если бы воины не перебили всех остальных, они никогда не позвали бы нас. И что теперь делать? Ломать стрелу? Хан хотел это сделать и потерял жизнь. А если я отправлю Уклею целую стрелу или вообще не дам ответа, пострадает все племя. Тогда нужно бежать в пустыню и мечтать о том, что о нас забыли. Мы даже не сможем молиться великому Угоду, потому что нарушим его волю!

- Нужно подчиниться, - сказал отец. - И не только потому, что бегство - это не выход. В будущей битве потребуются и наши мечи. Если люди проиграют, нас не спасет и пустыня, а если победят без нас... По-моему, это еще хуже! Выйди к воинам и все объясни, только сначала найди нужные слова.


- Кто же сотворил такое злодейство? - растерянно спросил стражник, глядя на перерубленное пополам тельце мальчишки лет десяти.

Деревенская улица была устлана телами, которые уже начали разлагаться. Немало их было и за домами, на огородах.

- А этого непонятно как убили, - сказал его напарник, наклонившись над телом деревенского кузнеца. - Рана на груди не похожа на колотую, а других нет. Сюда нужно срочно привести кого-нибудь из городских магов и сообщить барону. Это его деревня, вот пусть он и ловит убийц!

- Эй, парни! - окликнул их сержант. - Все осмотрели? Мы нашли на берегу следы корабля и останки деревенского скота. Там же устроены коптильни.

- Убить столько людей из-за мяса? - не поверил стражник.

- На берегу рассыпано зерно, поэтому нужно проверить амбары. Если они пусты...

Стражник согнулся, и его вырвало.

- Не могу я этим дышать, вытерев рот, - сказал он. - Сообщите барону, пусть сам здесь все проверяет!





Глава 18




Два дня ехали к побережью без каких-либо происшествий. Задержались только в Марбе, чтобы пробежаться по лавкам и сходить в храм Герты. Вела купила несколько книг, одну из которых сейчас читала. Дарк уделял ей внимание только ночами, а все остальное время вместе с Борисом изучал подаренные богами заклинания. Девушке было скучно, а менять карету не хотелось. Пока от скуки спасали книги.

Она без волнения восприняла свое замужество и не испытала большой радости, когда любимый на руках внес ее в молельный зал. Для нее он стал мужем, когда они в первый раз занялись любовью. Скорее всего, за такое спокойствие нужно было благодарить богов и их заклинания. Вместе с мастерством боя и силой Вела почувствовала, что стала более хладнокровной и рассудительной. В любви это не мешало, а в жизни могло оказаться полезным.

С остальными спутниками виделись только на коротких дневных остановках и перед ночевками в трактирах и почти не общались.

- Впереди идет бой, - сказал Дарк, который все время поддерживал одно из охранных заклинаний. - Я чувствую боль и смерть.

- Да, дерутся, - подтвердил Борис. - Вмешаемся?

- Конечно. Это хороший случай кое-что проверить. Еще немного подъедем, и я их всех подчиню.

Вела отложила книгу и ждала, когда подъедут к месту схватки. Долго ждать не пришлось.

- Готово, - сказал Дарк, и тут же ехавший первым Валь крикнул, что на дороге много вооруженных людей.

Борис открыл дверцу и крикнул в ответ, что от них не будет опасности, и приказал ехать дальше. Герт поспешил догнать отца, да и дружинники графа тоже пришпорили лошадей. Вслед за ними двинулись кареты. Когда подъехали ближе, все вышли из экипажей.

- Что вы с ними сделали? - пораженно спросил Ольгер, уставившись на сошедшихся в смертельной схватке людей.

Удивлены были и остальные. Два десятка мужчин застыли подобно статуям, причем на ногах остались даже те, кто непременно должен был упасть. Одному из бойцов почти перерубили шею, но и он стоял и даже не выпустил меч. Искаженные гневом лица, оскаленные рты и занесенное над противником оружие...

- У него не течет кровь, - заметила Вела. - А этот боец с задранной ногой должен был опрокинуться на спину. Никогда не слышала о таком заклинании!

- В карете женщина и ребенок, - сказал Борис. - Сейчас узнаем у нее, что здесь произошло и с кого нужно снимать заклинание.

Дама оказалась баронессой Тиной Керн. Она с дочерью и охраной ехала в гости к своим родителям и за десять лиг от их замка попала в засаду.

- Я думаю, что это не разбойники, - сказала она, когда убедилась в своей безопасности и выглянула из кареты. - Посмотрите на их латы и оружие! Наверняка это дружинники нашего соседа барона Дорга! У него вражда с моим мужем, но раньше таких нападений не было. Барон ограничивался угрозами и оскорблениями!

- Вообще-то, за подобное обезглавливают, - заметил граф. - Жаль, что у нас нет времени на разбирательства.

- Да, мы спешим, - подтвердил Дарк. - Покажите своих людей, и мы их освободим.

- А дружинники Дорга? - спросила Тина. - Неужели так и отпустите? Они зарубили двух моих людей! По закону вы можете их убить!

- Я придумал лучше, - ответил Дарг. - Мы заберем их с собой. Нам пригодится десяток хороших бойцов.

Защитников баронессы освобождали по одному и сразу же подчиняли, чтобы не пострадали их противники. После этого простились с Тиной и занялись своими пленниками.

- Ты кто? - спросил Дарк мужчину в богатых латах.

- Я капитан дружины барона Дорга кавалер Герт Морис, - ответил тот, - поэтому обращайтесь ко мне со всем уважением! Кто вы и что с моими людьми?

- Вам нужно беспокоиться не об уважении, а о своей шее, - обратился к нему Барк. - За нападение на жену барона Керна и его дочь вы все заслужили смертной казни!

- Ну и передайте нас на суд графа Борма! Это его земля!

- Не буду я с ними разбираться и терять время, - сказал Дарк. - Подчиню и заставлю служить. Убедились в том, кто они, и этого довольно. Слушайте меня, Герт! Вы останетесь капитаном для своих девяти дружинников, только служить будете не барону Доргу, а мне!

- Как скажете, - безразлично согласился подчиненный кавалер.

- Где ваши лошади? - спросил Борис. - На дороге были только кони дружинников Керна.

- Укрыли в лесу, - ответил капитан. - С ними еще один дружинник.

Через свечу продолжили путь с уже утроенной охраной. Сильный дождь прошел утром, а сейчас он только слабо моросил. Дорога намокла, но на ней было много песка и камней, поэтому грязь почти не мешала. Во встреченном уже в сумерках трактире не было постояльцев, но комнат на всех не хватило, и новые дружинники после ужина отправились ночевать на сеновал.

- У меня к вам вопрос, барон! - обратился Ольгер к Дарку, когда увидел, что тот закончил есть и собирается уходить. - Вы можете сделать для меня то, что уже сделали для барона Барка? Клянусь, что не собираюсь с вами драться. Я хорошо знаю свою жену, поэтому не держу на вас зла. Когда я появился у графа Бартока, у нее уже был новый любовник. Хотел развестись, но не получилось из-за спешного отъезда.

- Немного позже к вам зайду, - пообещал юноша. - Не стоит вам падать в обморок в трапезной.

- А вы не думали сделать такими бойцами всех своих спутников? - спросил сидевший за соседним столом жрец. - Я и так мастер меча, к тому же не уверен в том, что ваша магия правильно подействует на служителя Ольмера. Говорю о ваших слугах и дружинниках графа. Я думаю, что после этого они порубят толпу сорголов. Неизвестно, как на краснокожих подействует магия, а вот сталь должна одинаково действовать на всех!

- Заманчиво... - задумался Дарк. - Поговорю со своими слугами, и, если они согласятся принести клятву, так и сделаю. Давать такую силу слугам графа не буду, возможно обращу кого-нибудь из новичков. Но для этого ими нужно заняться, а в дороге этого не сделаешь. Вот приедем в Хурдал...

- Можете забрать моих слуг себе, - предложил граф. - Это бывшие разбойники, которые при маге поклялись мне в верности. Я освобожу их от клятвы, а вы привяжете к себе.

- Не скажете, барон, почему именно Хурдал? - спросил Горд. - На побережье несколько портовых городов, и вы выбрали не самый большой.

- Хочу найти родственников одного мага, - нехотя ответил Дарк. - Для того чтобы быстро и без большого риска переплыть океан, нужно подчинить духа воздуха. Я не знаю нужного заклинания, а боги не могут подсказать из-за Хранителя. Маг, о котором я говорил, знал, как это сделать. Он уже умер, но мог передать свои знания родственникам. Наше плавание и так будет рискованным, не хочется рисковать еще больше в надежде на попутный ветер.

- Я знаю один способ, - сказал жрец. - Он довольно рискованный и требует человеческих жертв, но ради великой цели...

- И в чем риск? - спросил Борис.

- Духи так же сильно отличаются друг от друга, как и люди, - объяснил Горд. - Если попадется спокойный, вы с ним договоритесь, а если не повезет нарваться на недовольного, рискуете присоединиться к тем, кого принесли в жертву.

- А зачем жертвы? - спросила Вела. - И если это так важно, почему не убьют сами? Неужели для них это трудно?

- При смерти человека выделяется много силы, а когда она связана ритуалом, вся попадает духу, - ответил жрец. - Духи тоже ограничены законами, и один из них - это запрет на убийство. Вот на тех, кто их беспокоит, запрет не распространяется.

- Все равно не поняла, - сказала девушка. - Пусть при убийстве нескольких людей выделится много силы, но не столько же, чтобы несколько дней подгонять корабль! В чем здесь выгода для духа?

- Вы ели мясо, как обычную пищу, - засмеялся Горд. - Это еда, необходимая для жизни. А вот от пирожных получаете не столько пользу, сколько удовольствие. Так и у духов. Ту силу, которой они надуют парус, духи собирают сами, а сила жертв - это для них лакомство, которое нельзя добыть самостоятельно.

- И много нужно... жертв? - спросил Ольгер. - Может, от новых дружинников будет больше пользы на алтаре?

- Не будем об этом говорить! - прервал разговор Дарк. - Сначала поищем родственников мага, а потом будем думать о жертвах.

Когда закончили ужинать, он вместе с женой поднялся в свою комнату и помог ей раздеться. В этом не было необходимости, но Веле нравилось, когда муж ее раздевал. У Дарка по-прежнему не было любви, было чувство вины к этой любящей его девушке. Он не хотел расстраивать жену и изображал влюбленного, а это было неприятно. Хотелось сделать ее счастливой не только в постели, но он не знал как. Быть нежным и предупредительным - это все, что ему позволяла дорога.

- Почитай книгу или потуши эту вонючую лампу и полежи просто так, - сказал Дарк, - а я схожу к графу. Еще рано для любви, поэтому заодно зайду к слугам. Жрец дал хороший совет, и будет глупо им не воспользоваться.

- А дружинники барона Дорга? - спросила Вела. - Разве можно их так усиливать? Ведь тебе придется снять подчинение.

- Поставлю их перед выбором, - ответил он. - Или продолжат служить с подчинением и почти наверняка погибнут, или принесут мне клятву и получат силу. Я выбрал бы второе, надеюсь, что среди них мало глупцов. Если не найдем заклинания, таких можно будет принести в жертву. Наш жрец готов рискнуть.


Король шел мимо выстроившихся в неровную шеренгу детей, пристально всматриваясь в их лица. Все выражали такую любовь и преданность, что ему было не по себе.

- Вы не перестарались с любовью? - спросил он у идущего рядом мага.

- Любовь или есть, или ее нет, - пожав плечами, ответил тот. - Это единственный способ их использовать, кроме подчинения. Но оно...

- Не нужно объяснений, - прервал его Марк и обратился к одному из мальчишек: - Выйди из строя! Как тебя зовут?

- Дан, ваше величество! - ответил мальчик, счастливый тем, что обратил на себя внимание самого короля.

- Ты готов мне помочь? Не спеши отвечать, возможно, эта помощь будет стоить тебе жизни!

- Я готов отдать жизнь за короля! - с восторгом крикнул малец. - Вы только прикажите!

- Я не хочу вашей смерти! - громко, чтобы слышали все, сказал Марк. - Но нам всем грозит страшный враг, и ваше искусство поможет с ним справиться! Никто не пошлет в бой детей, но среди воинов будут большие потери, и ваша задача - поднять и отправить сражаться тех мертвецов, у которых будет мало повреждений. Вас защитят доспехами и будут оберегать воины, но кому-то может не повезти. Знайте, что их смерть вызовет у меня боль и печаль!

- Слава королю Марку! - заорал маг, заставив короля испуганно вздрогнуть.

- Слава! - в совершенном восторге закричали мальчишки.

- И что мне потом делать с уцелевшими? - тихо спросил он у мага. - Куда их девать... таких влюбленных?

- Вряд ли их много выживет, - так же тихо ответил тот. - К тому же магическая любовь в большинстве случаев заканчивается помешательством, поэтому смерть для них - это не самый плохой выход. Будете смотреть других?

- Они чем-то отличается от этих? - спросил Марк. - А если нет, то незачем терять время. Я уже насмотрелся на счастливые физиономии. Вы проверили их потенциал?

- Да, ваше величество, - подтвердил маг. - Каждый способен поднять от пяти до двадцати мертвецов, если тела не будут иметь больших повреждений. Но от сильно порченных в бою мало проку. Вряд ли у нас будет столько качественного материала, поэтому убитых мальчишек будет нетрудно заменить.


Король принял прибывшего в Орт графа Мара Дорса не в тронном зале, а в своем кабинете. Они были знакомы и Август знал, с чем именно приехал посол, поэтому не стал соблюдать политесы.

- Садитесь, граф, - пригласил он Мара. - Нет, не на те стулья, а рядом со мной. Удивлены? Я знаю, что вы мне привезли, поэтому предпочел принять вас здесь. Не обиделись?

- Помилуйте, ваше величество! - воскликнул гость. - Какие могут быть обиды? Вы в своем праве, а здесь действительно удобней обсуждать дела. Удивительно, как вы о них узнали. Даже если у вас есть свой человек в окружении нашего короля, вряд ли он смог бы меня обогнать.

- Сообщил один из богов, - не стал скрывать Август, - так что не будем терять время. Выкладывайте, с чем приехали.

- Вот карта Доршага, - справившись с удивлением, сказал граф. - Красной линией отмечена новая граница между нашими королевствами. Если вы согласны, можете занимать свою половину. Как только вы пришлете своих представителей, мы сразу же уйдем.

- Примерно поровну, - изучив карту, оценил король. - Правда, на вашей половине больше городов, в том числе столица, но, в отличие от нас, вам пришлось за все это воевать. Я согласен!

- Условием передачи этих земель будет подписание союзного договора, - добавил Мар. - Вы ведь знаете о сорголах?

- Знаю и готов подписать договор хоть сейчас, - ответил Август, усмехнулся и добавил: - Конечно, перед тем как ставить подпись, я его прочту. Возможно, внесу кое-что от себя. Где эти бумаги?

- Вот они. - Граф положил на стол договоры.

Король внимательно прочитал оба экземпляра, обмакнул перо в чернила и размашисто подписал.

- Меня все устроило, - сказал он, отдавая один лист послу. - Вы направили кого-нибудь в Зару? Спрашиваю, потому что вам намного легче добраться до хана Уклея. То же касается короля Урама Пароса.

- С обоими этими владыками должны быть подписаны договоры, - ответил Мар. - В них будет упомянуто, что вы входите в число союзников. Но мало подписать договор, нужно готовить армию!

- Мы готовимся. Скажу вам по секрету, граф, что к окончанию дождей наша армия численно увеличится в два раза! Когда займем свою часть Доршага, начнем набор и там. Готовим и магов. Передайте королю Марку, что мы сделаем все, что в наших силах, и придем на помощь тому, на кого обрушатся сорголы!


Горы остались за спиной, и на второй день пути по ровной и уже засохшей степи барон встретил один из разъездов учи. С ним ехали три воина, а кочевников было два десятка, поэтому они даже не достали луков. Узнав, что он посол и едет к великому хану, тут же вызвались проводить. Видимо, за такую услугу их должны были наградить. Не было никакой неприязни, а когда Пребут сообщил, что им вернули горы, на всех лицах появились довольные улыбки.

После гор прекратились дожди и стало заметно теплей, поэтому на ночевках не ставили шатров. Их провожатые вели отряд короткой дорогой, и на третий день приехали в огромное стойбище, которое заменяло учи столицу. Единственным каменным зданием был храм богу кочевников Угоду. Даже великий хан жил в неказистом сооружении из жердей и шкур. Правда, оно было очень большим, а шкуры украсили цветными узорами. Возле входа стоял караул из трех воинов с мечами наголо.

Чтобы протиснуться в узкий вход, рослому барону пришлось согнуться, да еще идти боком. Наверное, со стороны это выглядело смешно. Внутри было светло из-за десятка зажженных светильников. Пребут сразу определил хана Уклея по властному выражению лица и богатой одежде. Рядом с ним в позе покорности стояли два каких-то важных учи, видимо, советники.

Как ему говорили, посол сделал пять шагов, стал на одно колено и поклонился. Подняв голову, он протянул хану письмо короля.

- Прочитай, - на языке Торы сказал Уклей одному из советников.

Тот взял у барона конверт, вскрыл и прочитал письмо:

"Я приветствую своего брата и великого хана всей Степи Уклея и желаю ему долгих лет и славы! По вине прежнего короля между нами возникли вражда и непонимание. Надеюсь, что все это в прошлом. Я приказал своим воинам покинуть горы и клянусь, что никогда впредь ни один из них не ступит на земли Зары! Исключением будут только охрана послов и мои гонцы. Я уверен в том, что мой брат знает о коварных планах сорголов уничтожить людей и захватить земли всех королевств и степь. Тора, Лебария и Урам уже заключили против них военный союз, я надеюсь, что в грядущей битве с нами будут и ваши мечи! Мой посол везет договор о таком союзе. Боги помогут защитить наши земли и уничтожить врагов, но сражаться придется самим, рассчитывая только на помощь соседей!"

- Много правильных слов, но сказать можно было и покороче, - проворчал хан. - Где договор?

- Вот он! - Пребут протянул советнику бумаги.

- Я ознакомлюсь с тем, что там написано, а потом буду решать, - сказал Уклей. - Тебя известят о моем решении. А пока иди и отдохни от дальней дороги. Даже таким сильным воинам, как ты, нужен отдых. Все, что тебе понадобится, дадут мои слуги!


- Это все? - прочитав список, спросил граф Берес. - И почему мы с вами говорим об этом здесь, а не в вашем подвале?

- Все, о ком смогли узнать, - ответил Собер. - Если мы то и дело будем ездить в мой подвал, много не сделаем, а у исполнителей и подавно не будет такой возможности. У богов вражда с Хранителем, поэтому они почти не появляются в мире людей.

Они сидели в удобных креслах в комнате дворца, в которой граф любил отдыхать в послеобеденное время.

- Я еще не сошел с ума, чтобы покушаться на главного мага, - с раздражением сказал Берес, - а трогать мага смерти... А это что за компания? Я таких не знаю.

- Герцога должны знать. Он из Доршага, как и эта парочка благородных. Один из них барон, хотя это не достоверно.

- И чем же они заинтересовали богов?

- Герцог выиграл тяжелое сражение с Торой и теперь должен возглавить объединенную армию, а юнцы... Право, не знаю. Оба для чего-то выехали к побережью. Сведения о них получили в службе канцлера.

- Юнцов уберем. Где сейчас герцог?

- Пока живет на улице Хромого Генерала, но должен переехать в королевский дворец.

