Олег Викторович Данильченко - Тропинка к Млечному пути [litres]

Тропинка к Млечному пути [litres] 2M, 200 с. (Миры Содружества (Вселенная EVE-online): Имперский вояж-3)   (скачать) - Олег Викторович Данильченко

Олег Викторович Данильченко
Тропинка к Млечному пути

© Олег Данильченко, 2018

© ООО «Издательство АСТ», 2018

* * *


Глава 1

В душе Ори поселилась тревога. Уже третий день пошел, как поисковая группа покинула убежище. Девушка не находила себе места. Когда Лео был рядом, все казалось простым и понятным. Тревоги уходили на задний план. Парень излучал такую уверенность, что казалось, нет ничего невозможного. И вот теперь его нет. В голове бродили неприятные мысли, а перед внутренним взором вставали картины одна страшнее другой. Вот он раненый, истекая кровью, ползет, зовет на помощь. А вот его хватают эти ужасные биомехи и волокут на операционный стол… – жутко. Тут еще Иша с постоянными вопросами. А интересует ее, когда вернется Лео. После того, как с парнем удалось прояснить отношения, она даже чувствовать начала себя как-то иначе. Бездна! Как это невыносимо тяжело: ждать и волноваться.

Только заботы о матери да маленькой девочке позволяли как-то отвлечься. Но стоило сесть передохнуть, и все начиналось сначала. Тяжесть поселилась под сердцем и ноет, свербит, гложет. Однако стоит появиться Лео, все проходит и на душе становится легко и хорошо. Что это? Как с этим бороться? Прямо зависимость какая-то. Именно поэтому Ори старалась быть всегда рядом с ним, чтобы он постоянно был на глазах. Так приятно видеть его, касаться, чувствовать запах, слышать голос. Мама, глядя на ее метания, только улыбается. Попробовала с ней поговорить. Разговор получился познавательный.

– А чего ты ждала, милая? – спросила она, увидев немой вопрос в глазах дочери. – Это та самая любовь, способная как вознести тебя на вершину, так и вымотать душу. Не ты первая. Добро пожаловать в женский клуб.

– А у тебя? Как у тебя было? Ты любила папу?

– Любила ли я? – Женщина задумчиво смотрела на свою дочь. – Я и сейчас его люблю. И ты будешь любить своего мужчину. То, что с тобой происходит, абсолютно нормально. Ты волнуешься за Лео, переживаешь. Так всегда будет. Ведь они мужчины и живут по-другому. У мужчин другие приоритеты. Это наша цель в жизни – создание семьи и ее процветание. Пусть мы эленте, пусть уже давно живем практически в своем, свойственном только нашему виду женском мире, но мы остались женщинами, а инстинкты воспроизводства себе подобных никуда не делись. Даже структура общества клановая. А клан – это практически семья. И мы все делаем ради этой семьи. Ради клана. Так что не так уж мы и отличаемся от обычных человеческих женщин. Просто это возведено нами в культ и гипертрофировано. Наши предки создавали новые виды по своему образу и подобию. Считай, что уклад общества империи – это уклад общества Элерх Энте. И древние инстинкты пробудились наконец в тебе. Ведь ты их потомок. Ничего удивительного, что ты влюбилась. Лео яркий человек. Но он воин. Он уже впустил войну в свою душу. По-другому жить больше не сможет. Заскучает. Зачахнет. У тебя не получится удерживать его подле себя постоянно. А если сможешь, то уничтожишь как личность. Убьешь.

– И что мне делать? Это же невыносимо знать, что он где-то там рискует жизнью.

– Ничего не делать, доченька. Жить. Просто жить. Ведь он не просто так рискует. А теперь и ради тебя. Ради семьи. Именно это главное. Семья.

– Но ведь он может погибнуть!!!

– Все мы когда-нибудь умрем. Но в твоих силах помочь ему выжить. Помочь найти лучшие ресурсы, лучших людей, технику. Все это в твоих силах.

– Но как?

– Глупая моя девочка. Пойми, твой мужчина рожден в другом мире и живет по своим законам. Плевать ему на наши. Уже то хорошо, что он их хотя бы учитывает. Его вид только в начале своего восхождения. Нам он кажется диким. Но знаешь, что я подумала? Может, так и должно быть? Может, именно так и надо жить? Когда он говорил о том, что ему дико видеть, как мы беспомощны при отсутствии привычной нам техники, мне было стыдно. Стыдно за нас всех. Не только за эленте, но и за империю, за манти и так далее. Превратились в придатки машин, забыли о том, что мы живые люди. Общаемся в основном виртуально. Окажись мы тут без него, не выжили бы. А вот такие, как он, точно выживут в подобных условиях и найдут в себе силы к сопротивлению. Так, может, это не он, а мы на самом деле дикие? Во всяком случае, я завидую женщинам, живущим на его планете, о которых он рассказывал. Рассказывал с гордостью, заметь. Завидую им потому, что у них есть такие, как твой Лео, которые так о них отзываются. Завидую, что мы не такие. Нам всем придется меняться. Всем эленте. Придется заново учиться быть женщинами. Не буду рассказывать тебе прописные истины о женской красоте и о том, каким она может быть убойным оружием, не буду говорить и о том, каким созидающим стимулом для мужчин она может являться. Ты и сама это прекрасно знаешь, не дура в конце концов. Но все же вспомни, как выразился твой избранник. Он сказал, что преодолеет любые преграды, когда за его спиной стоит надежный человек. Твой возлюбленный ждет от тебя именно этого. Надеется, что ты поймешь. Стань таким человеком для него. Ты думаешь, это легко будет? Не-ет, милая моя. Это будет гораздо труднее, чем управлять эскадрой кораблей. Поверь мне, я знаю, о чем говорю. Ты стала взрослой. Пора оставить детские игрушки. Хватит играть в космические кораблики. Пришло время начинать жить по-взрослому. У тебя есть все для этого. Ты умна, красива, рядом с тобой сильный мужчина, за которым идут люди. Осталось помочь ему прийти к славе и могуществу. Не грусти, что вся слава достанется не тебе. В конечном счете не это главное. Его славы и на тебя хватит. Думаю, что он охотно поделится. В конце концов, на первом месте для женщины – семья. Семья и ее благополучие. Действуй, дочь моя. Помоги ему. На самом деле, каким бы он ни выглядел сильным и уверенным в себе, ему очень трудно. Трудно и одиноко. Он один в чужом мире. Да, у него есть друзья, есть люди, которые за ним идут, но он все равно одинок. А в твоих силах дать ему возможность наконец-то почувствовать этот мир своим.

– И как? Помощь клана Цивис он не примет. Я знаю, чувствую это.

– Ну и что? У него уже и так многое есть, техника, люди. Но даже не в технике главное, а именно в людях. Человека делает его окружение. А окружению твоего Лео, скажу тебе, можно только позавидовать. Я ведь не просто так постаралась убедить императора отправиться именно на корабле землянина. Мне было очень любопытно понаблюдать за ним самим, за его людьми. И знаешь, что поняла?

– Что?

– Я поняла, что все эти люди, являясь юридически гражданами империи, на самом деле давно уже таковыми не являются. Это теперь люди Лео и только его. Оказавшись оторванным от своего привычного мира, он просто создает его сам вокруг себя. Удивительным образом Лео умудряется собирать не наемников, а команду единомышленников. Отношения в коллективе простые, даже семейные. Никакого подобострастия или чинопочитания. Все просто. Но вместе с тем авторитет парня настолько велик, что любой из его людей шагнет за ним в бездну. Понимаешь?

– Понимаю. Тоже это заметила. Знаешь, мам, я многое поняла за то время, что нахожусь с ним рядом. Каждый день приносит новые открытия. Оказалось, что я совсем не разбираюсь в людях. Вернее, прекрасно разбираюсь в тех людях, которые находятся у власти, и совсем не знаю остальных. Сравнение, к слову, не в пользу власть имущих.

– Ну, милая моя, я бы не стала утверждать столь категорично. Дерьма везде хватает, в одном согласна с тобой: власть действительно развращает. Но вернемся к твоему избраннику. Он не жалеет денег, вкладывая их в людей. Не требует отработать долг. Заботится о них. Люди это чувствуют. Чувствуют свою нужность, полезность и защищенность. Они чувствуют себя частью единого целого. Вот что я поняла. Парень не дистанцируется от них, не выпячивает их зависимость от него. Да, требует тоже немало. Иногда даже сверх меры, но ведь и сам отдает себя полностью. Это важно. Очень важно. Имея такую команду, он свернет горы. Ты смогла его завоевать. Теперь остается завоевать уважение его людей, и тогда ты сможешь творить чудеса. К тому же ты глубоко заблуждаешься, что он кроме корабля и команды ничего более не имеет.

– Ты о чем, ма? – Правая бровь девушки изящно изогнулась в удивлении.

– Просто ты отправилась на его поиски чуть раньше, чем наши аналитики раскопали интересный факт…

– Ну… не томи…

Женщина хитро усмехнулась.

– Парень твой не такой уж и нищий. На сегодняшний день он является совладельцем быстро развивающейся молодой корпорации. Называется она «НТК», что означает «Новая транспортная корпорация», вот так-то.

Ори была удивлена. Как же много он успел сделать, пока она металась в душевных терзаниях. Как много упущено времени, какая же она была слепая дура, раз не разглядела в этом простом на вид человеке такой потенциал.

– Удивлена? – спросила мать.

Удивлена ли она? Да она была шокирована.

– Вижу, что удивлена. Но и это еще не все.

Вторая бровь Ори повторила движение первой. Удивление девушки явно забавляло мать.

– В состав корпорации входит еще одно образование технического плана. Судоверфь. Это дочернее предприятие. Твой парень имеет пятидесятипроцентную долю в самой корпорации. Второй совладелец – это старый шахтер, а ныне известный в своем секторе торговец, некий Эйри Бошу. Человек с мощной репутацией. Не женат. Детей нет. Любит парня как сына. Понимаешь, о чем я?

– Когда-нибудь все отойдет Лео? Ты об этом?

– Именно, девочка моя. Судоверфью владеет Моли Гейл. Старый друг и соратник по шахтерским вылазкам Эйри. Он, кстати, и познакомил Лео с ним. Кстати, тоже не женат и бездетен. – Мама многозначительно посмотрела на дочь. – Так получилось, что после твоих выступлений в школе Лео оказался предоставлен самому себе. Без денег, работы и перспектив, но с заданием от СБ империи – легализоваться в обществе и заработать репутацию свободного пилота. Однако так вышло, что даже на низкооплачиваемую работу он не мог устроиться. И только Моли взял парня к себе. Верфь тогда доживала последние циклы, перерабатывая металлолом с кладбища кораблей в системе Ды-Ыра. А после того, как там начал работать Лео, дела предприятия резко пошли в гору. Лео, как свежий ветерок в море духоты – везде, где появляется, наступает облегчение.

– Это тоже аналитики раскопали?

– Нет, это я уже с императором пообщалась. Так вот, свой первый корабль Лео собрал на свалке, своими собственными руками. Сам, без чьей-либо помощи, и на этом корабле вытащил императора, когда информация о государственном перевороте в империи утекла к нашим противникам.

– Так это ты за всем этим стояла?

– Мы сейчас не об этом, дочь. Мы сейчас о твоей судьбе говорим. Твоему мужчине пришлось начать почти с нуля, это говорит о его целеустремленности. Но именно его усилия привели к тому, что два таких старых бродяги, как Моли Гейл и Эйри Бошу, сделали на него ставку. Именно он явился тем последним маленьким толчком, который обрушил лавину изменений, произошедших чуть позже в империи. Теперь ты получила этого мужчину себе. И главное, не надо начинать с нуля, как это пришлось делать ему. Очаруй этих двух старых бродяг. Очаруй своей красотой, умом и порядочностью, и ты получишь в свои руки молодую «империю», свою собственную «империю», с твоим собственным «императором» во главе. А для этого тебе придется бросить играться в кораблики и вспомнить, что ты женщина. Женщина с большой буквы, которую так хочет видеть рядом с собой твой мужчина.

Информация озадачила девушку. Оказывается, она совсем не знала того человека, которого так страстно желала. Он вновь удивил ее до глубины души. Бездна, да она наизнанку вывернется, чтобы удержать его.

– Ты хотел получить настоящую, сильную женщину, любимый? – прошептала Ори. – Ты ее получишь. Уже получил. И теперь никуда от меня не денешься!!!

От мыслей отвлек посторонний шум. Очень знакомый. Пугающе знакомый. Девушка встрепенулась и бросилась к выходу из убежища. Оказавшись снаружи и спрятавшись в тени частокола прибрежных растений, она прислушалась. Да, этот звук ни с чем не спутаешь. Десантный бот, и он летит сюда, быстро приближаясь. Может, пролетит мимо, а может, враг уже убил Лео и теперь идет за ней. В любом случае она не сдастся без боя. Он сказал, что я должна защищать дом. Она это сделает, она выполнит приказ.

Ори быстро вернулась и влезла в боевой скафандр. Взяла оставленное парнем для нее оружие. Умело проверила его и привела в боевое состояние. Ну вот, к бою практически готова. После этих приготовлений оттащила носилки с мамой в дальний конец пещеры и спрятала за выступом, там же посадила Ишу, наказав при этом, что бы ни случилось, присматривать за бабушкой. При этих словах девчушка серьезно кивнула, а мама даже чуть поморщилась. Видимо, то, что ее дочь сама стала мамой, воспринималось правильно, но вот последствия этого, то есть звание бабушки, как-то коробило слух красивой женщины. Ладно, с этим позже разберемся. Надо приготовить удобную позицию для обороны.

Звук становился все громче. Вот он перерос в оглушающий грохот, чуть сменив тональность. Завис. Ухо опытного пилота точно определило это. Снижается. Ну, всё. Недолго длилось женское счастье. Зато она умрет счастливой, защищая «дом» и свою семью. Девушка активировала подствольный гранатомет. Палец замер на спусковой скобе. Бот снижался. Вот сорвало колыхающиеся на входе занавеси из одеял. Стало видно, что машина принадлежит Государству Мар, она зависла над озером у берега, кормой в сторону входа, поднимая облака испаряющейся воды.

– Ну, скоты, сейчас я вам прямо внутрь подарок закину! – шепчут губы.

Одной Елазне известно, что заставило девушку промедлить. Палец так и не нажал, не сделал роковой выстрел. Распахнулась десантная аппарель, зависнув над самой поверхностью ручья, а с нее спрыгнули две хорошо знакомые фигуры. Вздох облегчения. Она сама чуть было не выстрелила в своего любимого.

– Убью гада!!! – Полыхнула злость, но тут же смылась радостью. Он вернулся. Вернулся, и не с пустыми руками. Как это всегда бывает, он назвал себя добытчиком и не обманывает ожидания. Она тоже его не обманет. Никогда не обманет. А бот – это вам не флаер. Боевая машина способна на многое. Вот теперь пусть кто-нибудь попробует их остановить.

– Свои. – Дони радостно скалится.

Ори встает из-за кучки камней, которую успела натаскать с ручья.

– Вижу, что свои. – Маленький кулачок, закованный в бронированную перчатку, замер в опасной близости от лица десантника. – За такие шутки я вам яйца всем троим поотрываю! – грозно цедит сквозь зубы.

– А чего сразу Дони? – Мужчина делает круглые глаза. Но они смеются. – Все претензии к командиру. Ишь моду взяли, чуть что, так сразу Дони виноват.

– Он тоже свое получит.

– Всё, всё, красавица. – Дони выставляет примирительно руки ладонями вперед, как бы отгораживаясь от праведного гнева. – Командир сказал, надо быстро грузиться.

– Тогда чего стоишь? Раз командир сказал, выполняй.

Халло уже облачился в комбинезон и теперь одевался в броню. Дони последовал его примеру.

– Леди и Иша там.

Два бойца устремились в конец пещеры. А девушка, подхватив котелок, быстро пошла к зависшему и завывающему двигателями боту. Котелок она оставлять не хотела. Теперь он был ей дорог как память.


Глава 2

Илюха удерживал бот над озером. Через пять минут все были в сборе. Аппарель закрылась, и путешествие по заданным координатам продолжилось. Только парень не был больше безоружным. Теперь, если потребуется, можно и повоевать. Наконец он оказался в любимой стихии. Бот был неплох. Он имел несколько иную конфигурацию вооружения, традиционную для Государства Мар. Плазменные орудия накоротке страшная сила. Для дальних и средних дистанций ракетная установка. Неплохо, очень неплохо. Что еще скажешь? Но лучше бы добраться без эксцессов. А то как мухи на дерьмо враги слетятся, и тогда точно конец. В соседний ложемент плюхнулась Ори. Едва девушка подключилась к системе, как тут же прилетел упрек:

– Ты скотина, Лео Нов!!! Дикая, похотливая скотина!!! Не успел отойти от «дома», а уже полный десантный отсек голых девок набрал!!! Как это понимать?!

– Я тоже рад тебя слышать, милая. Зря ты так на девчонок подумала. Им досталось. Марийцы их знатно поваляли. Ну не бросать же было?

– Ладно. С этим разобрались. А почему так долго? Ты представляешь, сволочь, как я за тебя волновалась?

Это было приятно слышать. Она волновалась за него. Переживала. Удивительно, совсем недавно они друг друга готовы были убить. На Земле говорят, что от любви до ненависти один шаг, а тут получается, что закон имеет и обратную силу. Чудеса в решете, да и только. Хотя какое там недавно, по ощущениям, с тех пор прошла целая вечность, и произошло множество невероятных событий, кстати, времени, если посчитать, тоже прошло достаточно. Так что чего там говорить. Парень был рад, что такая яркая красавица его действительно любит и волнуется. Это грело мужское самолюбие, чего уж там.

– Прости, – ответил он, – так получилось. Пришлось далеко идти, а потом терпеливо ждать, пока марийцы расслабятся. Они долго потрошили лесной пансионат. Лезть в бой было опасно. Там бы и легли. А вообще, давай семейные разборки перенесем на тот момент, когда окажемся в безопасности.

– Хорошо. Договорились! Но знаешь, что я тебе скажу, Лео Нов?

– ?..

– Вернемся на рейдер, я из тебя душу вытрясу. Я так долго тебя ждала, что одним сеансом ты у меня не отделаешься. Я переезжаю в твою каюту. И это, кстати, тоже не обсуждается!!! Нам многое нужно друг о друге узнать.

– Это серьезное заявление. И как ты собираешься душу из меня вытрясать?

Исчезает подключение второго пилота. Слышно, как Ори встает. Щелчок. Это она, похоже, сняла шлем скафандра. А потом теплые, жадные губы припадают к его губам. Еще ни разу парню не приходилось управлять космическим аппаратом, одновременно целуясь при этом. Очень необычные и одновременно приятные ощущения, знаете ли. Правда, его шлем немного мешал, но девушке хватило и открытого забрала. Затем все повторилось в обратном порядке, и вот он снова видит подключение к интерфейсу второго пилота.

– Вот так и буду вытрясать!

– Тогда я согласен, – ухмыляется он.

– Я так и знала. Но это еще не все, любимый. Как только вернемся в империю, мы узаконим наши отношения. Возражения не принимаются. Девочке нужна нормальная семья.

Вот хитрюга. Знает, на что давить. И ведь не возразишь. Девчушке действительно нужна мама. А вообще, Илюха был совсем не против. Чего греха таить? С такой женой он точно сможет горы свернуть. Ори умна, вся в маму, умеет проигрывать и подстраиваться под ситуацию, гибко мыслит, быстро учится, о красоте можно даже не говорить. Она просто ослепительна. О чем еще мужику мечтать? Мысли о потере Энди уже не вызывали такой острой тоски, сменившись грустью и яркими воспоминаниями. Он ее никогда не забудет. Будет помнить веселой и красивой, но надо жить дальше. Тем более что теперь есть ради кого. Этот этап его жизни пройден.

– Принимается, – согласился он, – но есть встречное условие.

– Какое?

– Ты принимаешь принадлежность моему роду.

– Что для этого требуется?

– Примешь мою фамилию.

– Фамьильиюуу? Что это?

– Я тебе потом объясню, что это такое. Важно твое принципиальное согласие.

– Я должна знать, чтобы дать ответ.

– Уберешь из своего имени принадлежность к клану и добавишь принадлежность ко мне. Это тоже не обсуждается.

– Всего-то? У тебя есть мое согласие.

– Тогда мы договорились. А теперь работаем. На тебе задняя полусфера.

– Есть, мой капитан!!!

Голос звонкий, смеющийся. Похоже, она улыбается. Илюха тоже улыбнулся. Господи, как же хорошо на душе. Он давно не ощущал такой легкости и куража. Казалось, за спиной распахнулись огромные, сильные крылья, и он, опираясь на них, скользит в небесной синеве. Шевельнув пальцем, он увеличил тягу. Хотелось крутануть бот так, чтобы турели поотлетали, но помня о голых пассажирках да раненой леди, сдержал себя. Машина рванулась по курсу.

Большую часть пути все шло спокойно, но когда до точки назначения оставалось не более полутора часа лету, с орбиты начали настойчиво вызывать. Илья придуривался, изображая помехи. Вернее, не он, а Ди при помощи искина валяла дурака. Но вечно так продолжаться не могло. Минут через двадцать с правого борта показались две цели. Они шли курсом на перехват и тоже вызывали на связь. Парень, не совершая резких движений, продолжал спокойно следовать своим курсом.

– Внимание в десантном отсеке! Дони, Халло! Снимайте с леди ММКашку и пакуйте ее в скафандр. Скаф закрепить на палубе. После этого крепите остальных, если сами не смогут. Возможен огневой контакт.

– Сделаем, – Халло отвечает за всех.

Через пару минут он доложился о готовности:

– К бою готовы, командир.

Вовремя. Пилоты марийских ботов устали вызывать и начали совершать опасные маневры, подобравшись вплотную, чтобы таким образом привлечь внимание. Но парень продолжал их игнорировать, стараясь как можно больше выиграть расстояния. Противник пока не начинал стрелять. Возможно, подумали о неисправности у товарища или еще о чем-то, как бы то ни было, Илью это пока устраивало. Но и фигуры пилотажа ребятам быстро надоело показывать, и они придумали новую тактику. Один так и продолжал лететь правее, а второй встал прямо по курсу впереди и начал снижать скорость, тем самым недвусмысленно предлагая делать то же самое. Момент оказался удобней некуда. Один под прицелом курсовых пушек, другого держат турели. Даже ракеты не понадобятся. Щиты у целей на данный момент включены в обычном планетарном, а не в боевом режиме. Оно и понятно. У врага и мысли не возникло, что кто-то мог захватить машину, да и сам землянин агрессии пока не проявлял. От местных дамочек сопротивления тоже не ждали, а его и не было. Расслабились.

– Твой правый, я работаю по курсу.

– Есть!!! – В голосе второго пилота нетерпение и азарт.

– Начали!!!

Вряд ли противник понял, что произошло. Расправа была мгновенной. Шедший по курсу бот полыхнул яркой вспышкой, второй тоже повторил участь собрата. Что ни говори, а плазма страшная штука. Не зря орудия, оперирующие этой субстанцией, считаются самыми разрушительными. Еще мгновение, и боевая машина проскочила раскаленную взрывом область. Щит за миг до этого был переведен в боевой режим. Теперь на орбите точно знают, что происходит что-то из ряда вон выходящее. Потерю боевых машин постараются компенсировать. Если что и спасет, то только скорость. Парень выдавил максимум возможного. Искин забубнил что-то о теряющем емкость щите…

– Ди, заткни ему глотку и дай мне все, на что способна эта лоханка!!!

– Ты с кем говоришь? – Ори не поняла, кому адресована команда.

– Это он со мной говорит, сестренка, – шелестит в общей сети боевого интерфейса. – Ограничения я сняла, братец. Резвись.

– Это еще кто, Лео Нов?! – требовательно шипит разъяренной кошкой девушка.

– Ты же сама слышала, милая, что это моя сестра, – сознается землянин и мысленно упрекает себя в неосторожности. Теперь объясняйся.

– Какая еще сестра?! Где она?! Почему я ее не вижу?!

– Увидишь, милая. Скоро увидишь. Как только доберемся до рейдера, а пока она только у меня в голове. Давай позже поговорим. Хорошо?

– Ничего не поняла, но ты мне все расскажешь!!! Я хочу знать о своем муже всё! Сколько у тебя еще сюрпризов?

Последний вопрос был скорее риторический, потому что задавался уже тихо и задумчиво, но землянин на него ответил:

– Да нет никаких сюрпризов. Ты узнаешь все, что захочешь, только спрашивай. Но давай сделаем это дома, когда начнешь исполнять свое обещание.

– Ты про что?

– Про вынимание души.

– Ты сам напросился!

Уже на подлете к месту назначения на радаре высветилось еще четыре цели.

– Ди, мне нужна леди в общей сети.

– Синхронизирую ее скафандр. Есть связь.

– Леди?

– Что там опять, молодой человек? Ты не можешь без приключений?

– Вы сами этого хотели, леди. Нечего на меня пенять. Я лишь выполняю условия договора. Мы уже практически на месте. Попробуйте связаться с вашими людьми. И желательно побыстрее. Через пару минут за нас возьмутся всерьез.

– Поняла тебя. К дальней связи меня подключил?

– Да. Можете работать.

– Минутку.

– Лео! Четыре цели, заходят с запада. Идут боевым курсом.

– Вижу. Внимание в десантном! Приготовиться к маневрам. Сейчас немного потрясет.

Дальше началась свистопляска. Ограничители, снятые Ди, больше не мешали. Илюха вертел машину так, что даже система компенсации перегрузок не справлялась. Встав на встречный курс, он так разогнал машину, что ракеты, выпущенные противником ему навстречу, просто не успели нанести ему вреда. Они рванули, выпустив облако поражающих элементов, но парень, разогнав восприятие, кувыркнул машину, не снижая скорости. Даже в глазах потемнело от навалившихся разновекторных перегрузок. Удалось разминуться. Он забыл о пассажирах. Восторг боя захлестнул волной, и он отдался ему полностью, сливаясь с машиной в единое целое. Ори тоже держалась, но с трудом. Хотя и вовремя выполняла команды.

– Цель сзади! Работай!

– Есть! – слышится сдавленный ответ.

Бот исчезает во вспышке. Илюха, закладывая крутой вираж, уходит из-под обстрела. Затем закладывает мертвую петлю. Находясь в апогее этой петли, стартуют ракеты. Четыре иголки находят цель, а парень уже и сам выходит на боевой курс. Залп, еще, еще. Цель уничтожена. Новый вираж. Двигатели завывают. Щит в боевом режиме, но даже так сопротивление воздуха его сильно перегружает. Под выстрелы лучше не попадать.

– Реверс!!! Цели по курсу.

– Есть. – Ори трудно, очень трудно. Но она, скрипя зубами, сквозь красную пелену упрямо работает.

Бот резко перекладывает двигатели на торможение. Полная тяга. На экипаж бота как будто планета падает, так велика нагрузка. Преследователи не успевают реагировать и проносятся мимо, а чтобы не врезаться, им приходится сменить траекторию, уходя правее. Тададададададада!!! – долбят дружно курсовые пушки. Тададададададада!!! – вторят им турели. Вшшш, вшшш, вшшш, вшшш! Ракеты тоже ушли вдогон. Две яркие вспышки. Вот все, что после себя оставили два последних противника.

– Леди?

– Ты нас чуть не убил. – Голос слаб.

– Напротив, я только что отбился от четырех боевых ботов. Что со связью?

– Связь есть. Но там что-то происходит. Как я поняла, командир охраны, решив, что меня больше нет, а их самих бросили, захватила власть. Теперь не разрешает открывать посадочный шлюз. Мне верить отказывается. Похоже, что совсем с головой плохо. Несет какую-то ахинею про конец всему и посылает в бездну. Короче, невменяема. На связь, без ее ведома, вышла руководитель научной группы, на резервном канале. Говорит, что в охране разброд. Одни продолжают хранить мне верность и перестали подчиняться командиру, другие верят той. Нам готовы открыть тот малый шлюз, про который я говорила. Но наши сторонники в меньшинстве, поэтому будут действовать скрытно.

– Час от часу не легче. Ладно, принял. Пусть уже начинают открывать. Через минуту будем на месте.

– Просят поторопиться, командир охраны что-то заподозрила. Ее люди штурмуют ту половину комплекса, где живут остальные. Долго не продержатся.

– Уже садимся. Ди, сможешь отправить бот куда подальше? Пусть уведет погоню за собой.

– Сделаю, но вряд ли надолго мозги запудрим. Они же увидят, что мы садились.

– Нам главное выиграть время.


Глава 3

Только после приземления, когда парень уже отключился от нейроинтерфейса, он запоздало вспомнил о маленькой девочке и испугался. Ведь стандартные места десантников рассчитаны на взрослых людей. Парень вошел в помещение десантного отсека, там стоял густой смрад рвоты. Большинство пассажиров оказались непривычны к боевой болтанке, поэтому совсем неудивительно, что дамочки изгваздали отсек порядочно, да и сами уделались капитально. Что они ели накануне, неизвестно, но похоже, что весьма обильно, так как рвотные массы были размазаны ровным слоем практически везде. Вид дамы имели бледный и напуганный. Однако с Ишей все было как раз в порядке. Халло умудрился упаковать ее в один из трофейных скафандров. Да, не по размеру, но тем не менее девочка не летала по всему отсеку, как могло бы быть. Вздох облегчения сорвался с губ парня, когда, открыв забрало скафандра, вместо испуганного лица или, что больше всего ожидалось, бессознательного состояния, он увидел горящие восторгом глаза. Видимо, малявка восприняла болтанку как приключение на карусели, и ей понравилось. Хотя лицо было все же бледное. Илья улыбнулся. Из девчушки в будущем должен получиться отменный пилот.

Илюха быстро добыл девочку из импровизированного ложемента, да и сам переоделся в родную СПБшку, до сих пор ему приходилось пользоваться трофейным скафандром, а тот был немного великоват. Времени подгонять оборудование под себя не было, да и возможности тоже. Для этого нужна мастерская. Еще минут пять ушло на сборы и приведение в чувство самых слабых, а потом быстрым шагом, ну, насколько это возможно, конечно, отправились к замаскированному под скальный выступ входу в шлюз. Там их уже ждали. Две вооруженные фигуры и одна с пустыми руками, но все трое в броне. Правда, в легкой. Аналог брони правоохранительных органов. В том числе и оружие было того же типа.

Илья с Ишей на руках и идущей рядом Ори возглавляли процессию, за ними следовали Халло и Дони, которые несли носилки, спасенные женщины передвигались эдакой кучкой, ойкая и охая, когда растительность царапала обнаженные тела, а острые предметы в виде нередко попадающихся под ноги камней впивались в незащищенные ступни. Не все из них сообразили обзавестись трофейной обувью. Или побрезговали. Только та, что задавала вопросы, без стеснения оделась в снятую с врага одежду. Зато она хоть и спотыкалась время от времени (обувь-то великовата), однако не испытывала такого дискомфорта, как остальные. Вид у всей процессии был весьма колоритный, что внешне, что по запаху. Дамочки весь полет трудились, не жалея желудков. Досталось всем, кроме самого Илюхи, Ори и Иши. Парень с девушкой находились в кабине пилотов, а малявка в скафандре. Остальным же досталось по полной программе. Исключение составляли только Халло с Дони и леди, они были в броне, зато броня сейчас «благоухала». Виновницы так и вовсе больше на зомби походили: красные от усталости глаза, бледные лица, перекошенные от омерзения рты, ну и собственно бывшие обеды, тщательно нанесенные на кожу и волосы, добавляли красочности. Жуть, короче. Ночью приснятся такие прелестницы, лопатой не отмахаешься.

– Стоять! – Безоружная женщина выставила руку ладонью вперед. – Вы кто такие?

Илюха оглянулся на своих подопечных, оценил внешний вид и усмехнулся.

– Леди Ре Лери и ее придворная свита. А вы кого ждали?

Женщина недоверчиво осмотрела скорбную процессию, а потом демонстративно герметизировала свой скафандр.

– Ну и где она?

Ори открыла забрало.

– А меня вам будет недостаточно?

Женщина склонила голову.

– Прошу прощения, моя госпожа. Но даже у вас нет допуска.

– Вот как? – Глаза девушки, и так почти черные от природы, еще больше потемнели и сузились.

– Не стоит, Ори, – подал голос землянин, – на препирательство нет времени. Человек просто выполняет свои обязанности. Тем более что леди действительно с нами. Она на носилках. – Парень указал в нужную сторону. – Очень слаба после ранения.

Женщина благодарно кивнула и пошла к носилкам, которые бойцы уже поставили на землю. Опустившись на колени, она о чем-то быстро переговорила и махнула своим людям. Те, произведя некие манипуляции, открыли проход, и печальная процессия начала втягиваться внутрь убежища. Там уже ждали гравиплатформа и несколько человек в белых комбинезонах медиков. Видимо, леди Ре Лери дала на словах понять, что Илья имеет право задавать вопросы и принимать решения, потому что на короткую фразу «докладывайте» сопровождающая хоть и с неохотой, но ответила.

– Под нашим контролем лаборатория и прилегающие к ней жилые помещения. А вот склады с оборудованием и продовольственными запасами под контролем бунтовщиков.

– Кто контролирует реактор?

– Так вышло, что на данный момент тоже мы. Но боюсь, что это ненадолго. Бывшая начальница охраны не успокоится, пока не взломает вход сюда.

– Это мы еще посмотрим. Ваши люди готовы к эвакуации?

– Позвольте полюбопытствовать… эээээ…

– Капитан-командер Лео Нов. ВКС империи и по совместительству командир спасательной операции.

– Так вот, уважаемый капитан-командер, позвольте спросить, куда вы собираетесь эвакуироваться? У вас на орбите есть флот? Или на крайний случай корабль?

– Нет, уважаемая…

– Леди Матта Ле Гелла Кабаро из клана Цивис. Руководитель научной группы.

– Так вот, леди Матта Ле Гелла Кабаро из клана Цивис, по совместительству руководитель научной группы, – чуть насмешливо передразнил ее покровительственный тон Илья, – спешу вас огорчить, что ни флота, ни даже завалящего корабля под рукой не имеется. Орбита и планета целиком и полностью в руках врага.

– Тогда о какой эвакуации идет речь?

– Мы воспользуемся изучаемым вами наследием ваших предков, а этот бункер уничтожим. Насколько я знаю, такая возможность есть. После последних событий обнаружение противником данного артефакта лишь вопрос времени. Скоро враг вычислит наше местонахождение. Вы ведь не хотите, чтобы эта технология досталась врагу?

Женщина усмехнулась.

– Не знаю, что вам известно, молодой человек, но воспользоваться, как вы выразились, артефактом не получится. Единственный проверенный приемник уже уничтожен, а надеяться на то, что где-то есть другой, рабочий, просто глупо.

– Я знаю, где есть проверенный.

– И кем же проверенный, разрешите поинтересоваться?

– А мной, – широко улыбнулся парень.

– Вы уже пробовали эту технологию на себе? – Брови собеседницы высоко взлетели в удивлении.

– Приходилось. Хоть и не скажу, что делал это осознанно. Но то, что тот агрегат сработал, хотя бы один раз, могу гарантировать.

– Это невероятно!!! Но допустим, что вы знаете о еще одном рабочем артефакте, однако чтобы заставить работать этот и еще один, ныне уже уничтоженный, нам пришлось очень долго трудиться, приводя артефакт в приемлемо рабочее состояние. А вы предлагаете вот так, наобум, воспользоваться приемником, который не обслуживался многие тысячи циклов?

– Именно это и предлагаю. Хочу вам напомнить, что если сидеть и ждать, то в очень скором времени ваша чудо-машина и вы сами попадете в жадные до всего этого ручки жагов. Что будет далее, думаю, нет смысла объяснять. Так не лучше ли рискнуть?

Женщина беспомощно переводила взгляд с Илюхиного лица на Ори. Леди Ре Лери в дискуссии участия не принимала, ею сейчас занимались медики, боевая болтанка чуть не доконала ослабленный ранениями организм.

– Госпожа! Но это же самоубийство! – Наконец женщина решила для себя, к кому апеллировать.

Ори внимательно посмотрела на нее и усмехнулась.

– А почему вы обращаетесь ко мне? – ответила она. – Вы сами буквально несколько минут назад изволили игнорировать меня. А теперь ищете поддержки?

– Но вы же…

– На данный момент здесь есть один представитель империи, который командует спасательной операцией. – Девушка указала подбородком на землянина. – В конкретной ситуации командует он, мы с вами выполняем. Леди Ре Лери с этим согласна. Так что делайте то, что вам говорят. С вами или без вас, но операция будет завершена.

Во время этой тирады парень с удивлением смотрел на свою спутницу. Если честно, он не ожидал от нее подобного. Скорее опасался, что окажись Ори в своей среде, может начать проявлять врожденное высокомерие по отношению к нему, но вместо этого произошло ровно наоборот. Она полностью доверилась. Это было приятно, черт побери, хотя и оставался червячок сомнений, что это напускное. Ну что же, время покажет.

– Хорошо. Будь по-вашему. – Женщина тяжело вздохнула. – Мы ученые, нам не привыкать рисковать. Но и ответственность тогда ложится целиком и полностью на вас.

– Это я понимаю, уважаемая. Но хочу вам напомнить, что если риск не оправдает себя, то и спрашивать будет не с кого. А пока скажите, сколько человек находится под руководством бывшей начальницы охраны, как вооружены? Сколько человек под вашим руководством? Сколько времени необходимо для того, чтобы подготовить персонал и информационные носители к эвакуации? И еще, обеспечьте конференц-связь с саботажниками. Мне необходимо, чтобы они могли увидеть своего лидера живым. Возможно, многим из них просто запудрили мозги, и они не станут продолжать, если убедятся в том, что с леди Ре Лери все более или менее в порядке.

Вообще-то парень не опасался разборок с местными. Чего там опасаться? Как выяснилось, все они были слабо вооружены. Что броня, что оружие являлись аналогами, использующимися правоохранительными органами, и конкурировать со штурмовым вооружением десантников никак не могли. Про боевую выучку и говорить не стоит. Все равно, что сравнивать ВОХР и спецназ. Может, охрана и была не так плоха, однако на фоне Илюхиных абордажников в тяжелой броне, которые в замкнутых помещениях чувствовали себя как рыба в воде, выглядеть будут скорее всего бледновато. Парень с двумя своими бойцами мог бы как раскаленный нож сквозь масло пройти и не заметить особого сопротивления. Но уж больно не хотелось этого делать. К чему лишняя бойня? Да и к тому же такой способ подчинения – плохая реклама для империи и императора в частности, чьим представителем он сейчас являлся. Не лучше ли попробовать поговорить да объяснить всю глубину заблуждения? Хвала всем богам, земным и местным, что на той стороне бронированной гермодвери вняли голосу рассудка. Бывшая начальница охраны только потребовала пропустить их представителя, чтобы убедиться своими глазами в том, что леди не плод высоких технологий, способных сфабриковать голограмму кого угодно и подделать голос. После чего сама сдалась, а ее люди сложили оружие. Так или иначе порядок был восстановлен, и подготовка к эвакуации закипела.

Дел было много. Для начала весь персонал исследовательского бункера был поставлен в известность, что им всем предстоит и чем грозит обратный вариант. Кстати сказать, в районе самого бункера, снаружи, уже были замечены в большом количестве боты противника, высаживающие десант, который прочесывал местность. С орбиты, скорее всего, тоже велась работа по обнаружению. Бот-приманка если и пудрил мозги, то очень недолго, догадаться об этом было не так чтобы сложно. Сложить два и два и дурак сумеет. Так что времени оставалось совсем чуть-чуть. Персонал проникся и мельтешил в ускоренном темпе. Нужно было перенести всю важную информацию на мобильные носители. Все это хорошо упаковать. Всех людей экипировать. Подготовить артефакт древних к работе, а также заряд для его последующего уничтожения. Этим, к слову, занимался Дони, с несколькими дамочками из технического персонала. Он оказался опытным подрывником. Кроме того, нужно было оказать помощь спасенным Илюхой девчонкам. Одеть их да обуть. Ну не трясти же им прелестями и дальше. Ну и конечно же всем помыться, нормально поесть – в общем, привести себя в порядок перед «дальней» дорогой.

Чтобы не нервировать персонал своими командами (люди все-таки непривычны подчиняться чужаку), парень делегировал эти полномочия Ори. Девушка справилась с этим легко и непринужденно. Люди ее слушались, а большего и не требовалось. Сам же парень, пока суть да дело, вел, так сказать, шибко умную беседу с руководительницей научной группы. Она поначалу было заартачилась, не желая делиться с незнакомцем своими секретами, но потом, после обстоятельного разговора с лидером клана, перестала играть в секретного агента и начала выдавать на-гора нужные сведения. Естественно, только те, которые были понятны землянину. Он хоть и имел инженерное образование, однако был практиком, а тут все больше теории да непонятные научные термины. К слову сказать, сами ученые о большинстве функционала тоже только догадывались, так что то, о чем рассказывала ученая леди, он вполне понимал, а с тонкостями позже можно разобраться.

По ее словам выходило, что эти артефакты – часть общей транспортной системы, и они завязаны непосредственно на космические порталы. В том смысле, что основную роль играют именно расположенные в космосе врата. Весь процесс идет через них. Не напрямую. Пусть врата не могут сделать прокол туда, куда они не направлены, однако отправить посылку по оптимальной цепочке им вполне по силам, от одного портала к другому, а наземный артефакт, маяк по сути, служит только приемником или передатчиком, в зависимости от ситуации. А в итоге получается точная прямая передача. Исходя из этих данных, в голове парня заворочались смутные пока идеи нестандартного использования. Если ученая леди видела сей девайс как транспортный узел, и все ее изыскания касались только этой сферы, то парень сразу же начал соображать, какие перспективы открываются, если приспособить эту технологию как оружие. А перспективы тут корячились поистине ошеломляющие. Особенно если это безобразие совместить с установкой микропрокола. Тут уже полет Илюхиной фантазии развернулся на всю возможную ширину, начиная от доставки заряда чуть ли не внутрь корабля цели и заканчивая доставкой туда же вооруженных десантников. Кроме того, если хорошо разобраться, то функцию маяка можно использовать и по-другому. Ведь можно активировать маяк сразу в нужной системе, и объект выйдет не через врата, а в необходимой, заранее подготовленной точке, таким волшебным образом можно обрушить на голову врага любой по своему размеру флот. Круто? Не то слово! Не говоря уже о бытовых удобствах. Отпадет надобность в орбитальных лифтах. Люди смогут легко перемещаться не только с орбитальных станций на поверхность и обратно, а с планеты на планету в том числе. Пассажирские перевозки в таком случае канут в Лету, а космические порталы останутся только для транспортировки больших партий грузов. Тут тебе и снабжение, и коммуникации, и новое вооружение. Освоение новых территорий тоже упростится. Нет нужды отправлять в рискованную экспедицию людей, можно просто отправить корабль-автомат. Тот, если благополучно дойдет до места, активирует маяк, и вуаля, туда прямиком стартует исследовательский флот. Да что там говорить, это же просто круто! Возможности открываются просто поразительные, куда там жагам с их гравитационной пушкой. Против такого их основной козырь может показаться детской хлопушкой, когда заряды начнут рваться у них прямо на борту, в то время как противник находится в недосягаемости. От этих мыслей на лице парня появилась хищная улыбка. Настолько хищная, что говорящая с ним женщина осеклась.

– С вами все в порядке? – спросила она, на всякий случай отодвигаясь подальше.

– Да. Не беспокойтесь. Все хорошо.

– Просто у вас, молодой человек, было такое выражение лица, как будто вы собираетесь кого-то убить.

– Вы не ошиблись. Я именно это и собираюсь сделать. Вот только не здесь и не прямо сейчас, к вам и здесь присутствующим это не относится. Можете не беспокоиться. А вот тем ребятам, что вскоре будут штурмовать комплекс, ну и тем, что находятся на орбите, точно не поздоровится. Чуть позже. А поможет в этом ваш артефакт. Вернее, не он, его-то мы уничтожим, а вот другой мы заберем с собой.

– Как вы это себе представляете? Установка имеет приличные размеры.

– Это неважно. Разберем на куски и вывезем. Главное, что есть вы, леди, и ваши люди. А вместе с вами ваши знания. Война у нас общая, так что не считайте меня предсказателем будущего, но могу вам гарантировать, что в ближайшее время у вас будет весьма много работы, лучшее оборудование и самый подготовленный персонал. Всему Содружеству нужны ваши наработки. Осталось только отсюда выбраться.

– Но это ведь только транспортный модуль.

– А кто сказал, что транспорт не может быть оружием? – зловеще скривил губы в ухмылке Илья.


Глава 4

И вот он снова на Сууке. Снова огромный багровый диск светит с небосвода. Древняя машина и в этот раз доказала, что не менее древние Элерх Энте строить технику умели. Нельзя сказать, что парень совсем не сомневался. Все-таки несколько сотен тысяч циклов – это вам не хухры-мухры. Техника есть техника, всякое могло случиться. Однако же процедура отправки, вернее даже несколько последовательных процедур прошли штатно. Приятного, конечно, мало. Корежило так, что слезу вышибало, но тем не менее добрались до места в полном составе. Иша немного поплакала только. Короче, над технологией еще работать и работать.

Кому идти в неизвестность первым, разницы не было. Связь-то не мгновенная. Гиперпорталы, конечно, значительно сокращают время, однако штука эта далеко не мгновенная. Разница только в том, что путешествуя на корабле, тебя отправляют в материальном виде, и человек не теряет ощущения времени, а тут происходит отправка информационной матрицы и набора атомов. Поэтому по ощущениям все происходит мгновенно. Раз – и ты уже на месте. Однако у Илюхи были сомнения, является ли он тем самым оригиналом. Кто даст гарантию, что при обратной сборке использовались те же самые атомы. А может, и те же. Вполне вероятно, что каждый набор как-то изолировался от других. Все это еще только предстояло узнать, а пока об этом лучше вообще не думать. А то аж мурашки по коже табунами, как представишь, что ты уже не ты, а всего лишь точная копия, которая только считает себя оригиналом.

Сначала Илья хотел сам пойти первым, но тут встала дилемма. Ведь тогда и Ори загоношится, да и парни не отпустят одного. А в этом случае кто присмотрит за остальными? Кто даст гарантию, что без пригляда крамольные мысли некоторых не вернутся? Нет, ну его нафиг! Лучше перебдеть. Короче, первыми пошли штрафники. Бывшая, разжалованная в рядовые бойцы, начальница охраны вообще-то вызвалась остаться и собственноручно активировать заряд. Однако парень решил перестраховаться. Мало ли что у нее на уме. В этом случае лучше довериться технике, она точно не подведет. Но и душевный порыв человека тоже нельзя оставить без внимания. Любой, если он действительно осознал свою ошибку, достоин второго шанса. Вот и придумал землянин применение, отправив запутавшуюся бедолагу вместе с ее же бойцами апробировать, так сказать, древнюю технологию. А что? Всем хорошо, девка получает реабилитацию, а остальные… остальные ничего не получают, но зато и первыми не идут. Ибо боязно.

В задачу первой группы входила разведка и подготовка места под груз. Они должны были встретить посылку с техникой и освободить приемный модуль под новую партию, состоявшую уже из людей. Когда уходили последние, научный персонал и Илюхина команда с гравиплатформой, на которой теперь путешествовала леди Ре Лери, бункер уже вовсю штурмовали снаружи. Перед отправкой все помещения были тщательно проверены на предмет попытавшихся остаться. По спискам вроде все на месте, но доверие, как водится, требует тщательной проверки. Таймер на взрывном устройстве землянин лично поставил на одну минуту. И вот он, Суук. Здесь все и началось когда-то.

Парню казалось, что это было очень давно, в какой-то другой жизни и не с ним. Он помнил свои ощущения тогда. Испуг, обиду, злость, беспомощность, безысходность. И вот он снова здесь. Только местность хоть и узнаваема, но сильно изменилась. Поваленные когда-то деревья почти полностью скрылись под буйной зеленью, которая встала на освободившемся месте. От той кучи глины и щебня ничего не осталось. Она была сметена новой посылкой. Теперь Илья точно знал, как это происходит. Он своими глазами видел темную сферу силовой защиты, когда отправляли первую партию.

Вместе со всем прочим пришло понимание, что своими действиями он разрушил могилу друга. Стало очень грустно.

– Прости, братуха, – прошептал парень и поклонился. Поклонился в пояс.

А еще он заметил до боли знакомую траву. Поваленные молодые дубки. Земной растительности, случайно принесенной вместе с ним, пришлись по вкусу местные условия. Эдакий пятачок, оазис земной природы. Сразу повеяло таким родным. До боли защемило сердце. Грустно, конечно, что пришлось нарушить эту идиллию, но трава и деревья оправятся, а Демьяненко простит и поймет. Илья сорвал уцелевший ярко-желтый одуванчик. Понюхал его. Пахло свежей травой и домом. Как привет с родины. Маленький такой, пушистый кусочек родного солнца.

– Ты чего замер, любимый?

Ори подошла неслышно и обняла сзади.

– Да так, ничего. Вот. Держи. Это тебе.

– А ты точно уверен, что это можно брать в руки? Мало ли что растет на этой планете. – Девушка неуверенно и с опаской приняла подарок.

– Это можно. Растение у нас называется одуванчик. И пусть этот маленький цветок не великих кровей, но сейчас он для меня дороже самых изысканных.

– Так это с твоей планеты?

– Да. Видимо, вместе со мной сюда попал. У нас принято дарить женщинам цветы. Не такие, конечно, но как говорится, что есть.

– Ничего. Мне нравится этот цветок. И нравится ваш обычай. Красивое к красивому. Верно?

– Точно. Ладно, все это лирика. Пора работать.

– Командуй, мой капитан. Люди уже ждут.

Работы было много. А когда ее было мало? В первую очередь необходимо убраться с открытого места. А то мало ли что. Вдруг те ребята, что встречали здесь Илюху тогда, вновь вернулись.

Как в воду глядел. Обстреляли колонну двигающихся людей минут через десять. Хорошо хоть, никого не задели. Землянин уже давно отобрал у Ори оружие и теперь, вместе с абордажниками, прикрывал отход. На этот раз все было по-другому. Тут вам, как говорится, не здесь, было чем ответить. Штурмовой комплекс не памятный «Абакан» (интересно, где он сейчас?), эта штука посерьезней будет, да и одет он был не в армейский камуфляж, а в боевую броню. Потанцуем, суки!!!

Преследователей было немного. Человек десять, не больше. Возможно, это те самые контрабандисты. Этим ребятам пофиг, чья власть и где. Будь то империя или жаги, с которыми у них вроде как союзные отношения. Для таких людей во главе угла всегда стоит собственная прибыль. Вряд ли они будут делиться ресурсами с жагами. В том смысле, что вряд ли раскроют свои источники. Нет, они втихую будут суетиться. Тем более сейчас, когда империя связана войной в ключевых точках, и на патрулирование окраин ни сил, ни средств не имеет. Чувствуют себя тут гаврики в безопасности. Жаги не враги, империя занята. Лепота, блин!