- Им тоже займемся, пока не переехал. А остальные... Честно говоря, не хочется связываться ни с кем из вашего списка.

- Вы клялись, граф! - рассердился Собер. - Или думали, что боги будут усиливать нищих? Если правильно подобрать исполнителей, мы останемся в стороне даже в случае их неудачи!

- Вот и займитесь! - тоже рассердился Берес. - Не мне же одному нанимать убийц! И есть еще Лорис, которому это удобней сделать, чем нам. Если ему нужно золото, пусть скажет.


- Никогда у тебя не был. - Эхтай с любопытством осматривал огромный зал дворца бога смерти. - Красиво, но, на мой взгляд, мрачновато.

Действительно, выполненный из черного и красного камня зал давил на сознание и рождал тревогу. Это впечатление усиливал неприятный для глаз мерцающий красный свет.

- Мне нравится, - ответил Ольмер. - Садись и говори, с чем пришел.

В зале возникли два похожих на троны стула.

- Хранитель временно запретил мне посещать Сорт, - сообщил Эхтай. - Я выбыл из игры, поэтому придется действовать тебе.

- И что нужно сделать? - поинтересовался хозяин. - Меня ведь тоже во многом ограничили.

- Мы хотели усилить многих магов, но не успели, а теперь этого не позволит Хранитель. Но есть выход. Если использовать золотые камни...

- Те два мага, - догадался Ольмер. - У них есть камни, но совсем немного. Тысячи магов ими не усилишь. Был же еще один старик. Вот у него камней много.

- Он внезапно умер, а камни исчезли. Но из этого положения есть простой выход. Герта вложила в головы владельцев камней почти всю нашу магию, в том числе и заклинание подобия.

- Она рехнулась! - рассердился Ольмер. - Зачем нам новые боги?

- Для богов у них слишком мало сил, - успокоил Эхтай, - а после победы им можно почистить головы или их оторвать. Эти двое скоро доберутся до побережья, а потом поплывут на материк сорголов.

- Да, я помню. И чего ты хочешь?

- С ними твой жрец, поэтому тебе будет нетрудно подкинуть ему мысль, что с помощью заклинания подобия можно превращать обычные камни силы в золотые. Нужен только один золотой камень, а такие у них есть.





Глава 19




Дарк без стука вошел в комнату и сел на один из стульев. Две свечи назад встретился трактир, в котором хватило комнат на всех, поэтому их взяли и для бывших дружинников. Завтра должны были приехать в Хурдал, и с ними нужно было что-то решать.

Как всегда, когда не было приказов или забот о своих телах, подчиненные лежали в кроватях, без мыслей уставившись в потолок стеклянными глазами. Сняв подчинение, он стал ждать.

Первым пришел в себя капитан. Герт привстал на кровати и с изумлением осмотрел комнату.

- Где это я? - спросил он, обращаясь к Дарку.

- Что вы помните? - не отвечая, спросил тот.

- Был бой... - неуверенно сказал капитан, - потом мне кто-то угрожал... Нет, ничего не помню! Кто вы?

- Я избранный богами маг. Вы что-нибудь слышали о сорголах?

- Ничего не слышал, - помотал головой Герт. - А кто это?

Остальные три дружинника тоже пришли в себя и с интересом прислушивались к разговору. Дарк коротко рассказал о сорголах, а потом о нападении на баронессу Керн.

- Вы уже три дня в подчиненном положении, - закончил он свой рассказ. - И теперь мне нужно решить, что с вами делать. Мы поплывем за море, к землям сорголов, чтобы выяснить, как на них влияет магия наших богов. Если я опять вас подчиню, скорее всего, вы не вернетесь из этого плавания.

- А отпустить не хотите, - понял капитан. - И что остается? Клятва?

- Клятва, - подтвердил юноша, - причем мою не снимет ни один маг, только я! Если поклянетесь, я магией дам вам такие силу и искусство боя, что сможете справиться с несколькими мастерами меча! Это ваш шанс уцелеть и вернуться. После плавания, если захотите уйти, я вас отпущу.

Герт вскочил с кровати уже с кинжалом в руке, да так и застыл.

- Тоже хотите попробовать? - спросил Дарк у остальных. - Я самый сильный и знающий маг Сарка, и вы будете мне служить с клятвой или без нее. Во втором случае от вас будет мало пользы, и при необходимости вами пожертвуют без сожаления!

- Это не выбор, - отозвался один из дружинников, - но если нет другого, то я принесу клятву.

После колебаний остальные тоже выбрали клятву, в том числе и "размороженный" капитан. Приняв ее, Дарк сотворил для каждого боевое заклинание и отправился во вторую комнату, где на кроватях таращились в потолок еще четверо дружинников. После освобождения и разговора двое принесли клятву, а два других отказались. В третьей комнате были еще трое, и здесь клятву выбрали два бойца, а один попытался плюнуть магу в лицо.

"Имеем семнадцать запредельно сильных бойцов, - думал Дарк, возвращаясь в свою комнату. - Это если считать меня и не включать в их число жреца. Трое - ненужный балласт, и их нельзя отпускать. Может, действительно принести жертву?"

- Барон! - окликнул его приоткрывший дверь Горд. - Остановитесь, нам нужно поговорить. Я вчера видел сон...

- Я вижу сны каждую ночь, - отозвался юноша. - Наверное, ваш был чем-то необычный?

- Очень необычный, - подтвердил жрец. - Я считаю, что его послал Ольмер. Богов ограничили в связях с людьми, но это во многом не касается их жрецов. Скажите, вы получили от них заклинание подобия?

- Есть такое, - ответил Дарк, - но мы с ним еще не работали.

- Бог сказал, что с помощью этого заклинания можно сотворить любую вещь по имеющемуся образцу. Для этого нужно взять какой-нибудь предмет. Чем меньше он отличаются от образца, тем меньше вы потратите сил. Например, свинец будет нетрудно превратить в золото, а на какой-нибудь камень потребуется много сил. Но если у вас есть золотой камень силы, такими же нетрудно сделать камни магов.

- Да, это не обычный сон. Бог говорил, зачем это нужно?

- Он сказал, что силу дали только немногим вроде вас, а усиливать остальных мешает Хранитель. Но если вы...

- Я все понял, - прервал его Дарк. - Придется Борису остаться. Если мы оба уедем и не вернемся, не будет никакого усиления.

Друг наотрез отказался остаться, когда ему пересказали сон жреца.

- Забыл наш девиз? - с возмущением говорил он. - Вместе до конца! Или мы оба вернемся, или погибнем!

- Ну и глупо, - не согласился Дарк. - Я справлюсь сам и постараюсь вернуться, а тебе нужно ехать к королю Августу! Наделаешь камней и объяснишь, как ими пользоваться. Надо усилить боевых магов не только в Лебарии, но и в остальных королевствах, а это потребует времени. Когда мы вернемся, может быть поздно!

Он все же убедил Бориса и выделил ему в охрану Валя с сыном:

- Для тебя не должно быть опасности, поэтому хватит двух слуг. Позавтракаем и разъедемся.

Дарк не мог знать, что за их головами уже отправлены пять убийц из ночной гильдии. Они выехали на два дня позже, но использовали заводных коней и почти не спали. Завтра его должны были догнать. Заговорщики не обошли своим вниманием и герцога Даргуса.


Лара разбудил приглушенный крик. Стояла глубокая ночь, а он еще из-за прохлады закрыл оба окна, поэтому ничего не мешало обостренному магией слуху чувствовать собственное сердце и... скрип половиц в соседней комнате.

Герцог бесшумно поднялся с кровати и потянулся к лежавшему на стуле мечу. Скрип повторился возле самой двери, и ее кто-то распахнул. В спальню проникли сразу трое, которых он прекрасно видел, несмотря на темную одежду и зачерненные лица. Вот они смутно видели лишь контуры мебели и с обнаженными мечами бросились к кровати.

Два удара - и два лишившихся голов тела падают на ковер, заливая все кровью. Третий убийца успел отскочить, но не убежал, а набросился на Лара сразу с двумя клинками. Его нетрудно было убить, но Даргус решил захватить пленника. Нужно же узнать, кому понадобилась его жизнь!

Сначала он выбил у противника один из мечей, а потом ранил его в локоть, полностью обезоружив. Поняв, что его сейчас схватят, убийца здоровой рукой выхватил из ножен кинжал и вонзил его себе в грудь. Несколько судорожных движений - и все было кончено!

Шум боя разбудил слуг, которые бросились в его спальню. Герцог хотел зажечь лампу, но в комнату вбежал управляющий с фонарем.

- Слава Лане, вы живы! - воскликнул он. - В коридоре лежит убитый Зорин. О боги, здесь повсюду кровь!

- Я лягу в гостиной, - сказал Лар. - Распорядитесь, чтобы убрали тела и этот ковер. И нужно все вымыть. Зорина завтра похороним, а этих нужно вывезти за город и где-нибудь зарыть. Конечно, это тоже сделаем утром.

- Нужно вызвать стражу, - нерешительно возразил Гай. - Так положено... А вам лучше уйти в другие комнаты, здесь слуги долго не дадут уснуть. Пока все уберут...

Ночь он проспал спокойно, а утром нанес визит начальник столичной стражи. Он приехал со своими дознавателями в трех каретах и в первую очередь встретился с герцогом.

- Я вас умоляю, мой лорд, переехать в королевский дворец! - взмолился толстяк. - Если откажетесь, за вас возьмется канцлер, а я буду вынужден оставить здесь своих людей. Двух десятков должно хватить. Если вы их не впустите, будут ночевать на ступенях и под окнами! Это чудо, что вам удалось отбиться от убийц, в следующий раз все может сложиться по-другому, а я буду вынужден перерезать горло!

- Ладно, - нехотя согласился Даргус. Лар знал, что его возвышение вызовет зависть и ненависть многих столичных дворян, и уже успел это почувствовать. Но он не мог уйти от своего предназначения, поэтому оставалось не обращать внимания на шепот за спиной и делать свое дело.


- Это другое дело! - одобрительно сказал Даос, осмотрев уставленные кроватями просторные комнаты. - И кормите хорошо. Многие сбежали?

- Каждый третий, - ответил Верт Фаддей. - Но сейчас много детей присылают из других городов. Мои маги едва успевают управляться.

- Пусть постараются. Я не знаю, когда начнется вторжение, но мне осталось жить не больше декады. Тех, кому не успеете сделать операцию, придется отпускать.



Когда произошло нападение, король Марк обсуждал с герцогом Тарнеем, что еще можно сделать для увеличения армии. Без стука открылась дверь кабинета, и ворвавшийся в него мужчина вскинул небольшой арбалет...

Подчинение почему-то не подействовало, поэтому испуганный король ударил огненным заклинанием и упал со стула на пол. Убийца действовал необычайно быстро, но все-таки медленнее Марка. Он успел выстрелить и попал болтом в спинку стула, а потом, охваченный огнем, сделал шаг назад и упал. Кабинет моментально наполнился дымом и смрадом горелого мяса. Пока прибежавшие дружинники все потушили и убрали останки, герцог вывернул на пол недавно съеденный обед.

- Уйдем в другую комнату, - предложил король, - а здесь пусть проветрят. Что с моим секретарем?

- Убит, ваше величество! - ответил бледный офицер. - Рана совсем небольшая, поэтому я думаю, что нож был отравлен.

- Как он прошел через ваш караул? - спросил Марк. - Спали?

- Его никто не видел, - еще больше побелел начальник караула. - В приемную зашел барон Рабус, а потом послышался шум. Барон тоже убит. Мы вбежали, но злоумышленник уже был в кабинете!

- Интересная магия, - задумался король. - Вот что, голубчик, доставьте во дворец Дана Эбернея, и побыстрей!

Первый жрец бога войны нашел Марка в зимнем саду. Герцог уже уехал, а король расположился на одной из трех лавочек и отдыхал перед ужином. В таких случаях из сада изгонялись даже члены его семьи.

- Уже все знаешь? - спросил он Дана. - Что можешь сказать?

- Это не боги, - твердо заявил жрец. - Они сделали на вас ставку и довольны. Зачем им что-то менять? Магия невидимости нам неизвестна, поэтому я думаю, что убийца получил ее свыше. Я задам вопрос, не знаю только, ответят или нет.

- Если это не боги, остается Хранитель, - сделал вывод король. - Удивительно, что он не убил меня сам, а действовал через людей.

- В этом мире он сильнее богов, но и они могут доставить немало неприятностей, - сказал Дан, - например, уничтожить или сильно сократить численность любимых им сорголов. Боги этого не сделают, пока он придерживается своих законов, но если будет нечего терять...

- Значит, нужно ждать повторных покушений, и не на меня одного, но и на самых сильных магов, поводырей мальчишек и моих командующих. И такое противодействие может быть и у союзников. Нужно взять всех под охрану и послать гонцов в Урам и Лебарию. В Зару не пошлем: Уклей обойдется без наших советов.


- Кто это? - требовательно спросил Август. - Вчера покушались на герцога Даргуса, а сегодня убили одного из самых сильных боевых магов! Если нападение на герцога можно объяснить происками завистников, то убийство Клара этим не объяснишь! И в обоих случаях использовали ночную гильдию и отравленное оружие!

Король до завтрака вызвал в свой кабинет канцлера, главного мага и начальника столичной стражи и сейчас ждал, что ему ответят.

- Герцог убил всех исполнителей, - ответил бледный стражник, - а в случае с магом не осталось ни одного свидетеля, одни трупы. Если бы у меня были выходы на ночную гильдию...

- С вами все ясно, - сказал Август. - Что скажете вы, Верт?

- По случаю с герцогом - ничего, - ответил главный маг. - Среди напавших не было магов, и прошло слишком много времени, чтобы мы могли поднять и допросить уцелевшее тело. А при убийстве Клара использовалась магия, причем, судя по остаточным следам, очень странная и нам неизвестная. Такое впечатление, что охранники не видели убийц, а наш маг их не почувствовал. Подошли и спокойно зарезали.

- И кто же может знать такую магию?

- Нужно задать этот вопрос первым жрецам. Пусть передадут его своим богам. Вся наша магия создана богами. Если не знают боги, значит, она идет от Хранителя. Он почему-то недоволен людьми и выделил сорголов, поэтому заинтересован в нашей неудаче.

- И такое могущественное существо действует через людей? - не поверил король. - Да стоит ему только пожелать...

- Видимо, все не так просто, ваше величество, - возразил Верт. - Он в незапамятные времена отдал нас богам. Они иной раз вмешиваются в наши дела, а о вмешательстве Хранителя в хрониках нет ни одной записи. Или мы его совсем не интересовали, или он не имел таких прав.

- И что же делать? - спросил Август. - Мы не можем приставить охрану ко всем, да и толку от этой охраны...

- Защищаясь, войну не выиграешь, - вступил в разговор канцлер.

- И что вы предлагаете, граф?

- Бросим армию в нижний город, пусть косой пройдутся по всем притонам и "черным" кварталам, а потом допросим захваченных. Под подчинением расскажут все, что знают. Будет много "пустышек", но выловим и убийц. Хоть что-нибудь да узнаем.

- Так и сделаем! - решил король. - И поручим это герцогу Парку! Только бы при этой чистке не сожгли столицу.

Через три свечи пять тысяч солдат, сопровождаемые городскими стражниками, двинулись чистить "черные кварталы". Убитых было мало, а сотни арестованных вывозили за город, где их фильтровали маги. Убийц, воров и грабителей, которые не знали ничего интересного, тут же кончали, а захваченных по ошибке жителей отпускали. К концу операции в сети попали два главаря городского дна и трое убийц, которые знали, кто заказал королевского мага.

- Это кавалер Лорис с улицы Медников, - признался один из них.

- Благородный и живет в ремесленных кварталах? - не поверил дознаватель. - Врешь!

- Могу поклясться богами! - крикнул убийца. - Он послал своего человека, но у нас правило - знать заказчиков и где они живут, вот меня и отправили проследить.

Когда кавалера доставили к магам, узнали много интересного.

- Значит, граф Берес и барон Собер! - сказал Август. - Вы арестовали мерзавцев?

- Только графа, - ответил начальник стражи. - Барон сбежал, когда начали чистить городское дно. Береса сейчас допрашивают.


Собер узнал о чистке столицы еще до ее начала, поэтому на всякий случай ее покинул, захватив с собой казну. Полезно иметь осведомителей в городской страже. Он хотел отсидеться в своей деревне, но изменил планы, когда узнал об аресте сообщников.

"И что теперь делать? - думал барон. - Я много потерял, но это пустяки по сравнению с тем, что обещано. Только получится ли дожить и получить награду? Пока удалось убить одного мага, и под вопросом те двое, которые уже должны быть на побережье. Этого мало, чтобы показать свою полезность. Если уцелела ночная гильдия, я ее уже не использую, но есть еще наемники. И нужно найти мага, который помогал при убийстве Клара. Список у меня, кого-нибудь, да убьем!"


- Я хочу видеть Дажебая! - приказал хан стражникам. - Как только приедет, пусть войдет!

Приказы Уклея исполнялись незамедлительно, но не все зависело от воинов, поэтому он лег на войлок и подложил под голову подушки, чтобы было удобно ждать. Ожидание затянулось.

- Тебя пора менять, - недовольно сказал хан, когда откинулся полог и в шатер на коленях вполз советник. - Постарел и обленился - заставляешь себя ждать. Молодой будет проворней.

- На все воля великого хана! - покорно отозвался Дажебай. - Я не знал, что потребуюсь величайшему, поэтому посмел отлучиться в семью старшего сына...

- Нужен твой совет. Садись и слушай! На кого могут напасть сорголы?

- У нас нет морских границ, - ответил советник, - а Урам выходит к морю далеко на севере, поэтому нападут или на Лебарию, или на Тору.

- Если навалятся большими силами, нашим союзникам придется плохо! - сказал Уклей. - Подписанные бумаги - это не армия, когда еще подойдет помощь! Мы сможем помочь Марку только через семь дней, а Августу - через десять.

- Хотите привести воинов в горы? - предположил Дажебай.

- В горах мало воды и нечем кормить армию. Молчи и слушай! Из-за войны соседей мы не купили пшеницу в Доршаге, поэтому в стойбищах мало еды. Я предлагаю отправить часть наших воинов в Тору. Пусть король Марк их кормит, а они будут у него под рукой.

- Мысль мудрая, как и все мысли великого хана, - согласился советник, - только сначала нужно договориться с королем Торы. Посол еще здесь, поэтому с ним можно передать письмо.

- Напиши, а я проверю. Потом отвезешь этому... Пребуту. Хватит ему валять наших дев! Договор получил, пусть берет письмо и уезжает. И пошли воинов его проводить, чтобы ничего не случилось.


- Мне нужно увидеть короля! - сказал первый жрец Гордоя Эль Марком. - Это требование моего бога!

- Я все понимаю, но его величество не может... - замялся секретарь. - И вообще его нет в кабинете...

- Опять перебрал вина? - спросил Эль. - Можете не оглядываться: нас никто не слышит.

- Просто беда! - секретарь всхлипнул. - С тех пор как умерла королева...

- Где он? - спросил жрец. - Что жметесь? Я найду и сам, но с вами будет быстрее.

- Где-то в своих покоях. Как позавтракал, так из них не выходит. Велел принести вина и не беспокоить...

Эль вышел из приемной и направился к королевским апартаментам. Подчинив стоявших у входа дружинников, он прошел через две безлюдные комнаты в третью, где на одном из диванов лежал пьяный король. Не церемонясь, первый жрец не только убрал последствия пьянки, но и отвесил Паросу сильную затрещину, едва не сбросившую его с дивана.

- Что случилось? - воскликнул король. - Почему я трезв? И как ты посмел поднять на меня руку?

- Если не бросите пить и не займетесь армией, вас убьют, - спокойно сказал Эль. - Это решение богов, а за исполнителями дело не станет! Не то сейчас время, чтобы терпеть на троне ничтожество. Все поняли?

- Я не могу... - простонал Парос. - Вы убили Марту, а вместе с ней и часть меня!

- Я не убивал королеву и не знаю, кто это сделал. Но если не можете править, уступите трон сыну! Тогда можете хоть захлебнуться в вине!

- Так и сделаю, - согласился король. - Лежу уже шестнадцать, вот пусть он и правит! Надо было догадаться самому.


Плаванье было на удивление удачным. Сильный попутный ветер не стихал и не менял направления, а начавшийся шторм почему-то внезапно стих. Команда "Гордости Надя" не прикасалась к такелажу и даже не трогала штурвал, который привязали ремнем. Капитан был доволен, а его помощника раздражало безделье команды.

- Угомонись, - сказал ему Надь. - Палубу выдраили, а других дел ты им не придумаешь. Пусть отдыхают, они это заслужили. Выжили в такой шторм и открыли новую землю - что тебе еще нужно? Если не изменится погода, через три дня будем в Бургасе. Хотя... Как ты думаешь, может, сразу идти в столицу? Если заявить о нашей находке в адмиралтейство, награда будет больше, да и получим сразу. Пока еще раскачаются морские чиновники Бургаса!

- В столицу лучше, - согласился Верк. - Только если награда будет большой, многие матросы уйдут. Я слышал их разговоры...

- Если уйдут эти, наймем других. Скажи, что ты думаешь о новой земле?

- О ней не нужно думать, ее надо занимать, - отозвался помощник. - У многих крестьян так мало земли, что урожая не хватает на прокорм, поэтому они ничего не продают скупщикам совета. Из-за этого дорожает еда в городах. Вырежем бледнокожих и займем их земли. Возможно, я сам туда перееду.





Глава 20




В Хурдал прибыли в полдень и остановились в единственном в порту трактире "Морской". Одной комнаты не хватило, поэтому трех оставшихся в подчинении дружинников после обеда отправили на сеновал. Этот город был раза в два меньше родного для Дарка Кошта и намного грязней всех виденных им городов Лебарии. Здесь даже не было закрытого стока для слива нечистот и воздух вонял давно забытыми "ароматами", привычными для северных городов Доршага. В порту к этим запахам добавилась вонь протухшей рыбы.

- Как они могут тут жить? - морщила носик Вела, когда шли по пирсу смотреть корабли. - Хоть бы подул ветер с моря, было бы легче дышать. А кораблей совсем мало.

Действительно, в порту, который мог принять с полсотни кораблей, их стояло всего три. Дарку приглянулся тот, который был больше других и имел две мачты. Сходни были убраны, а на палубе увидели спавшего матроса. Он проигнорировал их крики, и рассерженный юноша использовал магию. Получив магическую оплеуху, матрос вскочил на ноги и принялся вспоминать все ругательства, которые знал. Пришлось его подчинить.

- Где капитан? - спросил Дарк. - И скажи, почему в вашем порту так мало кораблей.

- Наш капитан в своем доме, - ответил матрос. - Сходите на улицу Утопших и спросите, где живет капитан "Грозы моря", вам покажет любой. А кораблей мало, потому что здесь дорогая стоянка. Сейчас никто не плавает, а корабли отгоняют в порт Дерска. Это недалеко и можно выгадать полсотни монет.

- В городе есть маги?

- Конечно! Мы не деревня, а портовый город! Магов трое, и все живут недалеко от порта, в центре Хурдала, на улице Бура.

Бур был богом вод и покровительствовал молившимся ему морякам и тем, кому предстояло морское путешествие. В теплые сезоны вдоль побережья плавало много торговых кораблей, ходили они и на находившиеся в пятидесяти лигах от берега острова. В океан не плавал никто.

- Сначала идем к магам, а потом навестим капитана, - решил Дарк. - Вы с нами, граф, или вернетесь в трактир?

- Что я не видел в этом свинарнике? - пренебрежительно отозвался о трактире составивший им компанию Ольгер. - Схожу с вами. Может, возьмем лошадей?

- Матрос сказал, что маги недалеко от порта, а мне не хочется связывать себя лошадьми, - сказал барон. - А брать еще и слуг... Нет, лучше наймем экипаж.

- А они здесь есть? - спросила жена, когда вышли из порта. - Я не видела ни одной кареты.

Дарк не ответил, потому что остановил прохожего и поинтересовался, как попасть на улицу Бура. Тот начал путано объяснять, и Вела вмешалась в разговор, спросив о наемных каретах.

- Действительно, вам будет проще нанять экипаж, - оживился горожанин. - И как я сам не сообразил! Где? Пройдете еще квартал и выйдете на Корабельную площадь. Обычно там стоят два-три экипажа.

Трех экипажей на небольшой и сильно загаженной навозом площади не оказалось, не было даже двух. Возле покосившегося столба с разбитым фонарем стояла одна карета, на козлах которой дремал кучер.

- Милейший! - окликнул его Дарк. - Вы можете отвезти нас к кому-нибудь из городских магов? Нам сказали, что они живут на улице Бура.

- Конечно, господа! - воскликнул тот. - Платите два серебряных и не успеете оглянуться, как будете на месте!

- Жулик, - проворчал граф, когда садились в карету. - За такие деньги можно уехать на край света.

Слова кучера не были бахвальством: улица Бура начиналась с этой же площади, а дом мага был третьим по счету.

- Подожди нас здесь! - приказал Дарк. - Когда освободимся, отвезешь к дому капитана "Грозы моря". Знаешь, где это?

- Кто же не знает славного Хурга Бортала! Я отвезу вас к капитану за три серебряных и еще два заплатите за ожидание. Если вас не устроит цена, ищите другую карету. Я вижу, что вы не местные, поэтому скажу, что это не такое простое дело. У нас небольшой город, и у всех богатеев свои кареты, а горожане стараются экономить и ходить пешком. В теплое время бывают приезжие, а сейчас приходится работать себе в убыток.

- Держи. - Юноша протянул ему пять монет. - Только не вздумай с ними уехать! Мне не потребуется много времени, чтобы тебя найти и содрать шкуру!

- Зря сорите деньгами, - высказался Ольгер. - Проще было его подчинить.

- Я и так слишком часто подчиняю людей, - ответил Дарк, - поэтому лучше не делать это там, где проще заплатить. Стучите.

Граф постучал в дверь привязанным молотком, и им почти сразу открыли. Судя по одежде, открывший был слугой.

- Вы к господину магу? - спросил он. - Проходите, господа!

Как и везде в домах, где оказывали услуги, комнатой приема сделали ближнюю от входа. Она была меблирована несколькими стульями и небольшим столом.

- Садитесь, господа, - пригласил слуга, - а я доложу о вас магу.

Магом оказался невысокий мужчина лет сорока, с ничем не примечательным лицом, улыбка на котором сменилась испугом, стоило ему увидеть Дарка.

- Для чего вы здесь? - выдавил он из себя. - Зачем с вашей силой обращаться к магу?..

- Не бойтесь, - ответил барон. - Мне действительно не нужны магические услуги, я только спрошу, знаете вы хоть что-нибудь о маге Ольге Сатском? Он жил на побережье лет двести назад.

- И что вы хотите узнать о моем прадеде? - спросил маг.

- Это мы удачно зашли! - обрадовался Дарк. - Прежде чем продолжить разговор, давайте познакомимся. - Он назвал себя и представил своих спутников.

Немного отошедший от страха маг сказал, что его зовут Владом Сатским.

- Что вам известно о сорголах? - спросил барон. - Или в Хурдале о них не знают?

- Из столицы сообщили, что они могут приплыть морем и захватить город, - ответил Влад. - В случае их появления приказано срочно слать гонца, не оказывать сопротивления и спасать жителей. О самих сорголах известно немногое. Они сильнее людей, с красной кожей и не владеют магией.

- Я выбран богами, - сказал Дарк, - и сейчас выполняю их поручение. Нужно проплыть три тысячи лиг до материка сорголов и выяснить, действует ли на них наша магия. Плыть столько, рассчитывая на попутный ветер, будет очень рискованно, поэтому я хочу использовать духа воздуха. Ваш прадед это как-то делал.

- Нет у меня секретного заклинания, - ответил маг, - и его не было у прадеда. Ольг использовал ритуал вызова, а духа приманил не силой жертв, а своей собственной. Он был сильным магом и очень быстро восстанавливался. Дух понял, что получит намного больше, если не убьет, а будут забирать силы каждый день. Я не знаю, зачем это понадобилось предку, но, если верить оставленным им записям, они даже подружились. Конечно, ему повезло с духом, и все могло закончиться смертью.

- Вы не солгали, - разочарованно сказал Дарк. - Жаль, я рассчитывал на большее. Прощайте!

- Я могу чем-нибудь помочь? - спросил Влад. - Что если обратиться к городским властям? Если в тюрьме есть приговоренные к казни, может, их отдадут вам? Тогда я рискнул бы провести ритуал. В случае неудачи никто из вас не пострадает.

- Я подумаю, - ответил барон, подал руку жене и повел ее к выходу.

Граф хотел что-то сказать магу, но передумал и поспешил догнать спутников. Карета ждала у подъезда, а в маленьком Хурдале все было рядом, поэтому вскоре стучали в дверь дома капитана "Грозы моря".

- Хург Бортал? - спросил Дарк открывшего дверь мужчину.

- Ну я, - ответил ему здоровяк, дыхнув на всех запахом браги. - Что вам от меня надо? Если куда-то плыть, то только через три декады. Я уже оплатил стоянку и до тепла распустил команду.

Говорить на пороге с подвыпившим хозяином не имело смысла, он уже собирался захлопнуть дверь. Использовав магию, барон приказал впустить их в дом. В комнате, в которую они пришли вслед за капитаном, тоже воняло брагой. Было заметно, что в ней давно не убирали, по пыли и разбросанной мужской одежде. Когда от нее освободили диван и сели, Дарк освободил капитана.

- Что вы делаете в моем доме? - удивился тот, вытаращившись на незваных гостей. - И кто вы вообще такие?!

- Я избранный богами маг, - ответил барон. - Вам это о чем-нибудь говорит? - Одновременно с вопросом он магией убрал у Хурга последствия пьянки.

- Что вы со мной сделали? - сердито спросил протрезвевший хозяин. - Три кувшина браги выпиты зря! Мне наплевать на то, кем вы избраны и для чего, но если немедленно не уберетесь из моего дома... А-а-а!

Ударившая по телу боль заставила капитана упасть на пол, свернуться калачиком и завыть. Немного подождав, Дарк убрал заклинание.

- Хватит или хотите еще? - спросил он медленно приходившего в себя Хурга. - Я правильно понял, что вы только что плюнули на морского бога?

- Это наговор! - простонал тот. - Ни один моряк никогда не оскорбит Бура! А вы еще ответите за необоснованное применение магии! За такое наказывают смертью!

- Ну как же! - насмешливо сказал Дарк. - Я предупредил о том, что избран богами, а значит, и вашим Буром, а вы ответили, что вам на них наплевать.

- Что вам нужно? - спросил уже отошедший от боли капитан.

- Я отвечу, но сначала скажите, что вам известно о сорголах.

- Ничего не известно.

- Наверное, последние дни не выходили из дома? - спросил барон. - О них знает весь город, один вы в неведении. Сорголы - это жители другого материка, которые скоро приплывут во множестве, чтобы захватить для себя все наши земли.

- Как это все? - не понял Хург. - А как же мы?

- А нас собираются истребить. И это может получиться, несмотря на то, что в военный союз объединились все королевства и Зара и нам помогают боги. Сорголы сильнее людей, имеют оружие получше нашего, и им покровительствует Хранитель.

- А вас, значит, избрали. И для чего вам я?

- Мне нужен корабль, чтобы проплыть три тысячи лиг до земель сорголов. Боги хотят знать, будет на них действовать магия или нет.

- Три тысячи лиг в океане, да еще сейчас? - уставился на юношу капитан. - Вы в своем уме? Мы потеряемся в бескрайних океанских просторах и погибнем! А если даже чудом попадем к вашим сорголам, нас там и закопают! Сами же говорили об их силе!

- Боги дали одну вещь, которая позволит всегда знать, в какой стороне находятся земли сорголов и куда нам возвращаться, - ответил Дарк. - Я думаю использовать духа воздуха, поэтому у вас всегда будет попутный ветер. А насчет закопать... Я не собираюсь там воевать. Выйдем к какой-нибудь деревне и, не открываясь сорголам, опробуем на них магию. И учтите, что если придется драться, то вас будет защищать самый сильный маг во всех королевствах и полтора десятка бойцов, каждый из которых сильнее нескольких мастеров меча. Я дам достаточно золота, чтобы вооружить всю команду арбалетами. Как, по-вашему, есть у нас шансы?

- Если все так, как вы говорите, может получиться, если не попадем в сильный шторм или не столкнемся с кораблями сорголов.

- Корабли я сожгу, вот со штормом помочь не смогу.

- Вы ведь меня подчинили? - спросил Хург. - Тогда почему сняли подчинение? Не нужно было бы меня уговаривать.

- И какая мне польза от такого капитана? - сердито сказал барон. - Мне нужен товарищ, а не говорящая кукла!

- Тогда давайте познакомимся, - предложил капитан. - Вы меня знаете, а я вас нет. И нужно утрясти вопрос денег. Я очень многим рискую, да и матросы поплывут только в том случае, если вы засыплете их золотом.

- Я Дарк барон Варг, это моя жена Вела, с нами Ольгер граф Сарк. С остальными познакомитесь позже. Благодаря богам у меня сейчас столько золота, что я могу с вами не торговаться. Скажете свою цену - и я заплачу. Могу снять у ваших матросов страх перед плаванием в океане. Это не подчинение, поэтому на них никак не повлияет. Соберете их вместе...

- Ты ему тоже снял страх? - спросила Вела о капитане, когда на карете возвращались в порт. - Как-то он быстро согласился.

- Не только, - ответил муж. - Я разжег в Хурге жадность, когда разговор зашел об оплате. Теперь он сделает все, чтобы наше плавание состоялось. Осталось решить, как договориться с духом. Не хочется убивать дружинников, а обращаться к главе города насчет преступников... Можно, но я сильно сомневаюсь в том, что он наберет их в таком городишке.


Борис встретил их в полдень в придорожном трактире. Пятеро чем-то похожих мужчин в темной одежде, у каждого из которых над плечами виднелись рукоятки двух мечей. Это удивило больше всего. Клинки редко крепили на спине, а мастера, которые дрались сразу двумя, попадались еще реже.

Они заметили его интерес и проводили угрюмыми взглядами. Молчание этой компании и отсутствие на столе вина усилили чувство тревоги, которое возникло при приближении к трактиру и теперь подталкивало к действию. Борис дождался, пока ему и слугам принесут еду, а потом подчинил всех сидевших в зале. Трактирщик обмяк за своим столом, а явные душегубы, наоборот, напряглись, да так и застыли. В зале обедали еще двое мужчин, судя по одежде и манерам, купцов, которые бросили еду и с безучастным видом сидели на табуретах.

- Подойди! - приказал юноша одному из пятерки. - Отвечай, кто вы и чем заняты!

- Из ночной гильдии, - ответил тот. - Задание - найти и убить мага и его дружка. Известны имена, описание внешности и слуги, которых взяли с собой. Мы выехали позже, поэтому они уже, наверное, в Хурдале.

- Кто сделал заказ? - спросил Борис.

- Мы не знаем, - пожав плечами, ответил убийца. - Заказчика проверяли другие.

"Это кому же мы перешли дорогу? - подумал он. - Ведь на этих висельников затратили большие деньги! Хорошо, что мы остановились в этом трактире, хотя вряд ли они навредили бы Дарку: у него предчувствие сильнее моего. Боги! Это же прекрасный повод вернуться! Темных все равно придется убить, но в Хурдале это можно сделать с пользой!"


- Ваше величество, вас ждут послы! - доложил новый секретарь.

- Какие послы? - спросил Марк. - Докладывай полностью!

- Извините... - Секретарь покраснел от смущения. - Вернулись граф Дорс и Барон Пребут...

- Что, оба сразу? - удивился король. - Буду принимать по старшинству, поэтому пригласи графа, барон подождет.

Когда в кабинет вошел граф, Марк сразу понял, как он устал.

- Говорите самое главное и езжайте отсыпаться, - с сочувствием сказал он. - Такие поездки уже не для вас, Мар, только дело слишком важное, а вы были лучшей кандидатурой.

- Ваше предложение о разделе Доршага принято, договор подписан, - доложил Дорс. - В Лебарии удвоили армию и, как и мы, занимаются мальчишками. Там появился герцог Лар Даргус, которого боги выбрали главнокомандующим объединенной армии. Я с богами не говорил, передаю то, что узнал от Августа.

- Да, мне о нем говорили жрецы, - сказал Марк. - Герцогу будет трудно, хотя завистники, конечно, найдутся. Я доволен вами, Мар, отправляйтесь отдыхать, потом получите награду. И скажите Пребуту, что я его жду.

Барон выглядел свежим и при докладе был многословным, но главное было сказано сразу, а остальное можно было не слушать.

- Я доволен, - прервал его король. - Отдайте бумаги секретарю и идите отдыхать. Я не забуду о вашей услуге. Возможно, вам придется съездить в Зару еще раз.

- Ваше величество, в приемной ждет герцог Лашток, - доложил секретарь, когда посол вышел из кабинета.

- Прибыл! - довольно сказал Марк. - Это кстати. Пусть войдет!

Герцог не только устал, он был раздражен и не скрывал своего настроения. Обычно чистая и выглаженная одежде помялась и пропылилась, грязь была даже на сапогах. Видимо, такой внешний вид был дополнительным свидетельством его недовольства новым королем.

- Недовольны моим приказом, Эрбель? - спросил тот. - Вам ведь рассказали о сорголах? Горы, которые вам пришлось оставить, даже в мирное время не стоят вражды с кочевниками, а сейчас, когда нужна их помощь, и подавно!

- Я не верю в эти сказки! - довольно резко отозвался о сорголах Лашток. - Красные великаны бывают только в детских страшилках!

"Глуп, или за этими словами кроется что-то другое?" - подумал Марк и сказал: - Можете не верить богам и своему королю, но вам придется подчиняться приказу. Сегодня отдохнете, а завтра со своими полками отправитесь на побережье. Вы должны его охранять и принять первый удар, когда он последует. Отправите мне гонцов, а сами поможете уйти крестьянам и населению всех трех городов! Потом перекроете дороги и будете держаться до подхода нашей армии и союзников! Вам все ясно? Тогда разрешаю удалиться!


Берег родного Терма увидели на рассвете. Если бы сорголы верили в высшую силу, они встали бы на колени и помолились, на "Гордости Надя" радовались и раздавали друг другу дружеские шлепки.

- Идем в порт Дорба! - приказал Надь рулевому. - Компас - вещь хорошая, но лучше без необходимости не удаляться от берега.

Стоило рулевому переложить штурвал влево, как ветер сразу же изменил направление. Теперь он опять был попутным.

- Чудеса! - воскликнул Верк. - Кому рассказать - не поверят. Такое бывает только в детских сказках.