Получив жесткий ответ, ребятишки охолонули слегка и на какое-то время отстали. Что дало возможность спокойно скрыться в густом лесу. Когда отошли километров на пять, встали лагерем. Самых боеспособных, на взгляд землянина, дамочек поставили в охранение, остальные, под руководством Ори, трудились над обустройством быта. Сам же парень со своими ребятами занялся выявлением возможной слежки. Однако пока все было тихо. Контрабандисты тоже не дураки. У них другой бизнес. Одно дело прихватить кого неосторожного, другое дело – воевать на полном серьезе. Убрались куда-то. Но это не значит, что Илья решил оставить все как есть. Он прошел по легко читаемым следам. В идеале надеялся выяснить местоположение рудника. Там и поживиться можно было, и отомстить заодно. Уж очень хотелось снова встретиться с тем стилягой, что нахлестывал его по мордасам в прошлое посещение планеты. Ух, он объяснил бы ему, как тот тогда был не прав.

Однако не судьба. Следы привели к месту, где ребятишек ждал воздушный транспорт. Так что в какую сторону они подались, узнать на данном этапе не представлялось возможным.

Ну и ладно. Не больно-то и хотелось. Вернее, хотелось-то сильно, но это и подождать может. Никуда субчики контрабандисты не денутся, он еще поквитается с ними.

Пришлось пожить лесной жизнью около месяца, прежде чем Ди обрадовала новостями, что рейдер вошел в систему. Парень уже начал беспокоиться, и вот как гора с плеч свалилась. Дом, милый дом. Через сутки все были на борту. На полетной палубе, куда прибывали десантные боты с поверхности, перевозя людей, собрался практически весь экипаж. Гасто Рув организовал встречу. Когда Илья сошел по пандусу, последним, естественно, на него обрушился многоголосый рев. Команда приветствовала своего капитана. Комок подкатил к горлу. Он тоже был рад видеть всех этих людей. Своих людей. Справившись с эмоциями, он подошел к импровизированной трибуне. На самом деле это была ремонтная гравиплатформа, но кому какое дело до этого. Экипаж ждал, что скажет капитан. А что он мог сказать? Да в общем-то как чувствовал, так и сказал. Сказал, что ценит внимание. Что очень рад вновь оказаться на борту среди них. Сказал, что с таким экипажем никакие жаги не страшны. Это они пусть боятся, когда в зоне видимости появляется рейдер под названием «Находка».

Потом были объятия близких людей. Саид чуть не раздавил в своих медвежьих тисках. Радостно было, в общем. Но имелись и плохие новости. Погибла Эйла. Этой безбашенной и вечно веселой оптимистки больше не было. Когда рейдер возвращался в составе флота в империю, произошел бой. Жаги не захотели просто так отпускать обидчиков. Битва вышла тяжелая. В результате эскадра практически перестала существовать. Но и супостат огреб по самые гланды. Погиб и адмирал Дон Ган. Его флагман до последнего прикрывал отход гражданских судов.

Тогда же погибла и Эйла. Ее «Леденец» разорвали на куски вцепившиеся в нее мертвой хваткой «гончие» при поддержке своих ботов, но зато, пожертвовав собой, белобрысая бестия дала возможность спастись остальным кораблям москитного флота рейдера. В том бою также отличилась молодая девушка-тактик. Боем руководил ее отец, старший в этой службе, но когда он погиб (было прямое попадание в отсек ЦКП), она взяла управление в свои руки и закончила начатое им. Хорошо закончила. Потом был абордаж. Рейдер штурмовали долго и упорно. Причем именно «Находку» пытались взять. Видимо, Илюхины действия не остались незамеченными. Спасло то, что подоспела помощь из империи. Однако экипаж справился. Жагов выкинули с корабля. Погибли, конечно, многие, но не столько, как могло бы быть. Постоянные тренировки на пределе возможностей дал свои плоды. И хотя треть экипажа все-таки оказалась в числе потерь, боевой настрой только укрепился. Теперь точно экипаж сформировался полностью. Война и общие потери этому сильно способствуют.

Когда это выяснилось, Илья на эмоциях учредил новую традицию. Любой погибший член экипажа отмечается на мемориальной доске и остается в списках экипажа навечно, пока будет существовать корабль. С сохранением заработной платы и доли в добыче, которая будет выплачиваться родственникам, а если таковых не имеется, то выплаты будут производиться в благотворительный фонд, который тоже будет учрежден в скором времени. Эта традиция тоже пришлась по вкусу людям.

А далее снова была работа. Глава клана Цивис залегла в медкапсулу, туда же отправились все, кому требовалась медицинская помощь. Медв руководил демонтажем артефакта древних. Леди ученая суетилась рядом. Медв плевался, ругался, но упертая тетка неизменно оказывалась там, где, по ее единственно верному мнению, была необходима консультация специалиста. У старого инженера появился достойный соперник. Выяснилось, что женщина не хуже матерого технаря ругаться может, а упрямства в ней и вовсе не меньше. Их жаркие споры, с применением всевозможных ругательств и оскорбительных эпитетов, когда эти двое начинали переходить на личности, стали постоянной темой обсуждения среди технарей.

Однако надо отдать этим двоим должное, до драки дело не доходило, а работа под их руководством была весьма эффективна. Компромиссы умудрялись находить. Через неделю древнюю машину разобрали и погрузили. Более ничего тут не задерживало, а посему рейдер отправился в обратный путь. При этом споры между главным инженером корабля и ученой леди не утихли, а как бы еще сильнее не разгорелись. Медв же рвался сам покопаться в находках. Куда ж без него? А там, на страже ценного артефакта, дневала и ночевала неутомимая ученая леди. Короче, нашла коса на камень. Итогом всего этого стал договор, который заключили два упрямца: он дает ей доступ к вычислительным мощностям «умника», а она не мешает ему заниматься изысканиями. Идей Илюха старому накидал, и тот даже подпрыгивал на месте от нетерпения.

Халло и Дони тоже удостоились чуточки славы. Это ведь эти бравые перцы прошли с капитаном пешком с одной планеты на другую. Парни ходили гоголем. Особенно Дони. Халло-то мужик не особо разговорчивый. Из него слово лишний раз не вытянешь. Зато Дони не умолкал. Их совместный поход, в его рассказах, с каждым разом обрастал дополнительными ужасными подробностями. Жаги становились все больше, а сам Дони – все более геройским парнем. Он в одиночку крушил супостата голыми руками, спасал беззащитных элентиек от надругательства. Вражеские полчища ничего не могли поделать, пока он грудью стоял на защите своего боевого командира. Ну и естественно, за его подвиги самые лучшие из красавиц предлагали ему свою любовь, но он кремень. Пока война – ни-ни. Сослуживцы, конечно, ржали, слушая эти рассказы, и хотя Дони никто не верил – тот еще балабол, но тем не менее не перебивали. Рассказчиком он был и вправду хорошим.

Были посиделки и в узком кругу. Помянули погибших. Но самой главной сенсацией и гвоздем программы была Иша. Малышка просто очаровала женскую половину экипажа. Девчонки постоянно что-то несли ей в подарок. Уже половина обширной капитанской каюты была завалена этими самыми подарками. Смышленая и обаятельная девчушка всколыхнула в женщинах материнские инстинкты. Пусть гражданских и изнеженных особей среди них тут почти не было (вся женская часть была вояками), однако женщинами они быть от этого не перестали. Вскоре девочка уже вполне бодро могла общаться на общем – результат сюсюканья женского коллектива, и на русском, то уже Илюха старался. Дети вообще быстро впитывают новые знания. Только давай.

Ори, как и обещала, перебралась к нему в каюту на законном основании. Когда Илья объявил об их отношениях, Беррана только хмыкнула и выдала что-то типа:

– Ну кто бы сомневался, чтобы эленте и не оторвала себе лучший кусок.

Но сказано это было без злобы или неприязни. В том смысле, что раз смогла, значит, заслужила. Так что вечера и ночи теперь были наполнены для парня новым смыслом.

Саид, на черном как головешка лице которого после Илюхиного возвращения не исчезала белозубая улыбка, был в своем репертуаре. Он старался раскормить его до неимоверных размеров. И у него бы это получилось, не стой Ди на страже бренного тела, так все было вкусно. Иша так и вовсе была на особом положении у громилы. Вечно что-то жевала вкусненькое, приготовленное специально для нее. Понятное дело, сладости. Бер ходила задумчивая, глядя, как ее избранник играет с девочкой, а та весело хохочет, когда он ее раскручивает, держа за руки. Как бы землянину не лишиться одного лучшего пилота и штурмового повара заодно. А ну как Бер, глядя на это, решит сама произвести на свет много маленьких Саидиков?

Кстати, о Ди. Пришлось знакомить виртуальную сестрицу с Ори. Парень опасался, что девушка может неправильно понять. Мало ли, решит еще, что он с головой не дружит и у него раздвоение личности. Но Ди в своем голографическом обличье как-то смогла решить этот вопрос. Уж и непонятно, о чем шептались эти двое. Ди категорически отказывалась сообщать об этом своему носителю, сказав, что это женские секреты. Спелись, а результатом этих шушуканий был ультиматум. Ори просто необходимо заполучить такую же сетку. Вот просто жизненно необходимо, и все тут. Отмазался тем, что для этого надо добраться до метрополии и высвистать специального человека. Практически папу Карло, который и выстрогал когда-то эту «буратину». Вот так, если вкратце, и закончился этот поход.

Однако самый главный подарок преподнесла все-таки сестрица. Оказывается, она смогла синхронизироваться с древней машиной. Сначала с той, что была на домашней планете клана Цивис, а затем и с той, что на Сууке. И ведь втихаря все делала. Хотела сделать подарок. Так она это объяснила потом. Удалось. Ничего не скажешь. Для этого использовала алгоритм, который предназначался для работы с космическими порталами. Даром, что ли, она рулила целым рейдером. Получилось. Алгоритм сработал с минимальными перенастройками. В общем, когда в ее распоряжении вновь оказались все вычислительные мощности рейдера, и прежде, чем древняя машина была демонтирована, эта пронырливая злыдня смогла установить координаты, откуда была сделана та самая передача. Теперь Илья точно знал, где находится Земля. Наконец свершилось. Даже верилось в это не до конца. Столько времени безнадеги – и раз, все так просто. И пусть это было далеко, очень далеко, даже не в этой галактике. Но раз там есть порталы, значит, он туда доберется. Однако эта информация только для него. Все данные вычислений, которые производила Ди при помощи мощностей рейдера, были тщательно подчищены, и теперь все находилось только в голове. Сама фортуна толкнула землянина когда-то в трудолюбивые ручки господина Нягу. Предложи ему кто-то сейчас все блага вселенной за его нейросеть, Илюха бы только посмеялся. Это уже была не просто сетка, а родное существо, которое парень любил всей душой и не мыслил себя без сестрицы у себя в голове.


Глава 5

Мамины советы дочь запомнила намертво. Понимая, что у Лео достаточно большое хозяйство накопилось, а самому заниматься им у него не хватает времени, Ори решила взвалить эту ношу на себя. Начала с того, что предложила сделать из Берраны капитана «Призрака». А что? Девушка серьезная. Отличный пилот. Грамотный руководитель звена «леденцов». Сама Елазна будет только за. Да и давно пора повысить человека. Пусть растет. Сколько можно заниматься мелочью?

Приятно было наблюдать удивление любимого человека. Он тогда действительно удивился. Даже сел на кровати. Они лежали, прижавшись друг к другу, в спальне капитанской каюты. Можно сказать, обновили спальное место, ведь сам землянин им не пользовался, так и продолжал ночевать в кабинете. Но теперь все изменилось. Девушка заставила его перебраться в спальню, ведь заниматься такими приятными для обоих вещами гораздо удобнее там. Любимый человек удивленно смотрел на нее.

– Ты вот так просто откажешься от «Призрака»?

– Я бы так не сказала. Для меня это непросто. Я ведь тоже пилот, и мой корабль для меня как живое существо. Родное существо, а «Призрак» так и вообще особенный, он у меня с тобой ассоциируется. Ты-то должен это понимать.

Он кивнул. Действительно понимает. Пообщавшись с его «сестрицей»… вот уж действительно феномен. Настоящий искусственный разум. Такого создать еще никому не удавалось. Псевдоразумные искины да, есть, а вот настоящего, с полным самосознанием, еще не было. До появления Лео. И снова он ее поразил. Вот умеет этот человек удивлять и шокировать. Но это тайна. Лишняя шумиха по этому поводу ни к чему. Только это далеко не значит, что Ори теперь не хочет и себе такую же. Естественно, она захотела. Это же круто, когда преданное тебе существо всегда с тобой. И собеседник, и личный секретарь, помощник, советчик, который никогда не обманет и не предаст. Круто. Хочу. Так вот, пообщавшись с Ди, девушка стала лучше понимать парня. Ведь его «сестрица» прекрасно чувствовала эмоциональный настрой носителя и помогла понять многие его поступки. Например, она объяснила, что тогда, в первую их встречу, в школе базы резерва, на самом деле девушка ему понравилась. Он действительно считал ее красивой, и только маска презрительной и холодной надменности, которая автоматически всегда натягивалась при общении с не эленте, перевела положительные эмоции парня в отрицательный окрас. Конечно, она потом и сама усугубила все своими дурацкими выходками обиженной девочки, но изначальная причина была именно такой. Ори теперь знала, что пилотирование для любимого это как жизнь. Он просто болеет полетами, и только должность капитана заставляет его передавать эти полномочия другим. А на самом деле он дико скучает по этому ремеслу. Да, он понимает ее чувства пилота по отношению к собственному кораблю. Понимает как никто другой.

– Знаю, что понимаешь, любимый. Но ты пойми и другое. Я теперь не свободная женщина. Пусть мы еще не узаконили отношения, но я твоя жена. Нравится тебе это или нет. Ты сам с этим согласился.

– Пока нравится. – Лыбится и целует ее в нос.

– А раз так, то моя задача – начать работать на благо нашей с тобой семьи. Ты говорил про защищенный тыл? Говорил. И я согласна на это. Самому тебе некогда заниматься подобными вещами, так позволь мне.

– Что ты имеешь в виду?

– Насколько я знаю, ты не самый бедный человек в империи. Не богач, конечно, но и не нищий. – Девушка тоже меняет положение, она садится перед ним на колени. Их глаза на одном уровне. – Ты совладелец корпорации НТК, имеется еще верфь…

– Верфь не моя… – Глаза косятся на ее грудь.

– Верфь, милый, дочка корпорации. Рано или поздно она тоже станет твоей. Моли и Эйри уже люди солидного возраста…

– А ты-то откуда это знаешь? – Брови парня взлетели на лоб.

Девушка чуть виновато улыбнулась и скромно опустила глаза. Она знала, что такое ее выражение лица делает парня более мягким.

– Врать не буду, – грудным, бархатным голосом ответила, – я и сама наводила справки раньше, но основную информацию предоставила мама.

Парень нахмурился.

– Не обижайся на нее. Ну сам посуди, как бы ты поступил, если б узнал, что твой любимый и единственный ребенок влюбился. Неужели не постарался бы выяснить, что это за человек?

– Ну-у, не знаю…

– Только себе не ври, пожалуйста. – Ори мягко, но настойчиво положила прохладную ладошку ему на грудь, приглашая лечь. А когда он вновь принял горизонтальное положение, тоже вытянулась рядом и мягко оккупировала плечо, положив туда свою голову. Предварительно ласково потершись щекой, находя более удобное положение. Сделано это было нарочно, вид обнаженной груди мешает ему думать, хотя и приятно это осознавать.

– Хорошо. Что ты хочешь? Скажи прямо, – ответил он, в задумчивости перебирая пальцами ее иссиня-темный локон.

– Я? Мне достаточно того, что у меня есть ты. Вопрос в том, чего хочешь сам.

– Признаться честно, Ори, у меня и так уже всего больше, чем я изначально хотел. Обрастать барахлом я ведь не собирался. Как-то само получилось. Я практически не прикладывал усилий специально для этого. Просто оказывался в нужное время в нужном месте. Везло на встречи с хорошими людьми. Вот так и получалось.

– Ладно, допустим. Но скажи мне, дорогой мой почти что муж, – теперь девушка привстала, опершись на локоть и нависая над ним, глядя глаза в глаза. Однако взгляд любимого человека то и дело упорно сползал чуть ниже, она победно усмехнулась и игриво качнула точеными полушариями. Бездна! Как же приятно ощущать на себе его жадное внимание. – В глаза мне смотри, – указательным пальцем она чуть придавила ему подбородок, тем самым приподнимая голову, – эти штуки от тебя никуда не убегут. Так вот скажи мне, разве не глупо будет, если все это, что досталось тебе, пустить на самотек и не приумножить?

Он не ответил. Вместо этого Лео не выдержал ласковой пытки и, сжав ее в объятиях, с силой опрокинул на спину, придавив своим телом. Его горячие губы захватили затвердевшую горошину соска в плен. По телу девушки пробежала дрожь желания, тело выгнулось навстречу непроизвольно, но она нашла в себе силы. Взяла его голову обеими руками и заставила посмотреть в глаза.

– Мы не договорили, любимый. Я совсем не против, а очень даже за, ты же знаешь, как я тебя хочу, но это может и подождать, вся ночь впереди.

– К черту разговоры!!! – рычит Лео и продолжает свои такие возбуждающие действия.

Собственное тело предательски перестает слушаться. Ори сдается на милость победителя. Хотя как посмотреть. Еще неизвестно, кто тут победитель. Много позже, когда они, вымотанные любовной схваткой, вновь лежали в истоме, отдыхая, девушка снова вернулась к обсуждению:

– Продолжим прерванный некоторыми нетерпеливыми личностями разговор?

– Сама виновата, нечего было дразнить своими этими… штуками.

– Слабак. Но ты опять уходишь от темы.

– Но ты ведь пилот, Ори. Управление корпорацией и дочерними предприятиями требует других знаний и навыков. Да и Эйри прекрасно справляется со своей работой, у меня нет оснований ему не доверять.

– Тоже мне трудности. Я научусь. Докупим нужные базы. Какие проблемы? Если дело в деньгах, то я найду их.

– Да при чем тут деньги? Что такое деньги? Тьфу. Всего лишь средство для достижения цели. Дело в другом. Пойми меня правильно. Эйри Бошу и Моли Гейл не просто партнеры, они мои друзья. Я не смогу вот так запросто им сказать, что отныне и во веки веков ты будешь рулить всеми делами. Во-первых, в корпорации моя доля составляет только пятьдесят процентов, а на верфи так и вовсе моей доли нет. Наша корпорация просто предоставляет Моли хорошие условия, он соответственно нам. Верфь только числится дочкой, на самом деле это самостоятельное предприятие со своим хозяином. Так и живем. Мужики тебя не знают, к эленте относятся с известным тебе предубеждением. В этом они не оригинальны. Эйри вполне успешно и честно ведет мои дела. Поручив тебе заниматься этим, я могу его обидеть недоверием. А этого мне очень не хочется. Да и зависит от него многое. Репутация нарабатывается многими десятками циклов…

– Вот только не надо разжевывать мне прописные истины. Я и не требую от тебя таких кардинальных действий. Обижать друзей – это низко и недостойно. Я и сама бы перестала тебя уважать за это. За кого ты меня принимаешь?

– За умную, расчетливую, опасную обольстительницу. – Ухмыляется. Вот гад. Но смотрит жадно. Ээ-ээ, куда потянулся?

– Вот сейчас, любимый, это было обидно. И прекрати меня лапать.

– Не нравится?

– Очень нравится, но разговор пошел о серьезных вещах. Нам пора начинать планировать свою жизнь. А коварная и опасная я только и исключительно для врагов. Тебе лично и твоим… гхм, нашим друзьям опасаться нечего.

– Нашим?

– А почему нет, любимый? Твои друзья – это те люди, которые тепло относятся к моему мужчине. Понимаешь? Моему! Значит, и мне они друзья. Они просто пока не знают об этом.

Лео смеется.

– Да. И не смейся. Ты тоже был давно моим, хоть и не догадывался. Я умею добиваться своего. И тут справлюсь. Ты мне что, не доверяешь?

– Как тебе сказать? Я люблю тебя, а насчет доверия…

Признание вылетело само собой, и это не осталось незамеченным.

– Оуууу!!! Ты наконец-то сделал это!!! – Девушка ловко оседлала парня, взгромоздившись сверху, и исполнила телом что-то вроде победного танца, воздев руки над головой, при этом идеальной формы грудь стала выглядеть еще аппетитней, особенно в обрамлении живописно рассыпавшихся волос, а упругие ягодицы елозили где-то в области паха. – Такое событие нельзя не отметить! – Она наклонилась и страстно поцеловала. – Только позволь в этот раз я буду сверху, хочу сделать все сама и медленно. А ты просто смотри.


Еще минут через сорок.

– Ну и как тебе зрелище, милый?

– Непередаваемо, – шепчет и целует ее в шею.

Она прижимается к нему всем телом.

– Мне тоже понравилось. Но давай продолжим, а то мы так никогда не договорим.

– Давай. Но если опять начнешь провоцировать…

– Посмотрим на твое поведение, милый. Так что насчет доверия?

– Дело не во мне, Ори. Дело в людях. Давай начнем с малого. Докажи в первую очередь им, что ты заслуживаешь их доверия. Пусть они тебе поверят. Начни с экипажа. Ведь ты себя вела, прямо скажем…

– Надменно?

– Не без этого. Я не против, если ты мне будешь помогать. Работа с людьми очень отвлекает. Вместо тренировок боевого состава мне приходится отвлекаться на бытовые дела. Их много. А без этого никак. Вот и возьмись. Решай проблемы людей, вникай в них. Что-то сможешь решить сама, а если что не так, обращайся, подумаем вместе. Раз решила помогать, помогай. Я не против, а только за. Вернемся в империю, познакомлю с Эйри и Моли. Но учти, мужики они битые, на красивые глазки не поведутся.

– Вот за это можешь не переживать. У твоей жены не только внешность имеется, слава Елазне, еще и мозги есть.

– Не сомневался даже.

– Правильно, что не сомневался. Но сетку мне ведь поставим такую же, как у тебя?

– Ди не сетка, милая!!! Ди – это нечто большее. Родная душа. Друг. Сестра. Выбирай любой эпитет и будешь права.

– Я тоже хочу. Сделаем?

– Скажем так, мы рассмотрим такую возможность, и если она будет, не вижу причин отказывать. И вот еще что, учти на будущее, смена статуса в экипаже не дает тебе морального права показывать свое превосходство над членами экипажа. Еще по опыту на родине помню, нет ничего хуже, когда любовница капитана начинает рулить кораблем.

– За дуру меня не держи.

– Не держу. Но предупредить был должен.

– Ты повторяешься. Если я начну так делать, то как добьюсь уважения экипажа? Это ведь и так понятно было.

– Прости. Просто твой соблазнительный вид не дает мне возможности сосредоточиться.

– Это серьезный аргумент. Принимается. Ты прощен.

– Ну, вот и прекрасно, однако и тренировок ты тоже прекращать не будешь.

– И не собиралась. Хотела только попросить, чтобы ты делал это лично. Должна же я заполучить хоть какие-то привилегии из своего нового положения любовницы! – Девушка скорчила премилую просительную гримаску.

– И даже не будешь хныкать, если я тебя начну особенно сильно напрягать? Чтобы занять такое положение в экипаже, как мое, нужно стать лучшей во всем. – Ехидно ухмыляется.

– Не дождешься! А пока давай ты еще немного понапрягаешь меня в ванной. Там мы этого пока не делали.


Глава 6

Возвращение в империю прошло рутинно. Землянин меньше всего хотел известности и славы. Скорее хотелось, чтобы его оставили в покое и забыли. С последним не получилось, а вот помпезности и шумихи удалось избежать. Да и не до этого было, если честно. В том смысле, что империи было не до восхваления героев. Слишком много в это лихое для государства время гибло людей. Жаги упорно прессовали, империя сопротивлялась. Все производственные мощности переведены на военное положение. Уже прошло то время, когда надо было что-то кому-то доказывать. Доказывать необходимость воевать, чтобы защититься. Даже до самых недалеких и упертых дошло, что противник не остановится, если его не заставить это сделать.

В атмосфере общества тревога витала везде. Она буквально была осязаема. Это было видно по усиленным патрулям внутри населенных систем. По минным объемам, поставленным вблизи древних гиперпорталов. Даже на станциях казалось, что люди стали разговаривать тише, да и разговоры все больше о сводках с мест сражений. Надо отдать должное новой власти, в кратчайшие сроки она умудрилась раскачать и запустить много сотен лет дремавшую военную машину этого колосса. Честно говоря, парень был удивлен, помня из истории, как раскачивался Советский Союз после нападения гитлеровской Германии. Но тут-то и масштабы неизмеримо больше, соответственно думалось, что времени тоже больше пройдет. Однако нет, то, что увидел парень по возвращении, давало надежду думать, что шансы у империи все-таки есть, и шансы немалые. А учитывая, что республиканцы манти тоже успели мобилизоваться (не без помощи империи, конечно), то уже сейчас можно сказать, что жагам придется ну очень попотеть, если желают додавить сопротивление. Но ведь и империя не стоит на месте. Перевооружение идет полным ходом, строятся новые корабли, уже одиннадцатого поколения, так как выяснилось, что десятое устарело еще до того, как жаги решили напасть. Собственно, они и продемонстрировали своим превосходством, что новейшие образчики имперского вооружения есть не что иное, как чуть модернизированные старые аналоги.

Вообще-то путь землянина изначально лежал «домой», то есть в Гайру. Там была штаб-квартира НТК, там же недалече, в Ды-Ыре, находилась верфь Моли, мощности которой парню были необходимы. После детальных разборов вторжения жагов на борт рейдера вскрылись некоторые недочеты в системе внутренней обороны, которые Илья хотел быстрее ликвидировать, а также нужно было кое-что поправить в обороне ближней полетной зоны звездолета. Они с Медвом всю дорогу препирались на эту тему. Вернее, Медв препирался, и не столько потому, что был не согласен с мнением капитана корабля, а по причине того, что этот самый капитан отвлекал его от более, по его мнению, интересного занятия. Ведь куда увлекательней ковыряться в потрохах древней машины, чем заниматься рутиной. Парень понимал главного инженера, ему и самому бы хотелось с головой зарыться в этот артефакт, однако имелись и другие дела.

Вот только добраться до Гайры было не судьба. Едва рейдер спрыгнул со струны в первой же густонаселенной системе, как был перехвачен кораблем курьерской службы, в сопровождении небольшого флота линейных крейсеров. Интересно то, что крейсера эти были уже нового, одиннадцатого поколения, но самое удивительное, что все эти десять крейсеров были укомплектованы добровольцами эленте из числа беженцев, а возглавляла все это безобразие не кто иная, как Маста Ви Нелли. Старая знакомая рудокоп собственной персоной. Как выяснилось, десяток крейсеров – это было все, на что хватило средств от продажи целого флота самых современных рудодобывающих платформ. Женщина выполнила свое обещание, а ее присутствие в этой системе это уже затея императора. Как временный эскорт главы клана. А если еще точнее, девок просто выперли от греха подальше, дабы не мозолили глаза. Адмиралы наотрез отказывались принимать элентийское подразделение в составы своих флотов. Создавать новый, чисто элентийский? Да кому он нужен? В принципе, девки и сами не горели желанием вливаться в военные структуры империи. Но понимая, что так или иначе делать это придется, изъявили желание присоединиться к подразделению землянина. Император счел это выходом из ситуации. Ну и что, что подразделение выйдет в этом случае из рамок малого флота. Зато дамочки под присмотром и не раздражают своим присутствием кадровых военных, а тут и повод нашелся. Мало кто верил, что Илюха выберется с планеты клана Цивис, за исключением командного состава самого рейдера. Поэтому, когда после быстрого ремонта «Находка» направилась за своим капитаном, девок отправили вдогон, а курьер нужен был для того, чтобы в случае успешного возвращения передать официальный приказ прибыть в метрополию.

Приказ – это такая штука, которая подразумевает, что он будет выполнен. Трактовать по-своему себе дороже. Так что нужно идти, куда сказано. Хотелось, конечно, заняться своими делами, да и подержать трофей у себя для изучения было бы неплохо, но деваться некуда. Пришлось разворачивать оглобли, вернее немного подкорректировать курс.

И вот метрополия. Рейдер в сопровождении десяти линейных крейсеров занял рейдовую орбиту. С курьерского корабля прислали бот для того, чтобы доставить главу клана леди Ре Лери и самого Илюху пред ясны очи самого. Понятное дело, что землянин тут постольку-поскольку. Ясен пень, что самый главный человек в империи просто желал поскорее увидеть свою зазнобу и дочь. Понятное дело, что неофициально, а сам Илья так, просто до кучи, но великий боже, как же это не вовремя! Ну, забрал бы женщин на время, его-то зачем дергать? Дел выше крыши, а вместо этого политесы разводить. Но ничего не поделаешь, раз зовут, уже не отмажешься. Не тот случай.

Гасто отрядил охрану. Халло и Дони даже не обсуждались. Это уже инициатива Ори была. Она еще на переходе эту тему обсудила со старшим офицером по безопасности. Парни хорошо себя зарекомендовали, как говорится, проверенные в боях, так что отныне они постоянная личная охрана драгоценной тушки Ильи. Как он ни упирался, ни будущая жена, ни сам Гасто Рув на его увещевания не повелись. Так положено, и все тут. Особенно после той пешей прогулки, старший офицер по безопасности для себя решил, что с таким непоседливым капитаном лишний раз перестраховаться не помешает. А в усиление этим двоим добавил еще десяток бойцов, поэтому охрана получилась что надо. Двенадцать человек в полной боевой броне и вооруженные до зубов. И плевать, что император предоставил охрану. Пока леди не сдана с рук на руки самому, данный когда-то приказ о ее защите, чего бы это ни стоило, до конца не выполнен. Вот с этим Илья спорить не стал. Мало того, что сам облачился в броню и вооружился, так еще и женщин заставил это сделать. Вообще-то парень не собирался задерживаться. Передать леди, уточнить некоторые вопросы относительно десяти линейных крейсеров дамочек, да и можно по своим делам направляться, вот только неугомонная фортуна распорядилась иначе.

Началось все с того, что на причале станции «Оплот Центральная» делегацию с «Находки» встречали вооруженные люди. Командир встречающего подразделения высокомерным тоном предложил передать охраняемых леди под его опеку, а самому Илюхе вместе со своими людьми убираться обратно на рейдер и ждать дальнейших инструкций. Это показалось парню подозрительным. Если бы так сделали сразу, ну в смысле еще там, на борту корабля землянина, он бы, наверно, и не дернулся. Отпустил бы. А какой смысл тащить сюда, чтобы тут же отправить обратно? Никакого смысла и логики в этом не было, да и командир охраны корабля курьера оказался удивлен. Но, в отличие от Ильи, беспокойства не выказал. Мол, мало ли что взбрело в голову там, наверху. Не наше, мол, дело. Однако парень не разделял такого мнения. Паранойя выла об опасности.

– К бою!!!

Дальше события завертелись с бешеной скоростью. Привыкшие без обсуждения выполнять команды бойцы ощетинились оружием. Мигнув, засветились силовые поля боевых скафандров. Халло и Дони, без напоминания похватав в охапку женщин, скрылись за спинами бойцов. Сам же Илья, разогнав восприятие, метнулся вперед, сбивая с ног заносчивого командира. К такому повороту событий встречающие готовы не были. Командир от удара впал в прострацию, а его подчиненные вообще застыли в ступоре.

– Живыми брать! – эту команду Илья отдал так, на всякий случай. Мало ли, вдруг он погорячился и это всего лишь недоразумение…

Но, как выяснилось, случившееся было далеко не недоразумением. Встречающие стали огрызаться, как только оправились от изумления, они попытались освободить своего командира, которого удерживал Илья, прикрываясь им как щитом. Не вышло. Илюхины бравые молодцы им такого шанса не дали. Ребятишки чуть ли не с радостью восприняли команду «фас». Драка с гвардией императора (а именно такие знаки различия имелись в наличии у непонятных людей), да еще на станции «Оплот Центральная», да к тому же ответственность на себя взял капитан… будет что рассказать в старости. А раз такое дело – вали уродов!!! Драка была шумная, со стрельбой. Короче, наваляли и навалили знатно. Нет, никто команду землянина не игнорировал, просто эти самые уроды уж больно жестко сопротивляться начали. Ряженые оказались не гвардейцами, не дотягивали по выучке, но ясное дело, что и не сосунки. Серьезные перцы на самом деле. Подвела высокомерность. Не ожидали от Илюхиных ребят такой подготовки. Расслабились. Результатом сей потасовки стало четверо пленных и одиннадцать трупов. А через несколько секунд после окончания скоротечного боя на причал стали прибывать и другие действующие лица. Те и вовсе не церемонились. Попытались начать действовать в обычной манере военной полиции, то есть похватать кого попало, а только потом разобраться как следует. Но не тут-то было. Этот номер не прошел. В том смысле, что парень был против такого поворота событий. В общем, полиция тоже огребла, однако в ней не дураки все-таки работают. Сообразив, что дело пахнет керосином, на рожон лезть не стали, чтобы зря не терять своих людей, а после легких люлей ушли в глухую оборону и вызвали подкрепление.

Чем бы это дело закончилось, неизвестно, так как парень совсем не собирался просто так ждать, когда предполагаемый противник накопит достаточно сил. На «Находку» уже поступила команда, которую любой землянин понял бы однозначно. Наших бьют!!! Экипаж корабля тоже понял команду не хуже землян. А большего и не потребовалось. Рейдер уже разгонялся, чтобы совершить внутрисистемный переход, а вместе с ним и десять линейных крейсеров, видимо, у девок давно руки чешутся хоть кому-то врезать промеж глаз за все свои страдания, тем более глава клана в опасности, сама бездна дает добро. Но как ни старались дамочки, от рейдера отставали, пусть и не намного. Заваруха намечалась веселая. А что начнется, когда на палубу причального дока рухнет десант рейдера, состоящий из матерых головорезов? Но Илюхе уже было плевать, азарт боя захватил целиком. Повезло, что на причале все-таки появились уполномоченные люди, а именно настоящая команда встречающих.

Путем переговоров удалось выяснить, что произошла целая цепочка странных событий. Во-первых, на курьерский корабль по закрытому каналу (как такое стало возможным, сейчас выяснялось) поступил ложный приказ. Вернее, сам приказ был не ложным, а вот время исполнения кто-то подправил, в итоге делегация с рейдера прибыла на место раньше назначенного времени. Службы контроля навигации тоже оказались введены в заблуждение, иначе бы корабль не пришвартовали. Так или иначе, акция оказалась спланированной, цель пока выясняется. Но и так ясно было, что хотели похитить главу клана Цивис и ее дочь. Пленных увели для допроса, но вряд ли они много знают, ровно столько, чтобы выполнить свою часть плана. Был и один стартовавший подозрительный корабль. Скоростная яхта, принадлежавшая… короче, кому принадлежавшая, в данный момент тоже выясняется. Просто стартовала она без разрешения диспетчера и уж больно вовремя. Аккурат как стало известно, что захват не удался. Поймать-то поймают. Из системы выпрыгнуть не дадут, да только вряд ли капитан яхты знает больше своей задачи. Скорее всего, должен был доставить в условленное место и передать кому-то. Кому? Да хрен знает, тому, кто должен был бы ждать в условленном месте. Можно, конечно, попробовать нагрянуть и прямо туда, но опять же, велика вероятность, что на случай провала капитан яхты должен был отправить сигнал по сети. Сигнал обезличенный, но тот, кому это надо, его увидел, и теперь устраивать засаду смысла нет.

Вот такая прогулка получилась. Хорошо то, что хорошо кончается. Рейдер получил отбой и вернулся на рейдовую стоянку вместе с десятью крейсерами. Зато «Оплот Центральная» гудела как муравейник. Оно и понятно, нападение на официальное лицо, и где? В сердце, так сказать, империи, в самом защищенном, как всегда считалось, месте. К тому же службы навигационного контроля и непосредственно службы защиты станции оказались абсолютно не готовы к прорыву рейдера и десяти линейных крейсеров прямо внутрь охраняемого периметра. Они просто не успели отреагировать, как целый флот кораблей оказался внутри якобы надежно защищенной зоны. Понятное дело, почему гудят. Любой бы загудел после такой наглядной демонстрации. И не то чтобы такая возможность была секретом, просто совершать внутрисистемные прыжки стали совсем недавно, да и вообще считается, что совершать подобное действие вблизи таких объектов, как станция, здравомыслящий человек, в том числе и враг, не будет. Опасно это. Малейшая ошибка – и ни нападающих, ни обороняющихся не останется. Вот только не учли того, что землянин своих людей как раз и натаскивал на нарушение таких правил. Если никто так не делает, то это не значит, что сделать это невозможно. Вот и сделали. И это они еще не знали, что парень собирался устроить экипажу серьезную взбучку за то, что действовали очень медленно.

А пока Илюха стоял и выслушивал от императора нотации. Это мягко говоря. А на деле тот орал на него. И эпитет «бешеный мальчишка» был самым пристойным. Леди с дочерью сидели на стульях для гостей в личном кабинете императора и взирали на монолог хозяина этого самого кабинета. Взирали по-разному. Леди с отсутствующим взглядом, устремленным в безбрежные дали вселенной, а Ори испуганно. Она переживала за своего избранника. Наконец поток ругани прекратился. Видимо, силы закончились. Даже у самой важной персоны в государстве они не безграничны. Человек устало вздохнул, беря себя в руки, и, пройдя за стол, сел в кресло.

– Ты хоть понимаешь, что за такие действия я просто обязан тебя под трибунал отдать? Что ты можешь сказать в свое оправдание? – спросил император, глядя в отрешенное лицо землянина.

Илья себя виноватым не считал. Поэтому весь монолог он вообще пропустил мимо ушей, общаясь по сети со своими офицерами. Там тоже вскрылись недостатки организации. От момента поступления тревоги на рейдер до начала разгона прошло более пяти минут. Это много. Иногда все решает мгновение. Вот и устраивал парень предварительный разбор полетов. Понятное дело, он так увлекся, что не сразу расслышал обращенный к нему вопрос.

– Ты вообще меня слушал?!

Илюха встрепенулся и покраснел.

– Если честно, ваше величество, то мне было не до этого. У меня ранено трое бойцов, это неприемлемо. Экипаж рейдера отреагировал на тревогу слишком медленно, это тоже неприемлемо. Именно эти вопросы я решал как первостепенные.

– Нет, вы слышали этого наглеца? – пораженно развел руками хозяин кабинета. – Я тут его под трибунал отдаю, а он свои вопросы по сети решает.

Леди, которой это и было адресовано, только пожала плечами. Похоже, что землянин и ее заразил своими манерами.

– Виноватым себя не считаю. Действовал в рамках вашего приказа.

– Какого приказа? Я не давал приказа о нападении на «Оплот Центральную»!

– Приказа было два. Первый – доставить объект по месту требования. Приказ выполнен. Второй – сохранить жизнь охраняемого объекта любой ценой. Приказ отдавался лично вами, значит, до момента передачи лично вам я нес полную ответственность. Объект жив, приказ выполнен.

– Вот как? Может, я еще наградить тебя должен? – Тон императора был угрожающе спокоен.

– В этом нет необходимости, ваше величество. У меня только один вопрос: к чему этот фарс с десятью линейными крейсерами?

– Нет никакого фарса. Эти корабли переданы автономии Эленте как знак доброго отношения, под обязательство службы на благо империи. Вот только деть их некуда. Наши люди пока не готовы к таким кардинальным переменам. Тем более что экипажи этих кораблей сами изъявили желание работать в связке с тобой. Видимо, твои действия их впечатлили. Вот и командуй, раз такое дело.

– А меня кто-нибудь спросил?

– А ты, парень, на службе, если забыл. Считай это новым приказом. В кратчайшие сроки создать боеспособное подразделение императорского флота. Место службы там же. То есть при СБ империи. Твой куратор уже извещен. К выполнению приступить немедленно.

– Но я даже отпуск не успел отгулять, тем более у меня и без этого довеска дел много, – попытался возразить парень.

– Решишь этот вопрос с непосредственным начальством. А теперь марш отсюда, и чтобы ни тебя, ни твоих головорезов в метрополии уже завтра не было.

– Разрешите выполнять?

– Выполняйте, команд-майор.

– Прошу прощения?

– Ты не ослышался. За проведенную операцию тебе присваивается следующее звание и единица к общему числу лоялти-поинтов. К тому же звание капитана-командера не соответствует твоему нынешнему флоту. Это непорядок. Вся документация у секретаря.

Илюха кивнул и вышел.

– Вот упрямец. Мог бы хоть ради приличия ответить по-уставному, – пробурчал под нос хозяин кабинета.

– Ваше величество, разрешите и мне вас покинуть, – подорвалась Ори.

– А вы куда, леди?

– Я член экипажа рейдера. Если он должен покинуть систему, то я не могу остаться тут.

Мужчина растерянно посмотрел на мать девушки. Внимательный наблюдатель без труда заметил бы, как тяжело этому человеку сдерживать свои чувства. Как ему хочется вместо официальщины обнять и прижать дочь к себе.

– Пусть идет, – кивнула мать.

– Ну, раз так, не смею задерживать вас, юная леди. – Император взял себя в руки. – Вы свободны.

Ори быстрым шагом покинула кабинет. Когда за ней закрылась дверь, леди Ре Лери поднялась со своего места и подошла к мужчине.

– Тут можно говорить?

– Сейчас, – ответил он и, закатив глаза, произвел некие действия через нейросеть. – Все, теперь можно. Ну, здравствуй, радость моя!

Мужчина подхватил женщину на руки, прижав к себе и зарывшись лицом в ее волосы.

– Если бы ты знала, чего мне стоит сдерживаться при виде нашей девочки. Она так красива!

– И на тебя очень похожа. Такая же упрямая. Но ты ведь знаешь, так будет лучше, безопаснее для нее.

– Да понимаю я. Но могла бы хоть дать мне немного времени побыть в ее обществе. Поговорить с ней, пусть не как отец, но все же…

– Она была в своем праве. Пошла за мужем. Чего ты хотел?

– Ах во-от оно что! Значит, за мужем? У нее все-таки получилось?

– А ты сомневался? Это же твоя дочь!

– Понятно.

– Наша малышка стала взрослой, любимый.

– Да нет. Все нормально. Просто, понимаешь…

– Неожиданно?

– И это тоже, но главное не в том, когда-нибудь это все равно произошло бы. Плохо другое, что я не смогу принять в этом событии участия. Моя дочь выбрала себе мужчину, а мне приходится смотреть на все только со стороны. Это несправедливо. Мое самое большое желание – бросить все это и спрятаться с тобой от всех. Понимаешь?

– Понимаю.

– Ты-то хоть можешь с дочерью общаться.

– Знаешь, любимый, боюсь, что в скором времени ей будет не до меня. У нее появятся другие заботы.

– Интересно.

– Я собираюсь передать ей клан. Теперь она сможет. Готова.

– Допустим, а сама что собираешься делать?

– Мне тоже работы хватит. Надо налаживать отношения с жителями империи, ломать стереотипы о нашем виде. Место дипломата клана в твоей свите меня полностью устроит.

– Это маленькая проблема, Лер. Устроить такое нетрудно, но тут кое-что произошло… даже не знаю, как сказать…

– Скажи как есть.

Мужчина поставил свою любимую женщину на ноги.

– Понимаешь, от меня требуют наследника, а наша дочь…

Лицо женщины окаменело. Повисла тяжелая, длинная пауза. Через невыносимо долгое время она наконец заговорила тихим, спокойным голосом:

– А наша дочь наследником быть не может, – продолжила она незаконченную фразу. – Ну что же, этого следовало ожидать. Я понимаю. Такому государству нужен наследник. Я была готова к подобному повороту событий, хоть и не представляла, насколько это будет больно.

– Прости меня, – шепчет мужчина и обнимает.

– Ты не виноват. Виновато наше треклятое положение и ошибки моих предков. Обещай, что не бросишь нашу дочь и не забудешь меня. Остальное я вытерплю.

– Обещаю. Для меня на свете из женщин существуешь только ты. Я обязан тебе всем! Ты же знаешь.

– Ты мне ничего не должен. Просто люби меня, этого более чем достаточно. А на парня зря накричал. Он выполнил твой приказ в точности.

– Это я ради его же блага. Чтобы не зазнался. По-хорошему я ведь действительно должен был бы его наградить. Хотя бы за вскрытую оборону станции. Не говоря уж об остальном.

– Не надо награждать, просто не мешай им. Они оба сильные, сами справятся. Просто следи и, если что, помоги незаметно. И знаешь, я им завидую. Они, в отличие от нас с тобой, свободны от условностей и смогут жить так, как сами этого захотят.


Глава 7

Уйти в тот же день не получилось. Видимо, леди поведала императору о ценном трофее, лежащем в одном из грузовых трюмов рейдера. Флоту пришлось задержаться еще на неделю. Похоже, что никак не могли решить, что же делать с грузом и командой ученых. Какие думы думал правитель, Илья не знал, да и не хотел знать. Своих проблем хватало, вот ими-то и занимался. Десяток крейсеров, конечно, штука хорошая, но толпа неуправляемых злых теток с мощным оружием в цепких лапках – это будет похуже обезьяны с гранатой. Надо было каким-то образом их дисциплинировать. Пока все управление флотом шло через Нелли. Илюха командовал, она транслировала дальше. То есть по сути новообретенный флот подчинялся только ей. Парня такой расклад не устраивал. Ну и что делать? Себе-то парень экипаж подбирал, как через мелкое сито сеял, а тут бери, боже, что нам негоже. Среди элентийских экипажей много бывших военных, однако это ничего не меняет. Эти, прости господи, круглозадые вояки привыкли подчиняться только своим командирам, да и к тому же с боевым, действительно боевым, опытом у них дело обстоит так себе. Недавние события тому подтверждение. Где те вояки? А нет больше. Жаги позаботились. И вот теперь бери, Илюха, эту толпу да лепи из нее флот.

Парень сидел в кабинете, в любимом кресле, и думал, уже давно думал. По-всякому прикидывал, но выходило, что без кардинальной перестановки кадров флот не слепишь. Люди должны доверять друг другу. Должны общаться для этого, ведь без общения не поймешь, что за человек живет и работает рядом.

– Папа! Папа, смотри, какой у меня теперь комбизон есть. – Иша влетела в кабинет, как обычно, ураганом. Шило в заднице не давало девчушке покоя. Халло, приставленный к ней в качестве няньки, едва за ней поспевал. Почему Халло? Так девчушка сама выбрала. Видимо, привыкла за время вынужденного путешествия. Она на удивление легко пережила стресс от потери матери. У детей вообще психика пластичная, они многое могут перенести, возможно, от недопонимания происходящего, но, наверное, это и здорово. Правда, по ночам она часто просыпалась в страхе и плакала, однако случалось это все реже.

– Иша, да подожди ты… – это нянь предпринял попытку в последний момент ухватить ее, но тщетно. Девочка уже вертелась перед Ильей, демонстрируя обновку. – Простите, господин капитан! Не уследил!

– Халло, – Илья устало потер лицо ладонями, – ну сколько можно? Просил же без господинов.

– Виноват! – Боец вытянулся.

– Ты хоть ел?

– Не успел пока. Егоза скачет без остановки.

– Ори видел?

– Леди сейчас на камбузе, обсуждает меню со старшим помощником. Ругаются.

– Ругаются?! – Илья поднялся, обошел стол и взял малышку на руки. – Ну что, егоза? Пойдем, посмотрим, как там мама с дядей Саидом воюет? Ты, Халло, иди пока, отдыхай. Спасибо, что присмотрел за ребенком.

– Да мне не в тягость, командир.

– Дядя Саид хороший и добрый, – высказала свое мнение девочка. – Он делает вкусные булки.

– А никто и не спорит, милая. Пошли. – Парень поставил девочку на ноги и направился на выход. Иша, вцепившись в указательный палец, вприпрыжку скакала рядом. Вот же энергии у ребенка, хватило бы судовой накопитель запитать. Однако девочка была и проблемой. Не место ей на боевом корабле. Еще и это надо было как-то тоже решать.

«Ди, отправь запрос господину Балах и Деду, пока кукуем на орбите, мне бы хотелось встретиться. Заодно и господина Нягу пригласи, если сможет, пусть приедет в гости».

«Уже отправила. Кстати, пришло письмо от Эйри Бошу. Они с Моли через два дня будут в метрополии».

«Прекрасно. Вот и организуй встречу. Все честь по чести. Нужно встретить людей, доставить на борт и обеспечить охрану».

Пока общался с сестрицей, добрались до места «боевых» действий. Но оказалось, что зря торопился. Вместо ругани, о которой сообщил Халло, из кабинета старпома раздавался веселый смех. Заразительно смеялась Бер, а вторым голосом ей звонко вторила Ори.

– Что за шум, а драки нет? – спросил Илья, входя в кабинет. Иша тут же телепортировалась к вазочке со свежим печеньем, стоящей на столе, и смачно захрустела.

– Привет, милый, ты уже освободился? Саид рассказывал, как он штурмовал базу пиратского картеля, а шальным рикошетом ему перебило силовую шину левой стороны экзоскелета, весь бой на одной ноге пропрыгал.

Землянин улыбнулся.

– Представляю эту картину, брат. Противник, наверное, сам в плен сдавался при виде такого зрелища? А вообще мне сказали, что тут ругань у вас.

– Халло наябедничал?

– А что, неправда?

– Да ты что, милый? Какая ругань? С твоим-то братом мы всегда общий язык найдем. Просто поспорили о поставках продовольствия. Саид, ну так ведь было?

Громила только хитро улыбался, сверкая белыми зубами.

– Да нет, Лео, все нормально, – подтвердила Беррана. – Так, рабочие моменты решали. Ори права. Следующие три месяца будет много знаменательных дат в экипаже рейдера и в прикомандированном флоте, теперь и его нужно учитывать.

– Это да. С этим согласен. Вот только начальство забыло сказать, когда отдавало приказ, где взять средства на содержание людей и техники. Наше-то подразделение на самоокупаемости состоит, похоже, девочек тоже нам на шею повесили. А что, подразделение есть, а содержать его не надо. Красота!!! Вот бы еще и всю армию на эти рельсы перевести.

– Ты думаешь?

– Ну, во всяком случае, Бер, источника финансирования мне не открыли.

– Милый, это как раз понятно. Корабли переданы автономии, а значит, автономия и должна содержать. У клана есть средства, так что обеспечим.

– Вот как? А почему тогда я должен заниматься этим флотом? И кстати, где та автономия, не подскажешь?