- Совпадение, - отозвался Надь, - но очень приятное. Нам не нужно возиться с парусом, да и скорость выше. А ты, оказывается, еще помнишь детские сказки. Я их давно забыл. Помнить нужно полезное, а не выдумки. Когда увидим какое-нибудь селение, нужно пристать и узнать, как далеко от них до столицы.

Рыбацкую деревню увидели через час с небольшим. Приспустили парус и бросили якорь. С правого борта спустили шлюпку, в которую спрыгнули восемь гребцов. Через полчаса они вернулись, и экипаж узнал, что корабль в пятидесяти карбах* от крупного портового города Марца.

(*карб - это тысяча шагов взрослого соргола или примерно полторы тысячи метров)

- Значит, в столице провинции будем завтра к вечеру, - прикинул Надь. - Можно на день встать для ремонта в Марце, но нам с такой мачтой в Дорбе будет больше славы.

- Лучше не задерживаться, - ухмыльнулся Верк. - Матросы уже решили, на что потратят премии, и не простят нам задержки. Да и ветер может стихнуть или поменять направление, хотя я в это почему-то не верю.

Они не только не стали заходить в порт Марца, не остановились даже для ночевки.

- Команда обратилась с просьбой идти ночью, - сказал помощник капитану. - Матросы не хотят терять время и возиться с парусом. Это их объяснение, а я думаю, что нашим парням не терпится получить золото адмиралтейства и промотать его в веселых домах. Они уже пять декад не видели баб, от такого может разорвать яйца! Я считаю, что им можно пойти навстречу. Возьмем мористее и назначим вахтенного, пусть жжет факелы.

Надь дал согласие, и в огромный порт Дорба вошли на рассвете.





Глава 21




- Никуда с нами не поплывешь! - сердито сказал Дарк другу. - Спасибо за этих убийц, но мы обошлись бы дружинниками. Из-за возвращения ты потерял два дня, а если бы капитан не провозился со сбором команды, вообще не застал бы нас в Хурдале!

- Я его поблагодарю, - засмеялся Борис. - А ты не шуми, а выслушай. Я все обдумал, когда возвращался. Предлагаю купить услуги кого-нибудь из городских магов. Наделаем камней, и пусть он отвезет их королю Августу! Возьмем магическую клятву, а в охрану дадим подчиненных дружинников, которые в плавании будут обузой. Они не захотели плыть с тобой, но с удовольствием проводят мага в столицу. Потом он их освободит.

- Ты представляешь, сколько нужно камней? - спросил все еще сердитый барон.

- Не так уж много, - пожал плечами друг. - Всех магов усиливать не будут, только боевых, ну и других из самых сильных, которых можно использовать в бою. В любом из королевств таких не больше сотни, а во всех трех и в Заре - в четыре раза больше. Кстати, камни нужны только на декаду, а потом их можно отдать другим.

- Жизненный план, - с сарказмом сказал Дарк. - В нем только одно слабое место - сами камни. Где мы возьмем столько крупных камней силы, чтобы превратить их в золотые?

- Такие подойдут? - спросил друг и протянул полную жменю золотистых камней размером с крупный боб. - Набрал на дороге и превратил, не слезая с коня. Может, на камни магов потратил бы меньше силы, но я и от сотни обычных не почувствовал ее убыли.

- Такие же, как наши, только крупнее, - осмотрев камни, сказал Дарк. - Почему-то я об этом не подумал. Ладно, убедил. Есть у меня на примете один маг, который уже предлагал услуги. Отправим его в Орт, а ты удвоишь нашу магическую силу. Граф, съездите с Борисом к Владу? А я займусь дружинниками. Только сначала сделаем камни.

- Скажете, когда нужно ехать, - лениво отозвался сидевший на бухте каната Ольгер.

С Борисом разбирались на палубе "Грозы моря", куда сегодня перебрались из трактира. Тут же присутствовал и Горд, а Вела с Барком захотели перед отплытием пройтись по лавкам и уехали в город в сопровождении двух дружинников.

- Тогда я, с вашего позволения, займусь этими висельниками, - сказал жрец, имея в виду стоявших с безучастным видом убийц. - Их нужно подготовить к ритуалу.

Борис в компании Валя с Гертом отправился на городской пляж собирать подходящие по размеру камни, Горд увел убийц на корму, а Дарк вошел в одну из трех кают корабля, где на узких койках сидели трое подчиненных дружинников.

- Не передумали? - спросил он, сняв подчинение. - Тогда у меня есть к вам еще одно предложение. Мы находимся на юге, в портовом городе Хурдале. Если поклянетесь, что проводите в Орт нанятого мной мага и будете его охранять, я не стану накладывать подчинение. Доведете его до королевского дворца и свободны. Я вам заплачу, чтобы были деньги вернуться к барону Доргу. Согласны?

- А если нет? - спросил один из дружинников.

- Враги отправили за нашими головами пять убийц из ночной гильдии, - сказал Дарк. - Наверное, еще не поняли, с кем связались. Всю пятерку пленили и принесем в жертву духу воздуха, чтобы всю дорогу дул попутный ветер. Но еще предстоит возвращаться, и опять понадобятся жертвы. Что побледнели? Вы совершили преступление, и мы вправе вас казнить, а какая разница приговоренному, как именно отнимут жизнь?

После этого разъяснения, все трое поспешили принять его предложение и принести клятву.

Вскоре вернулся Борис со слугами, и друзья занялись превращением обычной гальки в золотистые камни силы. Сотворив по образцу три сотни таких камней, Дарк не почувствовал ни малейшей убыли в силах. Или эта убыль была небольшой, или она такой выглядела для его сил. К тому времени как закончили с камнями, вернулись уезжавшие в город, а когда карету разгрузили от их покупок, на ней отправились к магу Борис с графом. Влад Сатский сразу же согласился уехать в столицу.

- По-моему, он жалел о своем предложении провести ритуал, - посмеиваясь, рассказывал вернувшийся друг. - Когда я сказал о поездке, он прямо просветлел лицом. Призыв духа мог закончиться смертью, а поездка с нашим поручением к королю, скорее всего, закончится наградой. К тому же первым магом, который увеличит силу, станет сам Влад, он уже надел повязку. Сыграло свою роль и то, что мы даем охрану и оплачиваем путешествие. Давай отправим к нему дружинников с золотом и камнями и займемся своими делами. Горд закончил подготовку ритуала?

- Все готово, - ответил Дарк. - Наш жрец сказал, что опасность грозит ему одному, и еще будет трудно убедить духа подождать, пока он сядет на корабль. На тот случай, если это не получится и уплывем без него, я узнал ритуал со всеми подробностями.

- А кого будем приносить в жертву при возвращении? Сорголов?

- Скорее всего, - ответил барон. - Давай быстро разделаемся с делами. Несмотря на наше золото, команда нервничает, а я не хочу сильно влиять на них магией, лучше поторопиться с отплытием.

Через свечу трое освобожденных дружинников с золотом и камнями отправились к городскому магу, а команда "Грозы моря" вытащила на палубу оба якоря и подняла паруса. Сходни не убрали, и кроме них корабль связывал с причалом тонкий канат.

Горд отвел убийц на две сотни шагов от корабля, воздел руки и начал кричать что-то невразумительное.

- Я запомнил каждое слово, - сказал Дарк собравшимся на палубе пассажирам. - Для нас в них нет смысла, но не для духов. Призывают только так, а потом с духом можно общаться мысленно. Смотрите!

Небо над жрецом стремительно светлело. Облака расходились в разные стороны, пока не показалось солнце. Душераздирающие вопли убийц ударили по нервам. Эти крики длились недолго и скоро смолкли. Едва жертвы упали, жрец изо всех сил бросился к кораблю.

Поднявшийся ветер ударил в паруса, заставив заскрипеть мачты. Корабль дернулся, но его удержал канат.

- Быстрее! - заорал капитан Горду. - Я рублю канат! - Не дожидаясь жреца, он с силой ударил мечом.

Канат лопнул после второго удара, но Горд все-таки успел запрыгнуть на палубу. Сходни упали в воду, а корабль, быстро ускоряя ход, поплыл к выходу из бухты.

- Вы можете сказать своему духу, чтобы дул не так сильно? - крикнул Хург. - Мачты долго не выдержат!

- Дух хочет быстрее разделаться со службой, - ответил тяжело дышавший жрец. - Не бойтесь, он обещал, что не нанесет повреждений кораблю. Сейчас наберем скорость, и ветер уже не будет таким сильным.

- Куда уж больше! - продолжил кричать капитан. - И так несемся, как галопом на лошади! Мой корабль скоро будет черпать носом воду!

- Пусть команда перенесет грузы на корму, - предложил Барк. - Нос должен приподняться.

- Эй, бездельники! - заорал на матросов Хург. - Если не хотите кормить рыб, быстро перетаскивайте все грузы на корму!

По мере того, как бочки и мешки переносились в заднюю часть корабля, он перестал зарываться носом в воду, а когда то же самое сделали в трюме, нос даже поднялся над водой.

- Никогда не ездил так быстро! - сказал спутникам граф. - Паруса не лопнут? Смотрите, как они выгнулись!

- Если дух сказал, что корабль выдержит, так и будет, - успокоил его Горд. - Он это как-то чувствует. Теперь мы доберемся до цели меньше чем за два дня.

Дарк подошел к рулевому и проверил курс по закрепленному на подставке компасу. Шли правильно, а ветер дул в нужном направлении, так что матрос мог закрепить штурвал и идти отдыхать.

- Я пойду в каюту, - отвернувшись от ветра, сказала Вела. - Слишком сильно дует, у меня из-за волос уже устала шея. Надо будет завязать их в узел, чтобы не развевались.


Влад предложил дружинникам отдыхать, а сам занялся сборами в дорогу. В тот день переночевали в его доме, а утром выехали в столицу. Несмотря на то что он недолго носил повязку с золотистым камнем, магические силы увеличились вдвое!

"Сказали, что они вырастут раз в пять, а то и больше, - думал маг. - Жаль, что придут сорголы, а я дал слово. Если никому не отдавать этих камней, я войду в число самых сильных магов, а отдав, буду одним из многих. Но король должен оценить услугу!"

Они уже отъехали лиг на десять от Хурдала, когда сильный удар по затылку погрузил его в беспамятство. Когда вернулось сознание, Влад услышал чьи-то рзговоры.

- И что это за камни? - сердито спросил грубый голос.

- Возьмем с собой, а потом спросим у Берка, - предложил тот, кто время от времени кашлял.

- Давайте сначала разделим золото! - потребовал третий. - Камни подождут. Бок, а недобитый, кажись, зашевелился. Может, стукнуть его еще раз?

- Я его сначала расспрошу, а потом кончу, - отозвался грубый. - Заодно узнаю о камнях, может, их здесь же и бросим!

Владу стало лучше, и он, собрав все силы, вложил их в заклинание, которое останавливало сердце. На подчинение сразу троих сил могло не хватить, а на убийство их нужно было намного меньше.

Это усилие опять ввергло его в беспамятство. Вторично маг пришел в себя в темноте. Видимо, остатки сил ушли на исцеление, потому что их не хватило даже на то, чтобы осмотреться магическим взглядом. Но голова почти не болела, да и в теле уже не было той слабости, какую он чувствовал, когда слышал разговор. Донимал ночной холод, поэтому Влад собрался с силами и встал. Магии по-прежнему не было, но удалось кое-что увидеть глазами. Через облака едва просвечивала меньшая из лун - Юпа, и можно было различить лежавшие тела. Невдалеке заржала лошадь и что-то звякнуло. Видимо, грабители не успели перед смертью расседлать лошадей.

Влад присел рядом с одним из лежавших и проверил его рукой. Перевернув холодное тело, он освободил его от плаща, завернулся в него и лег ждать утра. Незаметно подкрался сон.

К рассвету маг совсем замерз, несмотря на теплую одежду и чужой плащ, но о вчерашнем ранении напоминала лишь небольшая слабость, которая вскоре прошла. Магические силы полностью не восстановились, но он уже мог себя защитить. Осмотр стоянки дал неожиданные результаты: из трех лежавших на земле мужчин один оказался живым. Связав ему руки, Влад потратился на лечебное заклинание. Пришлось немного подождать, прежде чем его пленник пришел в себя.

- Будешь отвечать сам или тебя нужно подчинять? - спросил он и для убедительности пнул связанного носком сапога.

- Подчиняют маги, а у тебя повязка, - отозвался скривившийся от удара мужик. - Будешь кончать?

- Сначала ответишь на вопросы, а потом я решу. Вопрос первый: что случилось с моими спутниками?

- Побили стрелами, - ответил разбойник. - Тебя достали из пращи. Они люди воинские, а ты горожанин. Бок хотел тебя попытать, еще, может быть, взяли бы выкуп.

- Где наши вещи и золото? - спросил Влад.

- Вещи в сумках рядом с лошадьми, а золото должно быть у Бока. Может, договоримся?

- Это вряд ли, - ответил он, вынул из ножен на поясе пленника кинжал и вонзил ему в грудь.

На осмотр разбойничьего лагеря ушло больше свечи, но удалось найти все свои вещи, включая камни силы и золото. Денег было больше, чем он взял в дорогу, наверное, в кошель ссыпали и то золото, которое было у дружинников.

"Шуточки Ланы, - подумал Влад о богине удачи, закрепляя сумки на двух конях, которых он решил взять с собой. - Товарищи моих дружинников отправились в смертельно опасное плавание и наверняка пока живы, а эти решили, что отделались безопасной прогулкой, и лишились жизни. Нужно взять с собой меч и кинжал. Я не воин, но с оружием будет спокойней".


Август редко засиживался в своем кабинете. Большинство дел, которые требовали вмешательства короля, выполнялись канцлером и его канцелярией, а остальное можно было решить на ходу в любом месте. Кабинет он использовал только для самых важных и секретных дел. Исключения были редки. Вот и сейчас, когда один из слуг передал, что в приемной появился и ждет аудиенции первый жрец Эхтая, Август приказал привести его в соседнюю с его любимой комнатой отдыха гостиную. Если Эберней ехал для встречи через всю столицу, пройдет и через половину дворца. В самом деле, не королю же бежать из-за него в кабинет!

- Приветствую ваше величество! - поздоровался жрец, когда Август решил, что гость уже подошел, и открыл дверь в гостиную.

В таких случаях должен был доложить слуга, но приход Эбернея наверняка был связан с сорголами, поэтому король приказал слугам удалиться.

- Я вас слушаю, - сказал он, садясь напротив гостя. - Приехали с чем-то важным?

- Судите сами, - ответил жрец. - Важно ли во много раз усилить боевых магов королевства и наших союзников?

- Боги не успели этого сделать, - сказал Август. - Усилили, но очень немногих. Вам что-то передал Эхтай?

- Вы знаете о двух избранных магах, которые уехали на побережье? - не отвечая, спросил жрец.

- Знаю. Мне об их миссии рассказал герцог Даргус.

- Так вот, они отправили к вам одного из магов Хурдала с камнями силы, которые позволят сделать то, что не успели выполнить боги.

- Менять камни у магов? - удивился Август. - Разве такое возможно? Я читал, что стоит вытащить камень...

- Маг знает, что нужно делать, - перебил его Эберней, - но он может не доехать! Убиты дружинники его охраны, и он сам пострадал от нападения разбойников. Нужно срочно выслать ему навстречу своих людей! И учтите, что у него на лбу будет повязка. Мой бог просил передать, что камнями должны воспользоваться маги всех союзников.


- Он меня унизил! - бушевал герцог Лашток. - У этого выскочки нет ничего, кроме наглости и силы, а у меня пятнадцать поколений благородных предков!

- Если будете так себя вести, они на вас и закончатся! - сердито сказал его маг барон Лаштай. - Я уверен в том, что король поручил за вами проследить, а вы медлите с исполнением приказа! Еще утром должны были выступить к побережью, а до сих пор сидите в своем замке. Не верите в сорголов? Если так, значит вы не слишком умны.

- Вы забываетесь, барон! - вскричал герцог.

- Это вы забываетесь, Эрбель! - возразил маг. - Стали бы боги мирить все королевства, если бы для нас не было угрозы? Если сорголы обрушатся на побережье, когда на нем не будет ваших полков, с вас живого снимут кожу. Сегодня уже поздно, но завтра вы должны выступить с рассветом. Сводить счеты будете, если не случится войны!


- Для чего тебя вызывали во дворец? - спросила сестра.

- Король опять отправляет в Зару, - ответил барон Пребут. - Нужно отвезти его согласие принять у нас часть войска ханов.

- Мог бы послать обычного гонца! - сердито сказала она. - Это их дело - возить письма, а не послов. Ты барон!

- В обычное время так и сделали бы. - Он обнял недовольную предстоящей разлукой девушку. - Когда вернусь, обещали наградить.

- Тебе уже обещали награду за прошлую поездку. И где она?

- Дело не в награде, Нора, - сказал брат. - Я не хотел верить в краснокожих великанов, но пришлось. Не стал бы наш король принимать у себя столько воинов учи, если бы нам не грозила беда!


Ветер стих, когда "Гордость Надя" со спущенным парусом подошла к одному из причалов столичного порта и повернулась к нему правым бортом. Матросы бросили два каната, за которые дежурившие на пристани сорголы подтянули корабль к месту стоянки. Они же подтащили сходни.

- Кто такие и по какой надобности прибыли в порт Дорба? - спросил пришедший с проверкой чиновник. - И что у вас за позорище вместо мачты?

- Капитан и владелец этого корабля Надь, - представился капитан. - Вообще-то, мы из Бургаса, а сюда приплыли, чтобы сделать заявку в адмиралтействе на открытую землю. Мачта сломалась в бурю, а ремонт вызвал бы задержку...

- А вам не терпится получить премию, - понимающе сказал чиновник. - Велика ли земля? Наверное, какой-нибудь, никому не нужный остров в океане. Ладно, это не мое дело. Ответьте, нет ли среди вас больных?

- Нет ни больных, ни каких-либо товаров, - ответил Надь. - Команда может сойти на берег?

- Идите, но до темноты все должны вернуться на корабль. Учтите, капитан, что вы отвечаете за своих матросов. За любой проступок накажут не только их, но и вас! Да, все оружие должно остаться на корабле!

- Все слышали? - спросил команду Верк и показал огромный кулак. - Только попробуйте нарушить порядок! А если пострадает хозяин, лучше вам сюда не возвращаться!

Первыми на причал сошли капитан и его помощник, а за ними потянулись матросы. Воры встречались редко, а на корабле не осталось ничего ценного, кроме запертых в каюте капитана пистолей, поэтому его охрану доверили портовикам. Когда шли к выходу из порта, остановились поглазеть на редкое для северных портов зрелище: от одного из причалов отходил паровой корабль. Сильно дымила труба, гудела машина, и за кормой оставался пенный след от винтов.

- Красиво! - с восхищением сказал кто-то из матросов. - И быстрый ход, и никакой возни с парусом!

- У них возня с углем, - возразил Верк и добавил: - Говорю для тех, кто не был в Дорбе! Поменьше глазейте по сторонам, если не хотите, чтобы над вами смеялись.

Легко было помощнику говорить такие слова, когда он бывал во многих городах и даже служил на паровом корабле! А как не открыть рот бывшему деревенскому парню, когда он идет по улице, застроенной домами в пять этажей? Открывали и стояли, запрокинув головы, вызывая смех и улыбки горожан. Надь с Верком сразу же отделились от команды и поспешили в адмиралтейство. Оно было недалеко от порта, поэтому не стали брать экипаж, а пошли пешком.