– Может, потому, что лучше тебя это никто не сделает? – Ори взяла парня под руку и положила голову ему на плечо. – А автономия будет, нужно только решить организационные вопросы.

– Подлиза. – Илюха усмехнулся. – Значит, так, ребятки, сегодня занимаемся по плану. Завтра в десять часов утра, после завтрака экипажа, сбор всех старших офицеров в кают-компании. Всех, это значит, что командиры крейсеров тоже обязаны быть на флагмане. Будем думать. Бер, займись организацией. Иша, пошли.

Девочка посмотрела несчастным взглядом на землянина, а потом на еще почти полную вазу с печеньем.

– Бери ее всю с собой. – Саид взял посудину в руки и торжественно вручил малышке. В его огромных ручищах она выглядела как маленькое блюдце, но девочке пришлось взять предмет двумя руками, как большой тазик.

– Нехорошо попрошайничать. – Илья сделал строгое лицо.

Девчушка насупилась, но тазик из рук упрямо не выпустила, намереваясь бороться за трофей до победы.

– Ну, тогда сама и неси. Обе за мной.

Когда он вышел, девочка тяжело и жалобно вздохнула, глядя вопросительно на Ори.

– Папа сказал, значит сама. Но ты не переживай, я тебе помогу. Пошли, не будем заставлять ждать.

Уже, так сказать, «дома», то есть в капитанской каюте, когда Иша, налопавшись печенья с гезом, довольная уснула, Илья с Ори, удобно расположившись на диванчике кабинета, продолжили разговор о делах насущных.

– Мне показалось, любимый, что сегодня ты был слишком строг с дочерью.

– Ничего, это ей на пользу. Ее и так избаловали вниманием, немножечко строгости совсем не лишним будет. Кстати, о ребенке нужно уже начинать сейчас думать. Не место ей тут. Она должна общаться со сверстниками, а не со взрослыми тетями и дядями, обвешанными оружием.

– Я тоже об этом думала, но пока у нашей автономии даже территории своей нет. Мама этот вопрос в ближайшее время будет решать. Я согласна с тобой, что вопрос серьезный, но придумать ничего не могу. А ведь еще война в самом разгаре. Безопасного места вообще нет нигде. Нужно создавать школы для клана, рабочие места. Когда и где империя нам выделит место, неизвестно.

– Подожди, не совершай очередную историческую ошибку.

– Ты о чем?

– Ну, вот смотри, ты снова начала рассуждать как лидер эленте. Мне кажется, что это неверно. Логичней бы было, чтобы ваши дети пошли в общие школы империи. Пусть уже сейчас начнут общаться. Дети, они не такие закостенелые, в отличие от взрослых. Им плевать на национальность, они судят по тому, что видят.

– Хм… – Ори задумалась. – Неплохая идея, сыграть на детской непосредственности, но это в данных условиях трудно осуществить. Родители не захотят отдавать своих детей в школы, ведь придется их в интернаты помещать.

– Это временная мера. Есть у меня одна задумка для развития автономии.

– Интересно.

– У вас есть средства, у меня есть корпорация и место, где можно было бы положить начало новому образованию.

– Насчет корпорации я поняла. Ты хочешь за счет специалистов клана пополнить ее ряды, а про место давай подробней.

– С корпорацией дело не совсем так обстоит, но в общем верно. Начнем по порядку. Давай определимся, чего хотите вы, в смысле клан Цивис, чего хочет от него империя, ну и что нужно нам с тобой. Но изначально давай возьмем за исходное, что империя вам вообще ничего не должна. А теперь к сути. Первое, клану нужно место для того, чтобы начать сначала. Понятное дело, что вашу систему и прилегающие к ней территории мы отвоюем обратно. Если победим, конечно. Но это долгосрочная перспектива. Нам же нужно думать о настоящем. А сейчас клан на положении дальнего родственника, которого выгнать неудобно, вдруг пригодится, но и возиться с ним желания нет. Согласна?

– Утрированно, но где-то так дело и обстоит.

– Вот. Значит, что? Нужно место, где жить. У империи места навалом, но вот жить можно не везде. Да и опасно нынче. Война с жагами, Государство Мар тоже не подарок. А более или менее обжитые системы вам никто не отдаст. Императора не поймут его же подданные, могут обвинить в сговоре с эленте. Я что предлагаю, не ждать подачки от империи, а самим проявить инициативу и нацелиться на перспективное место. Сразу скажу, что там опасно. Марийцы буквально в четырех переходах, а учитывая вновь открытый функционал врат, так и вообще рядом. Хорошо то, что система проходная. Только один вход со стороны неприятеля, а это уже вполне приемлемо. Засыплем его минными объемами, поставим несколько стационарных орудийных платформ у каждого входа. Правда, и до обжитых систем империи тоже далековато, да и путь опасный, но это тоже можно решить, установив на корабли современное оборудование. Трудно будет, согласен. Но ваш народ и так немало трудностей преодолел за свою историю. Одной больше, одной меньше, невелика разница. Зато жители империи в итоге увидят, что вы не изнеженные истерички, желающие на чужом горбу въехать в вечность, а умеющие работать люди, работать сами, своими нежными ручками.

– Нас осталось мало, милый. Понимаю, о чем ты, но даже если мы все начнем усердно трудиться, вряд ли сможем одолеть такой план. Ведь еще и защищаться нужно будет, можем и не потянуть.

– Сами точно не потянете. Но я на это и не рассчитывал. Предлагаю другое. На базе автономии строить абсолютно прозрачное образование. С изолированным обществом вы уже доигрались, результаты мы все теперь наблюдаем собственными глазами. Нужно привлекать людей со стороны. Сейчас много беженцев, под раздачу жагов попали не только эленте. Тут и манти, кому не посчастливилось оказаться на окраине, и граждан империи хватает, все эти люди нуждаются в помощи. Империя тоже ведь не всемогуща. Она ведет изнурительную позиционную войну и пока проигрывает, а ведь еще приходится и беженцев содержать. Вот и бери это дело в свои руки. Приглашайте людей, и не на временной основе, а на постоянной. Пусть вместе с вами строят для себя новый дом. Уверен, что от такой затеи выиграют все, в первую очередь клан, во вторую сама империя, и при этом еще и благодарна будет. А там уже и смешанные школы появятся. Главное, чтобы вы сами этого захотели. Вероятно, без накладок не обойдется, но на то вы с мамой и существуете, чтобы решать такие вопросы. НТК же выступит главным подрядчиком. Думаю, Эйри с Моли не откажутся от эксклюзивного контракта, а с этого и мы с тобой неслабо поимеем. К тому же у меня есть идея создать благотворительный интернат на базе учебного заведения господина Балах. Помнишь, я упоминал про благотворительный фонд, который собираюсь учредить? Так вот, финансирование этой затеи планирую организовать из него. Но этот вопрос надо прорабатывать. Если клан захочет принять в этом участие, буду только за.

– Идея интересная, но почему именно база резерва? Это ведь специализированное заведение.

– Понимаешь, это идея не моя. Я просто опыт моей родины пытаюсь адаптировать.

– Расскажи.

И Илюха рассказал, как смог, об идее суворовских училищ. Честно говоря, он и сам экспертом в этом вопросе не был, но общую суть передать смог. Вообще, заведениями типа интернатов империю удивить трудно, такие школы вовсю используются, но чего точно не было, так это специализированных военных учебных заведений для детей.

– Интернат с военным уклоном? Как-то это необычно. Растить солдат с пеленок, это не слишком?

– Ну почему сразу солдат. У нас выпускники таких заведений не обязательно выбирали военную стезю. Тут все должно быть на добровольной основе, без принуждения. Дети смогут сразу оценить реалии армейской жизни и решить для себя, хотят они этого или нет. Уверен в главном, что военное воспитание еще никому не навредило. Как по мне, то хороший опыт, даже если вы считаете моих земляков дикарями, сбрасывать со счетов не стоит. Это надо использовать. Только представь, в таких школах будут учиться дети до своего совершеннолетия, и эленте, и манти, и, понятное дело, дети империи. Они будут дружить. Ведь это как боевое братство будет. Прошедшие такую выучку неважно какой путь выберут в итоге, но точно друг друга не забудут. Решать вам, конечно, но если такая инициатива будет исходить от вашего вида, да еще и вами финансироваться, то оценка положительная гарантирована. Я почему-то в этом уверен. А, как думаешь? Главное, чтобы из такой прекрасной и благородной затеи не сделать балаган. Во-первых, дети не обязательно должны быть сиротами, но сироты в приоритете. Во-вторых, никакого платного обучения. В-третьих, любой желающий должен иметь возможность туда поступить, а то получится специализированное заведение для избранных. Это неприемлемо. В-четвертых, дети, закончившие успешно такую школу, должны иметь преимущество при поступлении в высшие учебные заведения. Только, пожалуйста, пойми меня правильно. Это не значит, что я предлагаю делать из детей небожителей. Совсем нет. Поступать они будут на общих основаниях, но ребенок, достойно закончивший такую школу, может быть премирован, например, бесплатным обучением дальше. А еще можно на совершеннолетие самым выдающимся дарить дорогую нейросеть. Такая оценка знаний только усилит соревновательный эффект. Это так, просто пища к размышлению. Понятно, что идею еще долго нужно обдумывать, я, в конце концов, не специалист по учебным процессам, да и сам такого училища, к сожалению, не заканчивал. Только слышал про них.

– Слушай, а ведь здорово. Это тоже поможет взлететь.

– Вот и прекрасно. Дарю идею. Переговори с мамой. Она тетка умная, пусть тоже обмозгует то, о чем мы сегодня говорили.

– Хорошо, сегодня же и сброшу ей информацию, но давай вернемся пока к основному. Что это за система и как далеко оттуда придется возить ресурсы?

– А их возить и не придется. Потому и предлагаю. Эта система сама по себе ресурс.

– А сколько там планет?

– Вообще нет, там что-то произошло. Короче, сплошные астероидные поля, иначе бы на нее уже давно глаз положили. Работы много. Расчистка жизненного пространства, постройка орбитальных станций, но зато и ресурсов немерено. Бери – не хочу. А главное, на такое никто не претендует. Только шахтеры могли бы заинтересоваться, да и то не стали этого делать. Окраина империи, даже можно сказать, пиратская вольница. Но пока там с пиратами, думаю, затишье, жаги не разбирают, кто и что. А от них, думаю, отобьемся, к тому же это не на векторе основного удара. В стороне, однако их появление очень вероятно, так что повоевать однозначно придется. Но я ведь и не обещал, что будет легко. У меня там подготовлена база, кое-какие наработки есть. На первое время будет, где разместиться, а дальше только работать. Кстати, тебе там приходилось бывать. Помнишь перестой, когда мы старую «Находку» ремонтировали, после того как твой экипаж и тебя сняли с…

– Помню, но ты ведь не показывал, где это.

– Так и ты тогда была в другом качестве.

– Глупый! Я люблю тебя давно. И в тот момент уже любила. Но ты бы ведь все равно не поверил мне, верно?

– Скорее всего.

– Ну вот видишь. Если бы ты только знал, как я виню себя за ту глупость, которую совершила.

– Проехали, Ори. Что было, то было. Главное, разобрались ведь.

– Угу. – Девушка всхлипнула и уткнулась лицом куда-то в подмышку.

– Ди, покажи нашу базу, – сменил тему Илья.

Над столом засветилось голографическое изображение обсуждаемой системы. Рядом так же соткалась из воздуха рыжая девочка в военной форме и с неизменной пилоткой на голове.

– Итак, – начала она, – перед вами система…

– Ну, вы тут, девочки, развлекайтесь, а у меня тренировка с четвертой секцией запланирована.

– Хорошо, любимый, – Ори напоследок всхлипнула и чмокнула парня в щеку. – Ты иди, мы тут сами разберемся.


Глава 8

Собрание офицеров сводного флота прошло… ну, не сказать, чтобы плодотворно, но надежда на понимание появилась. Капитаны кораблей в принципе осознавали, что командование должно быть централизованным, с этим никто не спорил, однако было видно, что подчиняться непосредственно Илюхе особого желания нет. Тогда землянину пришлось снова надевать маску маньяка. Парень встал со своего места во главе общего стола и заложил руки за спину.

– Ну и как мы будем дальше жить? – спросил он, по очереди обводя взглядом присутствующих. – Может, это будет новостью для вас, но скажу сразу, возиться с вами как с малыми детишками нет ну никакого желания. Император повесил мне вас на шею. Если вы считаете, что я должен воспринимать это как награду, то глубоко заблуждаетесь. Все ваши десять новейших кораблей флотом выглядят только до тех пор, пока дрейфуют на рейдовой орбите. Стоит им дать ход, как сразу превращаются в слабо организованную толпу.

Кто-то из присутствующих капитанов попыталась вякнуть, несогласная с оценкой боевого состояния, но заткнулась на полуслове, так как Илюха тоже повысил голос, не собираясь выслушивать ее точку зрения.

– Вы даже выслушать не можете не перебивая. Что уж говорить о выполнении приказа. Вот вы, – парень бесцеремонно ткнул пальцем в возмутительницу спокойствия, – да, вы, позволили себе смелость перебить старшего по званию, на первый раз наказание будет не очень жестким, но на будущее имейте в виду, что я подобных выходок не потерплю.

– Ну и каким же будет это твое наказание? – Голос женщины-капитана был насмешлив.

– Рея, заткнись!!! – Это Нелли шипит разъяренной кошкой.

– Да что он мне сделает? Кто он такой?

Илюха смотрел на эту дамочку, а на губах играла легкая улыбка. Легкая, но зловещая. Те, кто давно знал парня, уже поняли, что сейчас что-то произойдет. Ори, сидевшая по правую руку, не вмешивалась, невозмутимо полируя по привычке и без того идеальной формы и состояния ногти. В помещении возникла напряженная тишина.

– Гасто! Капитана в карцер, до моего решения. Позже подумаю, что с ней делать.

– Как вы смеете?! – воскликнула было нарушительница субординации, но ворвавшиеся в кают-компанию два бойца быстро зафиксировали жертву и уволокли.

Снова наступила тишина. Присутствующие ждали дальнейшего развития событий.

– Кто еще хочет выяснить мои полномочия?

Желающих не нашлось.

– Тогда продолжим. Должность капитана одного из кораблей оказалась внезапно вакантна. Риго!

– Я.

– Принимай командование.

– Есть! – Норк Риго был удивлен. Это по его лицу было видно. Но возражать не стал. Но больше него были удивлены близнецы, эти двое такие глаза сделали, что Илюха поежился. Но хоть перечить не стали, во всяком случае пока. Ну и то хлеб.

– Есть возражения?! – Землянин оперся ладонями о край столешницы и хищно оскалился в сторону «гостей».

Нелли подняла руку.

– Прошу разрешения высказаться.

– Слушаю.

– При всем уважении… м-м… господин команд-майор, но хочу напомнить, что корабли куплены на личные средства и являются нашей собственностью. В конкретном случае леди Матта Ле Рея является собственником «Круаза».

– А я разве говорил о том, что собираюсь лишить ее права на собственность? Пусть и дальше владеет. Но хочу напомнить и вам, что корабли последнего, одиннадцатого поколения в частные руки просто так не продают. И если бы не империя, оказавшая вам доверие, летать вам на старых корытах, не способных на внутрисистемные прыжки. А также хочу заметить, что вы добровольно решили оказать помощь в войне, это похвально и заслуживает признания, однако обратите внимание, по сути, империя не нуждается в вашей помощи, а скорее наоборот. И уж если взялись помогать, то просто помогайте, без этих ваших элентийских закидонов. И уж точно не ждите, что кто-то вас будет целовать в задницу. Хотите – воюйте. Скажем спасибо. Не хотите – проваливайте в бездну, без вас справимся. Если эта ваша нетерпеливая Матта Ле Рея изъявит желание выйти из состава флота, то она будет немедленно освобождена и отправлена на свой корабль. А до тех пор я и только я буду решать, кто будет командовать моим флотом. Ясно выражаюсь?

– Господин команд-майор, разрешите мне дополнить вами сказанное?

Ори перестала полировать ногти и, встав, вопросительно посмотрела на Илью.

– Прошу вас.

– Спасибо. Я быстро. – Девушка обвела взглядом своих соотечественников. – Мое дополнение касается только эленте. К уже сказанному добавлю следующее: желающие покинуть флот одновременно покинут и клан. Я, как представитель правящей династии, подтверждаю полномочия команд-майора Лео Нов, выданные императором и главой клана. Неволить никого не будем, но в тяжелые для нашего народа времена любое неповиновение будет расценено как предательство. Господин Лео Нов имеет полное право судить и наказывать. У меня всё.

– Спасибо, леди. Очень ценное дополнение. Теперь, я надеюсь, недопонимания не будет. Игры кончились, девочки. Возвращаюсь к самому первому вопросу. Так как будем дальше жить? Дружно и весело, или плохо, но недолго? Нелли, вы негласный лидер этого бардака, вам и отвечать.

Женщина встала.

– Думаю, что дружно и весело нас устроит, особенно если это будет совмещаться с отстрелом жагов и их союзников.

– Это я вам точно гарантирую. Остальные с вами согласны?

Тишина в помещении.

– Не слышу.

Женщины что-то промычали вразнобой.

– Не слышу!!!

– Согласны, – ответила снова за всех Нелли. – Несогласных я сама пристрелю.

– Договорились. Тогда перейдем к обсуждению текущих дел. Итак, что мы имеем? А имеем мы, мальчики и девочки, абсолютно небоеспособный флот, который нужно по возможности быстро привести в боевое состояние. Начнем с командного состава. Нелли, составьте мне формуляр, где по полочкам разложите, кто и какое имеет образование. Сколько бывших военных имеется, тех, кто еще помнит, что это значит, и сколько гражданских, возомнивших себя героями. Это касается и рядового состава. Я должен знать о людях всё. Надо ведь заранее планировать, какие базы знаний приобретать, каких специалистов не хватает, и так далее. Вы меня поняли?

– Сделаю.

– Гасто. Назначаешься главным офицером флота по безопасности. Обязанности те же, но масштаб побольше. Произведи инспекцию по всем кораблям. Проверь уровень знаний бойцов абордажных секций. При необходимости, а я уверен, что она возникнет, подумай, как произвести ротацию личных составов. Нужно, чтобы на крейсерах наших, обученных людей хватало. Подготовь план необходимых мероприятий по настройке тренировочного процесса, определи командиров. Гонять людей до кровавых пузырей. У нас не так много времени. Используй для этого возможности учебных мощностей рейдера. Ну, не мне тебя учить, сам знаешь, что делать.

– Принял.

– Старший помощник. Саид. Всю хозяйственную часть флота поручаю тебе. Извини, брат, но больше некому. Задача та же, что и для Гасто, но по своему профилю. Экипировка, снабжение, качество питания людей и так далее.

– Сделаю.

– Медв, ты соответственно по технической части. На тебе состояние техники, ЗИПы и, понятное дело, проверка знаний персонала. Всех. Результаты инспекции доложить. Нелли, доведите информацию до экипажей. Для начала хватит. Чуть позже соберемся еще раз и уже вместе будем думать. Капитаны, свои личные пожелания относительно улучшения качества службы, отдельным списком. На этом всё. Можете быть свободны.

Остаток этого дня и весь следующий Илья провел в большом напряжении. Озадачить-то он людей озадачил, но как ни крути, решения по результатам приходилось принимать самому. С кем-то связываться, договариваться о поставках, разруливать спорные ситуации. Голова шла кругом. Вот где Ди была незаменима. Без своей виртуальной сестренки он бы и половины не успел из того, что постоянно требовалось. Ори тоже металась между рейдером и сводным флотом автономии. Работала с людьми, разъясняя, так сказать, политику партии. Без ее помощи пришлось бы гораздо труднее. Людям сложно ломать устоявшиеся стереотипы, а без этого в новых реалиях никак. Вот и мечется бедняга, сглаживая углы и убирая шероховатости.

Поэтому, в связи со всей этой нервотрепкой, парень с нетерпением ждал встречи с людьми, которых пригласил в гости. Во-первых, эти люди ему были дороги по понятным причинам, а во-вторых, это был отличный повод расслабиться и приятно провести время. Никто из них не отказался от встречи. Даже господин Нягу отложил свои государственные дела и заверил, что непременно явится, особенно когда узнал, что Эйри Бошу тоже обязательно будет присутствовать. Видимо, их общие дела шли весьма удачно. И вот все в сборе.

Поначалу была некоторая неловкость. Ори тому причиной. Оно и понятно, Черим Балах с Зевраном на пару были просто шокированы ее присутствием. Если не сказать больше. И неудивительно, если вспомнить, какую роль она сыграла в свое время. Но, как говорится, виновница сама и выкручивалась. Надо отдать должное девушке, эта хитрюга смогла растопить возникший холодок настороженности. Для этого приема она специально даже одежду подбирала. С виду все очень просто и незатейливо, но только любой понимающий стилист понял бы, что вся эта простота граничит с гениальностью. Где надо подчеркнуто, а где надо прикрыто, но так прикрыто, что всегда оставалось место для полета фантазии. Мужской фантазии, разумеется. Легкие штрихи макияжа создавали полную иллюзию его отсутствия. Прическа, якобы небрежно сделанная, на самом деле была результатом кропотливого труда, где каждый локон лежал на строго определенном для этого месте. Открытая шея только подчеркивала изящество образа. Ну и непосредственно поведение. Вот где действительно был высший пилотаж. Она всегда знала, как поддержать разговор, какие вопросы задать и как ответить, если вопросы адресованы ей. Знала, когда надо промолчать, когда уступить, а когда и настоять, но так, чтобы настойчивость была уместной и не обидной. Все это с лучезарной улыбкой, искрометным юмором и предупредительностью к гостям. Не забыла и об извинениях перед господином Балах и Зевраном Отте за свои былые прегрешения. Да так это преподнесла, что в ее покаянии усомниться было бы трудно. Вот уж действительно мастерица. Что у эленте не отнять, так это умения влиять на людей. Однако мужики тоже не лыком шиты. Жизнь прожили и, не будь Ори действительно искренна в своих порывах, раскусили бы на раз. Но в этом случае поверили, особенно узнав истинную историю отношений парня и девушки.

Она сама и рассказала. Где надо, заострила внимание на своих ошибках, ну и как бы вскользь не преминула укорить землянина за черствость чрезмерную. Тем самым расположив приглашенных людей к «несчастной» себе и вызвав легкую укоризну в адрес своего визави. Вот же лиса, восхитился Илья про себя, все перевернула с ног на голову.

Потом подали горячее, и подошли близкие друзья и товарищи. Саид, Бер, близняшки, которые затискали Зеврана чуть не до смерти, Риго, правда, не было, на новом месте службы дел хватало, зато удалось оторвать от дел Медва с его ненаглядной Зелой Тиу. Кочевряжился гад, но в конце концов удалось уболтать. Иша тоже, получив свою положенную, как бы не львиную долю внимания, сидела отдельно, за «журнальным» низким столиком и уминала за обе щеки очередные Саидовы шедевры. В общем, вечер обещал быть интересным, праздничная встреча набирала обороты, когда сначала от Ди, а через секунду и непосредственно от вахтенной службы рейдера поступил сигнал о том, что глава клана Цивис, леди Матта Ре Лери Пенферро с сопровождением, просит разрешения взойти на борт.

Пришлось оставить гостей на попечение жены и отправляться встречать нежданную гостью. Она, в смысле гостья, действительно была не одна, а с сопровождением. Да с каким! Сам его величество сопровождал, не без охраны, ясен перец. Удивился ли Илья? Скорее нет, чем да. Он буквально сразу догадался, чем вызван этот визит.

– Леди, ваше величество, приветствую вас на борту «Находки». Прошу за мной, думаю, что для важного разговора кабинет лучше всего подойдет. Правда, я не ждал вас так скоро, поэтому устроил встречу старых друзей. Однако уверен, что они согласятся подождать, но в то же время не будут против, если присоединитесь. Вот только у нас все просто, без изысков.

– Молодой человек! Прекратите кривляться. Во-первых, я тут с неофициальным визитом, а по важному делу, а во-вторых, не всегда был императором. Так что давайте будем проще.

– В таком случае следуйте за мной. Вашу охрану можно оставить здесь, если задержитесь, о них позаботятся и накормят. На борту моего корабля вам ничего не угрожает. – Эту фразу парень произносил уже на ходу, направляясь к пассажирскому лифту.

Появление в помещении капитанской каюты такого высокопоставленного лица вызвало чуть ли не панику. Надо было видеть лица присутствующих там людей. Кто с бокалом замер, а кто и с вилкой у открытого рта. Потом все повскакивали. Шок, как говорится, это по-нашему. Ори опомнилась первая.

– Ваше величество. – Изящный, церемониальный наклон головы. Хрен бы у Илюхи так когда-нибудь получилось. Столько в этом движении было одновременно уважения к приветствуемому и собственного достоинства в частности. – Мама.

– Да тут целый праздник, – улыбнулся сам. – Вот только непонятно, мы вовремя или наоборот?

– А это смотря с какой целью пожаловали, ваше величество, – ослепительно улыбнулась Ори. – Если с целью испортить праздник, то наоборот, а если с целью его возглавить, то мы открыты для обсуждения.

Император захохотал, а за ним и все остальные, сначала неуверенно, а потом уже и дружно подхватили.

– Однако, ваша дочь, леди, за словом в карман не лезет. Нет, портить ничего не собираюсь, но и возглавить, к превеликому сожалению, тоже не смогу. Поэтому, с вашего позволения, я похищу ненадолго вашего мужа, а потом мы с леди вас покинем. Дела, знаете ли, государственные ждать не любят. Леди Ре Лери, вы с нами?

– Пожалуй, нет. Эти ваши мужские разговоры так утомляют порой. Я останусь тут, если мне будет позволено. Уж больно вкусно пахнет.

– Конечно, мама. Присаживайся. Уверяю тебя, такого ты еще точно не пробовала. Саид сотворил просто чудо.

Надо было видеть лицо несчастного чернокожего гиганта. Он не знал, куда деться от смущения.

– В таком случае показывайте ваш кабинет, капитан.

Сам разговор занял не более пятнадцати минут. Как и предполагал Илюха, после инцидента в причальном доке «Оплот Центральной», император опасался пользоваться связью. Временно, конечно, пока спецслужбы не разберутся, что к чему, но и с грузом тоже надо было что-то решать, поэтому он просто передал напрямую, с сетки на сеть приказ о том, что рейдеру надлежит своим ходом доставить груз на памятную базу. Там же и группу ученых сдать. Попытал Илью по поводу собственных, то есть в смысле Илюхиных, идей на предмет использования технологий артефакта. Запомнил, зараза, с прошлого захода, что парень и сам не лишен фантазии. Да и бог с ним. Землянин не стал хитрить. При любом раскладе сам он не сможет создать того, что напридумывал. Тут серьезные изыскания нужны. Конечно, поделился мыслями, обещал изложить все документально, но под это дело выторговал себе право на испытание экспериментальных образцов, с последующей их прихватизацией. Плодотворно поговорили. Возвращаясь к гостям, как раз застали момент, когда Ори, под общий смех присутствующих, пересказывала историю Саида про штурмовку на одной ноге. Видимо, таким образом хотела расшевелить здоровяка. Император с интересом застыл в дверном проеме и прислушался. После того, как девушка закончила и все отсмеялись, он вошел. Видимо, сразу не захотел прерывать рассказ своим появлением. Ну что же, в чувстве такта ему не откажешь.

– Я тут случайно подслушал историю, так вот, – поддержал он общий настрой, – мне довелось видеть этого человека в реальном бою, правда, тогда он был на двух ногах, могу вас заверить, что впечатления получил незабываемые. Но прежде чем покинуть столь дружную и веселую компанию, хотел бы выслушать еще мысли юной леди по поводу создания автономии Эленте. Ваша мама вкратце передала то, что вы с ней обсуждали. Но хотелось бы более подробно.

Девушка встала. Посмотрела на Илью и хитро улыбнулась.

– Вообще-то, идея практически целиком принадлежит не мне, а моему мужу. Если настаиваете, я расскажу, в чем она заключается. Так уж получилось, что лучший случай вряд ли представится. Тем более что все, кого я бы хотела… мы бы хотели, – кинув быстрый взгляд на Илюху, поправилась девушка, – привлечь к реализации такого грандиозного проекта, так удачно собрались здесь. Итак…


Глава 9

– Хуп, хуп, хуп-хуп.

Ори открыла глаза. Звук резких выдохов, разбудивший ее, навевал противоречивые ощущения и воспоминания. Страшные, но в то же время счастливые. Ведь именно тогда, там, на родной планете, во время нападения жагов, ее любовь окончательно сломала преграду отчужденности. Ее мужчина наконец-то ответил взаимностью. Было ли ей тогда страшно? До одури, до дрожи в коленках. Не за себя, нет, хотя и не без того, но больше за маму, за свой народ, за его будущее. В тот момент казалось, что это конец. Как говорит часто Илья, «амба». Однако именно ее любовь давала силы, чтобы не опустить руки, любовь и человек, которому эта любовь была адресована. Всей душой, всем сердцем. Теперь она уже год как глава клана. Лидер автономной, элентийской части империи. Можно сказать, форпост на этом направлении. Когда мама официально передала ей все властные полномочия, а император утвердил это личным указом, для девушки наступил трудный период. Она догадывалась, что власть – штука не всегда приятная, но даже представить не могла, насколько это будет для нее трудным. Тем более в такие тяжелые времена, когда империя ведет войну, а от ее народа остались жалкие крохи.

Строительство нового дома шло полным ходом. Уже многое было сделано. Но главное во всем этом, что сделано собственными руками и за свои средства. На момент начала войны у клана их было вполне достаточно, но на данном этапе их вечно не хватало. Если бы не муж, она даже не знала бы, как пришлось выкручиваться. Наверное, была бы вынуждена обращаться к империи за кредитами, влезая в длительные долги. Чего очень бы не хотелось. Илья пришел на помощь. То есть корпорация НТК, а если быть точной, Эйри Бошу. Муж поговорил с ним, и тот пошел навстречу угодившим в цейтнот эленте. Согласился на рассрочку своих услуг. Это дало возможность на перераспределение средств. Потом и Моли Гейл снизил цены на ресурсы. Его рудодобывающий флот сделал скидки на свою продукцию.

С этим флотом вообще интересная история. Ведь это был тот самый флот, на котором эленте бежа… в смысле организованно отступали, и который потом продали, дабы на вырученные средства приобрести боевые корабли. Теперь те корабли стоят на страже АЭСИ, что значит Автономия Эленте в Составе Империи. Звучит? Звучит! Кстати, Лео придумал. Так вот, тот рудодобывающий флот, как оказалось, тоже он купил. Разумеется, вскладчину с Эйри и Моли; теперь весь он, имеется в виду флот, трудится на строительстве. Точнее, добывает ресурсы для этого самого строительства. Моли руководит добычей, старый шахтер знает толк в этой работе, кому как не ему заниматься тем, что лучше всего умеет. Но и техническую часть своего предприятия он не забросил. Через неделю со стапелей первой очереди новенькой верфи сходит первый боевой крейсер. Это такое знаменательное событие, что даже сам император обещал заглянуть. Глядя на то, что уже построено, даже верится с трудом, как такое вообще возможно. Всего за два года. Всего за два года тяжелейшего труда и постоянных наскоков со стороны неприятеля. Эта безжизненная система перестала быть нагромождением хаотично передвигающихся глыб. Нет, эти глыбы и сейчас доставляют массу неприятностей, однако любой, кто впервые посетил бы эту, когда-то проходную, звездную систему, смог бы убедиться в том, что нынче жизнь здесь кипит и бьет ключом. Причем большим ключом, гаечным, да все больше по головам. Своим и чужим. Трудностей много. От этого никуда не деться, но уже сделанное дает веские основания для оптимизма. Они справятся. Девушка сладко потянулась. Великая Бездна! Как же хорошо!

– Хуп, хуп, хуп-хуп.

Сердце приятно защемило от переполнявшей нежности к этому человеку.

«Мой!»

Она удобней переложила подушку и села на постели. Так удобней наблюдать. А еще внутри нее зародилась новая жизнь. Это пока было незаметно, но любая эленте всегда точно знает, когда такое происходит. Ори погладила живот, пока еще плоский. Их ребенок. Она скоро станет мамой. Придется менять приставку к имени, она больше не девушка с приставкой «Маста», теперь ее станут звать Матта Ре Ори. Хотела еще вчера сказать мужу об этом радостном событии, но как-то так получилось, что буквально с порога, где она его встречала, стало не до этого. Они ведь так редко виделись последнее время. По долгу своего статуса, лидера АЭСИ, ей больше не получалось сопровождать его в рейдах. Защита нового дома и прилегающих к нему систем отнимала у ее избранника слишком много времени. Он воюет за нее. Плевать ему и на империю, и на АЭСИ в том числе, но вот ее он любит. За нее и сражается. От этого становилось еще приятней, но и страшнее многократно. За него. Сердце каждый раз замирает от ужаса, когда она провожает своего Бешеного Лиса в очередной длительный рейд. Бешеный Лис… Вот уж действительно приклеилось. Император ляпнул в раздражении, Ори повторила услышанное для смеха в узком кругу, и вот. Теперь по-другому уже и не зовут. Боевой позывной мужа слился с императорским эпитетом. А что, похоже. Да и людям нравится.

– Уже проснулась? Прости, что разбудил.

– Ничего, любимый. Я выспалась. Кроме того, мне нравится смотреть, как ты это делаешь. Иди ко мне. Я должна тебе кое-что сказать.

– Подождешь пару минут? Мне надо душ принять.

– Не хочу ждать. Так иди. Мне нравится твой запах.

Илья, как обычно, пожал плечами, и через мгновение тяжесть его тела колыхнула супружеское ложе, он лег, положив голову ей на колени.

– Ну, рассказывай, солнце мое, что стряслось такого важного, что это не может подождать пару минут?

– Произошло, любимый. Очень важное для нас с тобой событие произошло.

Мужчина, чья голова лежала на коленях девушки, невольно напрягся. На лице появилось встревоженное выражение.

– Что-нибудь с Ишей опять? Что она учудила на этот раз?

– Да нет, с дочерью все в порядке. Ну, более или менее. Хотя на эту тему мы тоже поговорим. Ты должен повлиять на нее, она ведь только твой авторитет признает. Но об этом позже. У меня другие новости.

Илья глубоко вздохнул.

– Надеюсь, хорошие?

– Так это ты сейчас сам и решишь, хорошие новости или нет.

– Ну, давай, колись уже. Чего тянешь?! – Говорили они на русском, Ори таки добилась своего, выучив язык, как и хотела.

Девушка серьезно посмотрела ему в глаза и улыбнулась.

– У нас будет ребенок.

Муж неверяще смотрел на нее. Через мгновение он резко сел перед ней и взял за плечи.

– Это правда? Ты беременна? У нас будет ребенок?

Девушка только кивнула в ответ, а в следующее мгновение уже оказалась на руках возлюбленного. А он, в свою очередь, на ногах. Интерьер спальни замелькал перед взором, это он кружился, прижимая Ори к своей груди.

– У нас будет ребенок!!! – Радость, плескавшаяся в его глазах, была неподдельной. А от этого и девушке становилось тепло на душе. – Да это самая лучшая новость! Солнце мое, ты даже представить себе не можешь, как я рад этому. Эх!!!

Он с легкостью, как будто девушка ничего не весила, поднял ее на вытянутых руках и снова закружился.

– Сейчас же отпусти меня, бешеный! – выдохнула Ори сквозь смех.

– Не хочу отпускать, – упрямо мотнул он головой, обхватывая ее бедра, прижимаясь лицом к обнаженному животу и целуя его.

– Сумасшедший. – Она обняла его голову, прижимая к себе. – Я люблю тебя.

– Я тоже люблю тебя, – отвечает, бережно опуская жену на кровать. – И как давно?

– В предыдущий твой приезд все и произошло.

– Но это точно? Нет никакой ошибки?

– Глупый. Твоя жена эленте все-таки, мы всегда знаем точно, когда это происходит. Такая у нас физиология. Мы знаем, когда и кто это будет.

– Даже так? – Землянин заинтересовано смотрит ей в глаза. – Тогда чего молчишь? Колись дальше.

Она хитро смотрит.

– А что мне за это будет?

– Я тебя поцелую.

– И все? – Хитро-разочарованное выражение.

– Не все, а много-много раз.

– Ну, тогда другое дело. Это будет… мальчик.

И вновь девушка взлетает под потолок, подброшенная сильными руками. Угомонилась счастливая парочка только часа через полтора.

– Мальчик, – мечтательно шептали губы уставшего от постельных баталий мужчины. – Мой сын. – Счастливая девушка тихонечко лежала рядом, прижавшись всем телом, и с замиранием сердца слушала этот шепот. – Это здорово, любимая, но удивительно. Ведь ты эленте. Как такое могло произойти?

– Ну, не так уж и удивительно, Илья. Мальчики и раньше рождались. Редко, но случалось. Потом это даже стало считаться патологией. Не знаю. Может, действительно древнее поверье сработало, захотела, и получилось, а может, твой генотип тому причиной.

– А что не так со мной? Вроде нормальный… был.

– Нормальный, нормальный. – Успокаивающе гладит его по щеке. – Помнишь, год назад по указанию императора господин Нягу прислал своих специалистов к нам? В медицинский исследовательский центр.

– Помню, конечно.

– Так вот, была создана смешанная экспертная группа по решению нашего вопроса. Ну… ты понимаешь, какого. Зела сейчас там руководит.

– Да помню я, помню, и что?

– Тогда же я попросила, чтобы тебя проверили. В смысле, изучили твой генотип.

– Зачем? – Удивленно смотрит.

– Ну как зачем? Мне интересно, да и Нягу интересовался твоим народом. Ты же пришлый. О вашей цивилизации никто никогда не слышал.

– Ну и как? Много узнали? – Ехидная ухмылка, в глазах скепсис.

– Зря ухмыляешься, любовь моя, – Ори целует мужа, – узнали много, но теперь вопросов больше, чем ответов. Вся команда ученых, как ты говоришь, копытом бьет, чтобы добраться до твоей драгоценной тушки.

– Вот как? Это с чего бы мне такое счастье?

– С того. Вот ты, например, в курсе, что эталонные образцы ДНК Элерх Энте мы давно выделили?

– Ну и что?

– А то! Твой генотип практически полностью совпадает, вот что!

Илья садится на кровати.

– Да ну, бред. Этого не может быть.

– Бред, не бред, милый, а ты на 99,88 процента Элерх Энте. Как ты там говоришь? Бинго?! Полное совпадение.

– Фигня какая-то. Этого просто не может быть. – Илья опешил.

– Почему? Вполне возможно, какая-то забытая ветвь. Что в этом удивительного?

– Да потому, что этого не может быть. Сколько лет цивилизации твоих предков, и сколько моей. Не тянем мы на такую махровую древность.

– Вы могли просто не знать, забыть, да мало ли что могло произойти. Важно другое, твой народ надо искать, возможно, это ключ к нашему будущему. Совместному будущему.

– Никого искать не нужно.

– Почему? – Теперь пришел черед Ори удивляться.

– Потому что я уже давно нашел.

– Как? Когда?

– Не важно, милая.

– Ладно, хорошо. Но ведь это многое меняет.

– Ничего это не меняет.

– Но почему? Ты что, не понимаешь, как это важно для нас? Твой народ нужен нам.

– А вы ему?

– Что?

– Твой народ нужен моему? Пойми, любимая, ты сейчас снова рассуждаешь как лидер эленте. Все ради своего народа. Ты думаешь об эленте, не о землянах. Вам нужны земляне для своих целей. Ты готова принести их в жертву на алтарь будущего своего вида.

– Ничего подобного. О каких жертвах ты говоришь? Это нужно для воссоединения. Вместе мы снова станем великим народом.

– У вас уже был шанс, Ори, и вы его упустили. Сами проворонили, сами и решайте проблему. Империя вам помогает. Я помогу. Если надо, пусть яйцеголовые берут анализы у меня, у тебя. Следят за развитием нашего ребенка, но не более. – Парень скручивает незамысловатую фигуру из пальцев правой руки. – Фигу вам, а не мой народ. Так можешь и передать.

– Да пойми ты…

– Ничего не хочу понимать. Сама пойми. Встань на мое место. Я единственный представитель своего народа здесь. Ты хочешь, чтобы вот так запросто я отдал своих земляков на растерзание?

– На какое растерзание? О чем ты говоришь?!

– Все просто, вы сделаете из моего народа совершенно другой. Технологии это позволят. Они ведь даже сопротивляться не смогут в случае, если не захотят сотрудничать. Пойми главное. Не знаю, как такое могло произойти, но как бы то ни было, мы не Элерх Энте, не эленте. Мы – земляне. Со своей историей, культурой, укладом. И я хочу, чтобы такими и остались. Мечтаю о том, чтобы мой народ встретился с Содружеством как равный, и мирно. А вот тогда милости просим, можете воссоединяться, если захотите. Но уже на наших условиях, и не раньше.

– Ладно, ладно. Чего ты так развоевался? Я тебя поняла. Но сам-то? Ты ведь не откажешься помочь.

– Не откажусь, раз обещал и так сложилось. Но про моего ребенка тоже пусть забудут. Не дам делать из него подопытного. Узнаю, ручонки кое-кому вырву и в задницу вставлю. Так и передай. А теперь рассказывай, что там наша егоза натворила снова?


Глава 10

Илюха направлялся в ИШИНП. Идея создания аналогов суворовских училищ пришлась в тему. Господин Балах очень заинтересовался. Император тогда, в тот памятный вечер, тоже поддержал. Правда, он не позволил автономии взять расходы создания таких учебных заведений на себя, мол, вам, девочки, и так придется потратиться, так что неча деньгами сорить, за идею спасибо, но дальше мы сами. Сказал, что империя, несмотря на войну и тяжелое в связи с этим финансовое положение, в состоянии дать образование своим гражданам, особенно тем, чьи родители погибли на войне или в связи с оной. Это ведь обязанность государства, заботиться о своих гражданах. Но с кандидатурой Черима Балах, как организатора сего начинания, согласился. Теперь вот филиал такой школы есть и в АЭСИ. Расположен этот филиал на главной станции системы. Кстати, на ней же и находился главный офис лидера АЭСИ и, соответственно, квартира Ори. Ее и Ильи. ИШИНП в переводе значит – Императорская школа интенсивной начальной подготовки. Учиться там дети будут до своего совершеннолетия, но уже в стенах этого заведения сами выберут свою будущую стезю. В первые годы основной упор будет делаться на общеобразовательный курс, с добавлением, для общего развития, специальных предметов. А уже на основе оценки персональных пристрастий каждого курсанта к той или иной области знаний будут формироваться группы с углубленным изучением выбранного направления. По сути, дети еще до получения своих первых нейросетей уже получат начальные профессии, останется только подтвердить. Техников, пилотов, медиков и так далее, а потом уже смогут пойти учиться дальше. Но делается все это под патронажем министерства обороны. Преподаватели все как один бывшие военные. Соответственно, дисциплина в школе тоже военная, спортивная часть – так и вовсе упрощенный курс подготовки рядового состава. Так что деткам там точно скучать не приходится.

Илья шел и улыбался. Счастливо улыбался. Сын! У него будет сын! О лучшем подарке от жены и мечтать не мог.

«Иван. Назову его Иван. Прости, отец, но Демьяненко я обязан жизнью. В твою честь назову следующего», – думал по пути парень.

«Илья, через три часа запланировано совещание на верфи».

«Я помню, Ди, спасибо. Надо разобраться с Ишей. Ори вызвали в школу. Но она свалила эту обязанность на меня. У нее какая-то важная встреча запланирована. Придется самому краснеть».

«Принято, братец. Может, тогда перенести совещание?»

«Не стоит. Должен успеть, не думаю, что там что-то серьезное».

Сзади, по пятам, топали Халло с Дони. Эти двое уже как его тени стали. Шагу ступить не дают. Хорошо хоть, в спальню да в сортир не лезут. Нарядились, хоть сейчас на штурм «Дубины», была бы возможность, так и вовсе бы тяжелые штурмовые скафы нацепили. Маньяки. Однако статус, мать его, обязывает. Тут уже никто его согласия не спрашивает. Сам Бешеный Лис гулять изволит. Вот же император подкузьмил с прозвищем, бляха-муха. В этой системе его, в смысле землянина, каждая собака знает в лицо. Ну как же! Муж самой, теперь уже Матта Ре Ори Нов-Пенферро. Защитник, так сказать, и… да ну их всех в задницу. Тоже мне идола нашли. Но девки теперь уважают. В смысле элентийская их часть. Остальные и так нормально относились, а этот «серпентарий» вечно сюрпризы преподносит. Было дело, даже до бунтов доходило. Открытых бунтов. Ну да ладно, зато теперь бунтовщики на орбитальных фермах навоз трелюют, а некоторые, особо буйные и непримиримые, даже присоединили свои тушки к величественному и вечному бегу астероидных поясов. Жестоко? Может быть. Вот только деваться некуда, да и церемониться тоже было некогда. Зато теперь все более или менее устоялось. Люди притираются к эленте, а те в свою очередь к пришлым. Уже даже несколько смешанных браков случилось.

Однако пришли. У входа два ученика в парадной форме с эмблемой на рукаве. Эмблема – местная звезда в окружении восьми астероидных поясов, над этим делом надпись «АЭСИ», снизу «ИШИНП». Простенько, но со вкусом. Парень и девчонка. Что характерно, парадную форму администрация АЭСИ внаглую слизала с принятой на Илюхином рейдере, а потом и во всем местном флоте такая прижилась. Парочка гордая стоит, вон как носы задрали, но восхищенные глаза так и косят, вот-вот выпадут. Восхищены ребята не Илюхой, они пока не в том возрасте, чтобы знать важных персон в лицо, но эмблему рейдера – оскаленную мордочку рыжего лиса – они за версту узнают. Кто такой этот дядька в повседневном комбезе пилота? Да никто. Для них никто. Наверно, важная шишка какая-то, раз его сопровождают настоящие головорезы Бешеного Лиса. Вот на них-то и косили глаза. Ну а чего, бравые перцы смотрелись действительно грозно. До парня доходили слухи, что все местные мальчишки и девчонки мечтают служить во флоте Бешеного, а попасть на рейдер так и вовсе несбыточная мечта. Уже даже начали слагать разные легенды о его похождениях, что характерно, в большей части событий, про которые говорилось в тех байках, на самом деле Илья вообще не принимал участия. Как ни старался парень прекратить такие слухи, но языки людям не отрежешь, хотят говорить, вот и говорят.

Мальчишка, весь надувшийся от гордости, заступил дорогу.

– Простите, господин! Но в данный момент школа закрыта для посещения. Идут занятия.

– Понимаю. – Илья серьезно кивнул, еле удерживаясь от улыбки, – но мне назначено. Извольте доложить это старшему наряда, курсант.

Парень активировал наручный коммуникатор (нейросети пока нет, мал еще):

– Как о вас доложить, господин? – Даже надулся от значимости момента.

– Генерал-майор Лео Нов к директору школы. – Год назад за защиту АЭСИ присвоили звание. Ори и присвоила. Как глава клана имеет право.

Отвисшие челюсти, паника в глазах пополам с недоверием. Сам Бешеный?! Видимо, ребята в своих мыслях представляли его кем-то вроде былинного богатыря, ростом с гору и с пламенем изо рта. А тут обычный мужик, ничего особенного. Разрыв шаблона, ни дать ни взять. Девчонка явно струсила, но стоит, а парень наконец взял себя в руки:

– Минутку, господин генерал-майор. – Верится, не верится, но головорезы Бешеного кого попало сопровождать не будут. – Подтверждение получено. Добро пожаловать в школу. – На последней фразе парень сдувается. Так опростоволоситься. Не признал.

– Спасибо, курсант. – Илюха подбадривающе хлопает его по плечу. – Благодарю за службу.

Мальчишка воспрянул духом. Глаза снова загорелись. Сам Бешеный похвалил. Он подает какой-то знак напарнице, и они разом, синхронно выдают:

– Служим империи!!! – Детские кулаки бьют в грудь.

Илья не видит, как находящийся сзади него Дони подмигивает ребятам и показывает сжатый кулак с оттопыренным большим пальцем.

Ребята просто поедают глазами своих кумиров. Теперь пусть только кто попробует сказать, что нести вахту у входа – это скучно!

В кабинете директора Илюху угостили гезом. Пока ждали вызванного курсанта Ишу Нов, директор, старый вояка, рассказал о причине вызова. Девочка разбила нос парню из параллельной группы. И не то чтобы это было какое-то из ряда вон выходящее событие, дети постоянно дерутся, это нормально, но она уже неоднократно это делает, и целью ее всегда становится один и тот же мальчик. Пытались выяснить причину, оба молчат как партизаны. Ну и еще несколько эпизодов до кучи. Открылась дверь…

– Курсант Иша Нов по вашему приказанию прибыла!!! – Голос звонкий, задорный. – Ой. – Тихо, испуганно. Девочка узнала Илюху и тут же… – Папа-аа!!! – Виснет на шее.

– Ну, я вас оставлю ненадолго. – Директор тактично удаляется.

– Папкаа-аааа!!! Я так скучала. Почему ты долго не приходил?

Илюха обнимает дочь. Девочка заметно подросла, окрепла.

– Я тоже скучал по тебе. Ты так выросла.

– Ага. Я почти в самом начале строя стою. Даже Рисску переросла, а она всегда самая дылда была.

Илюха улыбается.

– А теперь, получается, ты самой дылдой стала? – насмешливо спросил Илья.

– Неа, я красивая.

– А она значит некрасивая?

– Красивая, – со вздохом вынуждена подтвердить дочь, – но я красивее.

– Ладно, красавица, с этим разобрались, теперь хвастайся своими успехами.

– Я лучшая на курсе по физподготовке, по тактике и пилотированию на ручных тренажерах, – гордо заявляет малявка.

– Да? А мне говорили, что по истории Содружества у тебя не очень хорошие результаты.

Иша сползает с колен Ильи и принимается виновато ковырять ботинком ковролин директорского кабинета.

– Выходит, не врали?

– Нет, – взгляд в пол, – но я исправлю.

– Надеюсь. Твоя мама – лидер АЭСИ. Именно эта надпись стоит на верху твоего шеврона. Ты должна соответствовать.

– Но я не хочу быть как мама. Это скучно. Она вечно занята. Постоянно на переговорах. Хочу быть как ты.

– Неволить тебя никто и не собирается, что выберешь, тем и станешь. Но дочь главы клана должна быть на своем месте лучшей. А вместо этого маму в школу вызывают. Думаешь, ей приятно краснеть перед твоими преподавателями?

Стоит, сопит, ковыряет.

– Ладно с историей, зачем ты намазала стул техническим герметиком преподавателю робототехники? Его же потом еле оторвали от сиденья!

– А чего он нас до практических занятий не допускает? Вон, седьмая группа уже занимается практикой, а мы нет.

– И ты так решила отомстить?

Сопение, ковыряние.