В здании адмиралтейства не было охраны, как и в других органах власти, и вошедшим морякам пришлось стучаться в наугад выбранные двери. Они ни разу здесь не были и не знали, к кому обращаться. Первые две двери оказались запертыми, а выглянувший из третьей чиновник не только их выслушал, но и проводил в нужный кабинет.

- Значит, вы нашли новую землю, - сказал его хозяин. - И большая земля? Небось, крошечный остров в океане?

- Может, и остров, - ответил раздосадованный его недоверием капитан, - только огромный. С расстояния десяти карбов он закрывал весь горизонт! И там были свои хозяева вроде нас, только пониже и с отвратительной белой кожей, у которых нашли много изделий из хорошей стали. Скажите, может все это быть на небольшом острове?

- Расскажете подробно! - заинтересовался чиновник. - Только сначала я кое-кого приглашу. - Он вышел из кабинета и вскоре вернулся в компании троих сослуживцев.

Когда Надь рассказал о плавании со всеми подробностями, их забросали вопросами.

- Мы были там очень недолго, - объяснил он, когда стали спрашивать о белокожих. - Главным было отремонтировать корабль и запастись продовольствием для возвращения. Белокожие не отдали бы нам еду и могли обратиться за помощью в город. Проще перебить крестьян, чем иметь дело с воинами.

- Придется вам плыть туда на нашем корабле, - сказал один из чиновников. - Нужно больше узнать об открытой земле, а для этого захватим ее жителей. Сами вы там не погуляете, а у них многое узнаем. И попробуете плыть вдоль берега. Если это материк, вас засыплют золотом! Но уже сейчас вы получите по тысяче монет, а каждый матрос - по две сотни!





Глава 22




В первый день Дарк часто выходил на палубу полюбоваться морем, но сильный ветер быстро загонял в каюту. Из матросов наверху был только тот, кому выпало стоять у штурвала, но и он не стоял, а лежал, прикрывшись куском парусины. Время от времени поднимался проверить компас, но штурвал был крепко привязан ремнем, а ветер не менялся, поэтому не было и отклонений от курса. Остальные матросы спрятались в кубрике, а капитан, который делил свою каюту с графом Сарком, напился вдрызг. Дарк подумал было протрезвить его магией, но потом махнул рукой. Если не изменится погода, корабль и без команды доплывет куда нужно. Мачты по-прежнему неприятно скрипели, но прочно держались в гнездах. Наверное, со стороны вид безлюдного корабля, плывущего по волнам быстрее галопирующего скакуна, казался таинственным и жутким. Его команду, несмотря на магию, терзали страх и мрачные предчувствия. У матросов можно было задавить любые чувства, но для этого их нужно было подчинить.

Обедали всухомятку. Закончив есть, Дарк опять собрался на прогулку и пригласил с собой Велу, но она отказалась. Корабль качало слабо, но жене хватило и такой качки, чтобы почувствовать тошноту. Магия помогла убрать плохое самочувствие, но не улучшила ей настроение.

Открыв дверь каюты, барон увидел стоявшего на палубе жреца.

- Вышли подышать свежим воздухом или полюбоваться морем? - спросил тот у подошедшего юноши.

- Полюбоваться, - ответил тот. - Жена открыла окно, и в каюте свежо.

- Можно укрыться от ветра за баком, - предложил Горд, - заодно поговорим, если вы не против разговора.

Они перенесли за настройку бухту каната, чтобы было на чем сидеть.

- Совсем другое дело, - довольно сказал Дарк. - Ветра почти нет. Так о чем вы хотели говорить?

- Меня интересуют ваши планы, - ответил жрец. - Я слышал о деревне, но не уверен в том, что это получится. Даже с вашей силой нужно подобраться к околице, а возле деревень обычно сводят лес. Вас могут увидеть сорголы или почувствовать собаки, если они там есть. Хорошо если на них действует магия! Если нет, вы рискуете не вернуться. А идти туда всем...

- Посмотрим, - ответил барон. - Нам ничего неизвестно о сорголах, поэтому сейчас строить планы... Возможно, сделаем засаду вблизи дороги. Давайте поговорим о другом. Скажите, Горд, почему вы стали жрецом Ольмера? Я не оскорбил вас этим вопросом?

- Скорее, удивили. Я не выбирал, выбрали меня. Тогда в Доршаге еще не преследовали его жрецов, поэтому они свободно ходили по деревням и выбирали способных к магии мальчишек. Будущим жрецам не ставят камни силы, магию пробуждает сила бога. Жрецы - единственные, кому разрешено давать магию договором с Хранителем.

- И у вас никогда не возникало желание уйти?

- Ну вы и спросили! - удивился Горд. - Почему оно должно у меня возникнуть? Из-за жертв? Так у меня совсем другое отношение к смерти, а жрец - это навсегда. Мы служим, даже закончив жизнь.

Долгое время молча смотрели на бескрайнюю водную стихию и ползущие по небу облака, а потом из своей каюты вышел граф.

- Хочу подышать свежим воздухом, - сказал он, присев рядом с ними на корточки. - В каюте это не получается даже с открытым окном. Капитан выдул две бутылки крепкого вина, а потом оно вышло обратно вместе с обедом. Сейчас соберется с силами и пойдет в кубрик за матросами, чтобы убрали. Вы бы подействовали на него магией, а то к вечеру опять нажрется как свинья.

- Только что подействовал, - ответил Дарк. - Он трезв, полон сил и испытывает отвращение к выпивке, ну и ко мне заодно.

Опять открылась дверь капитанской каюты, и из нее вышел Хург. Бросив неприязненный взгляд на пассажиров, он, слегка покачиваясь, направился в кубрик.

- Странное плаванье, - сказал Ольгер. - Я говорю не только о скорости, но и об отсутствии экипажа. Я уже плавал несколько раз, но всегда на палубе были матросы, а сейчас плывем как на "Корабле мертвых". Слышали о таком? Это одна из баек, которыми моряки любят пугать пассажиров. Надеюсь, что в океане нет мелей и на нашем пути не окажется другого корабля. Мы не успеем повернуть, а ночью вообще ничего не увидим. Я сегодня помолюсь Лане, ну и заодно Буру.

Появился капитан в сопровождении трех матросов, которые несли ведра с водой. Хург довел матросов до каюты, но сам в нее не зашел. Потоптавшись на месте, он направился к господам.

- Зря вы это сделали, - сказал он Дарку. - Пусть мне было плохо, но я на время заглушил страх! А теперь он охватил меня с новой силой, а из-за вас воротит от выпивки!

- А чего вы так боитесь? - удивился Дарк. - Ветер будет дуть до конца плавания, из-за компаса мы не затеряемся в океане, а корабль достаточно прочный, чтобы выдержать такое путешествие.

- Вы еще мальчишка, хоть маг и барон, - ответил капитан и, укрываясь от ветра, тоже сел за бак. - У моряков океан и смерть - это одно и то же! Сотни лет никто не видел затерявшихся в нем кораблей! Плавали по рекам и вдоль берега, а плавание к островам - это уже риск, несмотря на то что до них всего полсотни лиг и отправлялись только в хорошую погоду. Не знаю, что вы сделали для того, чтобы я согласился, но сейчас получили бы отказ! И дело даже не в возможности умереть. Среди моряков распространено поверье, что все сгинувшие в океане лишаются душ. Бур не одобряет таких плаваний, потому и карает наглецов!

- Наше плавание одобрено всеми богами, - сказал жрец, - так что можете не бояться за душу.

- Это только ваши слова, - возразил Хург. - Вроде не лжёте, но таким, как вы, нетрудно скрыть ложь. - Он поднялся и, отворачиваясь от ветра, пошел к своей каюте, из которой выходили закончившие уборку матросы.

- Моряки очень суеверны, - сказал граф, - а сейчас они сильно напуганы нашим плаванием. Пытаться в чем-то убедить - это только бесполезно тратить время. Мне самому не по себе, только я давлю свой страх, а они не хотят этого делать.

- Пойду в каюту, - поднимаясь, сказал Дарк. - На жену действует качка, а я, вместо того чтобы ее жалеть, хожу на прогулки. Сейчас выйдет Борис, он составит вам компанию.

Больше он в тот день не гулял. Ночь прошла спокойно, и утром не было причин для волнений. Матросы уже не испытывали прежнего страха и покидали кубрик не только справить нужду, но и размять ноги.

- Я думаю, что сегодня должны приплыть, - сказал Дарк встреченному на палубе Борису. - Мне пришла в голову мысль: почему бы нам не напасть на какой-нибудь корабль? Подожжем, а когда сорголы начнут прыгать в воду, выловим и используем для проверки магии и жертвоприношения. С этим духом можно без риска договориться на корабле. Захватим пленника или двух и потом допросим. Если это получится, не придется приставать к берегу.

- А если используют оружие, которое убивает на большом расстоянии? - высказал опасение друг. - Думаешь, его не будет на корабле?

- Может, и будет, - пожал плечами Дарк, - только вряд ли его сразу применят, сначала попробуют нас захватить. Если будет небольшой экипаж, можно обойтись без огня.

- Хочешь их подчинить? - догадался Борис.

- Конечно! Проверим действие магии и возьмем пленных, а если не получится с подчинением, тогда останется огонь.


Перед тем как покинуть разбойничий лагерь, Влад поменял одежду и смыл в ручье кровь с затылка, поэтому имел безупречный вид. Вот только одежда была не благородного кавалера, а обычного горожанина. В роду Сатских не было благородства, но уже двести лет все его мужчины были магами, а статус даже слабого мага был не ниже, чем у кавалера. Сейчас повязка на лбу не позволяла представиться магом, а почувствовавший рост сил Влад не хотел ее снимать, поэтому и обращение к нему было как к простаку. Это неприятно кольнуло, когда он остановился для обеда в придорожном трактире. Подумав, маг решил наплевать. Что ему показное уважение случайно встреченных людей! Сила была важнее. Неизвестно, что ждет впереди, а у него пока не было другой защиты, кроме магии. В городе можно будет нанять одного или двух охранников, а пока приходилось рассчитывать только на себя.

- Далеко держите путь? - спросил его сидевший за соседним столом купец. - Спрашиваю на случай, если нам по пути. Так получилось, что я отправился в дорогу без охранника, а одному ехать опасно. Я вижу на вашем поясе меч...

- Еду в столицу, - ответил ждавший еду Влад. - Я путешествовал со спутниками, но они пали от разбойничьих стрел. В Мадере думаю нанять хотя бы одного охранника, от меня самого защита плохая.

- Я тоже собрался в Орт, - обрадовался купец. - Предлагаю ехать вместе. Одного охранника наймете вы, а другого я - это позволит не сильно тратиться на охрану! Меня зовут Марк Брем.

Он тоже представился и ответил согласием. Золота дали много, и можно было не экономить, но до Мадера еще нужно добраться, а ехать вдвоем веселей и безопасней. У нового попутчика за поясом был кинжал, с которым купцов обучали сражаться с детских лет.


Даргус прекрасно понимал, какую тяжелую ношу взвалили на его плечи боги, назначив главнокомандующим. И признание Лара королями - это только половина дела, нужно было, чтобы его признали их герцоги, а с этим было плохо даже в Лебарии. Единственными, с кем он не ожидал сложностей, были учи. Приказа Уклея будет достаточно, для подчинения всего степного воинства. Но одного подчинения было мало. Как управлять воинами разных королевств, если они никогда не воевали вместе, а многие не воевали вообще? О какой слаженности можно говорить?

Пока была хоть какая-то ясность с армией Августа, об остальных он не знал ничего. Неизвестно было и то, где, когда и какими силами высадятся сорголы, боевые качества их воинов и оружия. Незнание могло привести к большим потерям, но с этим приходилось мириться. Побережье двух королевств и присоединенного к ним Доршага протянулось больше чем на три тысячи лиг, многие его участки были слабо заселены и не имели дорог, поэтому о том, чтобы помешать высадке сорголов, не могло быть и речи.

Пять дней назад Лар занялся знакомством с основными военными силами Лебарии. У Августа были три командующих, которых король передал в его подчинение. Пока он нашел общий язык только с герцогом Парком, а остальные получили приказ и тихо его саботировали. Жалоба уронила бы в глазах короля, а использование силы бога к герцогам могло вызвать его гнев. Подумав, Даргус нанес визит канцлеру.

- Герцоги Барос и Давлей? - сказал граф Марей. - Этого следовало ожидать. Эти господа неохотно подчиняются воле короля, а вы для них всего лишь герцог королевства, которого уже нет. Видимо, оба не верят во вторжение сорголов и вмешательство богов. Я бы на вашем месте показал зубы. Можете убить кого-нибудь из них в поединке?

- Я могу, не напрягаясь, убить всех герцогов, - невесело пошутил Лар. - Только что по этому поводу скажет его величество?

- Если среди них не будет герцога Парка, он проникнется к вам уважением. Сейчас оно вызвано выбором богов, а будет заслуженное лично вами. Кир друг короля, а о мешающих вам герцогах этого не скажешь. Эти два рода давно и последовательно подрывают королевскую власть. Действуйте, герцог, только не дайте себя убить!

Даргус начал с герцога Кая Бароса. Подчиненные ему полки располагались в южных городах, а герцог постоянно жил в столице, ненадолго отлучаясь из нее в родовой замок для охоты на оленей. При их первой встрече Барос даже не смог ответить на вопрос, кто вместо него управляет войском. Тогда Лар не стал обострять отношения, он сделал это сейчас. Взял с собой пять королевских дружинников и верхом отправился во дворец строптивого герцога.

Охрана Бароса оказала ему почтение, и его слуги быстро и со всем уважением привели гостя в одну из дворцовых гостиных. На этом уважение закончилось, потому что Кая пришлось долго ждать.

- Эй, любезный! - выйдя в коридор, позвал Даргус шедшего по каким-то делам слугу. - Я не собираюсь и дальше терпеть хамство вашего хозяина. Я уезжаю, а вы передайте, что он лишен звания командующего! Пусть и дальше воюет с оленями, если больше ни на что не способен!

Слуга побледнел и бросился бежать по коридору. Лара намеренно оскорбили пренебрежением, и он ответил одним из тех оскорблений, которые смываются только кровью. Барус не сможет и не захочет уклониться от дуэли. Он мастер меча и на двадцать лет моложе, поэтому не станет осторожничать со стариком.

Его догнали возле парадного выхода.

- Господин герцог! - задыхаясь, крикнул бежавший по лестнице мужчина. - Герцог Кай Барус просит вас вернуться! Вам нужно объясниться!

- Мне не о чем с ним разговаривать! - надменно ответил Лар. - Меня здесь оскорбили, а если ваш хозяин считает оскорбленным себя, он знает, где меня найти. Может не приезжать лично, а прислать своего представителя. Так даже лучше, потому что у меня нет никакого желания его видеть!

Разговор со слугой состоялся без свидетелей, теперь их было предостаточно. Даргус прошел мимо опешивших слуг и растерянных дружинников и направился к конюшне, где его ждал эскорт. Наверное, еще никто так не оскорблял герцогов Барус, да еще в их собственном дворце. Несомненно, уже вечером об этом будет знать вся столица.

Лар полагал, что взбешенный Кай не станет тянуть с вызовом, так и вышло. Не прошло и свечи со времени возвращения в выделенные ему в королевском дворце покои, как слуга доложил, что прибыл и требует встречи барон Воркер. Это тоже было оскорблением и нарушением этикета, по которому в таких случаях с вызовом присылали графа. Что может требовать от герцога какой-то барон?

Даргус не хотел терять время, поэтому принял наглеца.

- Ну? - обратился он к стремительно вошедшему барону. - Излагайте, с чем пришли. Можете не представляться.

- Герцог Кай Барус вызывает вас на поединок за нанесенное оскорбление! - зло сказал барон. - Как оскорбленная сторона, он имеет право выбора времени и места встречи! Так вот, вас будут ждать через две свечи на площади Правосудия! Да, у вас должен быть один меч.

Даже не кивнув на прощание, он повернулся и так же быстро вышел из комнаты.

"Меня уже похоронили, - понял Лар. - Отсюда и такая наглость. Пусть я чужой, но все равно герцог, а теперь и обласканный королем высший воинский начальник. Не стал бы хамить этот Воркер, побоялся бы за свое будущее. Ну что же, тем лучше! Нужно побеспокоиться о секундантах".

Он знал уже многих благородных в столице, и кое с кем из них сложились неплохие отношения. Подумав, написал два письма и отдал их слуге со словами:

- Эти письма нужно сейчас же отправить графу Доберу и барону Рапсу.

Лар был уверен в том, что ему не откажут и не ошибся. Когда он в сопровождении дружинников прибыл на площадь, там уже ждали граф с бароном в большой компании других благородных.

- Дорогой друг! - обратился к нему Добер. - Разумно ли в ваши годы принимать вызов герцога Баруса? Этот молодой забияка полдня машет мечом, а у вас нет такой возможности! Может, обратиться к королю? Учитывая обстоятельства, он наверняка запретит дуэль.

- Не беспокойтесь, дорогой друг! - отозвался герцог. - Мой случай не из тех, когда требуется вмешательство его величества.

К ним подошли за платой городские стражники, узнали, кто собирается драться, и поспешили сбежать. Вскоре с большой свитой прибыл Барос. Соскочив с коня, он бросил поводья слуге и направился к своему противнику.

- Я не имею желания с вами разговаривать! - надменно сказал он. - Доставайте меч и начнем, меня ждут дела!

- Вас ждут олени, - ухмыльнулся Лар и обнажил меч. - И еще вас давно заждался Ольмер. Когда встретитесь, скажите, что я к нему не тороплюсь!

Он не собирался показывать свою силу, наоборот, нужно было поддаться, а потом якобы случайно выиграть схватку. Тогда будет шанс получить вызов на поединок и от герцога Давлея. Если же он испугается...

Даргус ускорил восприятие и без труда уклонялся от ударов противника или отводил их в сторону, не показывая силу и не пытаясь атаковать. Зрители видели, что он слабее и медлительней молодого герцога и с большим трудом отбивает его атаки. Никто уже не сомневался в исходе их схватки. Упав на одно колено от особенно сильного удара, Лар неуловимо быстрым движением кольнул Кая в сердце. Никто из зрителей так и не понял, из-за чего побеждавший в поединке Барос упал на брусчатку площади.

- Благодарю вас, господа! - обратился герцог к своим секундантам. - Надеюсь, вы мне не откажете, если еще раз понадобятся ваши услуги!


На боевой корабль взяли одного капитана, а Верк остался в порту Дорба следить за ремонтом "Гордости Надя" и тем, как их матросы проматывают свою премию. Когда-то у сорголов были большие военные флоты, но, с тех пор как объединились последние два государства, необходимость в них исчезла. Часть кораблей оставили, и на них даже установили паровые машины и новые пушки, но таких было всего два-три на каждый морской порт.

- Это хорошо, что ты нашел новую землю, да еще с хозяевами! - хохотнул капитан "Свирепого" Вурх, дружески хлопнув Надя по плечу. - В совете хотели снять с наших кораблей орудия и продать их купцам! Зачем тратиться на боевые корабли, если не с кем сражаться? Надеюсь, что у твоих бледнокожих найдутся настоящие моряки! Сильный враг - это хорошо!

"Неужели все вояки такие же чокнутые?" - подумал Надь, но ответил вежливо: - Мы были только в рыбачьей деревне и видели на берегу лодки. Наверное, есть и корабли, но мы лишились мачты и были заняты ремонтом, а потом поспешили уплыть. Если бы нарвались на корабли бледнолицых, вряд ли увидели бы родной Терм, а здесь не узнали бы о новой земле. Скажи, нам хватит угля или пойдем под парусами?