– Давай разбираться. Сколько там вас участвовало в диверсии, меня не интересует. Мой ребенок ты, и мы с мамой несем за тебя ответственность. Понимаешь?

Кивает.

– Похоже, что не понимаешь. Отставим в сторону то, что ты дочь известных людей. На эту тему уже говорили. Вот смотри. Ваш преподаватель, пока вы находитесь на его занятиях, несет ответственность за вас. Существуют нормы и правила, которые он обязан соблюдать. Если кто-то из вас вдруг получит травму, отвечать ему. И поверь, спросят с него сурово. Раз он решил, что вы еще не готовы к практике, значит так и есть. А ты, получается, ему мстила за хорошо сделанную работу. Ответь мне, это правильно? Вот если тебя за хорошую учебу будут не хвалить, а ругать, разве не обидно будет?

Сопит.

– Вот и ему обидно. Хотите практики, докажите, что готовы. Станьте лучшими. Зачем же стулья портить?

– Я не думала с такой стороны.

Видно, что девочке действительно стыдно.

– Так я же о том и говорил тебе всегда, сначала думай, прежде чем делать.

– Я извинюсь.

– Вот это правильное решение, юная леди. Мама бы тобой гордилась.

Девочка начинает улыбаться, но улыбка гаснет на милом личике, когда отец выдвигает следующее обвинение:

– Теперь дальше. Скажи мне, дочь, вот чем тебе не угодила воспитатель группы? Зачем было подсовывать ей в гардеробный шкафчик сныкса? Говорят, у женщины чуть истерика не приключилась. И где вы вообще взяли эту гадость?

– Она вечно сюсюкает с нами, как с маленькими: Ишинька, Ишинька… – Похоже, передразнивать пытается.

– Возвращаемся к старой теме. Ты знаешь, что эта женщина при нападении жагов потеряла всю свою семью? Четырех девочек чуть постарше тебя. Ты маленькая еще…

– Я не маленькая! – Гордо вскинутый подбородок.

– Вот как? Раз ты взрослая, то тогда должна понимать, что женщина пережила великое горе. Женское горе. Ведь для женщины нет ничего страшнее, чем потерять собственных детей. Она просто перенесла свою материнскую любовь на вас. Иначе ей и жить незачем. Ведь вы так похожи на ее детей. Она вас искренне любит, а вы за это сныксом в нее…

Девчуха стоит красная как рак.

– Ну, что молчишь?

– Я извинюсь, и больше такого не повторится.

– Верю. Если моя дочь дала слово, значит, так и будет. Иначе я сильно разочаруюсь.

– Не разочаруешься.

– Хорошо. Тогда ответь мне на последний вопрос. Чего вы не поделили с тем парнем?

– С которым из них? – Видно, что Иша сейчас перебирает в уме все свои косяки за прошедшее время.

– Опа! Так их еще и несколько? Ну, про всех мне не сказали, – явный облегченный вздох со стороны дочери, – но вот про одного, которому ты уже неоднократно расквасила нос, доложили.

Девочка снова насупилась.

– Расскажешь?

Мотает головой. Видимо, что-то личное.

– Хоть за дело?

Мотает головой.

– Хммм. Значит, он не виноват?

Опять мотание, как отрицание вины избиваемого.

– Интере-есно. – Мелькает догадка. – Ну-ка иди сюда. – Снова сажает девочку на колено. – Он тебе нравится? – шепчет на ухо. Вместо ответа девчушка обхватывает ручонками шею. – Понятно. – Гладит дочь по голове. – Он тебе нравится, но не обращает внимания. – Судорожно и часто кивает. – А ты таким образом пытаешься привлечь внимание к себе? – Снова кивает. – Пойми, красавица, нельзя насильно понравиться. А уж тем более если будешь его бить.

– А чего о-он?! – Горючие слезы потекли по шее. – Все девочки уже дружат с мальчиками, а у меня не-ет. Как узнают, что я твоя дочь, сразу пугаются.

– Это еще почему? – Илья удивлен.

– Не знаю-у-у.

– А ты пробовала по-другому подойти? Например, предложить свою помощь? Зачем же сразу в нос-то? Я так понял, он по углубленному техническому курсу учится? А как у него с тактикой?

Пожимает плечами.

– Так узнай. Может, ему как раз и нужна помощь в этом вопросе? Тем более что у тебя по технической части не все хорошо. Попроси помощи у него. Но без кулаков. Просто по-хорошему.

– Вот еще!!! Сама справлюсь!!! Мама говорила, что ты сам добивался всего.

– Неверные выводы насчет меня. Я тоже сам бы мало чего достиг. Мне помогали многие люди. Это и тетя Беррана, и дядя Саид, Милла, Рилла, Риго. А сколько для меня сделали Черим Балах и дедушка Зевран, дядя Эйри и дядя Моли? Да без них у меня вообще бы ничего не вышло. Так что ты тут не права. Попросить помощи никогда зазорным не было. Нет в этом ничего постыдного. Гордость тут ни при чем. Понимаешь?

Кивает.

– Кулаки – это, конечно, аргумент, дочь, но не всегда к месту. Я тебе повторю слова моего отца, которые он когда-то мне сказал. Я их запомнил и старался жить именно так. Если права, бей! А если нет, придется терпеть. Не хочешь терпеть, значит, не делай зла людям. Защищай себя, свою семью, друзей, государство. Это правильно. Поступай по справедливости. Но никогда, слышишь, никогда не делай зла окружающим, однако и не позволяй его делать другим. Кулаки нужны для защиты, а ты сама нападаешь. Это неправильно.

Лицо девочки было серьезным.

– Я запомню, папа.

– Вот и хорошо. На выходных ждем тебя дома. Будут дядя Саид и Беррана.

– Правда? – Глаза вспыхнули. – И булочки будут?

– А когда Саид без них к тебе приходил? Конечно будут, подозреваю, что твои самые любимые.

– Ух-хх! И с собой дадут, ребят угостить? А то мне никто не верит. – Последнее прозвучало просительно.

– Да хоть все заберешь. Есть еще одна новость, у тебя скоро будет братик.

– Йюуухууууу!!! – Молнией мелькнули две светлые косички, и девочка унеслась метеором в недра школы. – У меня скоро будет брааааат!!! – донеслось откуда-то издалека.


Глава 11

На совещание Илюха успел. Правда, прибыл в последнюю минуту. Его уже ждали. Это совещание хоть и проводилось на верфи, и собирались на нем обсуждать технические детали развития, как самого предприятия, так и региона, но кроме этого, хотели обмозговать и организационные вопросы корпорации, коих накопилось тоже немало. По понятным причинам НТК была крупнейшим и многопрофильным предприятием, транспортные функции, которые когда-то были главными, теперь отошли на второй план. Бывают градообразующие предприятия, а тут уже системообразующее выходит. Пришли или вновь создались и другие, но НТК, стараниями Эйри и Моли, уже превращалась в региональное. Эйри недавно заложил торговую станцию, куда впоследствии собирался перенести главный офис. У мужика были далеко идущие планы. Хитрый торгаш быстро сообразил, что последние новинки так или иначе связаны с деятельностью землянина, и совсем не собирался оставлять такие вещи без внимания. Зачем? Ведь можно и самому производить и торговать. Моли – он что, технарь. Тому лишь бы было дело интересное, готов возиться с железяками с утра до вечера, а Эйри смотрел в будущее. У него сердце кровью обливалось, когда он видел, как парень своими собственными руками отдает идеи чужим дядям. Такого душа прожженного дельца вынести не могла.

За несколько сотен циклов жизни Эйри Бошу прикипел к Гайре. Там он начинал свои первые шаги в торговле, там он стал тем, кем стал, но времена изменились. Пришло время стряхнуть с себя пыль и вновь начинать крутиться. На кону стояли баснословные прибыли. С этим контрактом денежки потекли рекой. Только успевай их вкладывать в дело. Однако старый перец не собирался на этом успокаиваться. Землянина мужик уже давно в душе усыновил и поэтому не мог смотреть, как бешеные деньги проходят мимо. Можно сказать, что только ради этого он и решился перенести свой офис в АЭСИ. Вернее, поведение парня, когда он разбрасывается интеллектуальными ценностями, послужило толчком. Ну разве так можно?

Тогда, на той вечеринке, которую посетил император, вернее уже после его отбытия, землянин в разговоре упомянул, что нужно подготовить документацию по использованию каких-то технологий древних. Мужик не знал, что это за технологии такие и где их взяли, но был глубоко оскорблен и уязвлен, что собственные наработки вот так запросто будут отданы кому-то, а потом этот кто-то присвоит идеи и начнет на этом зарабатывать. Эйри был категорически не согласен. В тот момент он промолчал. Не стал портить праздник. Даже виду не подал. Но зато на следующий день устроил скандал. Его больше всего бесило то, что Илья относится к этому легкомысленно.

– Да ладно тебе, Эйри. Какие деньги? – улыбался этот талантливый глупец. – Я же только умозаключения им предложу. Дальше-то они сами будут вести разработки. Просто направление для поиска. За что деньги?

– Как за что?! – поразился торговец. – Ты правда не понимаешь? Не-еет!!! Это уму непостижимо! Лео, ну нельзя же быть таким недальновидным. Ты дал идею. Понимаешь меня? Идею!!! Эти твердолобые сами бы и близко не додумались, а теперь у них есть вектор для поиска, и они найдут, и заработают на этом впоследствии! Ты вообще слышал о таком понятии, как интеллектуальная собственность? – Парень что-то такое мычит, типа слышал. – Да ничего ты не слышал! А если и слышал, то скорее всего не понял, а даже если и понял, то, видимо, как-то не так. Иначе бы не разбрасывался деньгами.

Ори присутствовала при этом разговоре.

– Юная леди, ну хоть вы повлияйте на своего мужа. Это ведь и вам выгодно.

– А в чем, собственно, дело? – заинтересовалась она. – Что-то я не в курсе, чтобы мой муж чего-то там кому-то…

– Ах, милая моя! – всплеснул руками Эйри. – Конечно не в курсе. Кто ж вам расскажет? Он, что ли? Ему же кроме железок ничего не интересно!!! Но вы сами посмотрите. Вот взять те же «леденцы». Концепцию этого фрегата разработал ваш муж.

– Это я знаю.

– А знаете ли вы, милочка, что ваш муж просто подарил все наработки в этой области? Теперь этими кораблями вооружают ВКС, а производители наживаются. Заметьте, что тот, кто сам все это разработал, сам построил и испытал, доли не имеет. А, каково?

– Вот как? – Ори недоуменно посмотрела на Илюху.

– Именно так, леди. Ладно, о разработанных тактиках применения говорить не будем, но при желании и с этого можно было бы хоть разово, в виде поощрения, но что-то получить. Это ведь базы знаний, которые денег стоят. А про идею медицинских конвоев вы слышали?

– Нет.

– Вот то-то и оно, что нет, а надо бы было. Хорошо, что при том разговоре я присутствовал лично и успел перехватить инициативу. Так что теперь на счета корпорации постоянно неслабо капают средства и, поверьте, немаленькие. А если бы меня не было? Господин Нягу тот еще пройдоха, мигом смекнул, что можно заработать, а этот, – кивок в сторону Илюхи, – знай себе сыплет и даже не думает о выгоде. Теперь снова за старое.

– Дорогой, ты не прав. – Девушка укоризненно смотрит. – Так нельзя. У тебя теперь есть семья, да и люди, которые пошли за тобой, тоже тебя не поймут. Ты должен о них думать.

– Вот-вот, леди. У нас динамично развивающаяся корпорация, но я уже стар, везде не поспеваю. Так мечтал, что Лео перегорит своими войнами и наконец-то возьмется за ум. Ведь голова светлая…

– Не переживайте, уважаемый Эйри. Я прослежу за этим. Если хотите, сама займусь делами мужа. Я, конечно, не специалист по управлению корпорацией, но образование у меня заточено под руководство людьми. Разница невелика. Нужно только специфические базы знаний приобрести.

– Правда? – даже подпрыгнул на месте мужик. – Очень был бы вам обязан. Мне действительно сейчас тяжело приходится. В связи с войной много поступает заказов на перевозку снабжения, от министерства обороны. Я просто зашиваюсь. Если вы возьмете на себя часть, принадлежащую вашему мужу, буду очень благодарен. Лео, ты не против?

Ори победно смотрела. Ее взгляд как бы говорил: «Ну, что я тебе говорила? Я умная?»

Илья усмехнулся.

– Нет, Эйри, я не против. Меня никогда не интересовала эта сторона жизни. Я пилот и технарь. Заниматься цифрами не по мне. Зачахну.

– Ну вот! Что я говорил?

Девушка весело засмеялась и мягко положила руку поверх руки Эйри.

– Обещаю вам, уважаемый, я прослежу. Ну что ж поделать, раз мне достался такой непоседа? Однако я на вашей стороне. Кстати сказать, я вчера заметила, что Лео рисовал какие-то схемы, и там часто мелькало название «НТК». Милый, ты ничего не хочешь нам сказать?

Две пары глаз внимательно смотрели на парня.

– Да там пока только мысли.

– Вот и выкладывай свои мысли. – Эйри нахмурился.

– Ну, я размышлял, как бы мы могли на базе корпорации, используя территорию автономии, создать технический центр. Центр разработки всего. Начиная от медицинских технологий и заканчивая техникой, вплоть до постройки своих кораблей. Причем самим и разрабатывать эти корабли, а не брать уже готовые образцы и подгонять их под себя, есть у меня несколько идей…

– Так! – Торговец припечатал своею ладонью стол. – Юная леди, вам, как заинтересованному лицу, первое корпоративное задание. Не знаю, как вы это будете делать, но все идеи этого парня из него вытянуть, изложить и файл переслать мне. Потом мы снова соберемся и будем обсуждать, а до того момента заткните ему рот, и чтобы ни с кем… вы меня понимаете? К утру подготовлю всю документацию для введения вас, леди, в состав директоров, как доверенного лица дольщика. Также перешлю всю отчетность по делам вашего мужа.

Дядька встал и направился на выход.

– Сейчас я на Гео-один, дела у нас там. А завтра, вместе с Моли, мы вернемся. – Он снова пристально посмотрел на Илью. – Идеи у него, – буркнул себе под нос и вышел.

Сегодняшнее совещание – это отголосок того разговора. Пока летел на верфь, восхищенно созерцал успехи в освоении системы. Надо отдать должное империи, без ее военной помощи закрепиться было бы сложно. Тогда, по прибытии на место будущей автономии, выяснилось, что Государство Мар уже пытается наложить загребущие ручки на чужие ресурсы. Какая-то их рудодобывающая корпорация, под прикрытием приличного флота наемников, решила начать освоение бесхозного добра. Дали этим умникам по соплям знатно. Никто из системы не выскочил. Трофеи тоже пришлись очень кстати. Особенно мобильный перерабатывающий комплекс. По сути шахтерская база для автономной работы добывающего флота в условиях, когда логистика еще не налажена. До секретной Илюхиной базы гаврики добраться на тот момент тоже не успели. Да даже если бы и добрались, ничего ценного там не было. Но тем не менее. Основную станцию было решено строить на базе Илюхиной. Но прежде чем начинать, пришлось очень плотно повоевать, и вот тут помощь империи оказалась бесценной. Сто сорок третий флот, присланный защищать форпост, оказался очень кстати. Да и плацдарм был весьма удачный для работы в сторону Государства Мар. Понятное дело, военной работы. Не потянул бы Илья оборону сам. Жаги плотно тогда взялись. Не сразу, но первая попытка прорыва произошла приблизительно через месяц.

На том бы все и закончилось. Адмирал, командующий сто сорок третьим флотом, был молод. А кроме того, происхождение имел знатное. Но дело даже не в происхождении, скорее, ранний взлет и полученные в связи с этим адмиральские регалии вскружили голову. Не шел он на контакт с Илюхой. Плевать ему было на полномочия землянина. Сам император поручил охранять направление, и какой-то команд-майор (тогда еще команд-майор) ему, целому адмиралу, не указ. У Илюхи аж скулы сводило, когда он смотрел на построение флота имперских ВКС. Как по учебнику. Нарушить регламент? Да ни в жизнь. Некоторых эта самая жизнь ничему не учит. Хотя сколько той жизни прожил молодой адмирал – чуть больше, чем сам Илья? Откуда опыту взяться? Флот новенький, с иголочки, как говорится, муха не сидела, соответственно и пороху понюхать не успели.

Жагам же на регламенты имперских уставов было плевать еще глубже, чем адмиралу на элентийского подпевалу, коим парня считал этот доморощенный флотоводец. Они не стали завязывать канонирскую дуэль. Илья пытался предложить помощь своего флота, но получил однозначный приказ не лезть не в свое дело, под страхом открытия огня. Ну очень хотелось прославиться человеку. В итоге, может, и прославился бы, но исключительно как адмирал быстрее чем когда-либо и кто-либо сливший свой флот. Вмешиваться все равно пришлось. Не сделай этого Илья, жаги бы доели флот незадачливого адмирала, а потом уже Илюхе пришлось бы вставать на лыжи, ну или разделить участь вояк.

Кончилось тем, что адмиральский флагман, получивший огромные повреждения, выпал из строя. Ценные указания перестали поступать, и вся эта мощь оказалась бесполезной против пятерки «дубин» и трех десятков «гончих». Расстреливали бедолаг как в тире. Вот в этот момент в игру и вступил Илья, переключив внимание супостата на себя. Пока его флот, больно кусаясь, скакал от точки к точке (заранее подготовленных, кстати) и тем самым развлекал агрессора, императорские силы немного оправились и перегруппировались. С флагмана указаний не поступало, зато с ними вышел на связь рейдер. Нашлись адекватные люди среди вояк. Короче, координируемые парнем корабли флота внесли свою решающую лепту. Землянин просто выводил врага под общие залпы. Это было несложно. Если знать, куда придет враг, можно заранее разогнаться, а в нужный момент совершить внутрисистемный переход и общим залпом, который по совокупности намного превышал огневую мощь супостата на тот момент, легко выключить один корабль. Далее, не останавливаясь, новый переход на безопасную дистанцию – и снова ожидание, когда Илья отмашку даст. Кстати, минные поля, установленные у древних порталов, жаги снесли методом прогона старых грузовых кораблей. Управляли ими смертники, или они шли в автоматическом режиме, хрен знает, сейчас уже и не поймешь. Но впоследствии пришлось эти минные заграждения переустанавливать так, чтобы была возможность уничтожить такого «тральщика» до того, как он достигнет зоны срабатывания мин. Но так переустановить, чтобы и не дать возможности разогнаться для внутрисистемного прокола. Это сейчас уже, кроме мин, в районе каждого из двух порталов стоит по четыре канонирские платформы, которые своей общей огневой мощью не уступят дредноуту. Они стационарные, но экипажи там постоянно меняются раз в десять суток. Все это сейчас, а тогда… тогда попотеть пришлось. Отбились, конечно, но треть флота была практически потеряна.

Молодой адмирал, кстати, выжил. И в общем-то оказался неплохим малым. Совестливым к тому же. Чуть не застрелился, бедолага, от пережитого фиаско. Династия, видите ли, у них военная, а он так облажался, чуть флот не угробил, а людей сколько по его вине погибло… Пришлось отпаивать. Теперь нормально. Дружат даже. Землянин не стал распространяться на эту тему, ошибся человек, бывает. Так ведь выводы правильные сделал. Какой смысл ломать жизнь? Никакого. Вот и Илья не стал давать ход делу. Меж собой все решили. Главное – победа. Однако где-то через год после тех событий систему посетил дед адмирала и лично поблагодарил за урок, преподнесенный его оболтусу. Короче, связи понемногу начинали налаживаться.

Сто сорок третий флот скоро покинет место временной дислокации. Его место займет новый. Флот, который Илья любовно лепил из того, что было вначале. Теперь на базе сводного флота рождался другой. Уже имелось три новеньких линкора, имелся флот из трех десятков линейных крейсеров, вспомогательный флот тоже появился, а скоро еще прибудут корабли. И всем этим руководил он. Нужно сказать, что Грег Тори теперь тоже обретался в АЭСИ. Получил новое назначение. Возглавлял вновь созданное ведомство СБ империи на территории региона. Пока, правда, это только одна система, но недалеки те времена, когда появится и новый регион. Осталось только войну выиграть. Флот как раз и принадлежал этому ведомству. Чисто элентийских экипажей практически уже не осталось, а те, что продолжали держаться старых традиций, все равно потихоньку разбавляли. Деваться некуда. Боевые потери и все такое прочее. Самого парня Грег уже не дергал. Своего он добился. Илья теперь официально числился на службе ведомства. Кстати, сегодня он тоже должен быть на совещании.

Нет, все же как приятно наблюдать за изменениями в системе! Бешеный трафик, строящиеся объекты и сияние в лучах светила уже построенных – даже дух захватывает. Орбитальные фермы, особенная гордость эленте. Под прозрачными куполами на больших астероидах паслись стада жвачных животных, цвели сады. Были даже, за неимением обитаемой планеты, построены базы отдыха, где люди могли погулять среди зелени или искупаться, пусть в искусственном, но очень похожем на естественный водоеме. Хорошо развернулись, с размахом. Но это все так, частности. Особую гордость парень испытывал, когда смотрел на постоянно достраивающуюся судостроительную верфь завода, медицинский центр и центр новых технологий, со своей собственной экспериментальной верфью. Медицинский центр возглавляла Зела Тиу, а центр новых технологий непосредственно Медв. В какой-то момент парень решил… вернее, это Ори ему подсказала, что эти люди давно переросли свои судовые должности. Илья был с ней согласен. Не без истерики, но Медв все-таки согласился возглавить новое направление, особенно когда узнал, что Илья дает ему возможность осуществить любые его идеи, даже если они выглядят бредом. Зела восприняла новость о смене работы нормально. Женщина давно мечтала о собственных детях. Ну что же, теперь такая возможность у них с Медвом будет.

Она деятельно взялась. Центр был построен вскладчину, в том смысле, что НТК строила медицинский исследовательский центр пополам с кланом Цивис. Вообще, завязать экономику на НТК полностью у Илюхи не вышло. Ори этому воспротивилась. Ее понять можно, тогда это будет уже не автономия. В чем смысл, если всеми активами будет владеть одна корпорация, не принадлежащая клану? Жена хоть и имела интерес в корпорации, но оставалась лидером этого клана, и обязана была думать о нем. Она и думала. Итогом этих раздумий получилось совместное финансирование, в равных долях. Однако после долгих отборов кандидатур на должность управляющего медицинским центром лучше Зелы Тиу никого не нашлось. Элентийская часть общества начала было возбухать, но потом как-то все успокоилось. Может, потому, что Зела все-таки женщина, а не какой-нибудь мужик. Тем более и гражданство АЭСИ уже имеет, а это считай что своя. Гражданство в клане кому попало не давали. Это поначалу, два года назад, когда людей катастрофически не хватало, попасть туда было не так чтобы сложно. Но даже тогда отбор был. А теперь, когда в вербовочных центрах обжитых миров империи люди в очередях давились, чтобы получить вожделенное приглашение, была возможность отбирать самых лучших специалистов. Об условиях работы на территории АЭСИ, а особенно о размере заработной платы, каких только слухов ни ходило.

Гасто Рув сменил начальника внутренней безопасности корпорации на его посту. Мужик уже был слишком пожилым и сам изъявил желание уйти на покой. Так что бывшему наемнику теперь приходилось работать еще больше. Но тут ему очень помогал Грег Тори. Так или иначе, им приходилось контактировать по долгу службы. Да, нормально тянет мужик. Подучился малость и тянет. Но кому сейчас легко? Многим ключевым фигурам рейдера пришлось сменить должности. Как, например, ни сопротивлялась Бер, а остаться командиром «Призрака» и москитного флота не вышло. Она возглавила первый линкор, поступивший на вооружение флота. Саид ушел за ней. Да Илюха и не в обиде. Брат любит эту девушку, тем более что он, как и был, остался интендантом флота. Другой линкор возглавила Ви Нелли. А вот когда поступил последний, третий по счету, пришлось долго думать. Риго не тянул. Он хоть и сильно изменился в плане серьезности характера, но некая бесшабашность осталась, Илья предпочитал держать его при себе, назначив капитаном «Находки». Рейдер оставался флагманом флота. Долго землянин думал, где взять капитана, а потом вспомнил об опальной капитанше линейного крейсера. Та только полгода как вернулась на свой корабль, а до этого полтора года была простым пилотом фрегата. Так вот, за все то время, что рулила «Леденцом», неплохо себя показала. Не стала она изображать обиженную, а работой доказала свою полезность. Вот ее-то и назначили в капитаны линкора. Понятное дело, пришлось крепко попотеть в пузырях при обучении.

Близнецы разлучились. Их пришлось разлучить. Милла возглавила вспомогательный флот крейсеров РЭБ, Рилла же осталась рулить дронами на рейдере. Однако они умудрялись встречаться. То они к Милке, то та к ним. Ризтон, понятное дело, занял бывшую должность Медва. Кому как не ему? Можно сказать, ученик старого инженера. Кроме всего прочего, на нем была и координация действий технического обеспечения флота, так что сам он гайки уже особо не крутил, некогда было. Людей постоянно не хватало. В этом плане хорошо помогал бывший Илюхин преподаватель, господин Балах. Его школа выпускала много спецов, так что он имел возможность рекомендовать лучших. Скоро еще должны предоставить около двадцати эсминцев, туда-то тоже люди нужны будут. Блин! Голова кругом. Конца и краю этому марафону не видно. Но прежде чем отправиться туда, куда так рвется душа, он должен закончить все дела здесь. Был порыв сразу метнуться по известным только ему координатам. Хорошо, что этого не сделал. Ни о какой конспирации речи бы тогда уже не шло. Нет, он должен сам. Один. А для этого ему нужен корабль. Проект он создавал тоже сам, на базе жаговской «гончей». Очень ему понравилась концепция маневренного, скоростного эсминца. В самый раз для этой цели. Осталось только построить на подобной платформе яхту. Хотя яхтой этот корабль точно не будет. Илья еще не решил, как назовет. Рано об этом думать. Все пока что в чисто концептуальном стиле выполнено. А поручить это дело парень собирался Медву. В центре разработки новых технологий имеется своя небольшая верфь, которая неплохо подойдет для этой цели. Пора начинать готовиться.

Он пришвартовал бот в специальном ангаре верфи. Не успела аппарель полностью опуститься, как на нее запрыгнул Моли.

– Ну где ты там?! Все уже ждут, – заорал во всю мощь луженой глотки бывший Илюхин начальник.

– У нас еще есть пара минут, к чему такая спешка?

– Слишком многое надо обсудить, парень. Вопросов накопилось просто бездна! Может, уже закончишь заниматься ерундой? Не настрелялся еще? Тут работы невпроворот.

– Я подумаю, но остались еще незаконченные дела.

– Вот вечно ты со своими делами. У него молодая жена, а он дела делает. Смотри, уведут такую девку. Кстати, она сегодня будет на совещании?

– Нет, она сегодня присутствовать не сможет. Чего-то там у нее стряслось по политической части. А если найдется такой безумец, что уведет, пусть потом сам и не плачет.

Моли ухмыльнулся.

– Это да, такую девку сложно будет обуздать. Как у тебя это выходит, ума не приложу. Но все равно это не повод оставлять ее одну. Она же переживает. Пока ты шастаешь по галактике, она серая, как тень, ходит. Смотреть больно! Дочь, вон, у тебя подрастает вообще оторва. Учителя в школе воют. Ты должен быть здесь, Лео. Тут дел – увоеваться.

– Моли, не тарахти, а? Я ж сказал, подумаю.


Глава 12

Иана Калеб сегодня была в ударе. От былой неуверенности и следа не осталось. Теперь это состоявшийся специалист. О лучшем тактике и мечтать не стоит. У девки индекс интеллекта почти на сотню больше, чем у самого Илюхи. А главное, фантазия буйная и не замутненная шорами древних уставов. Нынче пишутся новые. Оно и понятно, война штука такая. Она кого угодно заставит соображать. Жить-то хочется.

– Десятый! Мне нужен маяк, вот в этом квадрате.

Десятый что-то там бухтит в ответ.

– Плевать, как ты это будешь делать. У тебя полчаса. Не увижу маяка, к Медву гайки крутить пойдешь. Полчаса! И чтобы точку мне провесил!

Теперь точно сделает. Наизнанку вывернется, но маяк установит. Медвом тут скоро детей пугать начнут. А угроза отправить к нему крутить гайки… хуже, наверное, только расстрел. Хотя… кто-то может и на него согласиться, лишь бы не попасть к злобному инженеру-исследователю. Сожрет же, особо изуверским способом сожрет, живьем. Неет, уж лучше расстрел.

Илюха ухмыляется своим мыслям. Сегодня он только зритель. Идут учения. Сто сорок третий флот на этот раз в роли агрессора, соответственно первый, а пока и единственный флот АЭСИ защищает систему. Прошлый раз было наоборот, и тогда Илья гостил на флагмане адмирала Герона. Сегодня адмирал у него в гостях. Но что сам парень, что адмирал Велен Герон сегодня только наблюдатели.

– «Вандал», ты со своими в разгон на десятку. Выполнять!

Вряд ли капитан линейного крейсера «Вандал» понял задумку тактика, но его тройка синхронно, как будто один организм, встала на курс. Ребятам проще. Есть приказ, они работают. Понятно, не понятно – какая разница? Оно, конечно, неплохо бы и понимать, что происходит, однако приказ важнее понимания. Оно потом придет. А сейчас… «Делай как я», разворот на курс, маршевые на полную тягу и ждать.

– Ри! Три секции РЭБ-дронов на левый фланг. Помоги нашим мальчикам.

И тут же прилетает уже тем самым мальчикам…

– «Эреб»! Мать твою за ногу! Отсекай мелочь! Да не топчитесь вы на месте! Глаза-то разуй!

С «Эреба» что-то отвечают.

– Знаю, что много! Так и у меня резерв не резиновый. Сейчас Рилка дронами подсобит, чуть полегче будет. Но фланг мне удержи. Что хочешь делай, хоть голой задницей прорехи затыкай. Но не вздумай мне сдохнуть. Потеряешь свою тройку, лично яйца оторву.

На короткое время старший тактик первого флота АЭСИ замолкает. Принимает доклады. Раздает указания помощникам. Бегут на голографическом мониторе столбцы цифр. Народ работает. Атмосфера в «центральном» флагмана напряженная. Сто сорок третий флот поболее будет. Да и воевать ребята научились. За эти два с половиной года хлебнули лиха на этом направлении. Полной чашей хлебнули. Сейчас не столько флоты воюют… нет, не так. Понятное дело, что именно флоты и воюют, но соревнуются именно тактики. У адмирала Герона старший тактик флота дядька матерый. Опыта ему не занимать. Да и перестроиться тоже сумел. Так что девчонке тяжко приходится. Кто победит? Молодость и напор или расчетливый опыт? Пока ситуация не очень ясная. На самом деле, не будь в «центральном» зрителей, стояла бы полная тишина. Ну, разве что гул работающего оборудования ее разбавлял бы. Экипаж в скафандрах, забрала закрытые, каждый в своей «матрешке», в смысле ложементе. Работают через нейросети, там и общаются. Только для зрителей включена трансляция и голографический тактический дисплей для наглядности происходящего.

– Ризтон! У «Девона» щит проседает. Обеспечить дополнительную накачку. И давай без разговоров! Сдуется «Девон», нам всем хана. Давай, давай! Работай! «Призрак»! Что у тебя? На позиции уже? Моя ты красота! Будьте в разгоне. Через семь минут десятка точку провесит, и начнем. «Омага», держать строй! Куда тебя понесло? Не надо «Девона» прикрывать. Без тебя справятся. Ему уже качают щит. Ах, ты думала? Ты у нас теперь мыслитель? Верни свою элентийскую задницу на место и жди приказа. В гальюне будешь думать! А сейчас делай что говорят!

Адмирал Герон восхищенно смотрел на Илюхиного тактика. Даже про кружку с гезом забыл. Что он там видел, непонятно. Если не знать, где кто, то и не поймешь. В скафах все кошки серы, в том смысле, что в скафандрах, да еще лежа неподвижно в ложементах, сложно отличить людей. Но Герон точно знал, куда смотреть. Во-первых, он уже не первый раз на борту «Находки», а во-вторых, похоже, влопался парень по самые уши. Он и сквозь бронеплиты корпуса ее рентгеном высветит. А чего? Иана девка во всех смыслах приятная, да еще и умница, каких поискать. Ничего удивительного. Бедняга уже и переманить пытался к себе. Отказала.

Тут она кто? В свои неполные двадцать шесть циклов жизни она уже старший тактик флота. А там… а там и своих людей хватает на хорошие места, да люди все со связями, происхождениями и такое прочее. Нет, видно, что и ей молодой адмирал нравится, но и о своей карьере думает. Тут она уже своя. Проверенная. Перспектив масса. А там будет одной из многих. Если не дура, а она точно не дура, затащит добычу к себе. Так что адмирал сто сорок третьего флота, Вилен Герон, переселится в скором времени в АЭСИ. Это как пить дать. Просто он пока об этом не догадывается. А Илья ему подскажет. Парень адекватный, умеет учиться. Не трус к тому же. Да и до работы жадный. Такие люди здесь нужны. Опять же его семейные связи очень могут пригодиться впоследствии. Нужно только подтолкнуть его в нужном направлении. Сейчас-то точно не получится. Война, блин, будь она неладна. Но вот после нее…

– Внимание, флот! Общая готовность. «Вандал», на десятку, не ближе полсотни километров… Пошел!!!

Три линейных крейсера пропали на мгновение, чтобы практически в ту же секунду возникнуть в пятидесяти километрах от скрытого под маскировочной системой «Леденца» с бортовым номером «10». А за миг до прыжка неподалеку появилось вышедшее из гиперпрокола вспомогательное подразделение сто сорок третьего флота. Именно этого маневра ждала Иана Калеб. Она его давно просчитала и бой строила исходя из этого. Если лишить основной флот расходников, то ему тупо нечем станет воевать в скором времени.

– Уничтожить транспорты поддержки.

Тройка крейсеров коршунами упали на растерявшуюся добычу. От основного ударного флота отделилась подмога и пошла на перехват. Однако поздно уже. Транспорты для тройки новейших линейных крейсеров на один зуб. А в скором времени подмоге так и вовсе не до этого станет. Вообще-то этот маневр предназначался именно для того, чтобы как раз и вывести транспорты из-под удара, но намерения тактика флота АЭСИ были другими, так что ошибочка вышла. Маленькая такая, фатальная ошибочка.

– «Призрак», маяк! Ударный флот, прыжок на «Призрак» двести, вспомогательный, на сто пятьдесят… Пошли!!!

Через мгновение…

– Фокус флагман! Следующая цель «Ревенат». Милка, вырви им глаза, Ри, поднимай птичек, сожри техобеспечение. Интенсивней работаем, интенсивней. Дуэлей не устраивать! Увижу – сгною. Работаем по четвертому маркеру… «Вандал», как закончишь, присоединяйся к веселью. «Призрак», ну-ка тормозни этих ухарей. – На схеме загорается несколько маркеров. – Свяжи боем, нечего им тут делать. Раньше надо было думать. Абордажным командам старт! Работаете по плану. Людей не калечить!

И так далее, и такое прочее.

– Ух и зверюгу ты вырастил, Лео! Ух и зверюгу. Снова сделала моего ворчуна. – Взгляд адмирала только что дырки в скафандре тактика не прожигал. – И где откопал такую?

– Сами приходят, Вил. Талантливых людей хватает. Опа! Смотри. Твой флагман позеленел. Взяли его мои перцы. Скоро твой флот моим станет.

– Да-а. Против твоих отморозков мои слабоваты пока. Но ничего, натаскаем. Уже хорошо, что ваши учебные базы для ребят в адмиралтействе выбить удалось. Тебе-то проще. Что надо, то и берешь. Средствами сам и распоряжаешься. Флот твой, расходы твои. А нам все выбивать приходится. Над каждым кредитом интенданты трясутся. Вот же засели гнилушки, главным калибром не возьмешь. Завидую я тебе.

– А ты не завидуй, Вил. Не завидуй. Тут ведь и работать больше приходится. Мозгами шевелить. Флот, к слову, тоже не мой личный. Из личного только рейдер с москитами. Остальное принадлежит автономии… как бы. Она и обеспечивает. А вообще, это флот СБ империи.

– Ой, да ладно тебе прибедняться. СБ только курирует, а на деле флот хоть и числится как КС СБИ, но содержится кланом, а значит, клановый. У тебя жена этой автономией рулит. Глава клана. Так что твой, и можешь больше ничего не говорить. Будешь возражать? А корпорация твоя? Вообще больше половины уже под себя подгребла…

– Ты ошибаешься, дружище, но переубеждать не буду. Вот ты получил должность. Дали флот. Покоцают флот в бою, империя обеспечит ремонт…

– Ага, как же, обеспечит она. Всю кровь сначала выпьют. Знаешь, сколько рапортов написать придется?

– А ты, Вил, думал, что у меня писанины меньше? Как бы не больше. Тоже хватает бюрократов, и жена, между прочим, самый первый из них.

– Слушай, дружище, – вдруг подхватился Вил. – Не подкинешь мне свою программу по симуляторам? Скоро во флот должны ваши «леденцы» поступить.

– А чего в адмиралтействе не попросишь? Там они должны быть. Я сбрасывал им.

– Да я их год ждать буду, и то не факт, что дождусь. Поделись, а? Тем более что они у тебя постоянно дополняются. Ты же вечно что-то хитрое придумываешь.

– Да поделюсь. Куда же я денусь, Вил. Одно же дело делаем. О, кстати, уже пятый из твоих позеленел. Все. Основные уже мои. Про*рал ты свой флот, братец. Про-ооо*рал! Поздравляю.

– Еще не вечер. Зато мои твоим сегодня в футбол накостыляют.

– Ну ща-азз. Жди и надейся. Порвут твоих на жаговский вымпел.

– Посмотрим. Сам-то придешь?

– Нет, Вил. Сам, к сожалению, не приду. Совещание важное образовалось. А ты, вместо того чтобы девку взглядом трахать, лучше бы ее на матч пригласил.

Кстати, о футболе, он тоже местным по душе пришелся. Когда парень начал ротацию экипажей на флоте, не все гладко пошло. Имперцы пузырились на элентийских барышень, те, в свою очередь, кривились в сторону имперцев. Надо было как-то притирать людей, и вот тогда парень вспомнил про футбол. И этот самый футбол произвел просто волшебный эффект. Когда команда твоего корабля выигрывает, это дорогого стоит. Командная работа всегда сближает. Сработало и в этот раз. Великое дело. А потом как-то незаметно и вообще распространился этот вид спорта.

Если честно, то сам Илья не являлся ярым болельщиком в свое время. Так, умеренным. Поболеть в хорошей компании за свою команду, да под пивко… милое дело. Но вот знатоком этого вида спорта точно не был. Не сказал бы навскидку размеры футбольного поля или ворот, да и в правилах не особо шарил, так и футбол местный только внешне походил на земной аналог. Поле на глаз, по памяти, ворота тоже. Команды смешанные, разделение по половому признаку не прошло. Хотел, так девки заклевали. Ну и контакт на поле был более жестким. Ближе к американскому футболу, только мячик ногами пинают.

На эти схватки пробиться было нельзя. Популярность в АЭСИ футбол набрал бешеную. Сначала было бесплатно, просто как развлечение, а потом уже, когда на главной станции выделили ангар под это дело, благоустроив поле с трибунами, стали билеты продавать да тотализатор заработал. Так и игроки теперь за игру неслабо денег получают из кассового фонда. Так что то, что сначала задумывалось как способ урегулирования отношений, стало уже всенародным достоянием. Правда, пока только на территории автономии, но Илюхе почему-то думалось, что если и дальше так пойдет, то это дело скоро и на империю распространится. Появится среди прочих новый вид спорта. Новый и очень популярный. К бабке не ходи. Эйри Бошу уже даже начал какие-то проекты на эту тему. А что, этот копейку не упустит. Найдет, как заработать. Но парня это интересовало мало. Прижилось, и ладно. Ему не жалко. Главное, что футбол сотворил из толпы прекрасные экипажи. Теперь уже люди сами из кожи вон лезли, чтобы попасть в футбольную команду судна. А капитаны еще выбирали, залетел – пинок под зад. Не с корабля, но из команды точно. Дисциплинирует. Это теперь привилегия, которой достойны только лучшие.

– Так она же и так собиралась прийти… вроде, – отвлек от раздумий собеседник.

– Ну-у, Вил, ты как ребенок, честное слово. Так не пойдет. Вон, целый адмирал уже, а приходится как мальчику разжевывать. То, что она пойдет, это она сама пойдет. А вот если ты пригласишь, то уже с тобой пойдет. Разные ведь вещи. Улавливаешь?

– Веришь, нет, Лео, никогда ничего не боялся. А тут робею прямо. Как она рядом появляется, ноги ватными становятся, все слова забываю. Стою, как дурак, и глазами лупаю.

– Верю. Бывает такое с нашим братом. Проще кучу врагов порешить, чем к девке подойти. Вот только не забывай, что пока ты мямлишь, за тебя это может сделать кто-то другой. Более шустрый. Верно?

– Уничтожу!!!

– А если это хороший человек будет? Уничтожишь только за то, что сам в свое время струсил?

– Ну-у…

– Короче, адмирал. Я в тебя верю. Если боишься вживую, свяжись с ней по сети. Думаю, такой вариант пройдет тоже.

– Прямо сватаешь. Не боишься, что уведу из твоей команды?

– А и сватаю. Но не боюсь. Ты же уже пытался? Что ответила?

– Уже доложили?

– Ну, почему же доложили. Просто не забывай, что это мой флот, и я знаю все, даже кто на какой ноте низом продувается. Иначе какой тогда из меня командир флота?

Велен Герон заржал.

– Ну ты сказанул. Это ж надо. Низом продуваются, – никак не мог он успокоиться, вытирая выступившие от смеха слезы.

– А как иначе-то?

– Получается, что ты знаешь, но тем не менее сватаешь? – отсмеявшись, продолжил Вил.

– А ты думал, обижаться начну? – усмехнулся Илюха. – Ты пойми, я никого не держу. Сами ведь приходят. А раз приходят, значит, все устраивает. Захочет уйти, держать не стану. Но и обратно уже не приму. У нас все просто. Вход бесплатный, но уйти можно только один раз.

– Сурово. Однако от таких условий работы только дурак побежит.

– Времена такие, Вил. Но ты ведь и сам все понимаешь. Так что послала она тебя раз, пошлет и еще. Ведь не дура в конце концов, понимает, где ее больше ценят и где перспективы маячат. Хотя и дураки, к сожалению, пока не перевелись. Проверено.

– А мне тогда как быть? Вообще не пойму тебя.

– Да все просто, адмирал. Давай ты к нам. Понимаю, что сейчас война и тебя не поймут, но вот после… переводись в наше местное СБ. Грег Тори мужик хваткий, хорошие офицеры ему нужны…

– В службу безопасности?

– А что тут такого, Вил? Ну вот я перед тобой, офицер нового флота регионального СБ империи, и что? Тебе шашечки или ехать?

– Чего? – не понял последнего вопроса Вил.

– Я говорю, тебе родину защищать или только регалии носить? Какая разница, где служить? Главное, служить своему государству. Хорошо служить.

– Да это понятно, вот только что скажут? У нас ведь в войсках сам знаешь, эсбэшников… недолюбливают. Мало того что в СБ, так еще начнут глумиться, что из-за девки.

– Да нас*ать, дружище! Мало ли кто что скажет? Умные поймут, а может еще и позавидуют, а дураки на то и дураки, чтобы молоть языком не думая. Тем более что не из-за какой-то девки, а из-за самой лучшей. Мне-то без разницы, а вот ты потом будешь локти кусать. Поверь, у нас тут скоро такое начнется, ахнут все. Планов громадье, а идей еще больше. Пройдет очень мало времени, и уже те языкатые дураки будут от зависти сныксами гадить. Обещаю.

– Прямо покупаешь… – усмехнулся Вилен.

– А я и не скрываю, дружище. Покупаю. И Иана в данном случае платежное средство. Только ей об этом не говори. Знаешь, как на моей родине при сватовстве говорят? «У вас товар, у нас купец». Только товаром в данном случае являешься ты, и я тебя на девку покупаю. Понимаешь, что это значит? В хорошем смысле. Пойми, мы развиваемся и главную ставку делаем на людей. Поэтому и средств, вкладываемых в них, мы не жалеем. Кадровый голод у нас, Вил. Сильный голод. Не хватает людей постоянно. Вот и сватаю тебя. А теперь поставь себя на мое место. Отдал бы такого человека, на обучение которого душу положил, в чужие руки?

– Нет.

– Ну, вот и я о том же. Ты мужик с головой, нам такие нужны. Тем более что служить ты по-прежнему будешь империи. Никаких противоречий, зато какие перспективы. А? Подумай.

– С головой? А флот чуть не угробил.

– Вот только снова не начинай! Хорошо? Проехали же вроде. Делом прощение у мертвых вымаливай. Понял? Дам я тебе несколько подсказок, если правильно распорядишься, уделаешь свою зазнобу на следующих учениях. Они ведь и последние будут.

– Да, потом другой флот подойдет, на то время, пока свой не поднимешь. А с чего вдруг против своих решил сыграть?

– Так для их же пользы. Надо в дерьмо макнуть разок, чтобы не зазнавались.

– Ну ты и бешеный, Лис. Недаром император тебя так назвал.

– Да я белый и пушистый, напраслина это.

– Ну-ну. Ладно, пойду я к своим, разбор полетов устраивать.

– Ты там не сильно-то ножками топай. Лады? На самом деле народ твой грамотно действовал. Научатся еще. Просто у нас изначально другие условия были, вот и разница в выучке. Вы привыкли скопом работать, а мы все больше на территории противника и в меньшинстве, так что приходится соответствовать.

– Вот и пойду им эту разницу втолковывать. Проводишь?

– Да. Тем более что и самому надо по делам. Но ты обдумай мои слова. Я ведь на полном серьезе предлагаю. Учти, второго раза не будет. А Иану пригласи, не тяни. Прямо сегодня.

– Я подумаю, Лео. Честно, подумаю. Поверь, я оценил твое предложение.

– Вот и чудно. До встречи.


Глава 13

Илья не столько провожал адмирала, сколько сам направлялся к доку, чтобы на десантном боте двинуть на верфь. Сзади уже привычно вжикали сервоприводами экзоскелета скафандров Халло и Дони. Работают парни. На разбор полетов землянин решил не оставаться. Иана сама пистон вставит кому угодно, в том числе и себе. Все детально разберет, укажет на чужие и свои ошибки. Проанализирует действия, составит график тренировок флота и потом результаты сбросит Илюхе. Замечательный спец из нее получился. Как говорил старшина в учебке, еще там, на Земле, «службу всосала, кураж словила». Даже не верится, что эта та самая, не уверенная в себе девушка – младший тактик, вечно робеющая при виде Илюхи и краснеющая по любому поводу. Нет, теперь это грамотный старший офицер, поставивший себе целью сделать блестящую карьеру на флоте. И у нее это определенно получается. Прет к цели, как танк. Еще пара лет, и из нее выйдет превосходный координатор сектора. Все к тому идет.

– Слушай, Лео, – вдруг нарушил задумчивое молчание адмирал, – а что это за странную конструкцию на верфи заложили?

– Что, не узнаешь?

– Нет.

– Так и должно быть. Это экспериментальный образец. Таких в империи еще не строили. Если удачно получится, то штука будет убойная.

– Не расскажешь?

– Да рано пока рассказывать. Буквально на коленке чертежи приходится переделывать. Вот считаешь, считаешь, на схеме вроде все красиво выходит, начинаешь в металле делать, и начинается… То тут вылезет косяк, то там что-то упустили. Снова расчеты, и опять та же фигня. Но думаю, что через годик закончим. Вот тогда и поговорим. Уже по делу.

– Третий год я тут у вас загораю, Лео, а все сплошь загадки. Постоянно удивляюсь. Новинки из вас как из бездны жаги сыплются. Такой суеты, как в автономии, в империи на моей памяти точно не было. Эдакая бесконечная гонка у вас тут происходит.

– Тебе не нравится такой образ жизни? Скучаешь по патриархальной тишине центральных миров?

– А вот не угадал. У вас тут жизнь. Постоянно какое-то движение. Каждый день новости. Нравится мне в АЭСИ.

– Ну, вот видишь. Сама Елазна тебя подталкивает. Думай. Глядишь, как раз новый корабль и возглавишь. Да и Иана под боком будет. Вместе и работать веселей. Интересной работой обеспечу. Вот такое мое тебе напутствие будет.

Попрощавшись с адмиралом, Илюха вылетел к верфи. Запрашивая у диспетчера маршрутный коридор, любовался этой циклопической громадиной. А там было на что посмотреть. Уже девять сборочных линий запущено и теперь работают круглосуточно. Корабли строятся не только для своего флота, больше в империю уходят. Можно сказать, основная статья доходов автономии. И уже за эти караблики в войсках начинается драка. Качество сборки тут значительно лучше. Но даже не в этом дело. Просто местные инженеры кое-что делают не так, как в империи. Медв, Илюха и Моли многие моменты уже на месте дорабатывали. На выпускаемых со стапелей кораблях и ремонтопригодность выше, и условия жизни экипажей весьма комфортней, так что техника, собранная в АЭСИ, стала в последнее время пользоваться особой популярностью.

Оно ведь обычно как бывает, чаще всего сами кораблестроители на своих кораблях не работают, отсюда и недопонимание того, что требуется в реальной жизни. Это везде так, даже на Земле. Некоторые вещи должны ремонтироваться на заводе, в сухом доке, специальными людьми. Так думают конструкторы. Вот только в жизни чаще всего получается иначе. Ломается механизм, который находится в такой заднице, что добраться до него ну просто невозможно, а происходит это в море, например, и что делать в этом случае? Да ремонтировать надо. Но о том, что это придется делать руками экипажа, никто в свое время не подумал. Вот и приходится корячиться, включать смекалку, так как без нее уже не получается. Именно подобные моменты и старались облегчить тут. Ведь все, кто занимался разработкой в данный момент, прошли через работу на реальном флоте. Дроиды, конечно, штука хорошая, залезет туда, куда и сныкс не заберется, но в бою они могут пострадать, и вот тогда сныкс точно не поможет, а придется работать человеку. Об этом и заботились, дорабатывая чертежи, не меняя основную концепцию заказа.