- На две тысячи карбов хватит, - ответил Вурх, - но нужно еще плыть обратно и иметь запас топлива на случай шторма. Поэтому, если будет попутный ветер, заглушим машину и поставим паруса.

- Когда возвращались, он у нас все время был попутным, а матросы от безделья заплыли жиром.

- Ветер поменялся, капитан! - подошел к Вурху помощник. - Может, пойдем под парусом? Дует как по заказу.

- А я заговорился и не заметил, - удивился тот. - Останавливайте машину и ставьте оба паруса. Командуй, Харс!


- Мне нужно увидеть хозяев дома, - обратился Тит к открывшему дверь слуге. - Передайте кавалеру Борису Дарому, что его хочет видеть брат.

- Очень сожалею, кавалер, но это никак нельзя сделать, - ответил слуга. - Ваш брат вместе с бароном Варгом уехал на юг, к побережью и вернется очень нескоро. Я могу узнать, оставлял ли он распоряжения управляющему на случай вашего появления.

- Не надо, - отказался Тит, вернулся к поджидавшему его экипажу и приказал кучеру: - Возвращаемся!

"Хороший дом у брата, не меньше моего, - думал он, трясясь на жестком сидении от быстрой езды. - Правда, это совместное владение. Жаль, что не получилось застать Бориса. Видимо, он, в отличии от меня, нашел себе занятие. Стоило тратить такие деньги на благородство, если я для всех здесь остался чужим? Предлагают идти в армию, но и там дают только чин сержанта! Поможет ли брат и сможет ли меня простить? Я бы, пожалуй, не простил".


- Мы не станем ждать ответ короля Марка, - решил Уклей. - По договору это можно сделать и без него. Готовь войско!

- И кто его поведет? - спросил Дажебай.

- Кто из нас двоих советник? - усмехнулся хан. - Ты? Вот и советуй.

- Можно поставить хана маргезов Дарбея. Он из молодых, поэтому будет проявлять усердие.

- Ставь, - разрешил Уклей, - но учти, что если он погубит моих воинов, то с тебя за этот совет снимут кожу!





Глава 23




Это произошло вскоре после полудня.

- Посмотрите, - обратился к капитану гулявший по палубе Дарк. - Что там, впереди?

- Пусть меня сожрет акула, если это не корабль! - воскликнул Хург. - И он идет нам навстречу!

- Значит, это сорголы! - воскликнул юноша. - Горд, вы можете договориться с духом, чтобы дул не так сильно? Если мы захватим этот корабль, не придется плыть к материку сорголов, а для обратной дороги мы принесем их в жертву.

- Попробую, - ответил сидевший на бухте жрец. - А вы бы вооружились на тот случай, если на них не подействует магия!

Пока разговаривали, едва заметный корабль стал намного ближе, и его уже можно было хорошо рассмотреть. Ветер резко ослаб, а подгоняемые капитаном матросы разобрали арбалеты и приготовились к бою. Вскоре к ним присоединились Ольгер с Барком и дружинники. Последней из каюты вышла Вела.

- Правь к кораблю! - приказал капитан рулевому. - Мы должны разойтись на два корпуса!

Несмотря на опасность морского боя, он был доволен возможным окончанием смертельно опасного путешествия.

- Они нас увидели и тоже идут на сближение, - заметил граф. - Корабль не меньше нашего, и на нем много матросов. Надеюсь, что ваша магия не подведет и нас не отправят на дно. Хотелось бы умереть на суше, а не кормить рыб. Капитан, - обратился он к Хургу, - скажите матросам, чтобы спрятали арбалеты! Если их увидят, нам не дадут подойти. И вообще пусть не стреляют без команды.

- Все слышали? - проревел тот. - Вот и выполняйте!

Больше никто не разговаривал, все с волнением и невольным страхом смотрели на приближавшийся корабль и столпившихся на его палубе краснокожих гигантов.

- Ударим вместе! - сказал Дарк стоявшему рядом Борису, когда до вражеского корабля осталась сотня шагов. - Они поворачивают, чтобы не дать нам уйти. Ты опасался, что нас обстреляют издалека...

- Не будут они стрелять, - отозвался друг. - Посмотри на их презрительные рожи. Нас не считают достойными противниками, поэтому не будут беречься. Я думаю, пора!

Результаты магии сказались не сразу. Было видно, что сорголы пытаются сопротивляться чужой воле, но эта борьба закончилась не в их пользу. Чужие моряки расстегнули пояса и бросили их вместе с оружием на палубу, а потом побежали спускать паруса и не проявили враждебности, когда корабли сошлись бортами.

- Не расслабляйтесь! - крикнул матросам Дарк. - Наша магия действует, но как-то не так, и на нее уходит слишком много сил! Сейчас заберем несколько краснокожих, подожжем их паруса и уйдем!

- Может, безопасней всех перебить? - предложил Ольгер.

- Нет, - сквозь зубы ответил Борис. - Вы не убьете всех, а стрельбой нарушите подчинение. Стрелять можно, когда будем уходить.

Пяти сорголам знаками приказали перейти на "Грозу моря", и они неохотно повиновались.

- Расцепляйте корабли! - крикнул Дарк. - Когда отойдем, начинайте стрелять! Герт, пусть дружинники свяжут пленников! Горд, скажете духу, чтобы дул в ту сторону, куда будем поворачивать корабль. Как только удалимся от этого, сразу же принесем ему жертву! Борис, я жгу дальний парус, второй на тебе!

Моряки схватили багры и оттолкнулись от вражеского корабля. Когда разошлись на два десятка шагов, в сорголов полетели болты и почти одновременно загорелись оба паруса. Дух опять поднял ветер, и стоявший за штурвалом матрос начал понемногу поворачивать разогнавшуюся "Грозу моря" на обратный курс.

- Считайте, что мы уже закончили! - весело сказал капитану Барк. - Завтра к вечеру будем в вашем Хурдале!

- Прогоните удачу! - сердито отозвался Хург. - Лана не любит тех, кто прежде времени празднует победу. Может налететь шторм, или нас бросит ваш дух. И краснокожие уже потушили свой корабль. Если у них есть запасные паруса...

- Действительно, - присмотрелся барон. - Ничего, все равно за нами не угонятся. Пойдемте, посмотрим на наших пленников.

Пятерых сорголов отвели на корму и связали им руки. Подчинение больше не действовало, но они не проявляли агрессивности, видимо, понимая всю безнадежность сопротивления. Каждый из них был на голову выше самого высокого из матросов и намного шире в плечах.

- Да, с такими трудно драться, - сказал Барк, подойдя к смотревшим на него с ненавистью краснокожим. - Плохо, что их заставили сбросить пояса, было бы интересно посмотреть, что за оружие на них висело. Магией можно выучить их язык?

- Маг может передать другим знание любого языка, каким владеет, - ответил стоявший неподалеку Борис. - Мы научим этих красавчиков нашему языку, а уже потом с их помощью попытаемся узнать язык сорголов. Сначала принесем жертву, а потом будем работать с теми, кто останется.

Подошедший жрец определил в жертвы трех пленников и велел увести остальных.

- Не стоит им смотреть на смерть приятелей, - сказал Горд. - Могут ожесточиться и отказать в помощи, а от подчиненных магией мало пользы.

Когда сорголов разделили, они в первый раз взбунтовались. Руки были связаны, но ноги свободны, ими и пытались драться. Пленников повалили на палубу и связали так, что они не могли двигаться. Двоих унесли в каюту, а остальными занялся жрец. Этот ритуал обошелся без криков.

- В них не было необходимости, - объяснил Горд, когда его спросили. - Я уже связан с духом, поэтому нужно только отдать ему силу жертв. Теперь опять будем быстро плыть!

Ветер усилился, и вскоре "Гроза моря" неслась, как чистокровный скакун, в сторону родных берегов. Матросы убрали оружие и ушли в кубрик, разошлись по своим каютам и остальные.

- И долго они будут у нас лежать? - спросила Вела мужа, имея в виду связанных сорголов.

- Сейчас попробую научить их языку, - ответил тот, - а потом подчиню и развяжем ноги. Таскать такие туши...

Он сел на одну из коек, закрыл глаза и замер. Вела ждала, когда он закончит, но сеанс магии затянулся, и она легла дочитывать последнюю из купленных книг.

- Освободи меня, сволочь! - проревел один из краснокожих, заставив ее в испуге вскочить с койки. - Что вы сделали с остальными?!

- Не ори, - устало сказал Дарк. - Если не будешь слушаться, станешь таким же, как твой приятель.

Соргол повернул голову в сторону безучастно лежавшего собрата и уже тише спросил:

- Что вы сделали с захваченными матросами, белокожий?

- Они принесены в жертву духу воздуха, который движет наш корабль. У вас двоих есть шанс избежать такой участи. Если будете отвечать на вопросы...

- И что потом? - спросил пленник. - Ваши вопросы когда-нибудь кончаться.

- Жизни сохраните, - ответил барон, - а это главное. Мы ожидаем вашего нашествия, а когда оно случиться, отпустим так, чтобы могли присоединиться к своим. Сведения, которые у вас узнают, намного дороже вас самих, поэтому мое обещание будет выполнено.

- Ничего не скажу! - зло ответил соргол. - Какая может быть жизнь у предателя? И капитан Вурх не будет говорить!

- Так он капитан того корабля, на котором вы плыли? - поинтересовался Дарк. - Говори, в таких ответах для ваших нет вреда. Заодно назови себя.

- Ты угадал, - сверкнув глазами, ответил краснокожий. - Я тоже капитан, только другого корабля. Можешь звать Надем.

- Ну а я Дарк. У вас нет магии, поэтому ты не поймешь без объяснения значения слова "маг". Я тот, кто подчинил вас подвластной мне силой.

- У нас колдуны только в детских сказках, - сказал Надь. - Как только узнают о вашей силе, обязательно истребят! Она такая же отвратительная, как и цвет вашей кожи!

- А без этого не истребят? - усмехнулся Дарк. - Что молчишь? Внешний вид ни при чем, вам просто нужно будет освобождать для себя наши земли. Ты тоже не кажешься мне красавчиком. Смотришь как на человека, с которого содрали кожу. Ладно, ты не хочешь отвечать на мои вопросы, но поможешь хоть выучить ваш язык? Прямого вреда в этом нет, так как я не смогу прикинуться сорголом, а польза может быть. Во время войны всегда приходится о чем-то договариваться, а как это делать без знания языка?

Магия учителя позволяла принять любой вид, но откуда об этом знать Надю, который не мог даже распознать ложь!

- Научу, если развяжешь ноги, - ответил он. - Только из меня плохой учитель. Что нужно делать?

- Если не станешь ими драться, развяжу, - пообещал барон. - Любое сопротивление в вашем положении - это глупость. А делать... Просто назовешь десяток своих слов и их перевод на наш язык. Все остальное сделает магия.

- Не буду я драться. Слова назову, это нетрудно. Слушай...


- Разжигаем топку! - решил помощник. - Быстрее ставьте второй парус! При таком ветре, да еще с машиной, будем проходить сорок карбов за час!

- У них ход больше, - сказал кто-то из матросов. - Мы сожжем весь уголь, а надеяться на ветер при таких переходах... Белокожие убили треть команды и похитили капитана. Может, лучше вернуться? Мы уже можем подтвердить, что новая земля - это не выдумка команды Надя. И направление, в котором уплыл их корабль, совпадает с нашим курсом. Туда нужно идти многими кораблями! Если мы не вернемся, никто так и не узнает, что произошло! Пошлют ли других?

Собравшиеся вокруг помощника матросы одобрительно зашумели.

- Ладно, возвращаемся, - нехотя решил он. - В том, что ты сказал, есть смысл, только такое возвращение - это позор, и оно будет стоить мне должности.

Как только "Свирепый" лег на обратный курс, ветер тут же услужливо поменял направление.


В Модере наняли не двух, а трех охранников. Расщедрился Влад, который решил не испытывать судьбу и не экономить на безопасности. Он взял бы и четвертого, но в лиге больше не было свободных наемников, а ехать за ними на городской рынок... Он не поехал, решив добрать охрану в следующем городе.

- Хватило бы и двух, - для вида сказал Марк, который на самом деле был доволен решением попутчика. - Я уже дважды ездил в Орт и ни разу не сталкивался с разбойниками.

- Ну а я еду в первый раз и уже потерял от их стрел трех охранников, - возразил маг, - и сам получил из пращи по затылку.

- И как же удалось спастись? - с интересом спросил один из наемников.

- Разбойники были без коней, поэтому удалось ускакать, - соврал Влад. - Вряд ли так повезет еще раз.

Ему попался очень словоохотливый попутчик, жаль только, что в болтовне купца не было ничего интересного. Но в этом было и преимущество: достаточно делать вид, что слушаешь, и не нужно говорить самому. На дороге в столицу было много трактиров, поэтому путешествие проходило приятно, без готовки и ночевок под открытым небом. Мешали только дожди, но у всех были плащи, а намокшая одежда к утру высыхала. На второй день после Модера ночевали в большом трактире, в котором едва не случилось несчастье. Виновником был заночевавший в этом же заведении молодой граф. Юноша ехал из замка отца в следующий на тракте город Солер в сопровождении мага и пятерых дружинников и перед самой ночевкой попал под сильный дождь. Это ли было причиной или что-то не понравилось в трактире, но утром граф спустился в трапезную в самом дурном настроении. Его дружинники завтракали за отдельным столом, а маг почему-то задержался.

Влад не поскупился на отдельную комнату, хотя купец намекал, что можно взять одну на двоих, поэтому и на завтрак пошел один, не дожидаясь попутчика. Не обратив внимания на раздраженного юнца, он сел за соседний стол и стал ждать слугу.

- Что расселся! - крикнул граф, уставившись на наглого простака. - Вон отсюда! Убирайся, пока я не поем. От тебя так воняет, что невозможно есть!

Может быть, Влад и ушел бы, чтобы не нарываться на скандал, но он стал в три раза сильней, а тем, кто почувствовал вкус силы, нелегко терпеть хамство.

- Я вам не мешаю, - отозвался он, стараясь говорить спокойно, - но, если хотите, могу пересесть за другой стол.

- Не хочешь убраться по-хорошему, - сказал юнец, довольный тем, что есть на ком сорвать раздражение. - Эй, парни, вышвырнете его из трактира и заодно пересчитайте ребра, чтобы знал, как следует разговаривать с графом Мартом!

Уже позавтракавшие дружинники с ухмылками встали со стульев, да так и застыли.

- Маг! - с испугом закричал граф. - Вы почему скрываете свою силу этой повязкой? Поедете со мной в Солер, и пусть с вами разбирается наместник!

- Поеду, но не с вами, - ответил Влад. - Я не совершил ничего противозаконного, только защитил себя от ваших слуг.

- Что здесь происходит? - спросил спускавшийся по лестнице пожилой маг. - Вы опять с кем-то сцепились, Робер?

- Я думал, что он простак, а оказалось, что это прячущий свою силу маг! - с возмущением ответил юнец. - Посмотрите, что он сделал с моими дружинниками! А ведь у всех хорошие амулеты!

- Обычное подчинение, - присмотрелся маг. - На них не пожалели силы, а в таких случаях амулеты не защитят. Я Кай Ордан, а кто вы? И почему на вас эта повязка?

- Влад Сатский, - представился он. - Выполняю важное поручение короля и не могу рисковать. Не повезло нарваться на разбойников, которые стрелами перебили моих охранников. Я нанял других, но в лиге Модера было мало наемников, а я не могу задерживаться. Приходится скрывать силу. Если бы разбойники увидели, что я маг, в лесу гнили бы не их тела, а мое.

- Не врете, - задумчиво сказал Кай. - Остыньте, Робер! Этот маг выполняет поручение самого короля! Вы не могли об этом знать, поэтому не несете ответственности за нападение, но любое враждебное действие сейчас...

- Пусть освободит моих людей! - буркнул граф и демонстративно занялся едой.

Ожившие дружинники сели за стол и стали ждать своего господина, с опаской поглядывая на завтракавшего Влада. Маг графа сел за отдельный стол, и его быстро обслужили. Вскоре в трапезную спустился Марк, а вслед за ним и три их наемника. Когда поели, быстро собрались и выехали в путь раньше графа Марта и его свиты.


- Ну как у вас дела? - спросил мальчишек Даос.

- Все получается, учитель, - ответил самый бойкий из них.

С тех пор как их поместили в просторные казармы, выдали новую одежду и начали хорошо кормить, побегов почти не было, наоборот, его подопечные стремились освоить все то, что им давал маг смерти. Старик не только записал в их головы те куцые знания, которые требовались для управления мертвецами, но и много полезной магии, которая могла пригодиться в жизни.

- Это не делает вас настоящими магами, - говорил он детям. - Для того чтобы ими стать, нужно долго учиться самим. Но вы уже сможете лечить и делать многое другое, что позволит зарабатывать на жизнь. Война не будет длиться вечно, и я надеюсь, что многие из вас в ней уцелеют.

Эти мальчишки были у него последними.

- Учитель, а это правда, что вы скоро умрете? - набравшись храбрости, спросил тот же мальчик.

- Правда, - ответил он, потрепав его по волосам. - Закончу с вами и умру. А вот плакать не нужно. Я прожил очень долгую жизни и от всего устал. Вы - моя последняя работа и, пожалуй, самая полезная из всего, что я сделал. Если послужите своему народу и королю, я буду доволен. Сейчас для вас делают доспехи, чтобы хоть как-то защитить в бою. Будут и щитоносцы, но все равно для вас останется опасность.

- За все нужно платить, - с недетской серьезностью сказал другой мальчишка. - Не сомневайтесь, учитель, мы сделаем все, что сможем!


Марк собрал в тронном зале ближайших помощников и обсуждал с ними дела последний дней. Гарх никогда не устраивал таких совещаний и все важные дела решал сам. Так же начал править и новый король, но угроза вторжения сорголов заставила его прислушиваться к мнению самых знающих и авторитетных вельмож. Цена ошибок могла стать слишком большой и решать все самому... Он был для этого слишком умен.

- Что у нас с побережьем, граф? - спросил Марк. - Лашток не чудит?

- Его полки патрулируют наиболее удобную для высадки часть побережья, - ответил недавно приехавший с юга граф Бартон. - Все делается так, что я не смог придраться. Только в этом нет заслуги герцога, который безвылазно сидит в Мардоке и развлекается со шлюхами. Всем заправляет сын графа Дэша.

- Главное - дело, а с герцогом со временем разберемся, - сказал король. - Тарней, что у нас с пришедшим войском учи?

- Оборудовали лагеря и ждут, - ответил командующий. - Мы снабжаем их всем необходимым, кроме женщин. Пока не было никаких беспорядков. Надеюсь на то, что эти двадцать тысяч у Уклея не последние. Очень хорошие воины и отличная дисциплина. Плохо, что на побережье мало таких мест, где можно использовать конницу, но учи могут сражаться и пешком. Степной лук сильнее нашего, а они все прекрасные лучники.

- Что у нас с пополнением?

- Выгребли всех, у кого есть хоть какой-то боевой опыт, - доложил граф Дорс. - Пробуем сделать то же самое в нашей части Доршага, но многие не верят... Я отправил гонца к королю Августу. У него много авторитетных беженцев, хотя бы герцог Витар. Если о вторжении скажет он...

- Правильно сделали, - одобрил Марк. - Что у нас с Урамом?

- Там усиленно занимаются армией, - ответил его посланник при дворе короля Лежа граф Мэй. - В Ураме почти нет пригодного для высадки побережья, поэтому вся армия королевства с началом войны отправится на наше. Мы уже начали строить для них лагеря и готовить запасы продовольствия.