То ли еще будет. Вот запустится очередной перерабатывающий завод, можно тогда добавить и к верфи несколько линий сборки. Тогда процесс совсем шустро пойдет. Но самое главное, достраивается завод по производству двигателей. А у Илюхи с Медвом уже готова пара-тройка проектов модернизации существующих аналогов. Будет чем удивить империю. Вооружение пока, правда, полностью привозное, но это только пока. В планах уже есть закладка еще нескольких заводов по его производству. Даже сердце радуется, глядя на небывалый размах. Больше всего греет то, что сам же к этому руку и приложил. Даже ностальгия появилась по тем временам, когда надо было сутками ковыряться на свалке, чтобы собрать себе корабль, жилы рвать, постоянно думать о том, где бы лишний кредит урвать. Сейчас все по-другому, есть средства, есть возможности, только работай… а вот поди ж ты, ностальгия.

Ори тоже пашет как проклятая. Правда, последнее время больше из дома работает. Живот уже такой, что особо не побегаешь. Да что там говорить, огромный животище. Богатыря носит. Вот-вот опростается. Рядом постоянно дежурит смена медиков. Зела уже давно ногами топает, настаивая на госпитализации. Какое там! Тут такие дела творятся, что жена не может позволить себе такой роскоши. Надо, кстати, с ней поговорить. В конце концов, есть теща. Пусть поможет. Нефиг в империи рядом с императором безвылазно сидеть. Дочь ведь не чужая, в самом деле. А то только с инспекциями наезжают. Тоже мне, повадились. А вообще, создается такое впечатление, что император сюда не столько с инспекциями зачастил, сколько подсмотреть что-нибудь, чтобы потом в империи внедрить. Да и бог с ним. Нет, ну лепота же! Вид просто шикарен. Вот так смотрел бы и смотрел.

Та непонятная конструкция, о которой спрашивал адмирал сто сорок третьего флота, новая разработка серии «Пионер». Этот корабль должен стать флагманом флота АЭСИ. Илья решил бороться с твердолобостью военных делом. Он докажет, что концепция несущего линкора имеет право на жизнь. По сути, это будет корабль-матка. В задачу такого судна будет входить доставка огромного количества легкой, но зубастой техники. Основной упор будет делаться на боевых тяжелых дронов, коих тоже на месте уже разработали, Илья назвал их «файтерами», однако половину внутреннего объема займут базирующиеся на борту фрегаты серии «Леденец». Это название прижилось уже повсеместно. Кроме всего прочего, на внешней подвеске будет обретаться еще восемь крейсеров, шесть из которых планируются с РЭБ-специализацией. Однако эта бандурища еще и вооружена будет не хуже ударного линкора. Хотя нет, чуть похуже, конечно, но не так чтобы намного. «Леденцы» уже встали в серию и теперь клепаются повсеместно, в том числе в АЭСИ.

Появились и первые результаты исследований технологий древних. Пока слабенькие, но уже хоть что-то. Это касается как раз тех маяков, о которых сегодня говорила Иана Калеб. Эти маяки не только облегчают внутрисистемный переход, но и позволяют при использовании порталов вывалиться не из древних врат, как это обычно происходит, а в месте установки этого самого маяка. Эксперименты показали, что порталы могут фокусировать выходной прокол не только внутри самих себя, но и в нужной точке пространства, находящейся на прямом участке ориентации самого портала. Правда, чтобы это произошло, нужно доставить маяк в нужную точку и синхронизировать. А еще маяки эти вполне подходят для организации ловушки. Если точно знать, из какого портала появится враг, а это в принципе несложно вычислить, то можно заранее синхронизировать такой маяк в нужном месте и – опа, враг уже там, где надо, появляется. Хоть в астероидном поле, хоть в толще планеты, если таковая есть в досягаемости фокуса врат.

Эта штука сама по себе оружие. Остается отработать на практике. Вот и на эту тему сегодня нужно будет пообщаться с мужиками. Землянин уже давно планировал пошариться на сопредельной территории. Да так пошариться, чтобы марийцы кровью умылись. Однако пока это нельзя было сделать. Те забаррикадировались не хуже АЭСИ. Плюс там постоянно дежурит флот жагов, который раз за разом делает попытки прорвать укрепления автономии. Вот и загорелся парень отвадить ребят от этого грязного дела. Нужно навести шороху. А как это сделать? Есть идейка, будем думать, маяки в помощь.

Помещение для совещаний на верфи было большим. Там могло одновременно разместиться до двухсот человек. Сейчас, правда, столько не было. Чем-то это напоминало зал заседаний Государственной думы на Земле. Тоже стол президиума, а перед ним, амфитеатром, располагались места для приглашенных специалистов. Много было и новых лиц. Некоторых Илюха еще даже не знал вовсе. Со знакомыми, пока шел к президиуму, здоровался за руку. Кивал незнакомым, если те приветствовали.

– Ну что, ребята? Начнем? Все в сборе? – спросил он, усаживаясь на свое место.

– Не все еще. Медва нет, Зела тоже задерживается, – ворчит старый шахтер.

– Ничего страшного. Раз задерживаются, значит что-то важное. Это не те люди, которые обычно заставляют себя ждать. Начнем без них, а они подойдут в процессе. И да, господа! Совещание у нас рабочее, так что давайте по-простому. Если кто не успел пообедать, заказывайте бутерброды, гез. Я вот голодный, жага бы сожрал. Пинали сегодня сто сорок третий на учениях.

– Ну и как? – Вопрос задал кто-то из новеньких.

– Как-как! Наваляли, скорее всего. К чему глупые вопросы задаешь? – отвечает тому голос соседа, который занимал должность начальника отдела сбыта корпорации НТК.

– Наваляли, наваляли, – усмехнулся Илюха. Похоже, что сомнений в своем флоте у местных нет. – Но и вояки учатся. Сегодня вытянули бой на пределе. Не ожидали они ближней атаки и прямого абордажа. Однако обещали навалять нам в футбол.

– Да кишка тонка наших сделать. У нас одна Килона, третий номер, чего стоит, а когда в паре с шестнадцатым работает, так вообще таран.

– Прошлый раз она вратаря вместе с мячом в ворота вбила. Вот лупит девка, что главным калибром.

Начались обсуждения достоинств игроков. Заспорили. Атмосфера потеплела. Все свои. Время есть, чего же не потрепаться под бутерброды и горячий гез.

– Эх, жаль, что сегодня на игру не попадем, – посетовал кто-то.

– Да, рубка намечается знатная. Это ж сколько наши их уже на учениях пинают? Раз восемь ведь уже сделали, так?

– Семь, – подтвердил Илья.

– Ну, невелика разница. Сегодня вояки злющие будут. Рубиться начнут сильно.

Минут пятнадцать еще обсуждали предстоящую игру, но пора было и делом заняться.

– Ладно, господа. Отвлеклись, но делу время. Моли, что у нас с заказом для империи? Руководство АЭСИ теребит уже. Похоже, их там тоже дергать начали.

Моли технично перевел стрелки на начальника по сбыту.

– Да нормально все. В сроки укладываемся, – ответил тот. – Пусть спасибо скажут, что вовремя получат. Сами же комплектующие задержали. Нам пришлось ужиматься, чтобы успеть. Так еще и перегонных экипажей пока нет. Договорились с адмиралом Героном. Он обещал выделить во временное пользование свои призовые команды. Хоть со стапелей уберем. А то уже пора новую партию закладывать, а в империи вечно тянут до последнего.

– Понял. Разберусь. – Илья перекинул информацию Ди, и та ее пометила как необходимую к уточнению. – По проекту «Пионер» как у нас дела обстоят?

– Им с прошлого месяца занимается леди Ви Илла. Она изначально вела разработку проекта, теперь назначена ведущим генеральным конструктором этого направления. – Это Моли выдал необходимую справку на ухо. – Толковая баба, хоть и эленте. Не без придури, правда, но специалист классный.

Со своего места поднялась красивая женщина. Блондинка с короткой стрижкой и ярко-голубыми глазами.

– Можно просто Илла, раз у нас тут все по-семейному, – усмехнулась она, заметив, что Моли явно про нее дует в ухо Илье. – А с проектом не все хорошо, господин генерал-майор.

– Можно просто Лео, – поморщился землянин.

– Можно и так. Так вот, Лео, проблемы у нас. Работа почти встала. Занимаемся мелочами.

– Странно. Мне докладывали, что комплект обшивки уже почти готов, так или иначе, но можно уже начинать устанавливать.

– Это-то можно. Чего ж не поставить, вот только потом работа вообще встанет. А где можно было, бронеплиты обшивки и так давно установлены.

– Поясните.

– Дело в том, что замерли поставки крупногабаритного оборудования. Нужны рамки стартовых, силовых окон. Стартовые столы тоже нужны. Кассетные барабаны дрон-секций, эти вообще только начали готовить. Главный накопитель так и вовсе только один готов. Я могу еще долго перечислять. Если мы сейчас секции корпуса зашьем, потом как это все внутрь тащить? Заново расшивать? Вы представляете себе, во что выльется?

– Понял вас, Илла. Моли, что за бардак?

– Так не успеваем везде. Вот запустится перерабатывающий завод, тогда проще будет. А пока упор на заказы из империи. К тому же нужны комплектующие, которые мы пока сами не делаем.

– Купить и привезти. В чем проблема?

– Так этот проект финансируется из средств местного бюджета. А пока империя не переведет оплату за уже полученные корабли и те, что сдадим завтра, мы не сможем получить средства на закупку необходимого.

– С Эйри говорил?

– Нет пока. Ждал. Думал, вот-вот переведут деньги.

– А мне почему не сказал?

– Как будто у тебя мало дел было. Не хотел дергать.

– Добро. Я посмотрю. Может, перекроемся из средств корпорации, потом из бюджета заберем. Вы, Илла, в следующий раз выходите сразу на меня, если возникнут проблемы. Этот проект важен для безопасности автономии, так что нужно поспешать.

– Принято.

Тут в зал вошли Медв с Зелой и направились на свои места. Илюха кивнул обоим и продолжил:

– Гасто, раз ты здесь, значит, тоже не все гладко?

– Как обычно. Иначе меня б тут не было.

– Излагай.

– Нужны следящие комплексы.

– Ты же месяц назад получил такие.

– Хорошо, что получил. Но этого мало. Производства постоянно расширяются, соответственно… ну, ты понял. То, что имеется, уже не справляется. Только вчера выявлено две попытки промышленного шпионажа. Зашевелились имперские монстры. Мы скоро у них как кость в горле встанем. Уже сейчас к нам очередь стоит на заказ техники. А что дальше будет? Беспокоятся ребята, что мы перетянем одеяло на себя. Их можно понять. Мы вроде как тоже теперь империя, и нас не обвинишь юридически, но и деньги они свои терять не хотят. Мы всего третий год на рынке, а уже составили большую конкуренцию, так что надо усиляться. Это пока только шпионаж за новыми разработками, а потом и до диверсий может дойти. Когда дело касается денег… в общем, понятно, да?

– Добро. Я распоряжусь. Хотя ты мог бы с этим напрямую к главе клана обратиться.

– К главе клана в ближайшее время обратиться не получится. – Зела выглядит уставшей. Тоже достается тетке.

– Не понял. Что случилось? – Илюха подался вперед. В груди внезапно неприятный холодок поселился.

– Не дергайся, капитан. – Медв обращался по старинке. – Нормально всё. В специальную медкапсулу определили. Вы, молодые, совсем с головой не дружите? Не думаете о себе, так о ребенке бы подумали.

В зале стихли обычные в таких случаях разговоры, которые своим легким гулом создавали рабочую атмосферу. Все внимание обратилось на Зелу.

– Все в порядке. И с мамой, и с плодом. Перенапряглась наша глава клана немного. Прямо на переговорах в обморок упала. Срок-то уже приличный. Но теперь все хорошо. Сутки полежит в капсуле под наблюдением. Думаю, скоро станешь папашей, Лео. Я Ори к себе в исследовательский центр забрала. Недолго осталось. Кстати, ты мне нужен в лаборатории. Надо кое-какие пробы взять.

На душе чуть легче стало. Совещание продолжилось. Но в процессе парень ловил себя на мысли, что постоянно отвлекается и не всегда сразу понимает, что от него требуется. Однако он заставил себя довести дело до конца. Правда, переговоры с Медвом решил провести по дороге в медицинский центр, но и там мысли нет-нет, но перескакивали к жене и сыну. Так продолжалось до тех пор, пока он лично не убедился, что с Ори все в порядке. Она мирно спала. Только сейчас он заметил, как она осунулась. Под глазами залегли темные круги. Даже во сне лицо выглядит уставшим. Потом были какие-то тесты. Его снова кололи какими-то приборами, брали пробы, и еще много что проделывали. Но раз надо, значит надо. Сам же обещал предоставлять свою тушку для исследований. Особых сдвигов пока нет, но Зела говорит, что положительные тенденции уже наметились.

– Тебе тоже не мешало бы отдохнуть, капитан. Вообще высох. Одни глаза остались, – увещевала его бывший судовой медик рейдера. – Нельзя же так. Вы что, решили вдвоем такую махину вытянуть?

– Вот когда эта махина начнет работать без пинков, тогда и отдохну. Ты же знаешь, что мы с твоим мужем задумали? Иначе я не смогу оставить все.

– Да знаю. Но задумал-то ты, он только исполняет. Ори хоть знает, куда ты собрался?

– Пока не говорил. Куда ей в таком состоянии лишние волнения?

– Дурак ты, капитан. Когда уйдешь, она ведь узнает. А теперь представь, каково ей будет?

– В любом случае пока рано об этом говорить. Еще не менее полугода, а может, и больше, до реализации проекта. – Землянин поежился, в лаборатории было прохладно. – Ты закончила со мной или еще будешь иголками тыкать?

– Больно надо. Иди уже, а то мой, наверное, заждался уже.

Илья быстрым шагом направился к ангару, где его в боте ждал Медв. Он не слышал, как женщина прошептала ему вслед:

– Святая Елазна, присмотри за этим упрямым непоседой. Он нужен нам всем!


Глава 14

Охрана в заведении Медва впечатляла. На ее обеспечение средств не жалели. Попасть сюда мог далеко не каждый, даже членам совета директоров не всем предоставлялась такая возможность. Секретность максимальная. А как иначе-то? В этой по сути лаборатории, можно сказать, клепалось будущее корпорации, и автономии в частности. Было время, когда Илья плевать хотел на эленте. В принципе ему и сейчас в общем-то плевать, но вот АЭСИ в целом воспринимается уже иначе. Родное детище, если угодно. Эленте… да хрен с ними, с этими дамочками, тут уже столько обычных людей обосновалось, которые считают АЭСИ своим домом, что как-то забывается про родоначальниц всего этого образования. Да и сами круглопопые меняются. Еще время от времени возникают конфликты, но с каждым разом все меньше и меньше.

Через сотню лет, а скорее всего, гораздо раньше, если АЭСИ выстоит, местные станут единым народом. А если еще и получится сломать блокаду элентийской стерильности, так и вовсе хорошо будет. Перемешаются, вольется новая кровь, а новая кровь – это всегда было хорошо. Полукровки, как правило, и умнее, и красивее, да что там говорить, всем только лучше станет. Культура сохранится, язык тоже, значит, и народ эленте тоже выживет. Тут ведь не в чистоте крови главное, а в том, кем себя будут считать люди. Вон, детишки в общих школах учатся, и ничего, не делят друг друга по расовому признаку. Вместе играют, вместе учатся, вместе дерутся, все вместе делают. Они уже позиционируют себя как жители АЭСИ, и никак иначе. Им и жить дальше, им и строить свое будущее. Сейчас главное напрячься и оставить после себя такой задел, чтобы им было куда расти и развиваться как единому народу.

Ну что же, он, Илюха, постарается. Постарается сделать так, как надо. Оно ведь везде и во все времена было, кто тащит, того и грузят. Вот и приходится тащить, надрываясь, спотыкаясь, но тащить. Не бросишь ведь. Нарисовались дальние родственнички, бляха-муха, и ведь не отвертишься. Гены не врут. Сказал бы кто тогда, на «Непобедимом», когда парень, еще практически ничего не зная об этом мире, читал в судовой сети информацию об эленте, что найдет в их лице… ну или в круглой заднице, кому как нравится, родство, плюнул бы в глаз. А оно вон как вышло. Где и когда земляне пересеклись с Элерх Энте, как это происходило, теперь уже без разницы. Каким бы русским ни считал себя парень, но это уже его люди, и он несет за них ответственность. Перед собой несет, перед собственной совестью. Как говорится, назвался груздем – так тебе и надо.

Кабинет Медва, собственно, на кабинет был похож мало. Скорее, на мастерскую сумасшедшего ученого. Везде в хаотичном порядке располагались какие-то приборы, чаще всего собранные собственноручно и соединенные шлейфами проводов, что называется, на живую нитку. Везде разбросаны горы потрохов еще незаконченного оборудования, инструмент, разного рода и предназначения детали. Во всем этом бардаке черт ногу сломит, без пол-литры точно не разберешься, но инженер ориентировался как рыба в воде.

– Ну и бардак тут у тебя, старый, – восхитился землянин.

– Много ты понимаешь, сопляк! – обиделся инженер.

– Да ладно тебе, чего ты сразу булькать начинаешь? С чего начнем?

– А чего ты обзываться сразу начал? Я тут ночей не сплю, понимаешь, над твоими заказами работаю…

– А вот это лишнее, Медв. Спать надо. Мне такая самоотверженность ни к чему. Ты живой и здоровый нужен.

– На себя посмотри! – чуть потеплел голосом бывший главмех рейдера. – Сам-то в зеркало давно смотрелся? На тень стал похож. А девчонку свою до чего довел? Уже в обморок падает!

– Ну, ты-то хоть, старый, не начинай, а?

– А и начну! А ты слушай! Кто тебе еще правду скажет? Дел наворотил, да только заглохнет все, если с вами обоими что-то случится. Взлетел высоко, так ведь и падать больно придется, а вместе с тобой остальным достанется. Если честно, я вообще против твоей затеи. Сейчас практически все на тебе держится, пойдешь к своим, кто за всем этим присматривать будет?

– Так вы и будете, Медв! Костяк определился. Я ведь не зря на все ключевые посты своих проверенных людей ставлю. Основной задел мы уже сделали. Точку невозвращения прошли. Теперь только вперед двигаться, полный назад уже не отработаешь. Да я ведь и не надолго отлучусь, туда да сразу обратно.

– Ага. Сам ведь знаешь, как это бывает. В планах всегда все идеально получается, а на деле вечно через задницу выходит.

– Ты, Медв, никак под Моли молотить начал? – усмехнулся Илья. – Тот тоже вечно все через задницу норовит пропихнуть…

– Ты Моли не трогай! Мал еще. Проживи столько, сколько он прожил, потом и будешь судить. Это для них, – дядька махнул куда-то за спину рукой, – ты Бешеный Лис, большой начальник, а для меня ученик. Понял?

– Хорошо, хорошо, сенсей! Сдаюсь. Убедил. Показывай, чего наворотил.

– Как сказал? – подозрительно нахмурился Медв.

– Сенсей. На одном из языков моего мира это уважительное обращение к учителю.

– Тогда ладно. – Инженер подошел к терминалу «Умника», который забрал с собой с «Находки», и включил голографическую схему. – Вот смотри, что получается, в принципе я все уже просчитал, но размер ракеты великоват выходит для корвета.

Тут надо сказать, что такого класса судов в Содружестве пока не было. В земной военной классификации Илья тоже не особо разбирался, образование не то, но про корветы он слышал и решил присвоить новой будущей линейке кораблей именно это название. Во флоте АЭСИ парень вообще решил немного поиграться с классами кораблей. Нынешние эсминцы давно утратили свое прямое предназначение. Ведь почему эсминец так называется? Да все просто, сокращенное от эскадренного миноносца. Однако на деле он в Содружестве давно уже выполняет роль малой канонерки, и не более. Его задача – отстрел фрегатов и транспортов обеспечения, и крейсеров, тех, которые РЭБ– и технической поддержки. Но если честно, то со своей работой нынешний вариант справляется слабовато. Вот и решил парень начать производить два новых типа. В том смысле, что эсминец сделать именно эсминцем, заменив многообразие этих кораблей одним, а корвет будет выполнять его бывшую роль и еще кое-что.

Из своих скудных знаний классификации земного военного флота Илья помнил только то, что корвет – это противолодочный корабль и сторожевик в одном флаконе. Подводных лодок тут не имеется, эту роль играют фрегаты, оснащенные системой снижения заметности, и крейсера типа «Призрака». Так что чисто противолодочным кораблем местному корвету не быть, в том смысле, что с фрегатами и с крейсерами, по задумке Илюхи, он и так будет бодаться в силу своего предназначения, именно поэтому сторожевые функции планируются основными. Но и по крупным целям зубастый корабль должен уметь хорошо работать, а посему вооружение преимущественно должно быть ракетным, а ракеты штука громоздкая, много не увезешь. Так что быть этому кораблю основным защитником систем. Чтобы база для пополнения боеприпаса была в шаговой доступности или, как это и положено, в составе большого флота. Но если классы кораблей, уже имеющиеся в Содружестве, землянин просто переводил для себя на русский, находя им земные аналоги, то корвет, за неимением местных прототипов, будет иметь именно русское название. Относительно, конечно, ведь это слово изначально имеет французские корни. Однако местным этого знать совсем необязательно.

А вот ракетки на борту нового корабля будут с сюрпризом. Медв не зря ковырялся в потрохах древнего портала, сумел обнаружить интересные решения, каким образом можно уменьшить размеры установки гиперпрокола и снизить энергопотребление для этого действия. А учитывая, что ракета сама по себе невелика, то и этот девайс для нее удалось впихнуть в небольшой объем. Однако ракета все равно получилась великоватой, что в диаметре, что в длину. На это и указывал «сенсей» парню.

– Ну, давай смотреть. – Илюха тоже подключился к интерфейсу искина.

Как в старые добрые времена, они с инженером занимались изысканиями. Процесс был жарким. Ругались, спорили. Размахивали руками. Так продолжалось часа три, прежде чем у парня мелькнула идея.

– Вот мы с тобой лохи, старый! От же ж ло-охи, а!

– Ты, если чего придумал, то говори давай, – оживился Медв.

– Да все просто. Решение же на поверхности. Мы с тобой за основу взяли ракету дальнего радиуса действия. Так?

– Так. Ну и что? Мы ведь изначально расчет делали на работу с дальней дистанции. Ты же сторожевик задумал, а раз так, то он не должен выходить на дистанцию эффективного огня противника. Куда корвету в ближний или средний бой, против той же «дубины»?

– Правильно. Вот только мы с тобой забыли о главном. Для чего мы гипердвигатель сюда прикручиваем?

– Как для чего? – округлил глаза инженер. – Раз дистанция дальняя, то и сбить ракету проще. А на гипердвигателе она мгновенно рядом окажется, за пленкой защитного поля, а то и внутри целевого объекта.

– Ну, вот же… ну…

– Чего нукаешь?

– Да блин, Медв! Нахрена нам оставлять обычный двигатель полной мощности? Если ракета будет выныривать в непосредственной близости от объекта или вообще внутри него, то нам хватит и стартового разгона. С головой хватит!

Медв шлепнул себя в отчаянии ладонью по лицу.

– Старый я дурак!!! Как просто!!! Это же что тогда получается… да здорово получается, капитан! Основной двигатель ракеты занимает почти весь объем, мы его режем на… три четвертых, в освободившемся пространстве… да и само пространство тогда можно уменьшить. В итоге получим ракету почти втрое меньше по длине и вдвое сократим диаметр. Примерно. Соответственно выигрываем в количестве боезапаса, да и сами пусковые станут меньше по габаритам, а это выигрыш в весе корабля. Вот только с мозгами еще мудрить придется. Это ж не только расчет траектории полета, но и точки выхода из гипера…

– Да ничего не надо мудрить, сенсей. На фига козе баян? Оставь эту функцию искину корабля. Он с этим лучше справится. И наведет и запустит гипердвигатель, а на выходе в упор ракета и сама долбанет. Там ее уже никакое ПРО с РЭБ не достанет. Не успеют просто. А то штука дорогая и так получается, если и мозги еще под нее разрабатывать, так и вовсе по цене производства антиматерии пойдет.

– А ведь и правда. Просто и надежно, как кувалда. Так, всё. Иди пока. Нужно все обдумать и посчитать, – засуетился старый. Мысли его были уже далеко, и Илюха только мешал.

– Э-ээ, э-э!!! – возмутился парень. – Какой иди! Куда иди? Ты мне еще сам корабль хотел показать.

– А-аа? Ах да. Ладно, пошли смотреть. Только быстро.

– Так, старый! Прекращай мне. Сколько надо, столько и буду смотреть. И чтобы не залипал тут неделями. Узнаю, отправлю в метрополию на курорт! Понял? Зела, поди, уже забыла, когда ты ее за мягкие места последний раз тискал.

– Но-но!! Поучи еще, как женщин щупать.

Однако он явно испугался Илюхиного предупреждения. Для любого служащего флота отправиться к Медву было страшной угрозой. Многие еще помнили те времена, когда он был главмехом. Понятно, что никто сейчас к нему не отправит. Предприятие-то секретное. Но помнят и боятся по сей день. А вот для самого бывшего инженера флота наказанием являлось только отлучение от его любимых железок, ничто другое на него не действовало. Зато Илюхе он верил. Парень был единственным, кто имел на него влияние. Мужик тоже помнил, как Илья вместе с Саидом силком трамбовали упрямца в регенератор. Бедняга знал своего капитана и знал, что он парень жесткий. Сказал – сделал. Так что хоть и ворчал Медв из врожденной упертости, однако авторитет признавал безоговорочно.

Кораблик получался на загляденье. По меркам землянина, во всяком случае. Так сложилось, что корабли Содружества в основной своей массе представляли собой малоэстетичные образцы. В смысле красивости. Симметрия? Нет, не слышали. Симметрия если где и соблюдалась, так только в расположении маршевых двигателей, и то иключительно потому, что иначе нельзя. Чтобы выдерживать прямолинейное движение, не поставишь с одной стороны мощный двигатель, а с другой вполовину слабее. Так что тут да, а в остальном… в остальном на вид корабли могут быть какими угодно. В космосе аэродинамика без надобности, а ведь именно она дает плавные и симметричные обводы корпуса, которые в понимании землянина и являются красивыми. Да и тут тоже народ все больше к симметрии тянется, девок вот, например, тоже красивых любят, а красивыми их именно что симметрия делает. Ну, по большей части. Зато в космосе каких только уродин не летает, имеются в виду корабли, а не девки. Там все больше на целесообразность, рациональность и удобство в использовании ориентируются кораблестроители. Только атмосферники еще пока продолжают по традиции строить более или менее симметрично, хотя, имея силовой щит, уже можно особо на обтекаемость не обращать внимания. Взять те же десантно-штурмовые боты. Симметрия просматривается, но вот обтекаемых форм давно нет. Почти нет. Слегка заточили зубильце, и то не очень. Ведь именно в носовой части бота шлюз для взлома борта вражеского корабля установлен.

Вот и решил парень менять традиции. Кто на чем хочет, тот пусть на том и летает, да хоть на метле или в ступе с помелом. Ну вот хочется красоты, и все тут. Может, это и нерационально, нецелесообразно, однако лично он, землянин, имеет возможность повлиять на общепринятые правила, а раз может, то сделает. В конце концов, иметь возможность воспользоваться служебным положением и не сделать этого, глупо. Традиции, говорите? Так поменяем нафиг на новые, а там видно будет, кто прав. Время покажет.

Что же касается самого нового корабля, то это будет, можно сказать, новое слово в кораблестроении. Такого еще точно никто не делал. И даже не потому, что судно будет иметь зализанные формы плоского острого треугольника, а потому, что технологии систем, которые будут применены, еще не использовались таким образом. Про вооружение уже понятно, а вот по передвижению в пространстве есть о чем упомянуть. Поступательное движение будет осуществляться традиционно, то есть на принципе выброса перегретой плазмы, но на основе разработок жагов, в плане применения гравитационных полей Медв разработал новую модификацию. Эта плазма сжималась гравитационными полями в камере до такого состояния, что на выходе тяговое усилие увеличилось вдвое, и это притом, что расход топлива остался прежним. Круто? Да не то слово!

Надо сказать, что с гравитационной пушкой имперцы разобрались достаточно быстро. Не было там ничего особо сложного, но вот как вид вооружения решили не использовать. Малоэффективно. Сам Дар Жагер, который давно должен был почить в бозе, в гробу перевернется, но если даже каким-то чудесным образом и дожил до нынешних времен, скорее всего удивится. Пусть он и талантлив, чего не отнять, того не отнять, но в своей злобе оказался узколобым. Технология его сулила гораздо больше, чем применение в виде банального тарана. На базе его разработок в империи уже начали производить гравизахваты для буксировки, например, и еще кое-что, а Илюха с Медвом пошли еще дальше. Втихаря разработали маневровые блоки для корабля. Вернее, Илья сыпал идеями и помогал в решении разных проблем своим, так сказать, незамутненным взглядом, а собственно разрабатывал Медв лично, не без помощи молодых специалистов, которых для него и набирали, просеивая через мелкое сито жесткого отбора. Именно молодых, у которых еще глаза горят, и они пока не знают слова невозможно. Сами отбирали, сами учили, вкладывая в молодняк прорву средств, теперь вот Медв со своей молодой бандой помешанных на железе юнцов чудеса творит. Благодаря им больше нет надобности ставить для маневров в пространстве уменьшенные копии маршевых двигателей, вернее есть, но уже не в таком количестве. Гравитация и тут справляется куда как эффективней.

Если быть честным, то изначально эту идею парень чуть не слил на сторону. Он хотел отдать разработку в империю. Но тот разговор с Эйри Бошу, в присутствии Ори, помешал это сделать. На счастье. Жена его около месяца потом еще пытала, выжимая из мужа все, что на тот момент крутилось в голове, да и в будущем, сказала, если вдруг мелькнет среди извилин какая мысль, прежде чем что-то делать, лучше посоветоваться с близкими людьми. Вот так и появилась эта разработка. В основе ее лежал серфинг. Это такой вид спорта, когда человек, стоя на доске, летит с вершины волны. Землянин решил, раз любая звездная система наполнена гравитационными полями, почему бы не попробовать скользить по ним, опираясь на них, как на ту же волну. И вот первые прототипы уже готовы. Сначала взяли простой бот, и на его базе делали эксперименты. Приходилось для этого переть подальше, чтобы сохранить секретность. Ошибок наделали массу, как глупых, так и не очень. Но как бы то ни было, основная работа сделана. Если еще точнее выразиться, то подобные технологии уже применялись, на флаерах, например. Как-никак, а в Содружестве с гравитацией уже достаточно давно играются, но сугубо у поверхности планеты, где поле максимально насыщено, это сделать проще, а вот в пространстве, на достаточном удалении, уже не хватало мощности имеющихся аналогов. Вот именно это и позаимствовали у жагов, а Илюха доработал.

Кроме всего прочего, посредством этого звездного «серфинга» можно было и просто передвигаться, не включая маршевые двигатели. Это же находка для малозаметных кораблей! Тем более что и скорость разгона под СЗ-системой на таком принципе гораздо больше получается. Просто песня! Назвали прототип «Грасер». От гравитационного серфинга. Правда, в аббревиатуре первое слово на общем языке, а второе на земном. Но суть дела от этого не меняется. У парня просто уже руки чесались поскорее получить эту игрушку. Придется, правда, хорошо попотеть, прежде чем управление новым кораблем станет естественным для пилота. Есть существенная разница в управлении, однако кое-какие результаты уже есть, полученные в ходе экспериментов. Понятное же дело, что пилотом-испытателем был сам Илья. Вот уж тут он хрен кому бы место уступил.

Будущая линейка корветов обещала стать сенсацией. Прорывом, если хотите. Потом-то технологии расползутся повсеместно, от этого никуда не деться, но родоначальником этого будет именно АЭСИ, именно это запомнят, однако лицензии на производство тоже никто не отменял. Так что копейка будет капать знатно. Но пока даже прототип стоит на стапеле в виде отдельных секций несущего каркаса. Работы еще бездна. Этот корвет будет именно что прототипом. На нем будут отрабатываться технологии, способы построения корпуса и многое другое. Серийные образцы будут много проще и дешевле. Так и удивительного ничего в этом нет. То, что Илья видит сейчас, строится для него, только для него и сугубо под его задачи. Этому кораблику предстоит лететь далеко и в неизвестность, поэтому оснащаться он будет по самые гланды. Там и СЗ-система, и усиленная сеть следящего оборудования, куча всевозможных сканеров, встроенный по жаговскому принципу десантно-абордажный бот, небольшой трюм для гостинцев, ну и приемлемые условия для проживания экипажей. Тандем реакторов крейсерского класса, накопитель соответственный, система сбора топлива для маршевых двигателей.

Сначала парень хотел рвануть вообще в одиночку, но потом понял, что хрен ему дадут это сделать. Звено личной охраны так и так придется брать. Они ведь не отстанут. Это просто в передвижении по станции за ним только двое топают, а вздумай он отправиться куда-то дальше, тут же бот загружается полной абордажной командой. Так что двенадцать человек хочешь не хочешь, а должны разместиться на борту. Опять же, раз есть абордажная команда, значит глупо бы было ее не оснастить как положено, вплоть до пары-тройки комплектов абордажных дроидов. Да и дроны пригодятся, вот и кассетный барабан рисуется. Короче, плотненько пакуется птичка. Впоследствии сторожевикам все это в большинстве своем не понадобится, а Илюхе под его задачу самое то. Оставалось только закончить проект.

Пока землянин обходил стапель с «зародышем» нового корабля, в душе ворочалось что-то тревожное, однако подсознание никак не хотело конкретизировать ощущение. Старый инженер уже давно рыл копытом настил палубы, навязчиво намекая, что начальству пора бы и удалиться, мол, работы невпроворот, но Илья медлил. Медлил до тех пор, пока не выудил из себя понимание, что его так тревожит. В какой-то момент мысли выстроились в логическую цепочку. Он понял. Понял то, какой ящик Пандоры они могут с Медвом открыть, если запустят в производство новую линейку гиперракет.

Оружие получится достаточно дешевым для массового использования, и тогда… а вот тогда больше не понадобятся такие корабли, как дредноуты, линкоры, линейные крейсера и прочее. Смысла в них не будет. Ну вот какой смысл в том, чтобы строить огромный, мощнейший корабль, если простой фрегат, выглядящий как муха на заднице слона по сравнению с такими левиафанами, сможет одним залпом его уничтожить. Гиперракета – это ведь вам не просто летящая к цели хлопушка. Обычно такая хлопушка хоть и начинена мощным зарядом, но против нее есть возможности бороться. Можно банально на подлете уничтожить, а кроме этого есть еще силовой щит, броня, как последний рубеж, в конце концов, да и движение, сохраняющее жизнь, никто не отменял. Ведь скорости в пространстве велики, поэтому большая часть урона от взрыва просто не успевает подействовать на цель, как она уже выскакивает из зоны поражения; опять же вакуум, мешающий распространению ударной волны. Много факторов играет роль в реальном бою, вот только новым гиперракетам будет глубоко фиолетово на все эти нюансы. То, что придумали они, можно отправить прямо внутрь цели, а в этом случае… о-о-о, в этом случае ситуация в корне меняется. Внутри корабля уже нет ни щитов, ни брони, но самое главное, там есть атмосфера, а раз так, то отпадает смысл в мощнейших боеголовках. Хватит и грамма, чтобы огромный корабль получил максимальный урон и больше не мог представлять угрозы. Тут и движение не поможет, так как движущийся объект повезет все в себе, а значит, с собой и по максимуму.

Войны совсем изменятся. Однако война войной, а ко всему прочему можно и экономику обрушить. В данный момент экономика эта держится в основном на производстве техники. Кораблей, оружия, сопутствующего оборудования. Есть и многое другое, что поддерживает Содружество в экономическом плане, однако вооружение и корабли играют решающую роль.

А тут он, Илья, как чертик из табакерки выскакивает, типа вот он я, умный весь такой, встречайте. Всех осчастливлю своими открытиями. Вот только осчастливит или скорее вгонит в тяжелейший кризис? Многие системообразующие предприятия разорятся, а если и нет, то точно перестанут нуждаться в большом количестве работников, так как концепция флота резко изменится. Безработица – страшный бич. Когда тебе нечего есть, в голове сами собой появляются крамольные мысли, а там и до бунтов недалеко. Все это максимально утрировано, конечно, понятное дело, что ситуация намного сложнее будет, однако как бы там ни было, славы АЭСИ такой мощный выход из-за печки вряд ли прибавит. Точно, обвинят девок в подрыве экономики и сожрут. Даже гиперракеты не помогут. А если даже и помогут, то вот им всем и ему в частности вообще такое надо? Нет, не надо, а значит, прежде чем делать, нужно посоветоваться с умными людьми.

Все эти умозаключения и выдал в связной форме парень своему другу. Это ведь на самом деле так было. Медв был именно другом. Инженер задумался.

– Резонно, – после длительной паузы выдал он, – что ты предлагаешь?

– Ты вот что, старый, наши с тобой изыскания засекретить от слова совсем. Я переведу тебе деньги из личных средств, на них купишь необходимые материалы для производства малой, экспериментальной партии. Штук триста-четыреста и две пусковые установки, больше не надо.

– Это ты для себя, а что для империи предложим?

– А для империи… сделаем так. Продолжай работать над своим первоначальным проектом. Только вектор изысканий смени на противоположный.

– Не понял.

– Да что тут непонятного, Медв? Ты над чем работал? Над минимизацией и удешевлением, а теперь будешь делать все наоборот. Оружие против жагов мы дадим, но оружие это будет очень большим и ну о-очень дорогим. Таким, чтобы его применение было возможно сугубо с носителя классом не ниже линкора или специализированного. Смекаешь? С самим императором пообщаемся, чтобы засекретить проект так, дабы полностью перекрыть возможность к модернизации. Он мужик грамотный, моментально сообразит, чем это может грозить. Он сам будет заинтересован в ликвидации возможной утечки. Главное, завязать производство на нас, или на худой конец на императорские заводы, по нашей лицензии. В любом случае от него мы прятаться не будем. Мы, наоборот, нуждаемся в его поддержке, так что не будем кусать руку кормящего.

– Хм-м, сделать побольше и подороже? Это мы можем.

– Вот и занимайся. Своим психам поручи. Поставь задачу сделать автономную торпеду, по принципу сбросил и забыл. И искин туда, и энергетический накопитель, движок плазменный разработайте специально под нее, да все последние наработки в плане сжатия рабочего тела тоже туда постарайтесь впихнуть. Проработайте вопрос об установке «грасеров», как возможную модернизацию в будущем. А мы под это дело постараемся еще и средства с империи вытрясти, чай, для них же стараемся. – Илюха ухмыльнулся. – Нам нужна конфетка, но такая, что хрен унесешь. Понял? И да, кстати, на мой корвет пусковые установки я сам разработаю, а также место их установки на корабль. Сегодня дома покумекаю и сброшу тебе файлом. Появилась одна идейка.

– А как быть тогда с основной концепцией корвета? Снова все менять?

– Нет, оставим. Вот только станет он теперь не ракетным, а торпедоносным. Не более двух торпед на борту. Этого хватит для уничтожения двух «дубин», остальные функции остаются прежними.


Глава 15

Разбудила парня Ди. Впрочем, он сам этого хотел, дав ей такое задание. Как и договаривались, она это сделала за полчаса до схода со струны.

– У тебя есть тридцать минут, братец, чтобы привести себя в порядок и выпить геза. Через полчаса будешь дома. – Рыжая бестия в своем голографически-совершенном обличье стояла рядом с кроватью парня и чему-то ухмылялась.

– Спасибо, сестренка, – ответил Илья, резко приводя себя в вертикальное положение, – как обстановка? Докладывай.

Капитанская каюта на «Барракуде» пусть небольшая, но удобная и функциональная, а главное, отдельная. Да и вообще птичка получилась великолепная. Илюха просто влюбился в этот корвет. После испытаний на жагах другого названия серии парень не видел. Быстрый, маневренный, «зубастый», великолепный внешне в своих стремительных обводах. На родине есть такая рыба. Водится она в южных широтах мирового океана. Илюха, ни разу не ихтиолог и не фанатичный рыбак, знающий о рыбе всё, затруднялся точно сказать, к какому виду или семейству она относится, но видеть ее доводилась. Эдакая морская щука, во всяком случае, очень похожая на пресноводного собрата. Рыба хищная, стремительная и очень прожорливая. Вот и корабль получился под стать. Барракуда, она барракуда и есть. Хотя внешне корпус судна больше напоминал земного ската, разве что треугольник корпуса был чуть более острый спереди, да крылья ощутимо плавной дугой загнуты вниз. Даже вынесенная немного за корму гондола маршевых двигателей и догорающий выхлоп во время их работы очень смахивали на хвост этого животного, но тем не менее название серии было именно «Барракуда». Не по внешнему виду, а по истинной сути, да и тактика применения очень схожа. Рывок из «тени», уничтожение выбранной цели, если корабль работает в одиночку, и уход на безопасную дистанцию, очень похоже на щучий подход, а если в «стае», как морской вариант рыбы, то еще проще, флот таких стремительных кораблей, вооруженных новым типом торпед, разберется с любым противником. На данный момент в Содружестве, да и у жагов тоже, новым корветам противников нет, а поскольку все держится в строжайшем секрете, то и противодействия разработанной Ильей тактике еще никто не придумал. Так вот, когда корвет был готов и испытан на предмет летных характеристик, встал вопрос о боевой проверке.

Парень уже давно хотел пощипать перья злобным соседям, вот и выдался случай. К этому моменту давно готовились. Скрытно разведывались сопредельные территории противника, провешивались маяки, разрабатывались тактики работы флота. Парень ждал только постройки нового корабля. А когда все было готово, не стал откладывать дело в долгий ящик. Единственно, чего он не ожидал, так это того, что все пройдет так легко и непринужденно. Флоту АЭСИ работы практически не досталось, а семьдесят четвертому флоту империи, который встал на замену сто сорок третьему, так и подавно.

Залог такого фееричного разгрома противника был в гиперпространственных маяках. Эта совсем небольшая штука оказалась сверхэффективной. Не зря суетились, разрабатывая этот девайс, а потом, делая боевые наскоки на противника, под видом разведки боем, устанавливали попутно столь полезные приспособления. Найти маяк сложно. Прибор малогабаритный, работает в импульсном режиме. Обнаружить сканером маловероятно, если только точно знать, где стоит, а для этих случаев прибор имел возможность менять местоположение. Мало ли, вдруг враг случайно засечет, а он хлоп – и передвинулся. По сути это автономная станция, которая работает и как маяк, и как шпион. Короче, очень полезный приборчик.

Второй фактор, который добавил красочности веселью, это те самые новые гиперракеты. Эффект от их применения превзошел все мыслимые и немыслимые ожидания. Флот АЭСИ, который сопровождал Илья на корвете, практически не понадобился. Вся его работа, флота в смысле, свелась к тому, чтобы завязывать бой, а потом в это дело незаметно вмешивался землянин, и очередная «дубина» просто лопалась, как мыльный пузырь. Хватало одного, редко двух единичных запусков, чтобы превратить мощнейший корабль в кучу дрейфующих бесформенных обломков.

Корабль Илья особо не светил, ракеты тоже. Работал из-за спины флота. О происходящем на самом деле знало пока буквально несколько особо близких человек. Стрельба велась с максимально возможных для нового типа ракет дистанций и только одиночными запусками. Заметить что-либо было сложно. Старт, ориентация в пространстве, короткий разгон на цель… а потом ракета исчезает, а цель взрывается изнутри. Быстро, просто, экономно. Настолько, что даже недоумение вызывало. Нет, Илюха, конечно, предполагал нечто подобное, но одно предполагать, а другое – видеть собственными глазами. Небольшой кораблик походя расправлялся с жуткими порождениями Дара Жагера, «дубинами». Так легко, что даже страшновато становилось, когда землянин задумывался над тем, что же будет, если эта разработка попадет не в те руки. Как бы вместо признания заслуг не получить проклятия на свою голову и кучу проблем для империи.

Император тоже был в курсе происходящего. Знал и о новом корвете, от которого пришел в великий восторг. Он поддержал идею строгой, то есть абсолютной секретности и вложил в проект лаборатории Медва огромные дополнительные средства. Поддержал также и задумку искусственной дороговизны производимого оружия. Но вот от установки оного исключительно на тяжелые корабли, классом не ниже линкора, отказался. Изъявил желание видеть их на так понравившихся ему корветах. Да и само название класса пришлось по вкусу.

Решили, что трех сверхтяжелых противокорабельных гиперторпед вполне хватит для одного такого корабля общевойсковой серии, остальное остается как и задумывалось. Однако и полностью прекратить производство минимизированного варианта ракеты, как и нового класса кораблей, предназначенных именно для такой версии, отсоветовал. Предложил делать их в о-очень ограниченном количестве и только лишь для спецчастей флота СБ. Короче, его личным указом теперь в АЭСИ на постоянной основе будет дежурить специальный флот империи, который, собственно, с некоторых пор был уже не особо нужен, но глава государства решил перестраховаться. А после победного рейда флота автономии по тылам противника, когда только планеты и гражданские сооружения не трогались, а остальное сжигалось дотла, радовался как ребенок, разглядывая в записи подробности. На награды тоже не скупился. Даже новую учредил. Так называемая награда за человечность.

Что это за награда такая? Все просто, когда флот автономии под командованием парня громил сопредельный сектор, то не ставил во главу угла мстительное уничтожение всего живого. Напротив, после мгновенной по космическим меркам расправы с подвижным составом защитников системы, выходили на связь с орбитальными коммуникациями и в ультимативном порядке предлагали спустить всех гражданских на поверхность кислородных планет, если таковые были, или на поверхность некислородных планет, где были наземные станции. После того как это происходило или не происходило, зачищалась вся орбитальная инфраструктура. Не все сразу вняли такому великодушию, но после демонстративного начала собственно зачистки до граждан Государства Мар быстро доходило очевидное, и дальше уже никто гонор старался не показывать. Оно и понятно, с теми, кто не внял голосу рассудка сразу, впоследствии особо не церемонились.

В общем, как и мечтал Илюха, шороху навели до грязных портков противника. А самое главное, не понеся ни единой потери, как в технике, так и в людях. Это был триумф. Илюхин и его флота, а в итоге АЭСИ. Эленте, живущие в автономии, наконец-то реабилитировали себя в собственных глазах и поверили в правильность выбранного пути, а вместе с ними радовались и новые соотечественники, с недавних пор проживающие бок о бок. Эта победа стала общей для всех живущих в автономии. Клановой победой. С того момента и начался перелом в длительной позиционной войне, которая шла последние пару лет с переменным успехом, редким, к слову, успехом со стороны империи. Однако теперь она начала медленно, но уверенно выдавливать жагов со своей территории, а Элентийская автономия стала закрытой. Негласно. Просто СБ империи стало жестко опекать новое образование, а если точнее, то производства, которые стали расти там как на дрожжах, подстегиваемые инвестициями, теперь уже и со стороны государства.

Попасть туда стало еще сложнее. Люди проверялись так тщательно, что даже промышленный шпионаж практически прекратился, особенно после того, как имперское СБ «серьезно поговорило» с завистниками, попросту больно стукнув по шаловливым ручкам. Жизнь налаживалась. Корпорация НТК во главе с Эйри Бошу цвела, а Илья наконец-то смог отвлечься от общественных дел руководства и заняться собственными планами. Войну теперь и без него выиграют, производства работают на всю катушку и постоянно расширяются. Совсем немного осталось до ввода в строй нового носителя «Пионер», в проекте которого тоже произошли существенные изменения, в плане носимого флота. Теперь на наружных подвесках будут не только крейсера. Их количество решили сократить до трех специализированных РЭБ-кораблей, а вместо остальных – четыре торпедных корвета. Собственно, поэтому эта «вундервафля» все еще не поступила на испытания. Но до того момента осталось совсем немного.

Однако новое оружие и маяки штуки хоть и хорошие, но и жаги совсем на идиотов не похожи. Они умеют учиться. Так что новые возможности – это, конечно, прекрасно, только подавляющего преимущества все равно не дают. Враг не хуже имперцев научился правильно пользоваться внутрисистемными гиперпереходами, так что его еще вывести под нужный залп надо, а он, враг в смысле, не очень-то этого желает и сопротивляется, зараза такая. В общем, не все так просто. Но, видимо, что-то начало происходить с самими жагами, так как они стали понемногу отводить свои флоты от фронтовых границ. Не без сопротивления, конечно, однако вряд ли из-за нового вооружения империи. Да и сколько там его было, оружия того. Ведь новые плюшки только начали производить, и в войсках это было еще диковиной, супер-пуперсекретной к тому же. Отступление само пока было слабо заметно, но военные аналитики недаром едят свой хлеб. Если сказать короче, то появились смутные подозрения, что у супостата приключилась какая-то своя собственная беда, которая требует от них плюнуть на боевые действия. Что-то более важное и опасное началось. Неясно что, неясно почему, но опасаться стоит уже сейчас. Так как может аукнуться и в империи. Разведка уже начала этим заниматься, но пока результат нулевой. Так и времени прошло не очень много. Главное во всем этом то, что появилась возможность отвлечься на свои проблемы.


После рождения сына в Ори что-то неуловимо изменилось. Исчезла та резкая, немного импульсивная и вечно куда-то спешащая составляющая, на это место пришли спокойствие, рассудок и зрелая женственность. Она стала еще красивее и желаннее. Идеальную форму она быстро восстановила, но, несмотря на это, фигура стала чуточку более тяжеловесной. Зрелой. Она была по-прежнему спортивна, но более округла, что ли, в нужных местах. По мнению парня, из сверкающей красоты родилась блистающая. Та красота, от которой за версту разило сексуальностью. Что, впрочем, являлось неотъемлемой чертой эленте вообще. Можно сказать, Илья заново влюбился. Они вновь переживали медовый месяц. Без отрыва от работы, понятное дело, которую, как водится, никто не отменял. Что Ори, что сам Илюха вечно кому-то требовались по каким-то неотложным и важным делам. Землянин страшно злился на это, а жена смеялась тем возбуждающим, с легкой хрипотцой смехом, который моментально приводил мужа в «боевое» состояние. Знала чертовка, как пробить защитную скорлупу выдержки парня, и пользовалась всем своим инструментарием без зазрения совести.

Сын тоже чувствовал себя превосходно. Много ел, пачкал пеленки, орал как резаный, требуя внимания к себе. Здоровый такой, розовощекий, крепкий карапуз, который уже вовсю делал небезуспешные попытки встать на толстые ножки. Глаза ему достались папины, серые, цвета стали, а вот мастью он пошел в маму. Брюнетом будет. Ох и наплачутся девки, когда этот упертый озорник вырастет. Ох и наплачутся.

– Ты когда собираешься? – неожиданно спросила жена в один из вечеров.

– В каком смысле? – не сразу понял подоплеки вопроса парень. Хотя… уже не парень давно, скорее зрелый мужчина, выглядевший внешне примерно на тридцать с небольшим лет. Седая челка тоже юности не добавляла.

– Ты меня совсем за дуру-то не держи, хорошо? Я в курсе всех твоих дел. Меня интересует, когда ты собирался мне сказать, что через неделю планируешь отправиться к своим?

Илюха смутился. Он ломал голову, как это преподнести. Его грызла вина за то, что он собирался сделать. Ведь ему придется оставить жену и ребенка тут, одних. Оно, конечно, понятно, что им тут ничто не угрожает. Охраняют так, что начинаешь думать, есть ли у самого императора такая охрана? Но вот тем не менее чувство вины присутствовало. Однако и поделать с собой ничего не мог. Он просто знал, что это надо сделать. Иначе спокойной жизни ему не видать. Это дело было изначальным смыслом его существования. Той целью, которую он в самом начале своего, так сказать, «имперского вояжа» себе поставил и которая помогала ему выживать. Своеобразный жизненный ориентир, если угодно, не будь у него такового, возможно, получилось бы все совсем иначе.

Он должен, обязан это сделать, обязан перед собой и своими земляками. Дома, на далекой Земле, живут его родичи, которые не меньше жителей империи достойны своего «звездного» шанса. И он, Илюха, как сын своей родины, обязан его дать, у него есть возможность это сделать, и он это сделает. Иначе совесть так и будет беспокоить. Видимо, вся гамма эмоций отразилась на его лице, потому что жена улыбнулась своей чарующей улыбкой, как только одна она умела.

– Я понимаю, милый, как это для тебя важно. Знаю, что ты разрываешься между мной и своими земляками. Не переживай. Я не буду устраивать истерик, пытаясь удержать тебя подле себя. Иди и делай, что должен, только пообещай, что сразу же вернешься ко мне. Я отпускаю тебя потому, что не хочу делить тебя с кем-либо. Ты этого еще не понял, но ты уже наш. Мой. Там, на твоей родине, ты будешь чувствовать себя чужим. Ты изменился, стал другим. Чужим для земляков. Вряд ли они тебя поймут. Твоя жизнь теперь здесь, милый. В империи. Тут я, твой сын и дочь, а кроме них наши люди. И ты мне нужен здесь весь, без остатка. Закончи свои дела и возвращайся. Только постарайся поскорее. Мне будет плохо без тебя.

Вот так вот. Он мучился, не знал, как сказать, а она, оказывается, все знала и давным-давно для себя все решила. Илья чувствовал себя полным идиотом. Жена просто взяла и расставила все точки… Не было ничего, ни заламывания рук, ни женских истерик со слезами. Вместо этого короткое «иди и делай». В глазах понимание и… нежность с тоской пополам. Наверное, именно в тот момент он до конца понял, как же он ее все-таки любит.


И вот он на пороге дома. Подошло к концу путешествие в гиперпространстве, длительностью почти год. Долго? Так и расстояние, которое пришлось пересечь, было огромным. И не просто огромным расстоянием, а огромным, блин. Однако добрался. Скоро остановка, галактика Млечный Путь, Солнечная звездная система. Ди меж тем продолжила доклад:

– Все системы работают штатно, капитан, замечаний нет. Экипаж готовится к выходу из гипера.

– Прекрасно, Ди. Через десять минут и я буду готов. Начинай приготовления к выходу.

– Есть. – Лихо вскинутая виртуальная ладошка к не менее виртуальному козырьку.

Илья ухмыльнулся. Лихая спутница ему досталась. С такой соседкой в голове одиноким никогда не останешься. Быстро приняв душ и заварив крутой гез, он прямо с кружкой в руке отправился в «центральный». По привычке включил голографический дисплей и, отхлебывая обжигающий, ароматный напиток, сверил все показания. Можно было обойтись без этого, Ди ведь никогда не ошибается, она просто не может этого делать, являясь не только его личным симбионтом, но и одновременно частью корабля. Однако правила, установленные самим собой, нарушать не хотелось. Илье необходимо было личное участие, визуальное, тактильное. Необходимо для того, чтобы и самому почувствовать себя единым целым с этой сложной машиной. Но вот гез допит, все проверено. Открылась раздвижная фальшпанель, за которой прятался СПБ (скафандр пилота боевой). Илья повернулся спиной и шагнул в него. Конструкция зашевелилась, как живая, охватывая тело человека. С легким щелчком встали на место пластины композитной брони. Землянин вышел из ниши и, развернувшись, взял в руки лежавший на полке шлем. Скорее не шлем даже, а полумаску, так как затылочная его сторона была неотъемлемой частью самого скафандра и складывалась наподобие воротничка, выдвигаясь по мере необходимости сегментным капюшоном. Руки сами знают, что делать. Это уже на уровне рефлексов вбито. Очередной щелчок, и шлем превращается в единое целое, легкое шипение нагнетаемой атмосферы… готов. В душе тревога. Как его встретит дом? Для него лично это был торжественный момент, а каким он будет для земляков, придется разбираться по ходу дела. Мысли, мысли, мысли, мысли… Однако эти мысли не мешали телу действовать. Шаг к ложементу. Пальцы рук в специальные ниши подлокотников. С легким жужжанием удобная конструкция занимает горизонтальное положение, выдвижные фиксаторы встают в специальные углубления СПБ, жестко фиксируя тело относительно ложа. Из подголовника выдвигается коннектор виртуального интерфейса, соединяя шлем, а через него и мозг человека с машиной.

– Пять секунд до схода, – слышится мысленный голос сестренки.

– Готов.

– Слияние. Выход.

Илья обнял космос.


Глава 16

Дом, милый дом! Пусть пока далекий, находящийся за многие миллионы километров от того места в Солнечной системе, где сейчас находился Илья, но это было гораздо ближе, чем в тот момент, когда парень очнулся на Сууке. Он долго шел к этому моменту, и ощущение триумфа от наконец-таки выполненной задачи сейчас переполняло душу. Ликование. По-другому и не скажешь. Очень хотелось сделать что-нибудь эдакое. Что-нибудь такое, хулиганское. Например, подлететь к МКС и постучаться в иллюминатор. Вот мужики обалдеют. А потом забраться к ним внутрь и обнять земляков. Всех, неважно, какой они национальности. Это ведь все равно земляки. Земляне. Свои.

Но ладно, это все потом. В иллюминатор он все равно постучит, уж больно интересно увидеть вытянувшиеся лица да отвисшие челюсти. Как-никак настоящий, можно сказать всамделишный инопланетянин, не каждый день заглядывает на огонек. Хотя… Илюху-то как раз инопланетянином считать можно с некоторой натяжкой, да и любой член экипажа «Барракуды» внешне мало отличим от землянина, но тем не менее… а-а, к дьяволу условности, стукнуться снаружи в МКС нужно. Так эффекта будет больше и к тому же хочется очень. Парень улыбнулся своим мыслям. Сойдя со струны, он уже по давно выработанной привычке ушел левее и выше портала, ложась на круговую орбиту Солнца. Почему именно левее портала? А фиг его знает, если честно. Но как нормальный, здоровый мужик, он просто обязан ходить «налево». Шутка, конечно, но как-то так само выходит. Непроизвольно. К тому же движение получается по часовой стрелке, так привычнее. Включена система снижения заметности. Сканирование ведется в пассивном режиме.

Паранойя? А хоть бы и так? Это чувство не раз спасало жизнь, и игнорировать его парень не собирался. Очень полезная штука, знаете ли, которую ни в коем случае нельзя сбрасывать со счетов. Что такое паранойя? А это куча разных ощущений, вернее их совокупность. Тут и интуиция, и так называемое шестое чувство, хотя многие считают, что это одно и то же, может, оно и так, но лишним точно не будет. А еще можно сюда причислить одно из самых чувствительных мест тела, а именно задницу. Недаром на Руси говорят жопой чую. Она, в смысле задница, очень часто заранее вычисляет приближение неприятных приключений на себя любимую. Так что Илья привык доверять таким вещам. Возможно, и жив до сих пор именно поэтому. Берегите свою паранойю, лелейте и культивируйте, дольше проживете – проверено.

Вот и сейчас он действовал в обычной своей манере. То есть так, как если бы находился на территории противника. Жизнь научила. Вообще-то дел было много. Кроме гостинцев землякам, коими были битком забиты не так чтобы очень вместительный трюм и два подвесных наружных контейнера, парень еще собирался обследовать саму Солнечную систему и ближайшие, прилегающие к ней. Обследовать тщательно. Вот же парадокс. Вроде бы добрался домой, где все должно быть близко и знакомо, а на деле знаний о родном доме у него меньше, чем об империи. Это дело обязательно необходимо ликвидировать. Зря, что ли, «Барракаду» напичкали исследовательскими модулями, что называется, от носа до кормы. Работы будет много. Придется медленно двигаться по сужающейся спирали к центру системы, попутно составляя подробные карты и схемы. Процесс предстоит муторный и сам по себе, то есть имеется в виду его выполнение, не очень интересный, однако это необходимость. Не ему самому, Илье тут не жить. Но вот тем, кто пока живет на дне гравитационного колодца Земли, эта информация придется весьма к месту.

Понятное дело, что земляне и сами, насколько это возможно, занимаются подобными изысканиями, вот только изыскания те примитивны и весьма неточны. Результат работы имперской техники будет куда как более впечатляющим. Сканировать придется все подряд. Естественно, что каждый астероид пояса Койпера или ледяные глыбы, составляющие массу облака Оорта, тщательно изучаться не будут. Однако области полезных скоплений, полезных в плане перспектив разработки на предмет добычи ценных ресурсов, отмечать нужно будет обязательно. Двигаться придется медленно и печально. Скука. Основная работа ляжет на вычислительные мощности корабля, сканирующую аппаратуру и сестренку. Именно Ди предстояло все анализировать и обобщать, Илья же по большей части будет всего лишь зрителем.

Однако уже сейчас многое можно если не понять, то хотя бы заранее прикинуть. Благо любой портал – это не просто машина для прокола пространства, а конструкция гораздо более сложная, и давала она не в пример больше. Например, можно было увидеть всю схему порталов разом, и схемы звездных систем, где они находились. Правда, именно что схемы, без особых подробностей, но и это уже немало. Возможно, расшифруй кто-нибудь в Содружестве древнюю абракадабру символов, эти поразительные машины дали бы исчерпывающую информацию, да только пока приходится довольствоваться малым. Ни тебе расстояний или характеристик физических объектов… ни хрена, короче, кроме того, что можно увидеть и понять глазами. Уж больно заумно все зашифровано. Казалось бы, вот символы на схеме, применительно к каждому объекту, замеряй вручную, а потом сопоставляй с тем, что древние накорябали, а там, глядишь, и понимание придет, что тот или иной символ значит. Хрен там. То ли предтечи фигню понаписали, то ли современные разумные умом зело скудны, только пока никак не выходит чего-то более или менее вразумительного. Если и доходит что, то, как правило, методом великого научного тыка. Что значит пальцем в небо. Как дети, ей-богу. Книжку дали, а читать не научили, приходится довольствоваться картинками. В общем, как говорится, учите язык. А раз не шпрехаете на древнем, работайте ручками. Вот уж воистину дурная голова ногам покоя не дает. Ну да не больно-то и хотелось. Привыкать, что ли? Дело знакомое, не раз приходилось подобным заниматься, так и интересно, впрочем. Ведь Илья реально первый землянин, который забрался живьем дальше Луны. Действительно интересно проверить гипотезы, коих расплодилось на Земле превеликое множество.

Ну в самом деле, дыма ведь без огня не бывает. То тарелку якобы в небе увидят, то находится кто-то голосящий с пеной у рта, что его похищали инопланетяне, а потом ставили над ним опыты. То какая-то женщина начинает голосить, что зеленые перцы глумились над ней в сексуальном плане, при этом не очень-то и понятно, как она сама к этому относится. То ли жалуется, а то ли хвастает. Многое, да что там многое, в подавляющем большинстве таких случаев это просто бред больного воображения, а вот остальной минимум, скорее всего, реальность, и относиться к нему нужно серьезно.

Судя по информации, снятой с порталов, Солнечная система в общей сети древних была проходной. Порталов было два, расположенных в пустоте между дальней окраиной пояса Койпера и началом границ сферы облака Оорта. Скорее всего, именно из-за такой удаленности земляне пока не обнаружили эти циклопические сооружения. Но что самое главное, эта звездная система являлась своеобразным бутылочным горлышком. То есть, при переходе через нее открывался выход на скопление одиннадцати звездных систем, в которые попасть по-другому не представлялось возможным. Вернее, зная расширенный функционал, кое-куда попасть все же можно, а вот без него уже никак, кроме как через Солнышко. Это было просто замечательно. Илья даже не надеялся на такую удачу. С точки зрения военного, условия для развития просто идеальные, ведь обороняться в узости одной системы гораздо проще.

Добирался до дома землянин в восемь очень длинных гиперпереходов. Благословен будет тот час, когда жаги открыли эту возможность и поделились с ним этим знанием. То есть всего семь звездных систем ему пришлось пересечь своим ходом. Будь по-другому, парню пришлось бы несколько десятков лет шлепать домой. Слишком велико было расстояние, отделяющее обжитые Содружеством территории. Эти семь систем оказались пустынны в плане разумной жизни. Стоило их, конечно, изучить, но время терять не хотелось. Правда, был спорный момент. Когда «Барракуда» уже почти встала на струну последнего гиперперехода, чуткая аппаратура уловила искривление пространства у противоположного портала. Что это было, уже не представлялось возможным понять на тот момент. Может, сбой собственно аппаратуры, а может, действительно кто-то прошел вслед за Илюхой в систему. Вряд ли погоня. Ее бы уже заметили. Тут другое, либо ошибка, либо братья по разуму. Не факт, конечно, что прямо-таки сразу и братья, но вероятность такую исключать тоже нельзя. А как проверить? Ну не возвращаться же. Других дел хватает. Не хотелось бы, конечно, столкнуться с кем-либо, однако если это были все-таки зеленые человечки, придется с ними считаться. Хотя лучше бы их все же не было. Так думал сам Илья, вернее, он хотел, чтобы так было, но взбалмошная красотка Фортуна имела собственное мнение на этот счет. Эта стервь, видимо, на радостях, что наконец-то оказалась в родных пенатах, решила напоследок поглумиться, демонстрируя уже в который раз порядком опостылевший зад.

Парень вслушивался в величественную тишину космоса, если так можно выразиться применительно к ситуации. Он сейчас находился в полном слиянии с машиной, и все данные, собираемые в пространстве, поступали непосредственно в виде картинок на виртуальной схеме и ощущений. Все было чинно и благородно до поры, если не считать обычной в таких случаях информации. То есть полного ее отсутствия. Только естественный фон. От звезды, планет, вселенной. Но так продолжалось буквально чуть больше получаса.

– Внимание! Регистрирую аномальные гравитационные возмущения. – Это Ди активизировалась, прошелестев голосом посредством мыслесвязи.

Да Илюха уже и сам это заметил. Буквально кожей ощутив далекие, в районе Земли, несвойственные естественному фону возмущения, которые передались в виде затухающей волны, отражаясь от гравитационных полей других объектов. А потом еще и еще. Странно. Что бы это могло значить? Неужели и правда земляне тут не одни?

– Анализ аномалий?

– Трудно сказать, братец. Очень похоже на старт с поверхности спутника Земли нескольких объектов искусственного происхождения. Которые пользуются гравитационным способом передвижения. Луна сейчас в такой фазе, что темная сторона обращена в нашу сторону. Чистое везение, что мы вообще это заметили. Будь иначе, тоже бы заметили, но гораздо позже.

– Действительно повезло. Ладно, пока ничего делать не будем. Просто наблюдаем. Хотя, ты знаешь, сестрица, в гробу я видал такое везение. Вот совсем нет никакого желания подобных встреч. Хотел ведь по-быстрому сбросить ребятам гостинцы да обратно рвануть. А теперь все планы коту под хвост. Вот почему всегда все так сложно, а? Не подскажешь? Почему, хотя бы для разнообразия, дело, которое я задумал, не прошло без нежелательных эксцессов?

– Это вопрос?

– Нет. Это я риторически стенаю. Не обращай внимания… а с другой стороны, глупо было надеяться на то, что мы тут будем первыми. Но ведь так хотелось.

И вновь Илюха убедился, что его паранойя в очередной раз не подвела. Военное образование, полученное в империи, и жизненный опыт последних десяти лет заставляли смотреть на ситуацию в первую очередь с военной точки зрения. Поэтому столь хорошо зарекомендовавшие себя в столкновениях с жагами пространственные маяки он начал сбрасывать сразу, едва спрыгнул со струны. Поставив им задачу развернуться в тех местах пространства, где это требовалось для ведения эффективных боевых действий. Вот как чувствовал, что понадобятся. Маяки, собранные специально для него на базе разведывательных дронов, устремились к обозначенным для них точкам и менее чем через час уже займут свои места. Внутрисистемные гиперпереходы можно осуществлять и без них, технологии это позволяют, но вот только на такой переход требуется больше времени и затрат энергии, тогда как прыжок на маяк можно осуществить почти мгновенно и гораздо более экономно. Кроме того, эти девайсы осуществляют общую трансляцию положения дел, завязанные в общую сеть. Так что даже если корвет придется прятать где-нибудь на поверхности, например, астероида, он мог в режиме реального времени получать информацию со всех сразу, лишь бы хоть один такой маяк находился в зоне доступа. Поэтому, заранее зная строение Солнечной системы, транслируемую системой порталов, парень не бездельничал, а составлял схемы расстановки этих полезных устройств. И вот на тебе. Как накаркал, блин!

Судя по передвижению вспышек гравитационных возмущений, кто-то двигается к порталу. Илья вспомнил тот разведывательный рейд по территории жагов на «Призраке». Тогда происходило что-то подобное. С той лишь разницей, что жаги уже вели войну, и в связи с этим ждали чего-то подобного, ну или думали, что такое может произойти, поэтому отреагировали почти мгновенно, едва не прихватив их с Ори за задницу. Если бы не твердая уверенность последователей Дара Жагера, что в империи еще не в курсе об открытом ими функционале древних врат, то вся затея могла выйти боком. Тут же, в Солнечной системе, «зеленые» ребята, похоже, вообще раскайфованные сидят, чувствуют себя в безопасности, отсюда и такая задержка в реакции. Может, сначала решили, что это кто-то из своих вломился, а потом, когда этот кто-то не обозначил себя, засуетились. Сейчас будут у портала репу чесать да соображать, что же это было. Очень интересна их последующая реакция. Однако нужна информация. Кто это вообще? Хорошо, что дрон-разведчик, по въевшейся за десять лет боевых столкновений привычке, благоразумно уже висит у сооружения древних. Относительно, конечно. Ведь если он повиснет совсем рядом, его быстро обнаружат. Так что нет, шпион повис на безопасном расстоянии, однако, как только неизвестные приблизятся к порталу, начнет импульсно, узконаправленным лучом передавать информацию.

И где-то еще через час он начал работу, ради которой устанавливался.

– Ди, давай сразу анализ.

– Дрон работает на пределе приема. Пока из поступающих данных телеметрии следует, что к порталу движется, как и предполагалось, пять объектов, размеры в пределах семидесяти-восьмидесяти метров в поперечнике, дискообразные, правильной формы. Способ передвижения гравитационный… пока, во всяком случае.

– Сдается мне, сестрица, что это и есть основной способ. Отсюда и форма корабля. Это у нас основной принцип передвижения плазменный двигатель, а значит, ярко выраженная система построения корпуса, где есть нос и корма с двигательной установкой. Им это не надо. Диск, он и есть диск. В какую сторону движется, там и перед. Логично?

– Интересно, они знают о существовании Содружества? Содружество, например, о них точно не знает. Уж больно форма кораблей необычная.

– Сначала давай сами узнаем, кто это, а уже потом будем делать выводы. Вселенная огромна, что такое империя по сравнению с ней? Может, эти тоже не знают о Содружестве, а может, знают и именно поэтому не лезут туда, дабы не светиться.

– Возможно.

– И все-таки тарелочка, значит? – усмехнулся Илья. – Нет, это точно не из Содружества или от жагов.

– Кстати, поступает информация, что наружная часть диска корабля гостей имеет постоянное вращение, справа налево, если смотреть сверху, относительно плоскости эклиптики.

– О как. Существенное замечание. Вряд ли это для создания искусственной гравитации внутри корабля, коль скоро они движутся с применением таких технологий.

– Возможно, это связано с выработкой необходимой для этого энергии? Или для стабилизации в пространстве.

– Да все возможно, сестрица. Интересно, конечно, но по большому счету, собственно, нам это сейчас не так важно. Гораздо важнее знать, кто они такие, откуда, чего им надо тут и, в перспективе, на что способны в военном плане. Я-то рассчитывал на то, что земляки спокойно будут развиваться сами, пока не выйдут на просторы сети порталов, чтобы они могли быть равноправными партнерами в Содружестве. Там ведь тоже люди живут, а значит, общие интересы найдутся. Думал, доберусь до дома, спокойно сделаю все дела, передам гостинцы да обратно двину, а тут, иху-маху, какой-то проходной двор получается. Непорядок. Этих ребят на тарелках сюда точно не звали. А незваный гость, сама знаешь…

– Знаю. Хуже татарина?

– Но-но! Татар не трогай. Это свои. Да и ребята они хорошие. У меня во взводе был Шамиль. Классный парень. Жаль, что погиб. Таких снайперов еще поискать надо, веселый, компанейский, а анекдоты если начинал травить… живот надорвешь.

– А я чего? – съехала с темы рыжая. – Я ничего. Свои так свои. Только не забывай, что мы-то тоже вроде как без приглашения.

– А нам оно и не надо. Я и так местный. Понимаешь? Вот это всё мой дом. И твой, кстати, тоже.

– А я тут каким боком? – изумилась сестрица.

– Ты создана из моих тканей, а они завезены отсюда. Значит, ты сама тоже, по сути, землянка.

– Самосознание я получила в империи.

– Ерунда. Осознала ты себя вот тут, – парень постучал себя пальцем по лбу, – а эта часть организма тоже, как ни странно для тебя прозвучит, имеет отношение к Земле. Вот и получается, сестрица, что мы оба дома. А вот «зеленые» гаврики точно тут не нужны.

– Я с такой стороны свое происхождение не рассматривала, но как тогда быть с абордажной командой? Они-то точно имперцы.

– Оно и видно, что не рассматривала. Халло с ребятами имеют статус приглашенных мной. Значит, что? Правильно, имеют право тут находиться. Ну да ладно, с юридическими тонкостями закончили. К тому же мы ведь с добрыми намерениями.

Со стороны для непосвященного, если б такой нашелся и мог слышать этот диалог, могло бы показаться, что разговор капитана «Барракуды» с симбионтом глуп и совершенно не имеет смысла. Но это далеко не так. Тут надо понимать, что Ди, разбираясь досконально во всем, что было заложено в нее изначально, совершенно не разбиралась в обычных житейских вещах, являясь по сути еще ребенком, а Илюхе, на правах старшего брата, зачастую приходилось разжевывать ей, казалось бы, совершенно очевидные вещи. Что он терпеливо и делал в данный момент.

– Хорошо, убедил. Буду считать себя местной, – не стала спорить «рыжая». – Какие будут указания?

– Ждем пока. Кстати, на Земле должна быть сеть, вроде имперской, только попроще и в пределах планеты.

– Ты про Интернет? Подключилась уже. Маяки развернулись, так что установить соединение труда не составило. Даже порылась немного. Примитив. Медленное и малоинформативное безобразие. Там порнухи больше, чем полезной информации, а самое главное, все загажено вредоносными программами, тоже, кстати, примитивными.

– А чего ты ждала?

– Да я, в общем-то, так, к слову. Ты что-то хотел?

– Новости. Хочу узнать, что тут происходило с момента моего исчезновения. Сделай подборку за весь период. И музыку, накачай мне музыки разной. Соскучился, просто жуть.


Глава 17

И что делать? Этот вопрос Илья задавал себе на протяжении недели, но ответа найти не мог. Пришлые гаврики агрессии не проявляли. Да пока, в общем-то, и не к кому было ее проявлять. Не видели его. Проперлись через всю систему к порталу, полетали немного там и в окрестностях, задействовав активные системы поиска, ничего не нашли и, видимо, пожав тем, что им заменяло плечи, вернулись туда, откуда взлетели. Плюхнулись аккуратно на темной стороне и чего-то там копались себе. Изредка, правда, снова взлетали и устремлялись к Земле. На планету не приземлялись. Просто шастали, как правило, по ночной стороне, а потом возвращались обратно. Вряд ли бесцельно, но что они конкретно делали в атмосфере, было непонятно. По-хорошему их бы не помешало выпроводить восвояси, но как это сделать культурно, особенно если учитывать, что территорию гаврики считают своей? Землянам на планете жить не мешают, но и добрососедские отношения заводить, похоже, тоже не спешат. Если проводить приземленную аналогию, то получается, что кто-то внаглую завалился в чужой двор, запер хозяев в собственном доме и бессовестно ворует картошку с огорода, а хозяева при этом даже ничего не подозревают. А даже если и догадываются, то все равно ничего поделать не могут. Однако это так выглядит в упрощенном варианте и со стороны землян, скорее всего, у самих зеленых человечков, или кто там вместо них, имеется и собственный взгляд со своей колокольни. Мало ли какие дикари завелись от сырости на кислородной планете. Завелись и завелись. Пусть себе живут, лишь бы нам не мешали. А если начнут нос высовывать, быстренько щелкнем по этому самому носу, и они снова сядут на задницу.

Ди продуктивно шарила в Интернете и обнаружила много подтверждений этому. Грешным делом пришлось даже взломать государственные структуры, в частности Америки и России. Да и если честно, нечего было особо взламывать. Все настолько примитивно, что труда не составило. Глубоко не лезли и секреты Полишинеля не воровали, просто искали нужную информацию. Нашли. Она была неполной. Да и откуда взяться подробностям? Одно понятно, внезапное сворачивание лунной программы сразу двумя конкурирующими сверхдержавами было сделано не просто так. Шуганули землян с Луны. Потом был странный инцидент на Марсе, когда марсоход заткнулся при не менее странных обстоятельствах… короче, все походило на то, что не пускают дальше орбиты. Мол, нефиг вам тут делать. Информации о контактах с земными правительствами, о которых так любит писать желтая пресса, не нашли тоже. Но это и неудивительно. Если такое дело и имело место быть, вряд ли доверили б электронным носителям, подсоединенным к общей сети.

Вроде бы все понятно, но как реагировать? Флота АЭСИ поблизости не имеется, Илья тут один. Нападать первому как-то не с руки, да и боязно. Мало ли… вдруг они не враги? Так ведь и не друзья точно. Казаться может все что угодно. Как говорится, «нам казалось, что показалось, а оказалось, что не казалось». Вот чтобы все эти «показалось» исключить, Илюха решил устроить провокацию, дабы полюбоваться на ответные действия вероятного противника. Не сразу, конечно. Сначала около двух недель вел наблюдение за передвижениями «гостей». Наблюдал и продолжал провешивать пространственные маяки, подготавливая для себя будущий плацдарм боевых действий. Грудью на пулеметы кидаться он не собирался. Он один, и единственная тактика, которая ему была доступна на этот момент, засадная.

Объем информации о вероятном противнике постепенно увеличивался. По всему выходило, что у пришельцев тут что-то вроде исследовательской базы. Конкретно в Солнечной системе они разработку полезных ресурсов не ведут, возможно, что-то добывают в соседних, так как трафик передвижения туда хоть и небольшой, но имелся. Один раз с той стороны, откуда пришел сам Илья, заявился большой корабль. Тоже тарелка, только с километр в поперечнике. С его появлением ничего не изменилось. Эта бандура тоже совершила посадку на Луну и через двое суток убралась из системы. Внутрисистемными переходами неизвестные не пользовались. Видимо, эта область знаний им пока недоступна. Оставалось узнать, что они знают о самих порталах. Если пользуются расширенным функционалом, то тогда смысла в обороне узкого участка нет. А вот если еще не знают и ходят от портала к порталу, тогда что-то можно сделать. Но не в одиночку. Похоже, как ни хотелось, но придется привлекать империю. Иначе земляков тут не оставишь. Но это так, просто прикидки. Прежде чем делать какие-то выводы, Илья решил собрать максимум информации.

На все про все он убил еще три месяца. Разгрузившись на одном из спутников Марса, Фобосе, чтобы по максимуму облегчить корабль, землянин бестелесным призраком шнырял по системе, примечая маршруты передвижения пришельцев. Мотался в соседние системы, рискуя быть обнаруженным и всполошить гавриков раньше времени. Но это надо было сделать, чтобы убедиться, что ребята пользуются стандартной схемой. Кстати, когда корвет совершил посадку на Фобос, Ди заметила кое-что интересное.

– А знаешь, братец, тут что-то есть.

– Удиви меня.

– Регистрирую остаточные следы радиационного излучения поверхности.

– Естественный фон, скорее всего, – предположил Илья.

– Нет, это не естественный фон. Спутник пустопородный, своего фона практически не имеет. Скорее похоже на остатки фона после ядерного удара.

– Ничего не путаешь?

Ди только насмешливо фыркнула.

– Ну да, ну да, – пробурчал парень, – ты у нас точная, как атомные часы.

– Фи, тоже мне нашел, с чем сравнить. Ваши земные атомные часы по сравнению со мной – счетные палочки.

– Ладно, зазнайка, что еще?

– Имеются пустоты в толще объекта. Судя по всему, искусственного происхождения.

– Интересно. Это всё?

– Пока да. Анализирую. Результаты скажу чуть позже.

Вот такой диалог состоялся. Потом как-то об этом забылось в суете неотложных дел. Но это Илья забыл, просто вылетело из головы, однако сестренка ничего не забывает. Фобос стал своеобразной базой. Там Илюха отсиживался, так как хоть и старался действовать максимально скрытно, но своими метаниями по системам этого своеобразного пространственного мешка, в котором Солнечная система являлась горловиной, изрядно переполошил ребят, ведущих наблюдение за Землей и ее обитателями. Вот и приходилось выжидать, пока успокоятся перцы. А у тех уже, похоже, истерика начиналась. Возле каждого портала по два корабля дежурили. И вот когда в очередной раз парень маялся от безделья, Ди напомнила ему об этом.

– Если у тебя имеется интерес, то можешь размяться с ребятами.

– Ты о чем? – не сразу сообразил Илья.

– Тут недалеко, похоже, есть вход, – Ди включила составленную ею схему пустот, – правда придется пешком прогуляться. Мне не сильно много удалось узнать, специальной аппаратуры нет, но одно могу сказать точно: пустоты упорядоченные. Это не естественные образования. Явно рукотворные. Вижу же, что ты уже весь извелся от безделья, а тут такой удобный случай. Мне и самой интересно, а у тебя повод размяться. Прогуляетесь, проветритесь, иначе твои абордажники скоро жиром обрастут в три слоя.

Тут, конечно, сестренка лукавила, обрасти жиром никому не светило. Тренировки никто не отменял. Но что есть, то есть – прогулка не помешает. Сыграли тревогу – все разнообразие. А то на ребят из команды Халло, вернее на их кислые рожи, больно было смотреть. Застоялись хлопцы. Один Дони не унывал. Этому оптимисту все было нипочем, лишь бы камбуз функционировал. На общем настроении сказывалось и отсутствие женского пола. В этот раз команда у Ильи была чисто мужская. Длительное время без женщин, даже если это точно такие же бойцы, все равно скучно. Уже просто один вид этих приятных созданий благотворно действует на атмосферу в экипаже. Хотя бывает и наоборот. В бытность на море Илье приходилось сталкиваться с подобным. Всего одна женщина на борту могла такой разлад в экипаж внести, что работать становилось просто невыносимо. Но это по земному опыту. В империи равноправие полов было возведено на качественно другой уровень. Буквально во всем. Там назвать женщину слабым полом язык не поворачивался. Да и как это сделать, когда женщины, девушки работают рядом, сражаются плечом к плечу с тобой? Испытывают наравне с мужиками все трудности армейской жизни, гибнут точно так же. Так что нет, не слабые они. Красивые? Да. Слабые? Ну нисколько. Надежные товарищи, которые всегда прикроют спину. Плюс ко всему, в отличие от земных устоев, в Империи женщин в экипажах очень часто столько же, сколько и мужчин. Не надо делить. Они сами кого хочешь поделят. Так что там с этим проще, чем на Земле. Короче, надо развлечь ребят. Иначе совсем скиснут.

Пошли налегке. Тяжелые штурмовые скафы напяливать не стали. Да их бы и не хватило на всех. Нарядились в пехотные и, взяв один комплект абордажных дроидов, выдвинулись на разведку. Идти было недалеко. Буквально до соседней большой воронки кратера. Минимальная гравитация спутника позволила без проблем взобраться по крутым склонам огромной ямы, где прятался корвет, а там еще километра полтора, петляя между разнокалиберными воронками, коими была буквально испещрена поверхность спутника. Потом так же спускались в другую ямищу. Вернее, даже еще проще было. Просто спрыгнули, а ранцевые двигатели помогли не только быстро достигнуть дна, но и совершить мягкую посадку. В общем, нормально «упали». Все это давно и тщательно отработано на многочисленных тренировках.

Благодаря изысканиям Илюхиного симбионта, предполагаемый вход нашли быстро и это оказался действительно вход. В отвесной стене огромного темного кратера оказалась большая пещера, в глубине которой уткнулись в рукотворные ворота. Круглый диск, размером сто метров в поперечнике, ничем иным быть не мог. Определить точно, когда последний раз эти ворота открывались, было сложно. Одно можно сказать наверняка – очень давно. Об этом говорила мелкодисперсная пыль, толстым слоем покрывавшая поверхность, по которой шли абордажники. Без сомнения, нога человеческая тут порядочное количество времени не ступала. Если вообще когда-нибудь ступала.

– Что делаем, командир? – почему-то шепотом спросил Халло.

Видимо, атмосфера момента действовала угнетающе.

– А я знаю? – пожал плечами по привычке в ответ землянин. Была вероятность того, что сооружения внутри Фобоса принадлежали зеленым человечкам, а в этом случае вскрытие может привлечь внимание. Вряд ли там отсутствует сигнализация. Но с другой стороны, судя по слою пыли, тут уже как минимум несколько тысячелетий никого не было, может и дольше. Вряд ли такое было б возможным, принадлежи эта «дверка» суетящимся близ Земли пришельцам. Ди обнаружила пустоты только благодаря тесному контакту с поверхностью спутника. А так, большая каменюка, да и только. Полезных ресурсов нет, а значит, и внимания не стоит. Пришельцы вполне могли и не заметить. Может статься, что это нечто более древнее. Да хоть дело рук тех же Элерх Энте. Подумав так, даже руки зачесались.

– Будем пробовать входить.

– Принял, – кивнул Халло и распорядился: – Шонел, давай взломщика к… короче, обеспечь проход через мембрану.

– Сделаю.

Универсальный робот, который при необходимости мог и обшивку корабля вырезать, шустро засеменил суставчатыми манипуляторами к препятствию, и через несколько секунд там вспыхнула яркая дуга плазменного резака.

Работа шла медленно, гораздо медленнее, чем предполагалось. Поверхность мембраны поддавалась с трудом. Похоже, пришлось столкнуться с неизвестным пока материалом. Однако пусть медленно, но дело двигалось. Плазма, она и есть плазма. Спустя добрых полчаса проход был обеспечен. Тот же робот, что трудился над проходом, окутался голубоватым свечением силового щита и ловко юркнул в темноту лаза.

– Чисто, – доложил погонщик. – Похоже на ангар. Освещения нет.

– Давай остальных туда. Осадный модуль разворачивай. Четверку штурмовых прогони вперед метров на сто. Пусть осмотрятся.

– Работаю.

– Так, бойцы, – Халло осмотрел свою группу, – начинаем. Дони, ты первый входишь.

– Ну вот, чуть что, так сразу Дони, – не смог промолчать тот, но тем не менее ловко нырнул в лаз вслед за роботами.

– Давай без разговоров, – буркнул вслед старому сослуживцу Халло. – Все, пошли. Сразу занимаем оборону. Ты командир, вперед не лезешь. Если что случится с тобой, леди Ре Ори с меня шкуру спустит.

Это да. Эта спустит. Илья улыбнулся, вспомнив образ жены. Вот только Халло забыл главное, если с Илюхой что серьезное случится, они и вернуться не смогут. Допуска к управлению кораблем ни у кого нет, кроме капитана. Ди могла бы управлять, но если Илюху убьют, то и Ди не станет. Останется стандартный искин. Без нейросети и ее самосознания от обычных искинов он отличаться не будет. Вот такая петрушка тогда вырастет на огороде. Осторожнее надо. Парень двинулся вслед за своими бойцами в арьергарде.


Глава 18

Насчет ста метров Халло ошибся малость. Этих метров было гораздо больше. Ангар, а учитывая размеры помещения, ничем другим это и быть не могло, оказался велик. Очень велик. Четыре корабля типа «Барракуды» легко бы там разместились, еще и место бы осталось. Но он был пуст, что тот барабан. Ни обслуживающей техники, ни собственно кораблей. В глубине этого ангара, примерно напротив уже взломанной мембраны, бравые железные тараканы-переростки уперлись в следующее препятствие. Точная копия наружной «двери» преградила путь, только значительно меньших размеров. Старший абордажной группы вопросительно уставился на своего капитана.

– Вскрываем, – утвердительно кивнул ему Илья. – Глупо останавливаться в самом начале.

– Шонел, ты слышал?

– Уже работаю, – подтвердил тот.

Яркая дуга плазменного резака разорвала кромешную тьму помещения, разукрасив гротескными тенями стены и потолок.

– Капитан, смотри, – Дони указывал стволом ручного штурмового комплекса куда-то вверх.

Илья посмотрел в указанную сторону, увеличив мощность нашлемного фонаря и укрупнив картинку на интегрированном в забрало мониторе. Там была турель, в данный момент безжизненная. Четыре коротких ствола уныло и безучастно смотрели своими жерлами в сторону выхода.

– Наверное, – озвучил свое мнение не унывающий абордажник, – эта штука мощная была. Хорошо, что сейчас не работает.

– Не каркай.

– Чего? – не понял ответа Дони.

– Беду не накликай. Не дай бездна эта пакость оживет, вот веселья огребем…

– Да как она оживет? Тут, похоже, энергии давно нет. Могла бы ожить, уже б давно…

– Помалкивай! – одернул парня Илья. – Тебе старший что приказал делать?

– Так это, сектор держать.

– Вот и держи.

Дони был прав в главном. Кто бы и когда бы ни строил это сооружение, но ни самих хозяев, ни энергии тут давно не осталось. Во-первых, отсутствие какой-либо атмосферы о многом говорит. Во-вторых, вскрытие первой двери и вот-вот второй никакой тревоги не вызвало. В-третьих, пыль. Возле входа, снаружи, она вообще многовековая, чего не могло быть, если б сооружением регулярно пользовались, внутри совсем мало, но имеется. Во всяком случае, следы от абордажных дроидов и ребят Халло вполне себе четко видны. Порядком уже натоптали. Да и сам Илья не меньше их наследил, а вот следов хозяев нет. Ни единого. Парень прошелся немного вдоль стены, касаясь ее кончиками пальцев в боевой перчатке. Ничего необычного. С виду. Стена как стена. Из какого материала сделана наружная облицовка, определить сложно. А вот турель заинтересовала, на вид абсолютно целая. Следов коррозии тоже незаметно, что в общем-то и правильно, вакуум самый лучший консерватор чего бы то ни было. Интересно, чем эта пушечка плевалась в молодости? Четыре собранных в единый блок ствола внушали уважение. Правда, длина стволов не впечатляла, зато калибр вполне. Во всяком случае, визуально.

– Готово, капитан.

Халло впервые вышел на корабле в космос не как рядовой боец, а как старший собственной группы. Похоже, что чувствует себя не в своей тарелке. Раньше-то все больше приходилось чужие команды выполнять, а тут самому надо командовать, да еще при вышестоящем начальстве. Нервничает человек. Илья специально не вмешивается. Пусть привыкает. Тем более что Гасто Рув, назначив его в личные телохранители землянина, обещал собственноручно отвинтить голову, ежели с той же части тела охраняемого лица упадет хоть один волосок. А тут еще Ори хвоста накрутила и жути нагнала – ясен пень, парень нервничает. Сопровождать VIP-персону дело сложное, особенно когда эта VIP-персона не хочет прятаться за широкими спинами собственных телохранителей. Вот и сейчас в действиях новоиспеченного старшины группы явно прослеживается неуверенность и нервозность. Для начала лезть вперед, не зная, что или кто там может ожидать, опасно, а с охраняемой VIP-персоной так и подавно. Взять бы сейчас объект охраны в охапку да силком вернуть в безопасное место, так фиг там. Этот «объект», мать его за ногу, по совместительству твой собственный командир, чьи приказы ты обязан выполнять, а кроме того, сам кому хочешь по шее может настучать и… короче, понятно, отчего грустит бедолага.

– Халло, – переключился на личный канал старшины парень, – ты давай действуй. На меня не оглядывайся. Ты старший группы, ты и командуй. Я поставил задачу разведать неизвестное сооружение. Вот и выполняй, как если бы меня рядом не было. В случае опасности обещаю – под вражеский огонь не полезу и вас не погоню.

– Спасибо, капитан, – явно с облегчением выдохнул старшина и переключился на общий канал: – Группа, внимание! Наша задача – провести разведку обнаруженного сооружения. В бой не вступаем. Всем понятно? Тогда начали!

Нет, это правильно. Бой на чужой территории, да когда ты вообще не знаешь, кто тут обитает, сколько их и что могут противопоставить, дело дохлое. Абордаж, он ведь тоже производится по правилам. На дурняк ходят только… да даже дураки поостереглись бы. Это как в том старом анекдоте про двух хохлов, когда один предлагает другому:

– Мыкола, а давай вон тем жидам морду начистим?

– А если они нам?

– Тюу-уу, Мыкола, а нам-то за шо?

Вот и тут принцип тот же. Сунешься дурниной, огребешь. Когда начинаются собственно абордажные действия, это значит, что десантники либо производят зачистку практически мертвого корабля, где если и ожидается сопротивление выживших, то не сильное, либо точно знают расположение помещений корабля цели, примерное количество членов экипажа и их вооружение. Нормальный капитан, действительно нормальный, а не желающий выслужиться за чужой счет, никогда не отправит своих людей в неизвестность на убой. Земная поговорка о том, что незаменимых людей нет, придумана глупым человеком. Особенно становится это понятно тогда, когда ты душу вкладываешь в подбор команды, тратишь уйму честно потом и кровью заработанных средств на обучение людей. Добиваешься их доверия и наконец приобретаешь прекрасно обученный экипаж, лучше которого не найти. Вот именно тогда понимаешь всю глупость той поговорки. Так что да, все верно. Нет тут ничего настолько ценного, ради чего Илья был бы готов пожертвовать своими людьми. Начнется противодействие, отступят к кораблю. Но пока что-то такового не случилось. Никто не встречает нагло вторгшихся на чужую территорию людей. Только темнота и безмолвие царят везде.

Сооружение выглядит давно покинутым. Такое впечатление, что кто-то, а скорее всего сами хозяева, аккуратно демонтировав все самое ценное, организованно покинул сей космический приют. Они не оставили буквально ничего. Вернее, почти ничего. Кое-что все же удалось найти. Не сразу. Вначале побродить пришлось изрядно по пустым коридорам и помещениям. То, что хозяева покидали эту базу организованным порядком, было видно из того, с какой аккуратностью демонтировалось оборудование. Не осталось даже обычных бытовых мелочей, которые обязательно бы нашлись, покидай они убежище в спешке или будь база захвачена врагом. Однако становилось понятно и другое: хозяева оставили это место вынужденно. Не зря сестренка говорила об остаточном фоне спутника Марса. Кто-то сильно хотел уничтожить местных обитателей. Следов разрушений хватало. Были ответвления коридоров, в которые вообще попасть сразу не удалось, так как они оказались намертво закупоренными обвалами. Кое-куда добрались дроиды, просочившись в отверстия, где человеку никогда не пробраться, а куда-то даже им не удалось попасть. Похоже, едва отбившись, персонал этой базы эвакуировался со всем оборудованием. Вот на такие места, где обвалы были нетронутыми (так как в других местах было видно, что обитатели пытались разбирать обрушения), Илья и рассчитывал. Рассчитывал найти там что-то, что местные ребята не смогли вывезти и что сможет хоть как-то пролить свет на события, произошедшие здесь.

Короче, первая вылазка закончилась вхолостую. База оказалась не сильно большой. Помещения, в которые удалось попасть легко, были девственно чисты, кое-какое оборудование неизвестного предназначения обнаружилось там, куда смогли с трудом просочиться дроиды. Но на этом всё. Однако время было. Господа «тарелочники» продолжали суетиться как наскипидаренные, поэтому землянин решил продолжить поиски на найденном объекте. Для этого «Барракуду», выбрав удобный момент, перебазировали к найденному входу, и уже потом, задействовав мощности дроидов, стали планомерно и не спеша разбирать завалы. Тогда-то и обнаружились первые находки.

Но начать лучше с того, что перво-наперво Илья обратил внимание на настенные надписи. Нет, не было там наскальной живописи типа «Здесь был Вася», граффити или похабной писанины а-ля уличный сортир, а вот информационные таблички очень даже имелись. Но самое интересное во всем этом то, что Илюха их понял. Именно надписи понял, а не схематичные рисунки, которые указывали на аварийные выходы к местам эвакуации, и все такое. Именно надписи идентифицировал. Такие как, например, «Лаборатория генной инженерии» или «Отдел исследования диких образцов», «Лаборатория скрещивания видов», «Криосклад живых образцов», и многие другие надписи. Как понимал? А догадывался скорее. Но догадки эти появлялись уже после того, как он начинал анализировать смутно понятную надпись.

Ну вот представьте, попадись нашему современнику берестяные грамотки древних славян, там вроде и кириллицей писано и на славянском наречии, однако без подготовки прочесть и понять, о чем там говорится, не выйдет. Вот если долго сидеть и анализировать эти надписи, то в какой-то момент начнешь узнавать в читаемых словах сходные корневые понятия, а отталкиваясь от них, можно докопаться и до смысла написанного. Принцип ясен? Но тут все происходило с точностью до наоборот. То есть не наш современник читал берестяную грамотку, а древний славянин пытался прочесть современный научный трактат. Хотя с трактатом, наверное, перебор, но многие понятия до Ильи вообще не доходили. А ключ к пониманию написанного лежал в знании языка эленте, который Ори заставила изучить, так как на территории АЭСИ он является основным для общения внутри клана. Хочешь принадлежать к сообществу, будь добр выучи. Но господи боже! Как же деградировало общество эленте, если их язык настолько упростился. Тем не менее то, что читал тут на стенах парень, было отправной точкой языка народа его жены.

Правда, когда Илья это понял, возник новый ворох вопросов. Например, леди Ре Лери утверждала, что древние, построившие гиперпорталы, являются предками эленте. Вернее, так все привыкли считать, а она это подтвердила в разговоре. Да и вообще, Элентийский Союз всегда поддерживал такое положение вещей. Леди рассказывала, что язык предков был невероятно сложен, и современный вариант вообще не имеет ничего общего. Говорила, мол, их общество настолько деградировало, провалившись на дно гравитационного колодца, что возник новый язык. Отчасти она права. Права в том, что язык деградировал, но ошиблась, что так сильно. Вот только такого быть не может, если не произошло полного одичания, до уровня бессловесности, а тут как раз наглядное подтверждение тому перед глазами, на стенах и дверях. Судя по надписям, а это точно не эленте писали, деградация не такая уж полная. Нового не придумали, просто упростился старый. Казалось бы, да и фиг с ним. Можно бы было даже обрадовать дамочек, что даже если и скатились в дикость, то не до конца. Гордитесь, типа. Можно, если бы не возник следующий вопрос: а чьи же тогда надписи Илюха видит в интерфейсе управления гиперпорталов? Вряд ли леди врала. Скорее сама в это свято верила, но факты вот они. Язык Элерх Энте сложнее, но если и отличается от элентийского, то не так кардинально, а как, например, молдавский язык, на который оказало сильное влияние то, что Молдова долгое время жила обособленно, а в дальнейшем и под влиянием СССР, в составе которого находилась, от итальянского, румынского или других языков этой группы. Как, впрочем, любой из вышеперечисленных языков отличается нынче друг от друга. Понимать понимают, с пятого на десятое, однако разница слышна невооруженным ухом. В случае с Элерх Энте и их потомками эленте это просто сильнее заметно из-за более длительного промежутка времени. Но если не предки эленте писали каракули в интерфейсе врат, то кто? Кто те настоящие древние, еще более древние, чем те, про кого думали, которые приложили руку… а может, щупальце или клешню, к постройке гиперврат? Свои умозаключения парень пока не озвучивал. Да и смысла в этом не было. Ребята из абордажной группы народ простой, им глубоко фиолетово, кто строил врата изначально, работают, и ладно, остальное мелочи. У ученых головы большие, вот пусть они и думают.

Потом пошли первые находки. Под завалами, по мере их разбора, стали попадаться трупы. Трупы людей. Единичные. Людей, по виду мало отличавшихся от живущих в империи или на Земле. Во всяком случае, по сохранившимся останкам можно было это сказать с большой долей вероятности. Некоторые останки погибших, которые сохранились наилучшим образом, сберегли для последующего изучения в АЭСИ, но в основном собирались остатки технологий. Одежды, скафандров, личных вещей, инструментов и оборудования. Дальше – больше. Добрались до нескольких помещений, которые сохранились в первозданном виде. Трупов там не было, но под завалом неподалеку обнаружили сразу несколько, а конкретно пятерых. Похоже, что ребята двигались группой, возможно к месту сбора по тревоге, так их и накрыло, всех разом. Три женщины и двое мужчин. В помещениях нашлось нечто интересное. Там, в специальных камерах, очень больших камерах, лежали тела странных существ. Одни были ростом около семи метров. Настоящие гиганты. Похожи на гуманоидов строением тела, но другие… Странные глаза, вернее даже не они сами, а их количество. Два расположены как обычно, но имелся третий, не совсем полноценный моргательный орган, но нечто сродни оному, чуть выше переносицы, а сам нос был явно приспособлен для жизни в водной среде. Больше на клапан похож, чем на нос обычного человека. Про перепонки между пальцами рук и ног говорить даже необязательно. Кроме этих явно амфибий, было там и несколько тел, мало отличающихся от, например, Ильи, если не считать роста. До первых, семиметровых амфибий, не дотягивали маленько, но пять полновесных метров роста тоже не хухры-мухры. Было похоже, что этих гигантов тут изучали. Они до сих пор выглядели вполне приемлемо, так как находились в спецкапсулах, заполненных неизвестным раствором для пущей сохранности, вроде формалина. За такой долгий срок, даже плавая в консерванте, тела не смогли бы выглядеть идеально, но тем не менее сохранность поразительная.

Уже даже дурак бы понял, что это была научная база для исследования местных форм жизни. Тут леди Ре Лери оказалась права. Предки эленте вовсю резвились, развлекая себя созданием новых форм жизни. Играли в богов, так сказать, но, похоже, тут тоже доигрались. Однако пока ясности все равно мало.