- Надо торопиться! - сказал король. - У меня предчувствие, что у нас осталось совсем мало времени!


Смерть Бароса добавила Лару уважения в столичном обществе, но никак не сказалась на отношениях с герцогом Давлеем. С ним пришлось разбираться, и эти разборки тоже закончились дуэлью. На этот раз Даргус не изображал слабака и убил своего противника первым же выпадом. После этого о нем заговорила вся столица, король лично выразил восхищение, а в полках все офицеры выказывали восторг и преданность. Осталось съездить на юг ознакомиться с побережьем и расположенными там войсками и можно было отправляться в Тору.


Великий хан был погружен в безрадостные мысли. Его беспокоили отправленные в Тору двадцать тысяч воинов и возглавлявший их хан маргезов. Если война с краснокожими будет короткой и победоносной, вся слава достанется Дарбею, а это очень опасно! Больше трехсот лет назад в войне с Доршагом прославился предок Уклея, которого воины посадили на золотой войлок, зарезав и правившего Курбазая, и всю его семью. Как бы не разделить его участь! Учи превыше всего ценили талант полководца и личную храбрость, а его желание остаться в столице могут посчитать трусостью. Итогом этих раздумий был вызов советника.

- Скажи, что мне ждать от Дарбея, - сказал он вползшему в шатер Дажебаю. - Не вскружит ли ему голову слава? Ты мне его посоветовал, значит, должен знать!

- Отбросьте эти мысли, великий! - воскликнул советник. - У тех, кто встретит врагов, не будет легкой победы, иначе мы обошлись бы без помощи богов! Даже если победим вначале, сорголы придут вновь и, может быть, не один раз! Вряд ли уцелеет много тех, кто встретит первый натиск. Я отправил бы армию к горам, но идти всем в Тору рано! И помощь может понадобиться не Марку, а Августу.

- Ты сказал - я услышал! Смотри, чтобы твои советы не стоили мне жизни! Ты умрешь раньше!





Глава 24




- Сегодня должны приплыть в наш порт, - на языке сорголов сказал Дарк. - Капитан Вурх отказался отвечать на мои вопросы, теперь я хочу узнать, не изменил ли своего решения ты?

- Почему я должен его менять? - удивился Надь. - Из-за того, что закончится плаванье? Так для меня это ничего не меняет! Я не боюсь твоего подчинения и смерти и не стану предателем!

Барон мысленно выругался и использовал подчинение. Ему нравился этот капитан, поэтому все опыты проводились на его приятеле. Вурх прекращал дышать, и у него останавливалось сердце, да и другая магия действовала так же, как на людей, только для нее требовалось тратить в два раза больше сил. Паралич, сон, боль и потеря сознания... Юноша проверял на сорголе все известные ему боевые заклинания, кроме тех, которые вызывали необратимые повреждения и смерть.

- Долго ты намерен с ним возиться? - спросила с койки жена. - Заклинания проверил, а это было главным. Ты уже понял, что никто из них не предаст своих и даже многое узнал под принуждением, вот и продолжай задавать вопросы. Выясни об их порохе, по-моему, это самое важное.

- Что толку о нем спрашивать! - сердито отозвался Дарк. - Мало того что непонятно, что в него мешают, кроме угля, так мы все равно не успеем сделать ни эти их пушки, ни пистоли!

- Ты умнее меня, но сейчас сказал глупость, - не согласилась Вела. - Война, скорее всего, затянется, а у пороха может найтись и другое применение. И то, что мы с тобой не поняли их названий, еще ни о чем не говорит. Другие могут понять по описанию.

- Ладно, попробую, - согласился муж. - Надь, порох применяется только в пистолях, ружьях и пушках или еще где-нибудь?

- У него много применений, - равнодушно ответил капитан. - Если насыпать в какой-нибудь сосуд, а потом его закупорить, а порох поджечь через маленькое отверстие, сосуд разорвется со страшным грохотом, а его осколки нанесут раны или убьют. Это оружие называется ручной бомбой и обычно изготавливается из железа. Большую бомбу не бросишь, но ее можно заложить под стену замка, которая в результате взрыва будет разрушена. С помощью взрывов в карьерах добывают щебень для дорог и строительства.

- Вот видишь! - довольно сказала Вела. - Железные сосуды - это не пушки, их могут быстро изготовить и наши кузнецы. Спроси насчет серы и селитры, что это такое.

- Сера горит и страшно воняет, - ответил Надь. - Это камень желтого цвета. Часто ее камешки не крупнее песчинок и перемешаны с песком. Когда такой песок нагревают, сера плавится и стекает в сосуд. Потом ее нужно остудить и перемолоть. А селитра... Это такая соль, которая выделяется на дерьме. Обычно ее смывает дождь, но в тех пещерах, где жили летучие мыши, в старом дерьме много соли. Если его промыть водой, а потом выпарить... Когда-то ее так добывали, сейчас делают ямы с навозом и укрывают их от дождя.

- Что-то он разговорился, - удивился Дарк. - Утром выдавливал каждое слово, а сейчас выкладывает все их секреты!

- Боюсь, что у сорголов очень много таких секретов! - вздохнула жена. - Вряд ли капитаны знают их все, а нам трудно понять даже самый простой. Краснокожие намного сильнее людей, а со своим оружием будут для нас страшными противниками. Не зря так всполошились боги!

- Им тоже будет нелегко. Из ружья или пистоля можно убить только одного, а для следующего выстрела их нужно долго заряжать! Пушки - сильное оружие, но в лесах от них мало толку. И они очень тяжелые даже для сорголов. Им будет трудно подвозить подкрепления и припасы. Три тысячи лиг - это слишком много, а в океане часто случаются шторма. И наконец, у нас есть магия! Крови прольется много, но мы выстоим!

- Этих ружей может быть много! - Вела отложила книгу и подошла к мужу. - Если одни будут стрелять, а другие заряжать им оружие, к сорголам не подойдешь в наших латах. Мы наверняка захватим ружья или пистоли, поэтому порох потребуется и для них. Когда закончится плаванье, нужно быстрее ехать в Орт. Мой отец должен узнать все, что знаем мы, а мастера Августа займутся порохом. Можно я спрошу?

- Спрашивай, - согласился Дарк.

- Скажи, Надь, у вас есть семьи?

- Не у всех, - ответил капитан. - Женщин меньше, чем мужчин, поэтому холостяки ходят в специальные дома. За плату в них можно получить жену, но только на один день.

- А много вас?

- Много. Я не слышал, чтобы кто-то считал. В одной только провинции Масдок, где я живу, с полсотни больших городов, окруженных крестьянскими селениями, а таких провинций десятки. Терм очень большой, я не знаю и малой его части. Сорголов слишком много, а свободной земли нет, поэтому рождаемость ограничивают.

- А много у вас оружия? - вмешался в допрос Дарк.

- Я не знаю... - задумался Надь. - Мы уже давно объединились и ни с кем не воюем. Но до этого оружия было много, вряд ли его кто-то уничтожил, наверное, где-нибудь хранят. И оно есть на всех кораблях. В моей команде у каждого был пистоль. Пушки только на военных кораблях, а их осталось мало. Все ненужные корабли продали купцам, но их нетрудно вернуть и вооружить.

- К оружию нужны солдаты, - сказал барон.

Соргол разговорился, и этим нужно было пользоваться.

- Все мужчины учатся драться холодным оружием и стрелять. Вот артиллеристы только на боевых кораблях, но их нетрудно подготовить. Офицеры? О них ничего не скажу - просто не знаю.

- А кто вами правит? - спросила Вела. - Король?

- Короли у нас были до объединения, - объяснил Надь. - Кто-то из них погиб во время войн, а остальные образовали совет вождей. Места в нем передаются по наследству, а главный вождь избирается на три года, потом его меняют. Были и титулы, вроде ваших графов и баронов, но их давно отменили. Нет, земли у благородных никто не отбирал, их выкупили и раздали крестьянам.

- А кто у вас все придумывает? Порох, ваше оружие, машины...

- Я не знаю, кто выдумал порох, это было давно. С оружием то же самое, а машины делают мастера. Всех детей обучают грамоте, а самых смышленых учат разным ремеслам. Большинство таких потом сами становятся мастерами, а некоторые занимаются науками. Что это такое? Это разные знания, которые позволяют придумывать новое.

Внезапно Надь наклонился набок и упал на пол.

- Спит, - с облегчением сказал испугавшийся за соргола Дарк. - Странная у него реакция на магию подчинения. Нужно будет еще попробовать с Вурхом. Если и он будет так же болтлив, узнаем все и без их согласия.


Дух спешил отделаться от людей, поэтому обратно плыли еще быстрей. Забеспокоился даже вышедший отдохнуть от Хурга Ольгер.

- Вы уверены в том, что дух не сломает мачты? - спросил он жреца. - Для нас это будет верная смерть! Послушайте, как они скрипят!

- Не должен, - без большой уверенности ответил Горд. - Если лишимся парусов, ему придется дуть в корму, а это большой расход сил. Не бойтесь: это человек может нарушить договор, а дух не предаст и не бросит. Но на всякий случай гуляйте так, чтобы не попасть под удар.

- По такому ветру только гулять! - проворчал граф. - Пододвиньтесь, посижу рядом с вами на этих канатах. Зря я увязался за бароном Варгом. От вас хоть была польза, а я только потерял время. Думал, что будем драться, а наши юноши обошлись магией.

- Нужно еще добраться до столицы, - напомнил жрец. - Мало ли что случится в дороге! К тому же вы получили силу и теперь будете обласканы королем, значит, время потеряно не напрасно!


- Для чего так спешить? - недовольно ворчал Марк Брем. - Я не спорю, что еще светло и можно ехать, но посмотрите на эти тучи над головой! Из них вот-вот пойдет дождь, и немаленький. Лучше остановиться в этом трактире и переждать, чем опять сушить одежду. До следующего не успеем добраться, раньше вымокнем!

- У меня есть причины спешить, - ответил Влад. - Если хотите, можете остаться, а я со своими охранниками поеду дальше.

Он тоже не хотел попасть под дождь, но еще меньше хотелось ночевать под одной крышей с графом Мартом и его свитой. Юнец явно затаил зло и мог сделать какую-нибудь гадость, от которой не прикроешься магией. Что ему королевское поручение, своя обида важнее! Да и вообще нужно было как можно быстрей доставить камни в столицу. Вряд ли в такую погоду на тракте будут разбойники, а если дорога безопасна, можно обойтись своими наемниками и купец превращался в обузу.

- Едем дальше, - со вздохом согласился Марк. - Только давайте поторопим лошадей, чтобы не искать трактир впотьмах!

Дождь начался через две свечи, правда, не такой сильный, каким пугал купец, но и он успел до конца дня вымочить их до нитки. Встретивший промокших путников трактирщик быстро развел их по комнатам и обеспечил горячей водой и ужином. Помывшись, поели, развесили на стульях мокрую одежду и легли спать.

Утром спустившегося в трапезную Влада ждал сюрприз: половина столов была занята королевскими дружинниками, а вставший при его появлении маг спросил, не он ли следует в столицу с поручением барона Варга.

- У меня есть поручение барона, - не стал скрывать Сатский, - но как вы об этом узнали?

- Это неважно, - ушел от ответа маг. - У меня приказ короля проводить вас в Орт, к нему во дворец. Позавтракаете - и выедем!


Даргус успел проехать полпути от столицы до Хурдала. Этот не самый большой город на побережье был конечной целью его поездки. Герцог Парк предлагал ехать по дороге в Бордал, но Лар выбрал эту, потому что по ней уехали и должны были вернуться дочь и ее муж.

- Я при любом маршруте не осмотрю все побережье и не проинспектирую все полки, - сказал он Киру, - но если вернуться уплывшие маги, я первый узнаю результаты их путешествия. Это важно для управления войсками, к тому же с ними моя дочь.

Главнокомандующего хотели отправить с большой охраной, но Лар от нее отказался.

- От кого меня охранять? От разбойников? Так для этого достаточно десяти ваших дружинников, - заявил он королю. - Вы разобрались со всеми заговорщиками, кроме одного, а других опасностей для меня нет. Большую охрану не вселишь ни в один трактир, а еще две декады будут идти дожди. Люди будут ехать мокрыми и ночевать в палатках, в которых сыро и холодно и не высушишь одежду.

Август не стал спорить со строптивым герцогом и отправил с ним десять дружинников под командованием кавалера Брея и одного из королевских магов - Ноя Артона.

Сейчас Даргус со своим эскортом был в двух свечах езды от города Малька, а завтра планировали прибыть в Солер и в нем заночевать.

- Стоит ли терять время в Мальке? - сказал ехавший рядом с герцогом маг. - Стоявший в нем полк уже должен быть на побережье, а пообедать можно в любом трактире, их здесь хватает.

Ему хотелось как можно быстрее добраться до Хурдала и хоть немного отдохнуть от надоевших дождей, поэтому раздражала любая задержка.

- Это ненадолго, - отозвался Лар. - Проверим, выполнил ли приказ полковник Зюгаль, поедим и отправимся дальше. Этот полк из тех, которые подчинялись герцогу Баросу, а многие его офицеры относятся к службе не лучше, чем относился их покойный командующий.

К сожалению, упомянутый Даргусом полковник не выполнил поступивший два дня назад приказ, да и не собирался его выполнять.

- Для чего эта спешка? - непонимающе спросил он злого герцога. - Сорголы? Извините, мой лорд, но я в них не верю! Но если они приплывут, то мой полк через три дня будет на побережье. Сейчас все живут в домах, а на марше придется мокнуть... И неизвестно, как нас устроят в Хурдале. В этот город уже отправили два полка, так что нам в нем не хватит жилья и придется ночевать в палатках. Я думал уйти, как только закончатся дожди...

- Вы должны не думать, а выполнять мои приказы! - отчеканил Лар. - Господа, я отстраняю этого мыслителя от командования! Кто ему помогал управлять полком?

Собравшиеся в комнате офицеры зашумели, кто одобрительно, а кто и с возмущением. К герцогу протиснулся один из них.

- Я помогал, мой лорд! - сказал он. - Барон Мар Трегус.

- Теперь будете полковником! - приказал Даргус. - И учтите, барон, что завтра утром полк должен выйти из города! Я раньше вас прибуду в Хурдал и побеспокоюсь о жилье.

Хороший обед немного улучшил настроение, но вскоре после выезда из Малька попали под сильный дождь. Мало того что все тут же вымокли, так еще этот участок дороги был с глиной, которая раскисла и сильно затрудняла езду. Когда увидели трактир, кони уже выбились из сил, а их всадников начало трясти от холода. Лара не мучил холод, из-за которого его спутники лязгали зубами, и у него не вызывала раздражения мокрая одежда. Наверное, это было связано с полученной силой бога.


- С чего начнем? - спросил приятеля Сарк.

- С начала, - буркнул тот. - Эти маги приехали сюда не любоваться морем, а куда-то плыть.

- В сезон дождей? - недоверчиво спросил он. - Кто же сейчас поплывет?

- Вот и узнаем, кто из капитанов уплыл, - по-прежнему сердито сказал Бард. - Можешь предложить что-нибудь лучше? А если нет, то заткнись!

Пять дней назад их нанял какой-то благородный, который заплатил сто монет и пообещал вдвое больше за голову каждого из своих врагов. У них это был не первый заказ на убийство, хотя убивать магов до сих пор не доводилось. Основным занятием этой пары была кража молодых девушек по заказам богатых клиентов. За убийства брались неохотно из опасения. Девчонок крали из семей простаков, поэтому если попадешься на такой краже, то потеряешь только золото на уплату штрафа. А вот с убийством уже не отделаешься штрафом, потому что заказывали одних благородных. Это была верная виселица! Бард сам не знал, почему у него было такое нежелание браться за этот заказ. Он даже хотел отказаться, несмотря на необычно щедрую плату, но поддался на уговоры напарника, о чем сейчас жалел. Что-то было не так с этим заказом, иначе чем объяснить этот леденящий душу страх? Бард не считал себя трусом и бывал во многих переделках, но сейчас, когда не было явной опасности, ему почему-то хотелось бежать их этого города, наплевав на золото. А вот Сарк, похоже, ничего такого не чувствовал.

Убийцы добрались до порта и зашли в трактир пообедать и расспросить трактирщика о кораблях. Хозяин этого неказистого заведения скучал за своим столом, поэтому с готовностью рассказал все здешние новости.

- Хотите нанять корабль? - спросил он. - Если так, то ничего не выйдет! Пока не закончатся дожди, ни один капитан...

- Так уж и не один? - перебил его Сарк. - А если хорошо заплатить?

- Попробуйте, - неуверенно сказал трактирщик. - Несколько дней назад на такое предложение согласился капитан "Грозы моря". Наверное, Хург свихнулся от жадности, но мне непонятно, как ему удалось уговорить команду. По-моему, никакие деньги не стоят жизни!

- И кто же его нанял? - поинтересовался Бард.

- Одна странная компания, которая снимала у меня комнаты, - ответил хозяин и замолчал, ожидая вопроса, в чем же заключалась странность его постояльцев. Когда Сарк его задал, он с видимым удовольствием продолжил разговор.

- Может, в столице это обычное дело, но я был удивлен, хотя у нас с началом навигации кого только не бывает! Представьте себе двух молодых магов, один из которых ходит в обнимку с явно благородной девицей, затянутой в кожу и вооруженной не хуже вас! Теперь добавьте к ним двух благородных, да не кавалеров, а с титулами! Но это еще ладно! Шестым в их компании был самый настоящий жрец Ольмера! И это только господа, а с ними были еще и слуги. Полтора десятка головорезов, которым тоже сняли комнаты!

- Значит, у них было много денег, - сказал Бард, переглянувшись с напарником. - И эта компания наняла вашего капитана? Интересно, куда можно плыть в такое время?

- Об этом до сих пор гадает весь город! - воскликнул трактирщик. - Вы еще не знаете главного! На второй день вернулся один из магов, который до этого куда-то уехал с двумя слугами, и привез с собой несколько подчиненных темных!

- Ночных убийц? - вздрогнув, спросил Сарк. - Не может этого быть!

- По-вашему, я вру? - обиделся хозяин. - Все были в черном и с мрачными мордами! А о том, что они из гильдии, сказал сам маг. Не мне, но я слышал! Я думал, что темных сдадут страже, но их никому не отдали и принесли в жертву!

- Жрец принес жертву богу смерти?

- Жрец, только жертва была не Ольмеру, а духу воздуха!

- А для чего им дух? - не понял Бард. - В страже за темных дали бы много золота!

- Эх вы, сухопутные! - с сожалением сказал трактирщик, будто сам был морским волком. - Если договориться с духом, он будет дуть в паруса. Для корабля попутный ветер - это первое дело! Когда-то давно в одной из деревень жил маг-самоучка из крестьян, которому удалось подружиться с одним из духов. Дух гонял для друга корабли, а маг греб золото лопатой! Только эти привадили какого-то ненормального духа. Он с такой силой задул в паруса, что корабль умчался в океан быстрее любого коня! Я сам видел, как надулись паруса и выгнулись мачты, а "Гроза морей" зарылась носом в воду. Матросы, как сумасшедшие, таскали грузы на корму, а чем все закончилось - этого я вам не скажу.

- Так, может, они утонули? - высказал предположение Сарк. - Если такой сумасшедший ветер...