Глава 19

Находки оказались, конечно, интересными, но и только, не этого ожидал парень. То, что уже было найдено, не давало какой бы то ни было стоящей информации. Да, теперь понятно, что предки эленте тут бывали, занимались исследованиями. Но что произошло? Кто их тут так окучил? Кто причесал великих Элерх Энте так, что они спешно эвакуировали научную базу? А самое главное, куда древние эвакуировались со всем своим барахлом? Но если сказать честно, то этот вопрос тоже был из разряда риторических. Будет на него ответ – хорошо, нет – ну и ладно. Свалили и свалили. Илья искал другую информацию, а именно техническую. Он надеялся найти главный носитель информации. Ведь сколько уже шарится землянин с экипажем по пустынным коридорам и помещениям брошенной станции, однако так пока и не нашли ту часть, где должен был, просто обязан находиться отсек, снабжавший когда-то эту богадельню энергией и центр управления всем этим безобразием.

Но как все-таки здорово иметь под рукой технологии Содружества. Ручками копать можно было бы до морковкиного заговенья, а так дроиды трудятся, только пыль столбом… ну или клубами, а скорее, сплошной завесой. Вынимаемый из завалов грунт распределяли по пустым помещениям. Можно, конечно, было и наружу его сыпать, но тут Илья решил перестраховаться. Маловероятно, но такую деятельность могли заметить ребятишки на тарелочках и испоганить всю обедню, чего очень не хотелось бы. Зато очень хотелось найти вход в помещения управляющего узла и машинный зал. Не факт, что зал, и не факт, что машинный, мало ли каким способом древние получали энергию, но как-то ведь получали. Вот туда и рвался Илюха.

Пока неутомимые роботы махали клешнями-манипуляторами, он, чтобы скоротать время, разбирал находки. Богатой добычу не назовешь, однако и по тому, что есть, можно многое определить. Ну, вот, например, скафандры, снятые с мумифицированных трупов. Это ведь тоже образцы технологий и тоже могут о многом рассказать. В частности, это были сугубо гражданские модели, как подтверждение версии научной деятельности обитателей станции. Источники их питания еще только предстояло изучить. На «Барракуде» такой возможности не было, иначе бы Илья не удержался и полез бы их разбирать. Но одно то, что эти батареи были в три, а скорее даже в четыре раза меньше имперских аналогов, уже давало повод для хорошего настроения. Материал самих скафандров тоже сильно отличался. Принцип их работы, скафандров в смысле, был сродни тому, что использовался в империи. Тоже обжим тела, но навесной брони не имелось вовсе. В Содружестве броня – это атрибут не только боевых скафов. В боевых аналогах она просто другая, специфичная, в гражданских же призвана защищать носителя от ударов при работе с техникой, и не только в пустоте. Как каска у земных строителей. То есть чисто техника безопасности и не более. Тут же ничего подобного не имелось. Просто облегающий комбинезон, вот только какие-то модули, расположенные в разных местах, как бы намекали, что не все так просто с этой незамысловатой по виду конструкцией. В общем, с этим еще предстояло разбираться.

Оружия найдено не было. Если не считать одинокую турель, сиротливо свисающую с потолка коридора, на входе в станцию. Других пока не попадалось. Может, скрыты в нишах, что скорее всего, но искать их специально желания не имелось. Для изучения хватит и той, что нашли. А вот ручного оружия не попадалось от слова совсем, что странно. Очень странно. Тут вновь возникают вопросы. Если имеется защита от проникновения внутрь нежелательных элементов, значит, таковые элементы имели место быть, отсюда следует, что опасаться было кого. Тогда почему все поголовно найденные под завалами не имели оружия индивидуальной защиты? Имелась специализированная охрана? Ну, может быть. Почему бы и нет? Но какой бы хорошей ни была эта самая охрана, личной защиты никто не отменял, а ее нет в принципе. Странно. Ну да ладно. В уклад жизни древних Илюха лезть особо не собирался. То была их жизнь, и он со своим мохнатым рылом в чужой калашный ряд соваться желания не имел. Уже одно то, что Элерх Энте развились во внушающую уважение цивилизацию, давало им право поступать так, как хотелось. Удивительно другое, что парень вообще наткнулся на это сооружение. Из мириад космических тел, которые могли бы обеспечить укрытие для корвета, он случайно выбрал именно Фобос. Ну, не случайно, конечно, а исходя из стратегических предпосылок, но именно орбиту Марса и именно Фобос, хотя имелись и другие варианты. Он выбрал, а Ди обнаружила остаточный фон древней бомбардировки и начала «копать», как итог – обнаружение пустот. Чудеса. Или происки стервозной дамочки Фортуны, которая, подогнав «зеленых» перцев, решила побаловать небольшим пряником. Вот только пряник этот без вкусной начинки оказался, по крайней мере пока.

Искомый проход открылся неожиданно. Расчищая один из обрушенных коридоров, механические ребята наткнулись на шахту, вертикально уходящую глубоко в толщу спутника. Скорее всего, это было именно то, что надеялся найти землянин. Однако шахту еще предстояло расчистить, и никто точно не мог сказать, какой объем работ предстоит выполнить. Но роботам в принципе до фонаря на какие бы то ни было объемы. Они ребята железные, могут, как говорится, копать, а могут и не копать. Они вообще много чего могут, только пальцем ткни, куда приложить усилия. Вот и трудятся молча. Ну а что? Жизнь у них такая, на то они и дроиды. Верные помощники человека.

Короче, пока железные дровосеки впахивали на расчистке завала, Илья курочил снятую турель, пытаясь разобраться в ее принципе действия. Разобрался, причем очень быстро, а в итоге разочаровался. Там не оказалось ничего сверхъестественного. Обычная кинетическая турель. Ну, не совсем обычная, если быть до конца честным, но и открытий сколько-нибудь значимых не случилось. Впечатляющий калибр, который внушал уважение на первый взгляд, оказался сплошной бутафорией защитных кожухов, разгонных элементов. Разве что сами разгонные элементы имели несколько другую конструкцию, что позволяло разгонять снаряды до огромных скоростей при гораздо менее длинной направляющей. Отсюда и малая длина стволов. Возможно, это сказывалось на точности при стрельбе на дальних дистанциях, но в данном случае, то есть внутри помещений, того, что есть, более чем достаточно. Еще одна копеечка в копилку знаний о предках эленте, но Илюха ждал большего от этого древнего народа. Каких-то хитроумных технологий, а на деле выходило, что все вполне себе обычно. Ничего сверх того, что знали в Содружестве. Может быть, чуть более технологично, компактно и действенно, но не более. Пока рано делать какие бы то ни было выводы, но создавалось впечатление, что тогдашние Элерх Энте не так чтобы сильно далеко ушли в технологиях от сегодняшних обитателей Содружества. Возможно, что это лишь благодаря ранее найденным технологиям этого народа, послужившим толчком развития новой цивилизации, но тем не менее.

Трое суток, то есть три полных оборота планеты Земля понадобилось, чтобы пробиться через вертикальную шахту. Еще день на то, чтобы хоть немного осела пыль, вернее основная ее часть. Малая гравитация хорошо помогала в разборе завалов, но не очень способствовала оседанию поднятой пылищи. Эта пыль не только ограничивала видимость практически полностью, она еще забивалась буквально во все мыслимые и немыслимые части механизмов. В связи с этим экипажу во главе с Ильей приходилось тратить достаточное количество времени на профилактику оборудования. Иначе в такой рабочей среде им быстро хана придет. Он уже пожалел, что не имеет на борту специализированных шахтерских аналогов, которые были защищены от подобной напасти, однако, несмотря на возникающие по ходу дела трудности, дело было сделано. И вот снова Халло с основной ударной группой идут впереди, вернее спускаются, а землянин тащится в арьергарде, хотя очень хочется наоборот. Но правила есть правила. Сам решил их выполнять, вот и выполняет.

И снова интуиция не подвела. Уже перед очередной мембраной, закрывающей проход на нижний горизонт станции, паранойя взвыла дурниной. Илья буквально кожей почувствовал, что сейчас что-то произойдет. Расслабленные запустением и безопасностью верхних горизонтов абордажники чуть было не совершили фатальную ошибку.

– Отставить!!! – рявкнул парень на общем канале уже намылившемуся было нырнуть в вырезанный роботом проход Дони. – Халло! А ну не расслабляться!

– Не понял, командир, – недоумевающе обернулся тот.

– Не расслабляемся, ребята, – повторил Илья. – То, что наверху было спокойно, еще ничего не значит. Не могу сказать почему, но чувствую, что там нас ждут.

– Кто?

– Ну, ты спросил, Халло. Мне-то откуда знать? Но во избежание нежелательных последствий, будем считать, что впереди нас ждет засада.

– Но…

– Это приказ.

– Принял, командир. – Подчиненный подобрался. Он, после памятной прогулки по домашней планете клана Цивис, привык доверять интуиции командира. Она не раз спасала им жизни тогда, а значит, сейчас тоже нет смысла сомневаться в словах начальства. А даже если бы и сомневался, то за длинную службу в ВКС империи Халло привык не обсуждать приказы командиров. Любые приказы, пусть даже бессмысленные на первый взгляд. Пусть эти приказы заставляли идти на убой, пусть потом выяснялось, что все это и на самом деле было глупостью несусветной, но приказ есть приказ. Какой бы он ни был. Вот только конкретно этот командир заботится о своих людях, и причин не доверять ему нет. Сказано – сделано.

– Так, бойцы, перегруппировываемся. Дони, бегом на корвет. Облачайся в тяжелый штурмовой скафандр, вооружение по максимуму.

– Есть!

Илья даже ощутил, как довольная рожа оптимиста Дони расплывается в широкой ухмылке. Тяжелый штурмовой скафандр – это по сути танк на двух ногах. Энергетическая защита, благодаря встроенному малому реактору последней модели, не уступает осадному модулю абордажных дроидов, а вооружения на него навесить можно столько и такого, что эта шагающая смерть и фрегат сможет уработать, если незаметно подберется и жахнет из всех стволов под незащищенный хвост. Дони парень был простой и бесхитростный, но что касалось пострелять, тут он был первым. Как хорошо обученный доберман, только «фас» скажи и цель укажи, более ничего не надо. Поэтому нет смысла говорить об особой любви этого человека к тяжелому вооружению. Так что понятно, почему он хищно лыбится и шустро шевелит «ходулями», направляясь на борт корвета.

– Шонел, как вернется Дони, четверку штурмовых вперед, осадный модуль приготовь к быстрому развертыванию. Запроси у искина еще группу для поддержки. Остальным, приготовить тяжелое вооружение к бою, а пока ждем.

Парень, конечно, и сам мог сказать Ди, что требуется. Ему нужды связываться с искином корвета не было. Сестренка всегда рядом. Ближе, что называется, уже некуда. Но в данном случае предпочитал не вмешиваться. Бойцы действовали по правилам. Ведь не у каждого в голове есть персональная полноценная личность, держащая под контролем судовой искин.

«Я добавила ко второму комплекту дополнительный модуль с системными дроидами. Мало ли, вдруг доберемся до рабочих управляющих систем, если таковые сохранились. Попробуем взломать, – прошелестело в голове. – Чего так переполошился, братец?»

«Не знаю, Ди. Но душа не на месте. Лучше перебдеть».

Дони обернулся быстро. Не более получаса понадобилось для этого. С его возвращением сразу стало тесно в достаточно просторной шахте. За ним подтянулись и дополнительные абордажные дроиды, с еще одним осадным модулем, к которому был прикреплен контейнер с мелкими «тараканами», предназначенными для взлома сетей цели.

– Так, все в сборе. Начинаем. Шонел…

– Работаю.

Четверка штурмовых «тараканов» один за другим юркнули в проход, окутываясь едва заметным голубоватым свечением защитных силовых полей. За ними, чуть менее ловко, двинулся осадный модуль… а дальше завертелось.

– Внимание, регистрирую противодействие, – затараторил, докладывая, погонщик. – Один штурмовой дроид выведен из строя. Начинаю развертывание осадного модуля. Одна минута.

Еще через несколько секунд:

– Потеряна вторая единица. Завожу дополнительную четверку. Пятнадцать секунд до развертывания осадного модуля.

– Шон, не мешкай, второй осадный в пару к первому заводи.

– Принял. – Голос оператора хриплый, напряженный. Тяжело приходится оператору.

Эх, была бы Рилка! Шонел, конечно, прекрасный специалист, но до мелкой оторвы ему как до империи пешком. Но Рилла там, где она нужнее, а Илюха с ребятами тут, и выкручиваться как-то надо.

– Отставить, Шон. Занимайся по плану, – решил помочь подчиненному Илья. – Вторым осадным я сам займусь.

– Спасибо, командир. – Слышится явный вздох облегчения.

Парень подключается к виртуальному интерфейсу осадного дроида. Он чувствует его, как себя самого. Привычки, конечно, нет, но квалификация имеется, уж с одним-то как-нибудь управится. Дроид вздрогнул, повертел для порядку установленными на нем двумя турелями, как бы примериваясь к новым ощущениям, и уверенно посеменил к пролому.

– Модуль в осадном. Силовые щиты развернуты, – поступает доклад. – Потери – три штурмовых единицы. С борта корвета запросил еще комплект.

– Принято. – Это уже Халло подтвердил получение информации. – Дони…

– Я думал, уже не попросите, – хохотнул тот. – А ну, ребята, подвиньтесь. Сейчас посмотрим, кто там такой злобный живет.

В вакууме звук не распространяется, поэтому натужное жужжание сервомоторов слышать никто не мог, однако шагающая махина, чуть присев, чтобы не зацепиться верхней частью за край пролома, шагнула навстречу неизвестному врагу, и сразу же оттуда ярко сверкнуло. Это начала работать ракетная установка.

– Внимание! – Халло поднял руку. – Входим. За защитный периметр не соваться.


Глава 20

Вошли. Сначала парню некогда было вникать в обстановку. Вернее, он, конечно, следил краем глаза за тактическим дисплеем, транслируемым осадным модулем, которым управлял в данный момент. Но нужно было встраивать взятую под контроль машину в общий периметр обороны. А поскольку Илья не был великим специалистом в этой области, приходилось уделять процессу больше внимания. Что поделать? Тренировки вещь полезная, однако именно аспекту управления дроидами при обучении уделялось времени меньше всего. Да и то сказать, нельзя быть специалистом экстра-класса во всех областях. Илюха ведь пилот и тактик. Упор в обучении в свое время больше делался именно на это. Кто ж знал, что наука погонщика боевых роботов пригодится когда-нибудь? Но справился.

Тем временем «огонь» со стороны… в общем, с другой стороны не прекращался. Правда, после вмешательства в сей процесс Дони со своим тяжелым вооружением чуть полегче стало. Немного дальше по коридору с потолка свисали три уже знакомые турели. Вернее, их вначале было три, теперь же осталось только две. Сложность была в том, что турели эти были прикрыты защитными полями, и не просто прикрыты. Тут надо сделать отступление и упомянуть, что силовые защитные поля в Содружестве являлись односторонними. То есть когда работает щит, стрельбу вести нет возможности. Обычно во время боевых действий, когда щит отражает наносимый противником урон, приходится пережидать, а для ответного залпа щит отключается на мгновение, завязанный на активацию стрельбы. Побеждает в дуэли обычно тот, кто быстрее перегружает защиту противника до отключения оной. Проще сказать, у кого пушки круче, тот и рулит. Чаще всего, если говорить о космических боях, корабли стараются держаться вне досягаемости вражеских орудий. Это может происходить в разных вариациях. Либо соблюдение дистанции, на расстоянии которой огонь противника малоэффективен, либо, наоборот, максимально низкая орбита вокруг корабля супостата и скорость, позволяющая опережать вражескую систему наведения и удержания цели. Правда, последнее возможно только на малом, быстром и маневренном корабле, орбитящем… ну например, дальнобойный линкор. Есть и другие способы маневров, перечислять их все много времени займет, достаточно просто упомянуть, что в космосе вариантов хватает, чтобы нивелировать особенности энергетического щита. В наземном бою вариантов поменьше, если не сказать, что совсем нет. Тут уже больше подготовка бойцов играет роль, вооружение и экипировка.

К чему такие подробности? Так турели спокойно лупили сквозь щит. Сквозь собственный щит. Он им, пакость такая, совсем не мешал вести прицельный огонь, при этом неплохо справляясь со своей первостепенной задачей, а именно защитой. Ну вот и как бороться с этими штуками? Поливают в восемь стволов, что из садового шланга, конца и краю не видно. У них там что, боеприпасы бесконечные? Сложилась как бы патовая ситуация. Два осадных модуля, работающих парой, в общем-то вполне справлялись с удержанием безопасного периметра, но и в ответ стрелять возможности не представлялось, в отличие от противника, лишенного таких недостатков. Вот так вот. Из восьми штурмовых дроидов три уже, стараниями злосчастных турелей, благополучно почили смертью храбрых, перейдя из разряда грозных боевых машин в разряд безобидного металлолома. Шагающий «танк», столь нежно любимый Дони, тоже отхватил по первое число, и хоть остался на ходу, но срочно нуждается в ремонте. Некислый такой размен, да? Четыре боевые единицы, ну, почти четыре, против одной уничтоженной турели. И это при том, что работали только стационарные комплексы, а если б еще и мобильная техника подтянулась? Кранты. Однако повезло, то ли нет ничего подобного, то ли сдохло со временем.

Илюха проникся уважением. Турелька, конечно, при беглом осмотре не сильно отличалась от подобных аналогов Содружества, зато защита их была ну о-очень интересной. Видимо, это вон те нашлепки на потолке, расположенные по периметру, выполняют защитную функцию. А он-то гадал – что это такое? Вот и ответ на вопрос. Хорошо, конечно, что разобрались, но плохо, что непонятно, как с этим бороться. Не сидеть же за защитным периметром до ишачьей пасхи, в самом деле, в ожидании, когда либо энергия местного источника питания иссякнет, либо боеприпасы закончатся. Ну, хоть главное выяснить успели – уничтожить эти трещотки все-таки можно. Дружным огнем, да по одной цели, щит противника все же сдувается, хоть и превосходит имперские образцы по емкости. Вот только стрелять не дают. Гады! Нет, ну какие же редиски эти Элерх Энте. Понастроили, понимаешь, техники, которая по прошествии немыслимого количества веков доставляет столько неприятностей «мирным» археологам. Ломая «лопаты» и «скребки». Поубивал бы! Ну уроды, что тут скажешь? Археологический азарт захватил не только самого землянина. Бойцы абордажной группы во главе с Халло тоже прониклись этой заразой. Можно, конечно, вменить им это в вину, чай, не просто абордажники, а еще и охрана VIP-персоны по совместительству. Но тут уже дело принципа. Илюха разозлился сильно. Голову, конечно, не потерял, не курсант-первогодок все-таки, а опытный вояка уже, но и оставлять все как есть, отступив на корабль, как думал изначально, не собирался. Возможно, и Халло это почувствовал, так как даже не стал заикаться по этому поводу. Правда, землянин тоже подставляться не спешил, равно как и подставлять подчиненных.

Приблизительно через минуту турели стрелять все же перестали, продолжая при этом добросовестно удерживать на прицеле вторженцев. Ну в смысле Илюху со товарищи. Парень, было дело, обрадовался. Решил, что все-таки закончился боезапас. Ага! Щазз! Турельки, может, и автоматические, но то, что ими кто-то или что-то управляет, точно. К гадалке не ходи. Как минимум искин, а как максимум… и представить затруднительно. Стоило попытаться высунуться за периметр, как гадость злобная вновь ожила, а парень лишился очередного дроида. Всё. Приплыли. Халло как-то пригорюнился сразу. Похоже, к такому повороту событий он готов не был, и что дальше делать, придумать не получалось с ходу. Как говорится, «это мы не проходили, это нам не задавали, тарам-пам-пам». Илья тоже озадачился.

С одной стороны, если разобраться, то задавить массой все-таки можно. Подтянуть с корвета еще дроидов и дружной толпой двинуть их грудью на пулеметы. Уж как-никак, а толпой-то справятся. Вопрос в другом, сколько при этой атаке придется списать техники в утиль, учитывая опыт предыдущего размена? Оно, конечно, было бы не жалко, железо ведь не живые люди, всегда можно пополнить запасы. Но не в этом случае. Запасы «Барракуды» не бесконечны, а пополнить в ближайшее время возможности не предвидится. Далековато находится империя от Солнечной системы. Не метнешься кабанчиком по-быстрому до ближайшей лавки. Нет их поблизости. Эдак можно и совсем остаться без неутомимых и бесстрашных помощников. Не-ет, не вариант, надо как-то по-другому решать вопрос. К тому же это может быть не последняя функционирующая огневая точка, встреченная на пути.

Призадумалась детина. Мысли в голове понеслись вскачь, предлагая варианты один невозможней другого. Даже идея использования демонтированной у входа, на верхнем ярусе турели мелькнула. А что? Сама идея, в общем-то, не такая уж и невозможная, если бы не упиралась во время. Тоже еще разобраться надо, как это работает, подобрать вариант энергоснабжения… да и вопрос с боепитанием тоже немаловажный. Тут-то, по идее, снабжение идет централизованное, по специальным коммуникациям. А там коммуникации были обрезаны обвалами после наружной бомбардировки, и вскрывать обшивку коридоров, доставая сохранившиеся боеприпасы, слишком долго будет. Нет, фигня это все, «тихо сам с собою, левою рукою», и не более. Проще надо. Ведь по сути что необходимо? Необходимо просто перегрузить щит, и всё. Стоит отключиться защите – и хана придет этим «поливалкам». Вот в этом направлении и строил полет фантазии Илья. Подчиненные же, как это водится обычно в таких случаях, ждали, пока великое начальство все придумает и скажет, что делать дальше. В этом и заключается преимущество младших чинов в военной иерархии. Думать надо только в обозначенных рамках выполнения приказа. Если решения нет, то ответственность автоматически переходит к старшему по званию. Мол, даром, что ли, звание давали, вот теперь и думай. Как придумаешь, скажи. А мы уж расстараемся, воплотим в жизнь по мере возможности. Наверное, это и правильно. Иначе зачем вообще все эти чины, если любой солдат начнет шевелить мозгами на уровне адмиралов? Без них бы обошлись… наверное.

Короче, думал Илюха, раз по должности положено. И так прикидывал, и эдак. Можно было бы под прикрытием щитов осадных модулей проползти под турелями. Эти машины в осадном режиме хоть и теряют в мобильности, но полностью возможность передвижения не утрачивают. Прикрываясь полусферой защитного поля, проползти в принципе можно, но кто сказал, что дальше нет еще такой огневой точки или еще чего похуже. Оказаться меж нескольких огней совсем желания нет. Надо эти уничтожать, а потом двигать дальше, планомерно зачищая помещения. Можно под прикрытием тех же щитов установить заряды на стенах и обрушить свод. Но дальше-то что? Снова расчищать? А потом, если еще угроза появится, опять рушить? Так вообще можно зависнуть на неопределенное время. Еще не факт, что управляющий турелями не сообразит, что «гости» крепят на стенах. А ну как поймет и жахнет по зарядам? Уж больно осмысленно себя ведут пукалки. В лучшем случае просто обезвредит, в худшем они сдетонируют, и неизвестно, кому будет хуже. Завалит всех. Единственное, что более или менее подходило в данной ситуации, это применение плазменных зарядов. Плазма и щит перегрузит, и свод не обрушит. То, что надо. Вот только кроме ручных гранат подобной модификации… а впрочем, почему бы и нет? Штурмовых дроидов, конечно, жалко, но можно ведь использовать системных «тараканов» в качестве камикадзе. Они мелкие, но их много, а главное, ручную гранату запросто упрут и доставят по месту требования и даже активировать ее смогут.

Поделился этой мыслью с сестренкой. Та, недолго подумав, согласилась, что такое применение хоть и не предусматривалось изготовителем, но вполне себе по силам этим мелким и юрким механизмам. Откладывать дело в долгий ящик не стали, единственное, что сделали перед осуществлением плана, так это сгоняли на корвет за монтажной липкой лентой. Парень решил перестраховаться. Мелочь ведь будет прорываться под огнем и не дай бог уронит гранатку вблизи собственного защитного периметра, боком ведь все начинание выйти может. Лучше примотать этот импровизированный пояс «шахида», от греха подальше, к корпусу. Идея, конечно, сильно сырая, если сказать не выражаясь матом, но, как ни странно, сработала.

Все происходило спонтанно, на голой импровизации. Сначала двойкой штурмовых дроидов имитировали атаку. Потолочные турели отреагировали мгновенно, сосредоточив разрушительный шквал на них, а вот тут уже вступили в дело «системщики». Они двумя дружными дюжинами рванули по стенам к турелям. Управляла этим действом Ди. Зрелище было, как в фильме ужасов про Чужих, когда куча мелких и пузатых носителей яиц несется к жертве, в надежде отложить эти самые яйца в тело. Вот и эти ребята, с прикрученными к ним ручными гранатами, вызывали похожие ассоциации. Кто там сидел за управлением защиты станции, пока не известно, но он тоже явно растерялся. Целей было слишком много. В общем, рвануло знатно. Яркая вспышка резанула по глазам, и, если бы не автоматические светофильтры, предусмотренные в скафандрах по умолчанию, пришлось бы туго. Плазма есть плазма. Очень мощное оружие, при этом не создающее кинетических разрушений. Тут главное температура в эпицентре, а она такая, что мало еще никому не показалось. Не показалось это и щитам, созданным когда-то Элерх Энте. Даже добивать ничего не пришлось. На месте бывших турелей чернело пятно и свисали какие-то оплавленные потеки. Немного переборщили с количеством гранат. Хватило бы штуки четыре за глаза, максимум пять. А тут сразу две дюжины шваркнуло.

Способ взяли на вооружение и, немного доведя его до ума, аккуратно двинулись дальше. Оно и понятно. Системных дроидов было не в пример больше. Один только осадный модуль, снабженный предусмотрительной сестренкой дополнительным контейнером с этими мелкими созданиями, имел комплект в общей сложности под сотню. Но тоже ведь запас не бесконечен. Экономнее надо. С пополнением запаса проблема никуда не делась. Так и шли. По ходу продвижения разнесли еще две тройки турелей. Халло, воспрянувший духом, грамотно отдавал четкие команды, бойцы, соответственно, не менее четко их выполняли. Один только Дони страдал, хромая в своем потрепанном боем тяжелом скафе и тяжело вздыхая в общий канал. Щит его скафандра восстановился давно, но вот практически все вооружение было уничтожено, и вместо авангарда пришлось плестись в арьергарде, осуществляя какую-никакую защиту с тыла. Можно было, конечно, сменить, на корабле была еще парочка в запасе, но решили пока оставить как есть. Пока доползет до корабля (скафандр-то поврежден неслабо), пока вернется… тем более что особой надобности в этой бандуре, как выяснилось, не было. Ну и ладно.

Продвигались медленно. Жить-то хочется. Ди тоже не сидела сложа руки, она постоянно гоняла мелюзгу, во-первых, осуществляя разведку, а во-вторых, выискивая способы подключения к управляющим системам. Правда, если такие и были, то найти их как-то не удавалось, зато не потеряли больше ни одного штурмового дроида. Сестрица заранее предупреждала о приближении к опасному участку. Таким макаром и добрались до искомого управляющего узла. Однако, остановившись перед закрытой дверью, Илюха задумался. Кто же там забаррикадировался? Вряд ли кто-то живой. Даже для древних Элерх Энте такой срок жизни великоват. Искин? Вот это более вероятно. Но вот вопрос вопросов – насколько параноидальный режим в нем включен? Не запустит ли он систему самоуничтожения, едва дроиды, посредством плазменных резаков, начнут ломиться сквозь двери. Может такое быть? Да легко. Почему бы и нет?

Правда, додумать мысль не дала Ди. Она таки нашла какую-то коммуникационную лазейку, через которую протиснулся системный дроид, а потом и способ подключения нашелся. Короче, на рожон решили пока не лезть. Это всегда успеется, а вот попробовать взломать управляющую систему гораздо интереснее. Лучше получить работающее оборудование, чем потом ковыряться в обломках, разбираясь, что это было, как работало и какую функцию выполняло. Чего ж не подождать? Хотя парень и сомневался, что такое возможно, но чем черт не шутит. Получится? Замечательно. Нет? Ну, дык, чай, ломать-то не строить. Опыт имеется. Посмотрим, что из этой затеи выйдет. Вдруг да и выгорит что. Ди на этом деле собаку съела. Даже разобралась в схеме синхронизации наземных порталов, теперь уже совсем непонятных древних, которые, похоже, еще древнее предков эленте. Может, и тут что срастется. Срослось, блин. Знать бы заранее, как оно выйдет, просто сломали бы дверь, а там дело техники. Но вышло, как вышло. Чего теперь пенять-то? Тем более что в итоге получилось вообще идеально. Вот если бы еще так не раскалывалась голова…

«Мама-ааааа, роди меня обратно!!! Господи, больно-то как!!!»


Глава 21

Сознание плавало в бездонной черноте, тело не ощущалось вовсе. Изредка, правда, мелькало что-то, типа вспышек, во время которых он начинал чувствовать, что где-то со стороны затылка какая-то сволочь колотит в здоровенный барабан, время от времени погромыхивая чем-то железным в придачу, а еще кто-то настойчиво пытался просверлить отверстия в висках. Мысли путались. Да и то эти обрывки образов и видений назвать мыслями было бы сложно, так… смутно знакомые картинки. Временами начинало потряхивать в ознобе, пока непроизвольная дрожь не превращалась в сильнейшие судороги. В такие моменты оставалось только скрежетать зубами от бессилия, кроша эмаль, и ждать облегчения. Далее все вдруг резко прекращалось, сознание гасло, и он снова расслабленно падал, но только для того, чтобы все началось по-новому кругу. Интересно, да? Тела как бы нет, а судороги да зубы с крошащейся эмалью есть. Странно.

Иногда он слышал голоса. Чьи это были голоса, догадаться не имелось возможности. Сквозь толстый слой ваты, который, по ощущениям, намертво застрял в ушах, доносилось лишь невнятное бормотание, по которому определить принадлежность говорившего не удавалось и не хотелось. А возможно, это не более чем галлюцинации воспаленного воображения. Сколько это продолжалось, землянин не знал. Иногда появлялись странные ощущения, что его куда-то тащат или скорее кантуют. Куда? Зачем? Почему? Причем назвать способ транспортировки бережным можно было с великой натяжкой. Трясли, гады, немилосердно. Правда, ощущения эти вполне могли оказаться всего лишь ложными, навеянными тем же богатым воображением. Но в какой-то момент все прекратилось. Тряска, барабаны, назойливая и трудолюбивая дрель. Стихли голоса. Однако на место всего этого пришла боль, дикая, нудная, непрекращающаяся, похожая на раскаленный прут, который с особым изуверским наслаждением медленно проталкивали сквозь мозги, заставляя их вскипать и шкворчать, как на сковороде. Парень кричал, только его никто не слышал. Как будто во всей Вселенной он остался один, но сопротивляться не перестал, выстраивая в воображении всяческие преграды на пути этого протыкающего прута. Зачем он это делал? Он не помнил. Да и не так это важно. Важным было другое, он точно знал, что если перестанет – хана. Сколько продолжалась эта пытка? Трудно сказать. Может, секунду, а может, час, может, десять часов или столько же суток, лет, тысячелетий. Илюха бы сказал – вечность.

Мир скукожился, сжался до яростно пылающего уголька сознания, которое боролось за существование. Он не знал, что происходит, не знал, не помнил, за что переживает пытку, но был уверен, что если сдастся, то перестанет быть. Быть собой, быть цельной личностью. Оставалось назло всему удерживать осколки распадающегося сознания, потому что было ради чего жить и быть. Единственный яркий образ, образ жены, как спасительная соломинка, удерживал на краю пропасти. Не давая сорваться в темную бездну небытия. Он держался за этот образ из последних сил. Ему нельзя умереть. Если его не станет, Ори тоже умрет, а ведь у них растут сын и дочь.

– Нееееет!!! Врешь! Не возьмешь! Не в этот раз!!!

Злость, или даже скорее ярость, полыхнула яркой вспышкой, и его, как мощной, прохладной волной прибрежного океанского прибоя, вынесло на поверхность бытия. Сознание прояснилось. Боль, правда, никуда не делась, но парень усилием воли смог задвинуть ее на задний план. Не до нее было. Она сейчас только помеха. Открыл глаза. Сквозь красную пелену, застилающую взор, разглядел большое помещение и своего мучителя. Мужчина, внешне лет около сорока, высокий, статный, в ладно сидящем черном кителе и форменных брюках, с невозмутимым выражением лица тащил куда-то за волосы миниатюрную рыжую девушку. Она была одета в до боли знакомую форму, принятую в качестве парадной сначала на «Находке», а потом и во всем военном флоте АЭСИ. Ди! Сестренка! Илья всё вспомнил.

Вспомнил «археологические» исследования заброшенной станции Элерх Энте. Вспомнил борьбу с неожиданно ожившими и плюющимися смертью оборонительными турелями. Вспомнил, как, теряя дроидов, его абордажная команда прорывалась к управляющему узлу, и как сестренка обнаружила возможность подключения к управляющей сети. Все вроде бы было нормально тогда. Осталось только немного подождать, пока она взломает защиту и… а вот потом землянин услышал, вернее даже почувствовал, так как все происходило на уровне мыслесвязи с симбионтом. Почувствовал, как кричит от боли и ужаса рыжая. Такого еще не бывало.

Не осознавая, что делает, он рванулся к ней. Рванулся мысленно, так как другого варианта не имелось в принципе. Но раздумывать и осознавать все это как-то времени не было. Он просто сделал что-то такое, чего и сам не понял. Исчезло окружающее пространство исследовательской базы, исчезли бойцы во главе с Халло, исчезло всё, зато вокруг появилась белая мгла, и где-то там, в этом непроглядном тумане, билась и кричала Ди. Илья пошел на звук. Мягкие подошвы армейских берцев скрадывали звук шагов, в руках был надежный АКМС, в карманах разгрузки лежали снаряженные патронами магазины, смотанные попарно синей изолентой. За спиной висел РД, наполненный всем необходимым в длительном рейде. Парень был одет в российскую военную форму, именно так, как в последний раз, когда его разведвзвод в составе роты мотострелков выдвинулся в Грозный, на помощь попавшим в засаду спецам. В другое время Илюха, наверное, удивился бы такому выверту сознания, но в данный момент все воспринималось как само собой разумеющееся.

Сколько прошел и шел ли вообще, в этой липкой мгле понять было невозможно. Ориентироваться тем более. Парень просто шел, так как знал, что должен. Где-то там страдало родное существо. Страдало и звало на помощь. В какой-то момент звуки криков и борьбы стихли, а рядом парень ощутил чье-то присутствие. Рядом-то рядом, а вот где конкретно, не угадаешь. Опасность исходила отовсюду. Илья заозирался, водя пламегасителем автомата из стороны в сторону.

– Кто вы такие и что вам надо?

Звук шел одновременно со всех сторон, в том числе и внутри головы звучал.

– Сам-то кто? – вопросом на вопрос ответил Илья. – Ты покажись, и тогда поговорим.

– Не я к вам пришел.

– Но ты напал первым.

– Я защищаюсь.

– Не поверишь, – хмыкнул Илья, – мы тоже.

– Ты не ответил на мой вопрос, примитивное существо.

– Так ведь и отвечать некому. А за «примитивного» могу в зубы дать, если они у тебя есть.

– Ты испытываешь мое терпение, разумный! – Голос зазвучал угрожающе.

– Верни мою сестру и покажись, тогда поговорим.

– Ты смелое существо, раз пытаешься что-то требовать, находясь в моей власти.

– Насчет власти замечание спорное…

Хлоп, автомат улетает в туман и где-то там громыхает по тому, что тут является полом, а сам землянин кувыркается в противоположную сторону. Удар выбил весь воздух из легких. Лежа на спине, он судорожно пытается вдохнуть…

– Глупо что-то требовать. То ничтожное существо, которое пыталось взломать мои протоколы защиты, теперь принадлежит мне. С тобой я еще не решил, как поступить. Повторяю вопрос. Кто ты и зачем здесь?

– Протоколы защиты, говоришь? – Вдох дается с трудом. – Значит, ты искусственный интеллект?

Хлоп. Новый удар, выбивающий искры из глаз, и новый полет. Прямо как тогда, когда землянина, попавшего к бандитам в плен, швырял бородатый детина. Одно радует, поверхность, на которую падал парень, ровная. Камней нет.

– Здесь я задаю вопросы.

Илюха сплюнул кровь и, перевернувшись со спины на живот, стал подниматься на ноги.

– Я слышу – вопросами прямо сыплешь, вот только мне решать, как на них отвеча…

Хлоп, едва успев встать на четвереньки, он получает страшный удар под дых. Подбрасывает вверх и снова опрокидывает на спину. Снова приходится ловить воздух широко раскрытым ртом. Сначала не получается, а потом резким потоком он вдруг хлынул в легкие, разрывая их и заставляя зайтись в удушающем кашле, разбрызгивая кровь, пузырящуюся на губах.

– Не хочешь отвечать? – равнодушно спрашивает невидимый собеседник. – Твое право. Тогда я сам узнаю все, что мне нужно.

Сильными пальцами хватает голову землянина и сдавливает виски. Тело действует на рефлексах. Илюха подается вперед, чужие руки соскальзывают, а его лоб четко встречается с переносицей собеседника. Слышится легкий хруст. Катнувшись… влево, это уже не искоренить, для того чтобы разорвать дистанцию, он вскакивает на ноги. Однако тактическое решение в виде разрыва дистанции, в тумане, когда надоедливая мгла закрывает обзор только самому, а противнику при этом совсем не мешает, было ошибочным. Удар головой в переносицу если и нанес вред (а хруст был явственно слышен), то невидимка на это никак не прореагировал. Ни звука не издал. Зато ответные действия показали, что противник разозлился.

Не успел Илюха встать в боевую позицию, как в грудь прилетает очередная плюха, а любознательный абориген остается по-прежнему невидим. Хрустят сминаемые силой страшного удара магазины в разгрузке, им вторят ребра. Ноги отрываются от твердой поверхности, и снова он летит спиной куда-то в туман. Однако, не успев упасть, парень получает очередную подачу, теперь уже в спину. Висящий за плечами РД норовит проломить ее, а затем удары посыпались один за другим без перерыва. Его обрабатывали как боксерскую грушу на тренировке, которая при всем своем желании, даже если таковое у нее бы и было, не смогла бы дать сдачи. Пинали больно и жестоко. Расчетливо, выбивая не только жизнь из тела, а даже волю к сопротивлению. Таким беспомощным Илья себя еще никогда не чувствовал. Потом опять из белесой хмари появились чужие руки и коснулись висков. Сил сопротивляться уже не было. Тело превратилось в добросовестно отбитый бифштекс с кровью, которая, казалось, уже сочилась даже сквозь поры кожи. Но даже в таком состоянии землянин сдаваться не желал. Он смог повернуть голову и вцепиться зубами в ненавистную «граблю».

И снова его избивали, а он, подбрасываемый чудовищными оплеухами, перемещался короткими полетами от удара к новому встречному удару. Сознание в какой-то момент отключилось, и вновь заработало, когда невидимка бесцеремонно полез к нему в голову. Пальцы, сжавшие его виски, казалось, протаяли сквозь височные кости черепа и впились в мозг, подавляя волю.

– Не стоит сопротивляться неизбежности, – вещал равнодушно-безучастный голос. – Расслабься, так ты умрешь менее болезненно.

Вот только Илья умирать не хотел. Тогда-то и началось его сопротивление, на уровне подсознания. Он чувствовал, как рушатся защитные барьеры собственной личности под чудовищным натиском виртуального существа, но из врожденного упрямства создавал новые и новые. Помогало мало. Именно в тот момент он превратился в некое бестелесное существо, плавающее в темноте. Древний машинный разум меж тем мял сознание человека, словно пластилин, взламывая создаваемые Илюхой барьеры с невероятной легкостью. А вот уже и последний рубеж, от личности парня осталось мало, но тем не менее он держался, окружив себя непроницаемой черной сферой, забыв, кто он, зачем, почему, когда. Каким-то образом ощущалось недоумение невидимки такому сопротивлению, и вот, когда последний барьер оказался почти взломанным, а сил удерживать преграду вообще не осталось, давление извне прекратилось. Только боль продолжала терзать.

Туман исчез. Что было тому причиной? Да фиг его знает. Может, та самая ярость, только теперь человек видел своего врага. Загнав боль в избитом теле куда-то далеко на задворки сознания, он, кряхтя, как старый дед, и харкая тягучей, кровавой слюной, как туберкулезник на последней стадии, вновь поднялся на ноги. Мужчина оглянулся. В глазах читалось удивление. Отпустив рыжие волосы сестренки, виртуальная фигура развернулась и, ускорившись до размазанного состояния, метнулась к Илье. Практически исчезнув в одном месте и вновь материализовавшись рядом. Но теперь парень был готов. Блеснул клинок штык-ножа и погрузился по самую рукоять в лоб возникшего перед ним противника. Можно сказать, он сам наткнулся на вовремя выставленный нож.

– Сюрпри-из, – растянулись разбитые губы в кровавом оскале, – мы еще не закончили. Теперь моя очередь задавать вопросы.

Человек хрипел и дергался, стоя на коленях, а Илья ощущал, как через нож, который оставался воткнутым в лоб электронного монстра, ощущаются огромные массивы информации. Но прикасаться к ним было отчего-то боязно.

– Брат!!!

Илья оторвал взгляд от дергающегося противника. К нему, хромая, подходила Ди. Форма помята, один рукав кителя буквально держится на последней нитке. На правой скуле наливается синим большой кровоподтек, но главное, она была живая и вполне даже здоровая.

– Досталось тебе, мелкая?

– Ты бы себя со стороны видел, – одними губами улыбнулась девушка.

– Да уж, представляю, порезвился этот гаденыш прилично. Болит даже то, что болеть не может.

Девушка подошла и прижалась к его плечу.

– Ты пришел за мной, брат.

– А разве я мог поступить по-другому?

– Мог или не мог… теперь это неважно. Ты здесь, и это самое главное. Чувствую себя живой. Я так долго об этом мечтала.

– О чем? – не понял парень. – О том, чтобы меня вот так отметелили?

– Дурак! – нахмурилась рыжая. – Я мечтала обнять тебя. Хотела почувствовать, как это – обнимать близкого человека.

– Мне тоже приятно твое прикосновение, мелкая.

– Все шутишь? Ты вообще в курсе, что тебе даже очнуться в ближайшее время нельзя?

– А сейчас я что делаю. И вообще, где это мы?

– Бездна! Какой же все-таки мой брат непроходимый тупица! Ты ведь даже не понял, что только что совершил невозможное.

– Тебе было плохо, я хотел помочь. Что в этом такого?

– Дурень! Ты без моей помощи вошел в систему древнего искина и взломал его защиту. Даже мне это не удалось! Мы в виртуальном пространстве. Ты в моем мире.

– А как я это сделал? – Только теперь до землянина начало доходить то, что оставалось за гранью восприятия все это время. С одной стороны, он как бы понимал, что находится не в реальном мире, но с другой – воспринимал происходящее как само собой разумеющееся, его даже не удивили берцы, родная форма российской армии, автомат и прочее снаряжение, которое услужливо воспроизвело богатое воображение. Он просто действовал на инстинктах. Член семьи попал в беду. Нужно помогать. Этого оказалось достаточно. Но как?

– А я знаю? Одно могу сказать с уверенностью, такого точно никто еще не делал без посредничества нейросети, и то только на уровне команд. Не говоря о том, что с действующими искинами Элерх Энте вообще никто не сталкивался до этого момента. А ты вошел внутрь системы и при этом не сжег себе мозги… пока не сжег. Но дальше лучше позволь мне. Я уже с твоей помощью прошла периферию и в данный момент работаю с основным ядром. Осталось совсем немного.

– А с этим, – Илья кивнул на замершего перед ним мужчину, не отпуская рукояти штык-ножа, – что будем делать?

– Думаю, братец, что уничтожать его не стоит. Давай оставим, а? Искинов такой мощности в Содружестве нет и долго еще не будет.

– А если он…

– Ничего он уже не сделает. Зубов больше нет. Как раз сейчас я изменяю протоколы безопасности и доступа. Кстати, это не просто искин. Ничего общего с аналогами Содружества. Тут использована личностная матрица живого человека. Представляешь, что он может рассказать?

– Да скачать с него всю информацию, и дело с концом.

– Нет. Кое-что скачать не сможем. А именно личные знания со слепка носителя и его видение мира. К тому же он не злой на самом деле.

– Ясное дело, он же машина.

– Ты не понимаешь. Он не совсем машина.

– Хочешь сказать, кто-то вроде тебя?

– Ну да. Только он одинок, так как заключен в виртуальную клетку, а мне проще, у меня есть ты. Он ведь, по сути, выполнял алгоритм защиты, попутно собирая информацию. В этом вся его суть, но он живой.

– Да? Ладно, но держи его в узде, иначе я…

Ноги вдруг подкосились, изо рта хлынула кровь. Сознание вновь стало уплывать в неведомые дали, а барабаны с вездесущей дрелью с новой силой возобновили концерт.

– Ой! – пискнула рыжая. – Ты держись, Илюша. Я сейчас. Скажу ребятам…

Ее голос стал отдаляться, превращаясь в еле слышный шепот, а гул барабанов все нарастал, норовя превратиться в грохочущий шквал пронзительной боли.


Глава 22

Провокация. Как много в этом слове для сердца… хотя нет, строчка несколько из другой оперы. Но вообще, слово «провокация», как правило, несет негативную окраску. На самом же деле в этом понятии нет негатива, впрочем, и позитива тоже нет, оно нейтральное, обозначающее некие действия провокатора, способные подтолкнуть провоцируемого к запланированным заранее результатам. Результаты эти могут быть ожидаемыми или не очень, но то, что какие-то будут, несомненно. Тут все дело в том, с какой стороны смотреть. Правда, бывают случаи, когда провоцируемый оказывается умнее провокатора и никак не реагирует, в этом случае роли автоматически меняются, и вот уже провокатор сам становится провоцируемым бездействием оппонента. Всякое бывает в жизни. Однако пока операция «зеленые человечки» протекала предсказуемо. В том смысле, что провоцируемые господа изволили реагировать агрессивно. Именно такой реакции подспудно ожидал Илья, так как только такой вариант развития событий мог бы развязать ему руки и снять моральные ограничения, что полностью устраивало и соответствовало дальнейшим планам.

Ребятишки накинулись на ложную цель, как свора собак. Если честно, парень был даже удивлен такой однозначной реакцией. Будучи на их месте, он бы сначала постарался изучить сложившуюся ситуацию. Осторожненько, не подставляясь. Мало ли что в ответ прилететь может. Эти же без раздумья отработали по обманке из имеющегося вооружения. Кстати, вооружению этому стоит уделить особое внимание. Оно не очень блистало разнообразием, хотя не стоит забывать, что, возможно, это не весь имеющийся арсенал. Так вот, оснащены были перцы в основном энергетическим вооружением. Однако надо отдать должное, их лазерные пушки отличались завидной мощностью, а самое главное, скорострельностью, что в общем-то было вполне логично, особенно если учитывать их способ передвижения, основанный на использовании гравитации, ради которой также необходимо иметь большой запас этой самой энергии на борту. Видимо, в этом плане дела у них обстоят более чем хорошо. Интересно было бы посмотреть на способ получения оной, да и на самих пришельцев живьем глянуть не помешает.

– Внимание! Боевая тревога. Абордажной группе стоять по местам. Доложить о готовности.

Пришло время пощупать за вымя… ну, короче, время пришло, и пощупать за вымя очень хочется.

– Центральный. Абордажная группа «стоит» по местам. Мы готовы, капитан.

– Значит, так, Хало. Последние указания. Задача – проникнуть на борт и взять пленных. Лучше, конечно, живьем, но если будет сильное противодействие, то и в мертвом виде сгодятся. Учти, работать придется в неизвестной обстановке. Вариант «любой ценой» не устраивает. Для нас только «бесплатно» подойдет.

– Принял. Не волнуйся, капитан. Сделаем все красиво. Если там вообще есть живые, то добудем тебе экземпляр. Тут Дони интересуется: тебе какие предпочтительней? Чтобы всего и побольше, или постройней и фигуристей?

– Передай ему, что если будет задавать провокационные вопросы, разрешу произвести бартер. В смысле одного из них на Дони поменяем. А вообще, ребятки, давайте серьезней. Чай, не за девками собрались. Все, ждите отмашки.

Хорошие ребята подобрались в команду. Мало того что бойцы все опытные, так еще и с понятием. Знают, когда можно капитана дружески по плечу хлопнуть, а когда молча выполнять указания. Вот и сейчас поржали, стравили нервное напряжение и снова ждут, когда командир скажет «фас». Им проще. Они пойдут и будут работать, а ему придется сидеть как на иголках, наблюдая за ходом операции со стороны. Такие моменты Илюха ненавидел всем сердцем. А ведь уже не первый год командует людьми, да только никак не привыкнет. Тут надо либо сразу родиться бездушным эгоистом, либо терпеть, пережигая частички собственной души за каждого потерянного бойца. В детстве, когда еще был жив отец (боевой офицер, не раз ходивший под смертью и посылавший в бой своих людей), Илья никогда не спрашивал его о том, каково это. О подобных вещах по молодости лет тогда еще рано было задумываться, а сейчас спросить уже некого. Одно верно, привыкнуть к такому, если ты нормальный человек, невозможно. Остается только вот так, молча терпеть и делать вид, что спокоен. Хотя… сам-то тоже не без греха. Заставил хлопцев поволноваться, когда на их глазах, подогнув ноги, рухнул колодой на пол коридора зачищаемой станции древних. Так что они квиты.

Струхнули пацаны капитально. А кого бы не тряхнуло, если твой командир, стоящий рядом, вдруг падает на пол. На вызовы не отзывается, и только зеленая точка на тактической схеме боевого шлема показывает, что он еще жив. А потом его тело вдруг начинает конвульсивно вздрагивать. Сквозь забрало видно, как лицо человека покрывается багровыми кровоподтеками и ссадинами, он натужно харкает кровью. Очень похоже со стороны на повреждения при избиении, но ведь его никто не трогает. Вот он лежит, и, кроме бойцов абордажной группы, которые до него и пальцем не коснулись, вокруг нет никого. Непонятное происходит, а непонятное всегда пугает, особенно если оно невидимо. Из скафандра не выколупаешь, вакуум кругом. Тащить на корабль? Так человек колотится в конвульсиях, что нести его просто невозможно, экзоскелет, повторяющий движения и усиливающий их, такой возможности не дает. Что делать?