- Это вряд ли, - покачал головой хозяин. - Даже если не выдержат мачты, дух все равно пригонит корабль к цели. Вот об этой цели все и гадают. Многие считают, что они поплыли к землям краснокожих великанов, которые должны на нас напасть. Король прислал в город два полка и должен подойти третий, значит, дело серьезное! Ешьте свой обед, пока он совсем не остыл, а поговорить можно и после.

- Ты как хочешь, а я линяю, - сказал Бард напарнику, когда трактирщик вернулся за свой стол. - Думаешь, у нас получится то, на чем погорели темные? Вернемся в столицу и займемся девчонками. Не такое прибыльное занятие, зато не потеряем голову!

- Ладно, - недовольно согласился тот. - Ты прав: от заказа разит дерьмом, не зря за его выполнение обещали столько золота! Переночуем у этого болтуна, а утром поедем в Орт!


- Иди! - подтолкнул в спину Харса охранник совета. - Тебя ждут!

Помощника капитана "Свирепого" ждали шесть членов совета провинции Масдок. Они собралась в огромном зале, размеры которого были обусловлены не необходимостью, а величием заседавших в нем вождей. Каждый сидел за своим столом в самом центре зала, а больше здесь ничего не было. Ухищрениями строителей это средоточие власти казалось еще просторней, чем было на самом деле.

- Подойди! - тихо приказал временный глава совета, и находившийся в сотне шагов Харс услышал и выполнил приказ.

Неподалеку от вождей было небольшое возвышение, на которое он поднялся.

- Рассказывай все, что тебе известно о вашем плаванье! - продолжил глава. - И знай, что даже единственное слово лжи будет стоить тебе жизни!

- Я не собираюсь лгать, великий! - поклялся соргол. - Вчера к нам на корабль привели капитана "Гордости Надя"...

Рассказ Харса длился почти час, и за все это время его никто не остановил и не задал ни одного вопроса. Это был хороший знак.

- Значит, вас всех подчинили, когда корабли сошлись бортами, а обстреливали из арбалетов, - задумчиво сказал глава, когда помощник капитана закончил рассказ. - Это говорит о небольшом расстоянии, на котором действует подчинение, а стрелы - свидетельство дикости белокожих.

- Я не делал бы таких поспешных выводов, - возразил один из вождей. - Меня беспокоит скорость, с которой двигался парусный корабль. Без сомнения, где-то на севере находится материк, заселенный похожими на нас существами. Дикари они или нет, но единственный приемлемый для нас способ действия - это очистка открытых земель от хозяев и их заселение! Мы давно не воевали, но сохранили большие запасы оружия и военную науку, а большинство наших мужчин - прекрасные воины! Нужно мобилизовать флот и увеличить число боевых кораблей, а так же затребовать из других провинций всех подготовленных офицеров!

- Хотите вести войну силами одной провинции? - спросил глава. - Мы имеем такое право, но в этом случае и вся ответственность будет на нас. Я не возражаю, но считаю полезным отправить в разведку несколько кораблей. Прежде чем воевать, нужно лучше узнать противника!





Глава 25




- Кто это?! - закричал трактирщик и в ужасе полез под стол.

- Успокойтесь, - сказал ему Дарк. - Это два краснокожих, о которых вам говорили. Они под нашим контролем и никому не причинять зла. У вас есть свободные комнаты? Мы переночуем, а завтра уедем в столицу.

Неизвестно, что из сказанного понял перепуганный до мокрых штанов толстяк, но он молчал и не собирался вылезать из-под стола. Пришлось использовать магию.

- Занята одна комната, - ответил подчиненный трактирщик. - Вас поселим, а что делать с этими? - Он имел в виду безучастно стоявших капитанов.

- Тоже поселите в комнату и накормите ужином, - ответил барон. - Во всем относитесь к ним как к людям. Да, они понимают наш язык.

Было уже поздно и все устали, поэтому поспешили поужинать и разошлись по комнатам. Дарк не был полностью уверен в своем подчинении, поэтому для сорголов выбрали комнату с решетками на окнах и на ночь заперли им дверь.

- Мой отец собирался ехать к побережью, - сказала Вела, когда поднялись в свою комнату. - Нужно было спросить о нем у трактирщика. О приезде герцога должен знать весь город.

- Завтра спросишь, - отозвался Дарк. - Не знаю, сколько разговоров вызовет появление твоего отца, а наше плавание все здесь будут обсуждать год, конечно, если раньше не придут сорголы.

- Капитан постарается, - фыркнула жена, - да и команда от него не отстанет. Как они обрадовались твоим словам!

Сказано было о разговоре, который состоялся сразу же, как только пришли в порт Хурдала. Дух исчез, а им пришлось причаливать самим, потому что на причалах никого не было.

- Чтобы я еще хоть раз с вами связался! - сказал Хург перед расставанием. - Просто чудо, что мой корабль не погиб и мы вместе с ним!

- Зря вы так настроены, - возразил граф. - Ваше имя и название корабля впишут во все летописи. Это же историческое плавание!

- А в книгу города вас всех занесут поименно, - добавил Дарк. - Разве плохо стать почетным горожанином? Ну и мы к своей плате добавим премию. Только пришлите за ней кого-нибудь с утра, пока мы не уехали.

Когда господа со своей охраной и сорголами сошли с корабля, с него побежали матросы. Капитану с большим трудом удалось задержать треть команды, чтобы спустить паруса.

- Завтра придут все, - сказала жена. - Кто же доверит другим свою премию? Ты только не сильно разбрасывайся золотом. Мы и так много заплатили, а боги больше не расщедрятся.

- Меня что-то тревожит, - поделился Дарк. - Даже не чувство опасности, а его тень. Вроде что-то было, а теперь уже ушло, только не до конца. Это трудно объяснить...

- И не нужно. Если это не опасность, значит, подождет до завтра. Милый, я устала и ничего не хочу. Давай ляжем спать?

Они рано заснули и проснулись раньше трактирщика и его слуг. Дарк сходил к лестнице, убедился в том, что внизу темно и безлюдно, и вернулся в свою комнату.

- Все спят, - сказал он жене. - С завтраком придется подождать. Помнишь, вчера я говорил о тревоге? Так вот, когда проходил мимо комнаты, в которую поселили двух приезжих, это чувство усилилось.

- Подчинишь и допросишь, - равнодушно отозвалась Вела. - Какие для нас теперь законы! Пока не закончим с сорголами, нужно заботиться о своей безопасности. Вы незаменимы для короля, да и для богов тоже, поэтому делай то, что считаешь нужным. Дарк, скоро приедем в Орт, и все узнают о нашей свадьбе. Как ты думаешь, будет много шума?

- Шум будет из-за сорголов, - засмеялся муж. - Августу придется нас наградить, а кто посмеет осудить обласканных королем? Тем более не посмеют лить грязь на такую героическую женщину, как ты.

Они решили, что время пройдет быстрее, если его чем-нибудь занять, и занялись друг другом. В молодые годы такое занятие увлекает и даже заставляет на время забыть о голоде. Они тоже увлеклись, и в результате пришли завтракать последними. Когда закончили с едой, подошел Борис.

- Вы сегодня заспались, - ухмыльнулся он, - а возле дверей трактира ждала толпа матросов во главе с их капитаном. Пришлось отдать им часть золота. Не нужно хмуриться, Вела, я не сорил деньгами. Хотите сюрприз? Знаете, кого, кроме нас, поселил трактирщик? Я еще вчера почувствовал что-то вроде тревоги. Похожее чувство было при встрече с темными, только намного сильнее.

- И кто же эта парочка? - спросила Вела. - Дарк говорил вчера то же самое, а сегодня хотел их допросить.

- Я уже допросил. Это два мерзавца, которых прислали из столицы за нашими головами. Они расспросили о нас трактирщика, испугались и решили плюнуть на заказ. Опасности от этих висельников нет, а польза может быть. Не знаю, как тебе, а мне интересны люди, которым зачем-то нужна моя жизнь. Оба подчинены и составят нам компанию до столицы. Там посмотрим, будем ли заниматься заказчиком или поручить это слугам Августа.

Из Хурдала выехали через свечу на двух каретах. Всем не хватило мест, поэтому Ольгер с Даром сели на лошадей. Сорголов решили прятать, чтобы привлекать меньше внимания, а недостающую карету купить или нанять в Солере. Небо с утра очистилось от туч, и была надежда, что сегодня не придется мокнуть.

Маги наконец освоили все подарки богов, поэтому ехали не с каменными лицами, а беседовали с Велой и севшим в их карету жрецом. Во втором экипаже ехали краснокожие капитаны. Из-за их габаритов рядом можно было посадить мальчишек, но не двух взрослых мужчин.

Незадолго до остановки на обед разговор зашел о дальнейших планах.

- Вы выполнили приказ богов и даже захватили живых сорголов, - сказал Горд. - И что дальше? Не нагло об этом спрашивать? Просто не хочется с вами расставаться. Один раз получилось помочь, может, от меня будет польза и впредь?

- Я не знаю, - ответил Дарк. - Мы получили много знаний по магии, но не разрешение ими делиться. К тому же мало кто из магов сможет использовать заклинания богов из-за недостатка сил. Когда начнется война, будем в ней участвовать, а пока... Наверное, нам что-нибудь предложат король или его главный маг. Если оставят в покое, поживем в Орте, отдохнем и хоть немного познакомимся со столичным обществом. Вы можете жить у нас, так же как и граф с бароном.

- Благодарю, - поклонился Горд, - я приму предложение, если вы его не отзовете.

Когда обедали в трактире, Надь с Верком остались в карете. Еду им отнес один из дружинников. После остановки увидели, что погода начала портиться.

- Поторопи лошадей! - крикнул Дарк своему кучеру.

Затягивавшие небо тучи беспокоили не только из-за ехавших верхом спутников, но и из-за дороги. Здесь она была с глиной и уже сильно раскисла от прошедших дождей. Собиравшийся ливень мог сделать ее непролазной. Хотелось проехать как можно больше, чтобы завтра, еще до полудня, быть в Солере, но это не получилось. Свечи три ехали под потемневшим небом, а потом с него обрушились потоки воды. Скорость движения сразу же упала: лошади с трудом шли по превратившейся в болото дороге, а чтобы они тянули кареты, кучера вовсю работали кнутами. К счастью, скоро через пелену дождя увидели трактир. Карету не удалось подогнать к крыльцу, поэтому ее пассажирам пришлось бежать самим, прикрываясь плащами. Этого оказалось достаточно, чтобы они вымокли не меньше всадников. Сорголы шли без спешки и последними вошли в дом, напугав и этого трактирщика.

- Это наши спутники, которых тоже нужно устроить! - сказал Дарк, привычно применив магию. - У вас есть комната с решетками на окнах?

Как оказалось, в этом трактире зарешеченными были окна почти во всех помещениях, и подчиненный хозяин развел своих постояльцев по комнатам. Ужин приготовили быстро, а вот горячую воду для купания грели до ночи. Дружинники Мориса так ее и не дождались, сняли мокрую одежду, закутались в одеяла и уснули. Засыпали под шум дождя, который закончился только к утру.

- Долго на этой дороге будет глина? - спросил Ольгер, когда ждал в трапезной ужин. - Хозяин, я к вам обращаюсь!

- Нет, господин, - почтительно ответил трактирщик. - Помучаетесь свечу или две, а потом до самого Солера будет мало грязи. Но дальше опять могут встретиться участки с глиной. Я сам в дожди не ездил, слышал, что говорили постояльцы. Можете переждать у меня день или два, пока сойдет вода. Кажись, дожди пошли на убыль.

- Не будем ждать, - решил Дарк. - Еще холодно, да и дожди не унялись, поэтому двумя днями не обойдемся, а сидеть здесь декаду...

- Да, это много, - согласился Барк. - Лучше помучиться, но сегодня же приехать в Солер.

Мучиться пришлось много, потому что глины на дороге хватало до самого Солера. В город приехали не в полдень, а уже к вечеру, перепачкавшись по уши в грязи и почти загнав лошадей. У трактирщика узнали, что герцог Даргус со вчерашнего дня гостит у городского главы. К нему сразу же отправили дружинника, а сами отдали грязную одежду в стирку и занялись мытьём. У сорголов не было сменной одежды, поэтому они ходили в одних трусах. В таком виде краснокожие и предстали перед примчавшимся герцогом, который после объятий с дочерью и короткого разговора с ее мужем выразил желание осмотреть пленников.

- Это очень хорошо, что вы их везете! - довольно сказал Лар. - Многие до сих пор не верят в угрозу, вот пусть и полюбуются! Сильные бойцы даже без того оружия, каким нас пугали. Ладно, на них я налюбовался, дайте еще посмотрю на вас! Отправились в такую авантюру и вернулись живыми, да еще намного раньше, чем рассчитывали! Что думаете делать? Я спрашиваю не о поездке в столицу, а о том, что будет после.

- Это будет зависеть от того, что нам предложат при дворе Августа, - ответил Дарк. - Я говорю не о войне, а о мире. Когда придут сорголы, будем драться!

- А если я предложу поехать со мной? Не сейчас, а когда закончу поездку к побережью и вернусь в Орт.

- А куда ехать, отец? - спросила Вела.

- Сначала в нашу часть Доршага, а потом в Тору и, может быть, в Урам. Нужно ознакомиться с тамошними армиями и изучить побережье Торы. Для вас в такой поездке есть преимущество. Геройство мало повлияет на столичное общество, слишком уж неравный ваш брак, который могут посчитать вызовом традициям. Со временем с ним смирятся, но это время лучше побыть вдали от столицы. Вы слишком сильны, чтобы терпеть насмешки и издевательства, а применить силу - значит еще больше восстановить против себя тех, кто имеет влияние на короля.

- Наверное, мы примем это предложение, - ответил Дарк, - но дожидаться вас придется в столице. Советуете не отвечать на оскорбления?

- Это худшее, что можно посоветовать! Отвечай и очень жестко, только сталью, а не магией. Две-три дуэли - и от тебя отстанут, а если пустишь в ход магию, от тебя начнут шарахаться и постараются убрать ядом или наймут убийц.

- Уже нанимают, - засмеялся Борис. - Были несколько темных, которых скормили духу воздуха, и с собой везем парочку убийц, чтобы с их помощью найти заказчика.

- Весело живете, - покачал головой Лар. - И все-таки я не советую вам всецело полагаться на магию! Она может не спасти от отравленного болта или еще какой-нибудь гадости, к которой вы будете неготовы. Вот к силе бога трудно придраться. Никто не заставит драться вполсилы, просто перестанут задевать. Я убил двух герцогов и у многих после этого завоевал уважение. Сейчас расскажете все, что знаете о сорголах, и будете отдыхать. Тогда завтра уедете без задержки. Еще лиг тридцать помучаетесь с грязью, а потом будет нормальная для этого времени дорога.

Ему подробно рассказали все, что удалось вытянуть из капитанов.

- Значит, пушки смогут стрелять на лигу, - сделал вывод Даргус. - Плохо! Вы правильно определили их карб?

- Это ядром и очень неточно, - возразил Дарк. - Попадут в цель, если расстояние будет в два раза меньше, а шрапнелью достанут за триста шагов. Примерно на такое же расстояние можно прицельно стрелять из ружей, хотя пули из них летят дальше ядер. А пистоли - это только для ближнего боя. В карбе, как и в нашей лиге, тысяча шагов, а шаг соргола в два раза больше нашего.

- Все равно много. Пока подойдут лучники...

- Пусть не идут, а бегут, - предложил Борис. - С краснокожими не стоит устраивать больших сражений, да еще на открытых местах. Нужно нападать из засад и захватывать их оружие. А если придется драться там, где нет леса, пустите вперед учи. Конница сблизится с врагом намного быстрее пехоты, а у кочевников луки сильнее наших.

- Не по всякому лугу пустишь коня вскачь, - сказал Лар, а в толпу можно стрелять не целясь. Ладно, слишком многое неизвестно, чтобы сейчас что-то загадывать. Хорошо, что благодаря вам это оружие не будет для нас неприятным сюрпризом!


Последняя война закончилась шестьдесят три года назад полным объединением всех земель. Лет десять, пока восстанавливали вызванные боевыми действиями разрушения, армии не трогали, а потом их начали понемногу сокращать. Тридцать лет назад ликвидировали последнее боевое подразделение, а охрану складов с оружием вменили в обязанность хранителям порядка. Оставили и немногих офицеров, которые должны были изучать военную науку. Мало кто знал, для чего это было сделано, а многие не знали о них вообще. Офицеров было мало, и они внешне не отличались от остальных. Все были потомственными военными и проходили обучение в семьях. Каждому продолжали платить за службу, которой не было. Они не любили говорить о своей принадлежности к касте военных, да и какая радость от таких разговоров? Былое уважение истаяло за десятилетия мира и сменилось брезгливым недоумением. Действительно, зачем платить бездельникам?

- Для чего я вам понадобился? - спросил Крас главу совета.

К нему домой отправили конный хранителей порядка с приказом бросить все дела и немедленно мчаться в совет. Не ехать, а именно мчаться. И это после тридцати лет забвения!

- Я очень надеюсь на то, что вы не пренебрегали своими обязанностями и изучали военную науку, - ответил глава, - потому что пришло время применить ее на практике!

Перед ним не демонстрировали величие, поэтому привели не в зал, а в одно из тех небольших помещений, в которых любили отдыхать члены совета. Кроме самого главы, в нем никого не было.

- Все офицеры ее знают, почему выбор пал на меня?

- Используем всех, но этим будете заниматься вы, - сказал глава. - Вас должны интересовать не наши мотивы, а то, где и когда нам потребуется военная сила!

- Это меня тоже интересует, - согласился Крас. - Так где и когда? Заодно можете сказать и против кого.

Глава коротко рассказал о последнем плавании "Гордости Надя" и неудачной разведке "Свирепого".

- Новый континент, да еще не пустой, а с врагами, - закончил он свой рассказ. - И теперь его нужно от них очистить!

- Силами одной провинции? - спросил офицер. - А пользоваться плодами нашей войны будут все. Или нет?

- Другие провинции дадут офицеров, - объяснил глава. - У нас достаточно оружия и бойцов, а если чего-то не хватит, привлечем других.

- В первую очередь не хватит кораблей. Вы не сможете использовать все купеческие суда, потому что они должны возить товары. Если война затянется, мы останемся без торгового флота. Я не знаю наших врагов, но у них могут быть боевые корабли, а у нас их не хватит для прикрытия десантов. Опять брать корабли у купцов и ставить на них пушки?

- Корабли возьмем у соседей, - согласился глава. - Что нужно еще?

- Время. У нас много хороших бойцов, но толпа - это не армия! И надо готовить пушкарей. Если соседи дадут офицеров, уложимся за теплый сезон. А пока заняты приготовлениями, нужно отправить группу из нескольких кораблей для разведки. Необходимо знать противника, его сильные и слабые стороны, и разведать побережье. И подчините капитанов толковому офицеру, а то они могут не вернуться.


- Почему я узнал об этом только сейчас и не от вас? - холодно спросил Марк. - Вы проглотили язык, барон? Вам передали мой приказ?

- Приказ был, ваше величество, - испуганно ответил бледный барон Дерк. - Просто я не связал... Кто же знал, что такое зверство учинили какие-то пришельцы. Я думал, что это морские разбойники. Говорят, что такие были на островах...

- Вам доложили обо всех следах, - сказал стоявший рядом с королем граф Бартон. - Были там огромные отпечатки ног?

- Были такие. О них сразу доложили герцогу.

- Пока можете идти, - разрешил Марк, - но из столицы не уезжать! - Он подождал, пока Дерк выйдет из тронного зала и вопросительно посмотрел на графа.