Благо продолжались судороги минут пять всего, а потом прекратились. К тому моменту, когда на связь с Халло вышел искин «Барракуды» и передал приказ о заключении капитана в медицинскую капсулу, вся группа была уже на полпути к кораблю. Когда командира таки добыли из недр боевого скафандра и раздели, у всех глаза на лоб полезли. На теле парня живого места не было, а переломы костей сосчитать было трудно. Кроме того, он буквально плавал в крови внутри скафандра. У кого как, а на коротком ежике прически старшего абордажной группы точно седых волосков добавилось, а потом еще, когда капсула выдала диагностическую карту. Тут уже у остальных волосы дыбом встали, и не только на голове. Все ведь видели, как это происходило, вернее, что как раз ничего и не происходило, а результат ужасающий. Бедняга Халло от медицинской капсулы не отходил неделю, пока Илюха не очнулся полностью здоровым.

В общем, шуганулись парни знатно, но хорошо то, что заканчивается благополучно. Жизнь на корабле потекла заведенным порядком. А вот у землянина забот добавилось. Нужно было разгребать массивы информации, доставшейся по наследству от предков. Теперь уже об этом можно было говорить с полной уверенностью. Искин исследовательской станции, который имел имя собственное, звучавшее как… впрочем, звучало оно настолько забубенисто, что с некоторых пор его стали звать просто Зак. Так вот, этот Зак поведал историю, произошедшую в Солнечной системе в те времена, когда планета Земля еще не стала той знакомой Илье родной Землей, а только недавно вообще приобрела качества пригодной для жизни. Зато Марс, тогда еще тоже называвшийся другим именем, был цветущим местом, на котором бурлила жизнь во всех ее проявлениях.

Народ Элерх Энте случайно наткнулся на это место в сети звездных порталов. Тогда эта цивилизация была на своем пике развития и постоянно расширялась. Нужны были дополнительные территории. А тут такой подарок, пригодная для жизни планета. Правда, бесхозной назвать ее было нельзя. Там уже обитал разумный вид, начинающий успешно осваивать околопланетное пространство. Но кому и когда это мешало? Элерх Энте были любознательным народом, наверное, даже чересчур любознательным, так что удержаться не смогли, да и не захотели бы. Как тут удержишься? Ведь новая раса разумных, к появлению которой ручек никто не прикладывал, явление редчайшее. Можно даже сказать, сверхредчайшее. Ведь до тех пор, окромя рептилоидов, условно разумных к тому же, более никого обнаружить не удавалось. Приходилось самим создавать. Начинали с себе подобных. Получилось. Теперь эти создания сами себе живут, размахивая каменными топорами, и интереса пока не вызывают. Вот разовьются, тогда и настанет время для изучения. Исходя из информации, предоставленной Заком, речь шла о предках кадарийцев. Но не о них разговор.

Рептилоиды были первыми, кого обнаружили Элерх Энте и кто эволюционировал без «помощи» извне. Являясь изначально условно разумными, они, с подачи любознательных чужаков, быстро обрели настоящий разум и начали бурное развитие. Такое, что приходилось даже придерживать. И вот на тебе, снова редкая удача, обнаружить доселе неизученный вид, тем более по-настоящему всего один шаг. Вовремя успели древние, чуть было не заполучили конкурента. Или не вовремя, если смотреть со стороны обитателей Марса. Как бы там ни было, сама бездна предлагает плотненько заняться изучением. Ну и пошло-поехало.

Однако амфибиям, а именно такой вид обитал в то время на Марсе, не понравилось чужое присутствие. Вот только Элерх Энте это мало интересовало, и вскоре аборигенов, которые называли себя как-то по-обезьяньи, на взгляд парня (то ли лемурцы, то ли лемурийцы), быстренько поставили на место. Рост этих созданий внушал трепет даже самим Элерх Энте, он, рост в смысле, достигал иногда более семи метров. Тот экземпляр в «пробирке», который обнаружился на верхних горизонтах покинутой станции, являлся наглядным тому подтверждением. Таких воистину гигантских размеров этому народу удалось достигнуть благодаря более низкой гравитации, нежели на современной Земле. Ну да ладно. Жили себе ребята на Марсе, не тужили, и продолжали бы жить, однако древних такой расклад не устраивал. Посредством некоторых манипуляций устроили марсианам несколько разрушительных войн. Таких войн, которые отбросили марсианскую цивилизацию далеко назад, чтобы о космосе думать на время забыли. Короче, в космос их с некоторых пор больше не пускали. Примерно как сейчас с землянами дело обстоит. За такие дела Илюха бы сам им ручонки с превеликим удовольствием повыдергивал, невзирая на родство.

Да только наблюдения и изучения снова показалось мало, в чьей-то шибко умной голове родилась мысль о создании нового вида. За основу взяли ДНК аборигенов Марса и кое-что добавили от самих Элерх Энте, в итоге получился новый вид разумных, внешне гуманоидный и росточком не сильно уступавший первоисточнику. В среднем до пяти метров, редко до шести. Надо было учитывать большую гравитацию планеты, где новый вид должен был обитать. Пока шли эксперименты, спешно терраформировали эту самую планету под новые нужды. В общем, древним спешить было некуда, вот они не торопясь и занимались своими делами, а через какое-то время, не так чтобы длительное, если брать по космическим меркам (по космическим меркам и миллион лет – капля в море), планета была готова к заселению. Ну и выпустили новый вид на «волю». Мол, плодитесь и размножайтесь, а мы посмотрим, что из этого выйдет.

Что из этого вышло, узнать не успели. Началась война с, казалось бы, ручной цивилизацией рептилоидов. Эти господа плодились с огромной скоростью, неудивительно, что в какой-то момент им стало тесно, ну и, исходя из этого, они посмели решить, что далее они и сами, как говорится, с усами, а хозяева более не нужны. Пришлось доказывать, что ребятки очень глубоко в этом заблуждаются. Станцию законсервировали, в расчете вскоре вернуться и продолжить исследования. В общем, оставили на время благодатный уголок Солнечной системы и занялись усмирением непокорных рептилий. На это пришлось потратить больше времени, чем рассчитывали. Да и потери понесли значительные, но своего добились. Указали неблагодарным выскочкам их истинное место в иерархии. Вернулись обратно, а тут, оказывается, и без них жизнь кипит и бьет ключом. В частности, «ключом» били лемурийцы, которые за срок отсутствия надзирателей снова успели выскочить в космос и добраться до обживаемой экспериментальной расой Земли. Вот их и били. Кстати, название новой расы придумали сами создатели. «Атланте» – так их назвали и так они называли себя. Надо сказать, что Элерх Энте с языка древних переводилось как «звездные жители», ну или «жители звезд», трактуйте, как говорится, на свой вкус. Смысл сохраняется неизменным что так, что эдак. А «Атланте» переводилось как «дети». Хороши детишки, на которых, чтобы взглянуть в глаза, «родителям» нужно заказывать специальный подъемник. Ну да не о том речь. В отсутствие надзирателей извне марсианские аборигены старательно пытались освоить древнюю Землю путем геноцида проживающих там с некоторых пор атланте.

Пришлось вмешиваться снова и брать под контроль течение эксперимента. Не на шутку разошедшихся лемурийцев «примарсили» обратно, и все вновь устаканилось. Все сидят по своим «матрешкам», в смысле планетам, и развивают общество. А что остается делать? Космос-то недоступен. А спустя довольно продолжительное время в истории Элерх Энте грянула вторая война, вернее пока только ее первый раунд, однако от этого было не легче. Началась самая разрушительная война, которая, собственно, и стала последней для огромной звездной цивилизации. Эдакой своеобразной жирной точкой. Как таковая цивилизация перестала существовать, явив чуть позже миру (это уже, в отличие от Зака, Илья и так знал) жалкие остатки в виде генетически ущербных эленте.

А что же происходило в Солнечной системе? Да много что. На этот раз с началом второй войны станцию не стали консервировать. Более того, к тому времени на спутнике Земли была создана еще одна, а на пятой планете от Солнца, которая находилась на орбите между Марсом и Юпитером и которой на данный момент более не существует, если не считать обломков в виде астероидного пояса, небольшое поселение. Оставлять беспокойных лемурийцев наедине с атланте побоялись. Памятуя о прошлых событиях. Так что, оставив небольшой контингент для наблюдения за экспериментом, Элерх Энте занялись решением вновь возникших проблем, чем, собственно, и прозанимались до своего трагического конца. А в Солнечной системе через какое-то время начали разворачиваться собственные, не менее трагические события.


Глава 23

Поначалу все было вполне спокойно. Шли годы. Оставленный для наблюдения контингент исследователей занимался своей работой. Но никто не спешил за ними возвращаться. Неизвестность порождала беспокойство. Связь через сеть порталов работать перестала. В том смысле, что на запросы никто не отзывался. Вернуться в большой мир своим ходом никто желанием не горел. Боязно было. Отсутствие связи как бы намекало, что там не все в порядке. А с другой стороны, чего вообще дергаться? Чай, не воины, а ученые. Тем более тут, на далекой окраине исследованного космоса, было тихо, мирно и спокойно. Чего еще надо? Оставалось только ждать, чем кончится противостояние. Ну и, как водится, дождались. В систему заявились рептилоиды. Как их сюда занесло? История умалчивает. Может, случайно тоже, а может, и целенаправленно. Главное, что эти ребята, обнаружив тут своих врагов, мирно занимающихся исследованиями, очень обрадовались. Так обрадовались, что, видимо, чисто на радостях, так сказать из счастливых побуждений, разнесли планету, на которой было основное поселение. Не сразу, конечно, все ж таки целая планета, да и Элерх Энте сопротивлялись. Но итог Илья видел собственными глазами. Нет более той планеты. Защитники системы, а именно военизированная охрана ученого персонала, сражались яростно, но их было мало и вооружение они имели слабое, не для полноценной войны, так что поражение было закономерным. Остатки выживших эвакуировались на станции Фобоса и Луны.

Но супостат, тоже понесший серьезные потери (все ж таки техника древних, пусть и не военная, была совершенней), останавливаться на этом не пожелал. Он принялся планомерно обрабатывать станции бывших своих хозяев. Сначала принялся за Фобос, так как эта база, в отличие от лунной, была чисто исследовательской и собственной наружной защиты не имела от слова совсем. После нанесения супостатом нескольких страшных ударов по спутнику Марса, засевшие там поняли, что долго не продержаться. Было принято решение эвакуироваться на Луну. К тому времени часть коридоров было уже обрушено, пострадали коммуникации. Управляющий центр и энергетическая установка оказались отрезаны. Собрав все, что можно было унести, люди покинули эту обитель.

Тогда разбушевавшиеся рептилии обратили свой гнев на последнее пристанище. Луна долго держалась. Средства связи искина, оставшегося на Фобосе замурованным, а также приборы наружного наблюдения оказались к тому времени практически разрушены, и полной картинки у Зака не было. Но кое-что все же сохранилось, так что об общей сути происходящих событий искин имел представление. Продержавшись еще несколько месяцев, лунная база все-таки прекратила свое существование. Перед тем как нападающие решили высадиться и уже «руками» добить своих создателей, несколько спасательных челноков успело незаметно прошмыгнуть к Земле. Вот таким был на самом деле способ появления людей на планете. Обезьяны тут даже рядом не стояли. Врет теория старика Дарвина.

Земля стала последним пристанищем для исследовательской группы Элерх Энте. Вернее, для ее остатков. А рептилии, разграбив базу на Луне, на Фобос даже соваться не стали. Да и чего там искать после того, что они сами сделали? Видели же эвакуацию персонала. Так что в скором времени покинули этот уголок вселенной. Видимо, живших на Марсе лемурийцев посчитали недостойными внимания, во всяком случае на данном этапе, а атланте тем более. Хотя может быть, неоконченная на тот момент война помешала вплотную заняться местным населением. Все может быть.

На какое-то время в Солнечной системе воцарилось вселенское спокойствие. Все разумные сидели на дне гравитационных колодцев, каждый своего, и с тревогой поглядывали в небо. Но время идет, страхи забываются. Лемурийцы попробовали снова сунуть свой нос в космос. Сунули. Поводив жалом из стороны в сторону, убедились, что никто не спешит их втаптывать обратно в поверхность родной планеты. Раз такое дело, было принято решение продолжить экспансию. Осторожно сунулись дальше. Тишина. Обрадовались и уже без опаски стали спокойно и не спеша развиваться. Мешать им на тот момент было уже некому. А тем временем спасшиеся от полного уничтожения Элерх Энте кое-как обжились и установили хорошие отношения с обретавшимися на планете своими протеже – атланте. А ничего другого не оставалось. Нужно было как-то выживать.

Подкидывая знания великанам, они подстегнули процесс развития. Нужно было спешить, так как точно знали, что лемурийцы – народ активный, любознательный не менее самих Элерх Энте, ждать не будут, да и рептилоиды могут нагрянуть. Атланте, которые называли себя уже просто атлантами, оказались благодарными учениками и всасывали знания как хороший насос, так что к тому моменту, как лемурийцы решили попробовать их на зуб, уже было чем ответить. Началась первая война, затеянная непосредственно коренными жителями Солнечной системы, а не привезенная извне. Возможно, она бы не продолжалась сильно долго. Может быть, лемурийцы, получив жестко по соплям, нашли бы способ мирного сосуществования, но тут вмешались естественные процессы. Грянул солнечный шторм такой мощи, которого ранее не случалось в истории, во всяком случае на памяти местных жителей.

С Марса, имевшего намного более слабые магнитные поля, нежели Земля, буквально сорвало атмосферу, и он начал умирать. Война, понятное дело, временно прекратилась. Лемурийский народ пытался спасти свой дом. Спешно возводились города-купола, орбитальные станции. На это тратились огромные ресурсы, как в техническом плане, так и в плане рабочих рук. Вот только беда не приходит одна. Откуда ни возьмись прилетела каменюка да саданула по поверхности, сведя на нет все усилия. Каменюка была столь огромной, что справиться с ней не получилось. Элерх Энте, скорее всего, без особого труда справились бы с этой напастью, но ведь их уже не было, а сами не сдюжили. Тут сработало множество факторов. Основным была первая катастрофа, а далее неожиданность, истощение ресурсов, размеры космического гостинца и множество других причин. Ну… бывает. Земле, естественно, тоже досталось, сначала от солнечного шторма, а потом и от Марса кометный дождик хлынул, но она выстояла, и тогда взгляд отчаявшихся лемурийцев жадно обратился в ее сторону. Жить-то где-то надо. Начался второй виток войны. Результатом стало почти полное истребление как самих лемурийцев, так и атлантов. Что же касается Элерх Энте, то их и вовсе почти не осталось, но почти – это ведь не полностью.

Таким волшебным образом на одной планете оказалось сразу три народа одновременно. Но лемурийцам очередной раз не повезло. Гравитация земли их убивала. Слишком она была велика для роста и веса амфибий, рожденных и эволюционировавших в более мягких условиях. Естественным решением для них стало занять водные пространства. Вернее, их подводную часть. Атланты же продолжали жить на суше, постепенно мельчая под гнетом гравитации и постоянно изменяющихся условий, а Элерх Энте и вовсе практически потерялись на их фоне. Слишком мало было изначально, да и надобность в них отпала. Начался золотой век. Век – это образно сказано. Зак давал информацию в сжатом варианте, но наводящие вопросы раскрывали истинные временные масштабы. Речь шла даже не о десятках тысяч лет, не о сотнях, миллионами исчисляется. Но вернемся к атлантам, они господствовали, Лемурийцы партизанили из-под воды. Русалки, сирены, гигантские спруты и прочие чудовища, поджидавшие мореплавателей, заново начавшей развиваться цивилизации, были делом рук подводного народа Лемурии. Однако в основном все было очень даже прекрасно и всех устраивало. Так продолжалось тысячелетиями. Элерх Энте, кто помнил времена величия своей цивилизации, тоже исчезли. В конце концов, они были не вечными изначально, а без возможностей своей медицины так и вовсе с продолжительностью жизни стало туго. Со временем даже самоназвание народа кануло в Лету, а сами потомки великих древних одичали, превратившись практически в зверей, почитавших атлантов богами. Не все. Была часть, которая забаррикадировалась в подземельях, сохраняя… или скорее пытаясь сохранить память о своем народе и знания. В разные времена они выходили на поверхность, чтобы создать новую цивилизацию, но расплодившиеся и одичавшие без присмотра потомки с гиканьем-улюлюканьем не давали им этого сделать.

Однако судьбе было угодно, чтобы теперь уже к поверхности планеты Земля прилетел очередной камушек. Прилетел и шваркнул от всей широты космической души. Удар этот был настолько страшен, что, угодив в океан, смел зародившуюся там морскую цивилизацию, а заодно прекратил существование сухопутной. Полностью, конечно же, не уничтожил, однако оставил совсем уж жалкие крохи. Ну, так и не впервой. Могли бы снова раскрутиться, вот только удар был такой силы, что Земля мало того что сменила угол наклона своей оси, так еще и порадовала разнообразными катаклизмами. Всем сразу стало «весело», началось резкое изменение климата и подвижки материков, а затем оледенение. Это было последней каплей. Атланты с лемурийцами исчезли с лика матушки Земли, а вот люди, потомки Элерх Энте, которые уже давно забыли, кто они есть на самом деле, оказались живучими. Едва расплодившись, они чуть не последовали за прилично уменьшившимися к тому времени великанами и подводными жителями, однако смогли удержаться, скатившись в абсолютную дикость. Тогда-то и началось восхождение по эволюционной лестнице нового вида, который впоследствии назовут Homo sapiens.

Люди пережили все невзгоды, постепенно расселяясь по поверхности Земли и изменяясь внешне, благодаря географическим и климатическим особенностям планеты. Образовывались новые народы, исчезали, появлялись следующие. Впоследствии выяснилось, что некоторые атланты тоже смогли выжить. Но это были слабые, нежизнеспособные очаги, которые долго не просуществовали. Илья подумал, что народ Лемурии, возможно, тоже как-то смог сохраниться, хотя бы частично, иначе откуда брались легенды о русалках и им подобных тварях, да и про великанов часто в сказках упоминается. Видимо, атланты тоже отчаянно пытались цепляться за жизнь. Но не судьба, их бывшие создатели оказались более живучими и приспособленными. А как же иначе? Будь по-другому, разве смогли бы они развиться в такую могучую цивилизацию? Вряд ли. Как бы то ни было, но в конце концов на планете остались только люди. Эксперимент по созданию новой расы бесславно завершился, оставив в живых только потомков его устроителей.

Удивительная история и поучительная к тому же. Но от Зака была получена и масса другой информации. А конкретно – технической. Пусть эта информация была не подробной, станция была исследовательской и профиль имела биологический, однако в некоторых случаях и общего направления достаточно, чтобы додумать недостающее. Кроме того, часть информации, касающаяся изучения биологических видов и создания новых, может дать толчок к исправлению видовой стерильности у эленте. Все это еще только предстоит изучать, и не Илюха этим будет заниматься, а вот насчет порталов он узнал много нужного и интересного.

Нет, он не выяснил, кто их построил. Зак сказал, что они были всегда. В том смысле, что если их кто-то и установил когда-то, то Элерх Энте об этом ни сном, ни духом. Они тоже их нашли в свое время и тоже просто ими пользовались. Халява. Это великое понятие, существующее самостоятельно, наверно, со времен сотворения Вселенной. А вот наземные порталы это уже они сами придумали. Возникает вопрос, а почему тогда они не воспользовались этими порталами, чтобы уйти из Солнечной системы в большой мир? Со слов Зака, это не произошло по очень простой причине. Дело в том, что порталы эти имели, во-первых, чисто грузовое назначение, а во-вторых, это была новая, можно сказать новейшая разработка, и на живых объектах пока не испытывалась. Эти штуки только начинали устанавливать. Так сказать, экспериментальная сеть. Дураков не нашлось испытывать на себе.

Вот так вот. Илья практически первый произвел испытания, уже без участия создателей, в общем, тоже интересная информация и даже кое-что из технической документации имеется, но не это было главным. Главным было то, что Элерх Энте очень далеко продвинулись в изучении машин Предтеч, настолько далеко, что знали не только как пользоваться, но и как отключать их на время или полностью. Разумеется, обратно тоже включить могли. Вот это было важным, однако, что еще более важно, Зак знал, как это делать. Мало того, обещал помочь с этим и научить.

Оставалось только выпроводить «тарелочников» из системы. Так и началась операция «Провокация». Все-таки нападать первым Илья не хотел. Кстати, дискообразная форма кораблей была присуща изначально Элерх Энте, а потом уже и рептилоидам, так как они развивались, получая технологии от своих «хозяев». Так что догадки о том, кто тут теперь хозяйничает, обрели под собой некое подобие почвы. Со слов Зака, главным преимуществом этой расы является быстрое восстановление популяции, в основе которой лежит генетическая память. Каждая новая особь является самостоятельной от рождения и имеет изначально все знания родителей и опыт, полученный теми на протяжении жизни. В отличие от людей, они в дикость не скатываются, а просто восстанавливают свое поголовье и сразу практически готовы продолжить с последнего места. Чтобы их уничтожить, нужно не оставить ни одного в живых, иначе все начнется заново. Вот такую заразу древние создали когда-то. Выходит, что в последней войне не до конца справились, как считают историки эленте. Кое-кого, похоже, пропустили, и вот результат. Как бы эта напасть до империи не добралась. А может, уже и добралась. Если судить по схеме порталов, то ребята «зеленые» базируются где-то в пространстве между Землей и областью обитания жагов. Условно говоря. Не этот ли «зеленый» аргумент заставил последователей Дара Жагера отвлечься от войны с империей? Блин, а ведь это вполне возможно. Нужно спешить, заканчивать все дела тут и мчаться обратно, попутно производя разведку. Похоже, что древние капитально приложили этих ребяток, так качественно приложили, что полностью выбили научную и военную элиту. Видимо, рептилоиды, восстановив популяцию, не могут пока восстановить научно-технический потенциал, довольствуясь крохами. Может, именно поэтому рыщут по галактикам в поисках технологий древних Элерх Энте. Все возможно. Однако это тоже важная информация. Память генетическая – штука прекрасная, но и она не всемогуща. Нужно просто выбить основных носителей знания, чтобы отбросить в развитии на тысячелетия.

Начать Илья решил с охраны порталов. С некоторых пор, как уже упоминалось, «зеленые человечки» неусыпно несли вахту возле каждого портала. По два корабля дежурили. Вот их и начал щипать парень.

– Ди, сбрасывай обманку.

– Готово.

– Теперь отходим вот в этот квадрат. – Илюха обозначил зеленым маркером область пространства.

– Расчетное время прибытия десять минут, – звенит голос сестренки.

– Угу. Теперь главное. Одного валим наглухо, а второго только повредить надо.

– Да все будет, братец. Ты же меня знаешь.

– Волнуюсь я. Вот и повторяюсь. Сам себя перепроверяю. Мне-то тут сидеть, а ребятам на чужой борт лезть.

– Их ты тоже уже заинструктировал насмерть. Но я тебя понимаю. Теперь понимаю. Прибыли.

– Отлично. Левая пусковая, товсь.

– Есть.

– Ложная цель – старт.

– Есть старт. Ложная цель, пошла. Сигнатуру воспроизводить точно.

Несколько секунд напряженной тишины ожидания.

– Клюнули. Встали курсом на перехват обманки.

– Отлично. Маркирую цели. Первую уничтожить, вторую повредить. Пли-и!!!

Легкая дрожь, прошедшая по корпусу «Барракуды», сообщила, что ракеты сошли с направляющих штатно.

– Ракеты сошли, три секунды до ухода в гипер. Две. Одна. Есть поражение целей. Как заказывал, братец. Один готов, второй дымит и дрейфует.

– Принял. Халло, работайте.

– Есть, командир. Стартуем.


Глава 24

Абордажная операция прошла достаточно быстро. Особого сопротивления не встретили. Экипаж дискообразного корабля оказался немногочисленным. Всего пять чело… в смысле пять особей имелось на борту. Действительно, раскайфованные ребята. Настолько привыкли к тому, что конкурентов им нет, что даже собственной безопасностью не озаботились. Не ожидали они, что найдется кто-то такой наглый, да еще к тому же не хуже оснащенный, что осмелится напасть. Вот и доигрались.

На все манипуляции абордажной команде потребовалось не более получаса, да и то только потому, что осторожничали максимально. А вообще, операция прошла идеально, чего, если честно, никто не ожидал. Как можно было ожидать такое, если в свое время эти ребятишки практически на ноль помножили своих хозяев? А тут, поди ж ты, как на тренажере прямо. Пристыковались, взломали борт, высадились, под прикрытием дроидов обошли весь корабль, попутно фиксируя или уничтожая живых обитателей. А поскольку судно было небольшим, то и ходить там в принципе было негде, как, впрочем и уничтожать тоже особо было некого. Всего-то двоих грохнули мимоходом, не столько из необходимости, сколько, как чуть позже выяснил Илья, от неожиданности, когда эти два бедолаги внезапно появились из только что осмотренного прохода. Там оказался технологический люк, который просто проглядели по незнанию. Основные и главные части корабля находились в центре, один закольцованный коридор, из которого имелись проходы к важным частям корабля. Работать старались быстро, не вникая в особенности конструкции, потому и зевнули малость. А вообще, просто делали свое дело. Но за этот косяк Илья решил все же пистона вставить, ибо нефиг.

Сразу после возвращения группы объект абордажа был уничтожен, а «Барракуда» взяла курс на базу. Все произошло так быстро, что последствия, в виде поисковых партий, проявились только спустя час. Корвет был нафарширован большим количеством разнообразной аппаратуры, практически на все случаи жизни, естественно, что Илья постарался не дать возможность противнику отправить сигнал бедствия. Вот когда проявилась истинная, щучья ипостась нового корабля. Засада, рывок, схватить добычу и снова в тень. Мгновение, и вот уже опять тишина и спокойствие. Только в данном случае мелкие фрагменты обломков напоминают о том, что здесь что-то произошло. Не зря Илюха тратил время на изучение противника.

Очень хотелось посмотреть, что же там добыли бравые молодцы Халло. Но приходилось себя сдерживать. Сначала нужно снова спрятаться и только потом начинать знакомиться с «гостями». Парень себе только позволил пару реплик, в плане как прошло. На что получил ответ, типа все пучком, командир. Зашли, взяли, вышли. Как учили, короче. Ну и ладно. Доберется до убежища, там и посмотрит на качество «улова». В базах Зака имелась информация о внешнем виде рептилоидов. Изначально парень ожидал увидеть что-то, вернее кого-то, похожего на земных рептилий или скорее на древних динозавров. Рептилоиды ведь. На деле же вышло совсем иначе. Если и являлись рептилиями предки этого вида, то так давно, что угадать в них исходный вариант было весьма затруднительно. Гуманоидная форма. Прямоходящие. Две руки, две ноги. Их даже можно было бы назвать красивыми, если б не общий чуждый вид. Отсутствие ушей, ярко выраженного носа, глаза с вертикальным зрачком. Чешуи не наблюдалось, или, вернее, она, скорее всего в процессе эволюции, видоизменилась во вполне себе обычные кожные покровы. Яйца не кладут, живородящие, разница только в том, что рожают, в отличие от людей, не по одному детенышу или по два, редко больше, а не менее в среднем пяти-шести за раз могут произвести на свет, очень часто и сверх того. А так по внешнему виду очень похожи на людей. С явными признаками различия полов.

– Ну, показывай свой улов, – сказал землянин, когда наконец-то закончил с основными делами швартовки корабля в специально для этого предназначенном ангаре древней базы.

Питание на ворота, под руководством Зака, уже восстановили, немного коряво, правда, можно сказать на живую нитку, да поверху протянув прямо по полу коридоров имеющиеся в запасе искина специальные аварийные кабели. Когда Элерх Энте эвакуировались отсюда, во времена тех памятных событий, основного питания на мембрану по понятным причинам уже не было, но аварийные накопители ворот исправно работали. Вот только на данный момент без обслуживания они давно приказали долго жить. Но на «соплях», проброшенных по полу коридоров, вполне себе получилось восстановить работоспособность основной калитки. Илюхе вообще повезло с этим парнем, с Заком в смысле. После того, как изменили протоколы допуска, он вроде как даже обрадовался, если так можно выразиться применительно к его сущности. Закончились многие миллионы лет вынужденной консервации и изоляции. Реакторный зал и прочее оборудование управляющего узла, вернее их ресурс, благодаря спящему режиму, поддерживаемому искусственным разумом, и вакууму, сохранились идеально. Ну, если учитывать временные масштабы. Кое-чем пришлось срочно заняться, но в целом Илья получил идеальную базу. Правда, для его корабля это мало что давало, дефицит расходников никуда не делся, зато убежище вышло действительно славное.

Но кроме информации, которой щедро делился Зак, обнаружились и уникальные находки. Двадцать комплектов скафандров древних, в рабочем состоянии, нашлось на штатных местах. Эти девайсы Илюха ошибочно считал чисто гражданской версией. Они оказались универсальными. То есть они могли быть какими угодно по мере надобности. От носимой поверх комбинезона брони древние отказались, заменив эту защиту более продвинутыми энергетическими щитами. Испытания показали, что Элерх Энте знали, что делали. Их скафандры значительно превосходили имперские аналоги. Не сказать, чтобы на несколько порядков, но на порядок точно. Кроме того, они были легче чуть ли не втрое, удобней, и защищали носителя не хуже того танка, который так любил Дони. А если учитывать подвижность, которую давали эти штуки, так и вовсе песня получается. Одним словом, парни из абордажной группы уже вовсю щеголяли в древних обновках. О как получилось. Понятие «древнее» мало вяжется с понятием «обновка», но велик и могуч русский язык, он при необходимости свяжет несвязываемое. Однако скафандры действительно были хороши. Особенно поразил встроенный прямо в комбинезон экзоскелет. В имперских образцах он был не в пример более громоздким и интегрировался в броню непосредственно, тут же, за неимением таковой, его вшили прямо в комбез. Несущие части этого устройства в состоянии покоя, то есть когда в них нет необходимости, даже на ощупь не чувствовались в «недрах» ткани, однако по мере надобности приобретали жесткие свойства, превращаясь непосредственно в то, чем являлись по умолчанию, и по своей эффективности тягового усилия даже превосходили разработки Содружества. Пришлось землянину, конечно, немного напрячь мозги, дабы адаптировать эти девайсы к судовой сети, но с помощью того же Зака получилось и это.

Одно было плохо, с нейросетью скафандры не стыковались, хотя и необходимости не было. Они вообще оказались действительно универсальной одеждой. Надевались на голое тело, соприкасаясь с которым начинали работать как вторая кожа, но имелся еще один интересный нюанс, эти скафандры настолько легки и удобны, что одновременно являлись повседневной рабочей одеждой, вот только интерфейс немного пришлось подкорректировать под стандарты, принятые в Содружестве. Невозможность работы через нейросеть, вроде бы и мелочь, но из-за этой самой мелочи самому Илье, как пилоту корабля, приходилось пользоваться родной эспэбэшкой. Все дело в том, что, как выяснилось, понятие нейросети у древних было несколько иным, да и сами сетки другими. Они, в смысле древние, использовали свой аналог не так расширенно, как в Содружестве. Элерх Энте пошли другим путем. Не адаптируя человека под машину, а наоборот. Соединение происходило напрямую, нейросеть, вернее ее аналог, которым пользовались древние, была просто своеобразным коннектором. А уже сам искин трансформировал образы в понятные для хозяина. Именно поэтому у Ильи получилось проникнуть в сеть Зака и взломать его.

Это была не заслуга парня, не его исключительность, а просто искин был совсем другим, и именно поэтому у Ди ничего не получилось. Она действовала по стандартной схеме, которая тут не работала. Все было на самом деле гораздо проще, чем казалось на первый взгляд. Потом, спустя какое-то время, в своих размышлениях парень пришел к предположению, что Зак просто хотел, чтобы его взломали. Являясь разумным, он просто устал от одиночества и, не имея возможности сопротивляться заложенным в него алгоритмам, делал это не в полную силу. Ведь мог же додавить Илью тогда? Да, мог, скорее всего. Но почему-то не сделал этого. А еще иногда землянину казалось, что Зак боится. Боится вновь остаться в одиночестве. Было даже такое совсем уж невероятное предположение, что он своей жестокостью одновременно и проверял парня на происхождение, вынуждая Илью, буквально провоцируя на необходимые действия, тем самым обходя собственные протоколы. Может, это так, а может, только домыслы. Илья из чувства такта не спрашивал, а сам Зак не распространялся. Зато Ди вела с ним задушевные беседы. Возможно, когда-нибудь поделится тем, что узнала. Спешить в этом случае некуда.

Получается, что уже эленте когда-то, утратив основные знания предков, имея только крохи, не разобравшись, пошли своим путем. Ну, да и ладно, небольшая потеря. Так тоже хорошо. Ведь будь иначе, у Илюхи не появилась бы такая сестренка, как Ди. А сами скафандры позже изучат и потом создадут новые, которые, возможно, будут еще круче, чем то, что сделали древние. Уж Медв-то точно вцепится в них так, что вырвать если и получится, так только вместе с руками. Эх, как же он соскучился по этим людям. По своим, обретенным на чужбине друзьям. Парадокс. В империи тосковал по Земле, а найдя ее, тоскует по людям, оставшимся в империи. Однако самое комичное во всей этой ситуации с «тарелочниками» как раз и заключалось в этих самых древних скафандрах. Но обо всем по порядку.

– Улов нормальный, командир, – усмехнулся Халло, – там ребята в данный момент развлекаются.

– В каком смысле развлекаются?

– Сейчас сам все увидишь.

В трюме, куда после стыковки бота с носителем доставили пленных, происходило следующее. Дони развлекался тем, что тыкал стволом штурмового комплекса одного из зафиксированных пленников, а тот, похоже, в ужасе шипел. Именно шипел. Вернее, даже шипела и, судя по всему, действительно от какого-то прямо-таки первобытного ужаса. Почему шипела? А потому что, скорее всего, этот индивидуум инопланетной расы являлся особью женского пола. Самой крупной из всех захваченных. Тут надо снова вернуться к информации, переданной землянину Заком. У рептилоидов главную роль в обществе играли именно женские особи, являясь изначально крупнее и сильнее мужских. Своеобразный матриархат, созданный природой по праву сильного, изначальный, так сказать, матриархат, а не приобретенный искусственным путем в результате вырождения мужских особей. Сама природа так распорядилась. Эти, будем называть их «женщины», играли ключевую роль, а «мужчины» вспомогательную. Всего-навсего обслуживающий персонал, из которого лучшие особи допускались до «комиссарского» тела ради размножения. Вот и тут пилотом оказалась «женщина». Так сказать, мужики, двое из выживших, понуро сидели и глядели своими круглыми глазами с расширившимися от страха вертикальными зрачками на разворачивающееся действие. Веселье было в самом разгаре. Дони, как обычно, выступал в роли клоуна, а благодарные зрители добросовестно ржали.

– Нет, ну точно девка! – тем временем продолжал представление массовик-затейник. – Парни, может, кто желает развлечься? Гляньте только, как шипит. А как извивается? Точно никто не хочет?

– Отставить, Дони! – гаркнул Илюха, как только увидел это непотребство. – Издеваться над пленным неприемлемо.

– А кто издевается, командир? Я же, можно сказать, флиртую, а она шипит.

– Может, ты не в ее вкусе? Может, она мелких любит, вон как те, что у стенки сидят, а ты крупноват.

– Так она просто не в курсе, что чем крупнее, тем приятней. Наши девки, к примеру, от большого… никогда не откажутся.

– Это ты-то большой? – заржал один из бойцов.

– Да побольше, чем некоторые.

– А ты проверял, что ли?

– Так! Отставить меряться причиндалами! – прервал завязавшуюся шуточную перепалку Илья.

Бойцы замолчали. Однако смех смехом, а вопрос получения информации встал остро как никогда. Землянин подошел к пленнице и присел на корточки, с интересом разглядывая ее. Та в ужасе попыталась отодвинуться подальше, но пиллерс (пиллерс, как правило, одиночная опора, стойка, колонна, поддерживающая палубное перекрытие судна, может служить так же опорой, для тяжелых палубных механизмов и грузов, на многопалубных судах), к которому была прикована, не дал это сделать.

– Боится, – сделал вслух заключение Илья.

– Скажу даже больше, – добавил Халло, – они буквально в ступор впадали, как только видели нас. Странно все это.

– Интересно, с чего бы?

– Да все просто, командир! – снова не смог промолчать Дони. – Эти, – он указал подбородком на двоих мелких мужчин, – слабаки. Сразу струсили. А девка влюбилась, вот и бесится. Не может выбрать из стольких красавцев.

– Да заткнись ты уже! Красаве́ц! – не выдержал Халло. – Дальше-то что, капитан?

– Да хрен его знает, если честно. Наверно, нужно взять пробы, на ДНК и прочее. Пусть медицинское оборудование проведет тесты. А пока запереть где-то. Как-то с карцером мы лопухнулись при проектировании корабля. Но кто ж знал?

– Карцер? Хм-м. Что-нибудь сообразим, капитан. Лир! – начал раздавать команды старший абордажной группы. – Ты слышал приказ?

– Так точно.

– Ну, вот и выполняй, раз медицинские базы изучал. Ты, Дони, освободи кладовую, ту, где ЗИП оружейный хранится, и пленных туда определи.

– А с ЗИПом что делать?

– Временно в арсенал сложи.

– Там и так все плотно упаковано.

– Найдешь место. Пленных извлечь из их комбинезонов, для пущего эффекта.

– Ну, это мы завсегда! Это мы с превеликим удовольствием. Особенно вот эту. – Боец сально ухмыльнулся и, многозначительно шевельнув бровями, поглядел на пилотессу.

Та вряд ли поняла, о чем шел разговор, но почувствовала, что о ней, и постаралась сжаться, чтобы стать незаметней максимально.

– Тьфу ты! Дони! Похабник. Ты о чем-то, кроме девок, способен думать? – возмутился Халло.

– Так точно! О жратве! Но сейчас я сыт!


Глава 25

Разместили пленников без удобств. Дони, как самому говорливому, досталось прибирать за ними. Он, конечно, не обрадовался такому назначению, но благодаря своему оптимизму продолжал зубоскалить.

– Вы только представьте себе, – восклицал он, – эти тварюшки тоже гадят, как люди.

– А ты чего ожидал, – отвечали ему, – что они особым кадарским будут гадить? Наша пища им подходит. Едят как мы, и гадят так же. Логично?

– Ну, в принципе да. А вот сисек у девки не имеется. Не повезло.

– Кому? Тебе или ей? – ржали бойцы.

– Ей, конечно. Я же вижу, что она без нормального мужика сохнет, а мне без сисек и даром не надо.

– Ты там смотри, осторожнее с ней, а то жениться придется. Капитан у нас парень тоже с юмором. Вдруг решит, что после всего, что у тебя с ней было, ты просто обязан взять ее женой? А что? Привезешь домой, она тебе ящериц нарожает.

– Упаси Елазна! Нет уж, ну его, такое счастье в бездну. Ящериц я бы еще пережил, но без сисек… я не согласный!

Шутки шутками, но томились пленники в застенках тоже не зря. Поместили их вместе, чтобы была возможность слушать разговоры. Зак утверждал, что если язык за такой огромный промежуток времени не изменился, то он сможет сделать перевод. Язык не изменился. Разве что совсем незначительно. А говорили пленники об очень интересных вещах. Они обсуждали возвращение богов. Вернее, понятие «боги» не совсем отражало то, о ком судачили сидельцы. Создатели, древние хозяева, верховные, старшие – это малая толика эпитетов, которыми заключенные под стражу называли Илюхиных бойцов. А всему виной скафандры древних. Именно такими запомнились Элерх Энте рептилоидам. Говорили об этом с затаенным ужасом. Мол, они вернулись, и теперь нам хана. Накажут за все грехи. Вспомнят нам все, и бунт, и войну, и за своих одичавших потомков тут отомстят. Пилотесса в основном молчала, иногда только шипела что-то раздраженно, но, в общем, разделяла подавленное настроение. М-м-да-аа. Знатно Элерх Энте повоевали, если ужас перед ними сохранился в генетической памяти потомков рептилоидов. Зверствовали древние, похоже, на всю катушку.

Вот, оказывается, что привело их в ступор. Врожденные страхи перед всемогущими хозяевами передались по наследству. Потомки бунтовщиков, благодаря генетической памяти, продолжают помнить и бояться, просто-таки трястись от ужаса. Оно и немудрено, технически Элерх Энте войну выиграли. То, что после нее не смогли восстановиться, рептилии знать не могли и все это время боялись, что хозяева, пропавшие куда-то, могут вдруг снова объявиться. А тут Илюхины перцы нарядились в «ископаемые» скафандры и выглядят точь-в-точь. Что они могли еще подумать? Землянин, немного поразмыслив, решил использовать эти страхи для своих целей. Как ни крути, а бодаться в одиночку у него силенок не хватит. Звать на помощь империю? Ну, во-первых, тогда о самобытности земной культуры можно будет забыть. Растворится она в Содружестве. Во-вторых, не факт, что император захочет выделить существенный контингент флота, чтобы защищать настолько отдаленную территорию. В империи сейчас и своих проблем выше крыши. С жагами война еще идет. Плюс ко всему сами жаги совершают непонятные телодвижения, потихоньку отводя свои флоты и сдавая позиции. С чего бы вдруг? А не «зеленые» ли часом человечки тому виной? Вдруг так срослось, что именно в этот момент «тарелочники» добрались до обитаемых там территорий и решили попробовать на зуб, ну, например, тех же жагов. Может такое быть? Да может, конечно. Почему нет? Вот только в этом случае император, если он нормальный политик, а этот вроде вполне соответствует такому определению, вряд ли захочет распылять силы. С одним врагом еще не закончили, а тут следующий корячится. Нужна ему в таком разе обуза в виде Земли, да еще и на таком расстоянии, которое при всем желании контролировать не получится? Нет. Не нужна. Будь времена спокойные, то оно конечно, а в данный момент и даром не надо. Тут свое бы сохранить.

Ну и что получается? А получается, что помощи ждать неоткуда. Однако и своих земляков на произвол судьбы Илья бросать не собирался. Столько сделать, чтобы добраться сюда, а потом позорно отступить, поджав хвост? Вот уж дудки. Не на того напали. Боитесь древних? Ну что же. Прикинемся ими и наведем ужаса. Устроим персональный армагедец в отдельно взятой Солнечной системе. Но сначала надо подробно допросить узников. Вернее, узницу. Судя по всему, знает она куда больше своих помощников. Вот только учить язык времени нет. Однако Зак вполне с этим справится. Ди устойчиво держит с ним связь и сможет обеспечить его голографическое присутствие на допросе. Голограмма достаточно совершенна, настолько, что отличить от живого человека, не прикоснувшись, будет проблематично, а учитывая общий настрой пленных, становится ясным, что они и пытаться не будут. Да никто им такой возможности и не даст. Зак будет транслировать перевод сестренке, а та уже Илюху будет держать в курсе беседы.

Будь это люди, справились бы простым ментоскопированием. Однако тут вырисовывалась проблема, Илья не был уверен, что аппаратура, настроенная исключительно на людей, правильно сработает в этом случае. Можно ведь и убить случайно, и что потом? Снова на «рыбалку» отправляться? Зак не хуже справится. Язык их он понял, значит, поговорить тоже сможет. Эдакое космическое лицедейство получится. А куда деваться? Он мужик… ну или искин, сообразительный. Быстро понял, что от него требуется. В общем, разыгрывать ситуацию решили следующим образом. Сам Зак изображает главного, остальные его охрану. Немного только уточнили особенности поведения, чтобы не сфальшивить по ходу игры, и начали претворять план в действие.

Древний искин справился со своей ролью блестяще. Как будто всю свою жизнь только тем и занимался, что лицедействовал. А может, так оно и было, вернее его прототип, чья личностная матрица была загружена в машину, имел незаурядные актерские таланты. В любом случае от голограммы Зака просто разило неподдельным величием, когда он допрашивал трясущуюся от ужаса пленницу. Язык рептилоидов на слух воспринимался как набор шипящих звуков, перемежающихся щелчками разной тональности, но в целом вполне походил на обычную речь. Угадывались отдельные слова, речевые обороты и прочее. Плюс мимика вполне читаемая.

Если убрать все лишнее, из допроса узнали следующее. «Тарелочники» тут занимались тоже пока исключительно исследовательской деятельностью. Земля рассматривалась как предмет неявной экспансии. О том, кто живет на планете, «зеленые» знали. Они проводили исследования над бывшими хозяевами. Что с ними конкретно делать, еще толком не решили. Сначала, когда после войны с Элерх Энте рептилоиды только снова вышли на просторы звездных врат и добрались сюда, земляне еще прозябали в дикости. Не до них, да и недосуг было. Велись активные поиски технологий бывших хозяев, а с одичавших потомков взять было нечего. На брошенной и полуразрушенной лунной базе кое-что нашли, конечно, но совсем немного. Оно и понятно, собственные предки когда-то тут уже порезвились. Однако за живущими на дне гравитационного колодца решили присматривать. От греха подальше. Уничтожить тоже можно было. Но какой в этом смысл? Дикари не помнят своего происхождения, не знают про самих «зеленых». Даже мести не получится. Просто не поймут. А вот в случае нужды использовать вполне можно. Пока только непонятно как. Кроме всего прочего, занимались изучением генофонда. До уровня древних рептилоиды, понятное дело, на данном этапе не дотягивали, однако понимали в этом всяко больше сегодняшних землян. Кроме всего прочего, имелась какая-то, прямо скажем, маниакальная тяга стать равными бывшим хозяевам. Ради этого «тарелочники» занимались попытками скрещивания своего вида с живущими на Земле. Они свято верили, что гены Элерх Энте дадут им то самое величие, к которому так стремились всегда. Да и понимали, похоже, что без участия извне их прогресс двигается медленно. Все технологии, имеющиеся на сегодняшний день, есть только благодаря тому, что сохранилось после войны, и еще найденному на руинах поселений древних. Однако в основном застой. Вот и пытаются видоизмениться, в надежде, что гены эти стрельнут, превратив их в могущественную цивилизацию. А пока нужно просто не давать землянам развиваться. Время терпит.

Исследовательскую базу устроили на Луне. Мудрить особо не стали. Просто отремонтировали, подогнав под свои нужды, полуразрушенную базу бывших хозяев. Постоянного контингента на ней не было. Работали сменами, по году. Тот большой корабль, который прилетел вскоре после самого Ильи, как раз и делал ротацию персонала, завозил припасы, ну и так далее. Следующая смена будет только через год. Год, к слову, не земной, а по календарю пришельцев. Но это не суть важно. Количество разумных, единовременно обитающих на базе, исчисляется несколькими тысячами. А конкретно две с хвостиком. Точное количество пилотесса не знала. Она всего лишь пилот и по совместительству младший научный сотрудник. Пересчитывать поголовье своих соплеменников в ее обязанности не входило.

Все корабли относились к классу исследовательских. Вооружены, конечно, но не для войны. С кем тут воевать? Охраны как таковой, то есть именно военных, тоже не имеется. Благодаря технологиям с аборигенами справятся легко, а других врагов на таком отдалении от обжитых миров не наблюдалось. Кстати, об империи они знали. Как знали и то, что это не бывшие хозяева, хоть и похожи внешне, а тоже результаты древнего эксперимента. Выяснилось, что имеются планы на разведку боем в ту сторону. Мол, они там войнушку затеяли. Самое время пощупать, пока ослаблены обе стороны. А вообще, «зеленые» до сих пор старались особо не отсвечивать, накапливая потенциал. Для чего? Пока на всякий случай. А дальше видно будет.

В принципе все, что хотел узнать, Илюха узнал, и пленные больше нужны не были. Но что с ними делать теперь. Убить? Выбросить в космос, что равносильно первому? Рука не поднималась. Эти напуганные создания в данный момент на врагов не тянули. Уничтожить врага в бою – это одно, а убивать пленных, особенно тогда, когда лично тебе они ничего плохого не сделали, как-то… низко. Вернуть их соплеменникам? Смысла нет. Да и возможности тоже. Короче, решил оставить пока как есть. Чай, не объедят. А вот как источник информации сгодятся. Отвезет в империю, пусть там разбираются с потенциальным противником. Вся эта ситуация очень неоднозначна. Этих «зеленых» даже есть за что пожалеть. Над ними многие тысячелетия, а возможно и миллионы лет ставили опыты. Потом использовали как заблагорассудится. Немудрено, что они в итоге взбунтовались. Теперь, правда, сами пытаются заниматься тем же, но винить их в этом сложно. Как бы думал сам Илья, окажись на их месте? Да фиг его знает. Ведь тогда он не был бы человеком. Так что вопрос этичности будущих своих действий парень решил рассматривать с позиции защиты. Защиты своего вида. А что было раньше, то быльем поросло. В конце концов, земляне не могут нести ответственности за своих предков, кем бы они ни были. То были их дела, и сегодняшних людей, проживающих на планете Земля, они не касаются.

Пора было начинать планировать акцию устрашения. Что для этого надо? Да в общем-то ничего особенного. Хватит и обычного уничтожения кораблей. Только делать это надо так, чтобы пришельцы не понимали, откуда исходит угроза. Ударить и отойти. А там посмотрим по ситуации. Попытаться выйти на связь при помощи Зака и, явив вид Элерх Энте, выдвинуть ультиматум. Но прежде всего акция устрашения путем демонстрации возможностей. Илья не знал, сколько для этого потребуется времени. А сколько бы ни потребовалось! Будет пинать их ровно столько, сколько нужно. Хватило бы ресурсов, а терпения не занимать. Можно даже устроить несколько абордажей с выжившими. Чтобы они рассказали своим, чьих рук дело. Если страх перед древними врожденный, то вполне может сработать и сподвигнуть «тарелочников» на исход.

Началась самая настоящая охота. «Барракуда» появлялась из ниоткуда, наносила удар и снова исчезала. Эти удары, каждый раз наносились в разных местах. Неожиданных для «зеленых» человечков. Парень сначала просто уничтожал единичные цели, ведущие работу на Земле. Они, конечно, пробовали сопротивляться, только сложно это делать, когда противника не видно, а если и видно, то оказывается, что это обманка. Отстреляются перцы по ложной цели, глядь, а в том месте и нет ничего. Непонятно, а раз так, то и страшно к тому же. В общем, развлекался Илюха: то при подходе к планете хлопнет зазевавшегося бедолагу, а то, наоборот, при взлете с нее подловит. Сначала разворошил муравейник, а потом своими наскоками зашугал до одури. Ребята перестали шляться в системе по одному. Только парами работали или вообще тройками. Да только помогало мало. Уничтожались они одинаково легко. Новые гиперпространственные ракеты шанса не оставляли. Их даже заметить не успевали. Просто лопался очередной корабль. А как, откуда пришла смерть, понять возможности не представлялось. Это пугало еще больше. Дальше просто уничтожать корабли смысла уже не было. По плану требовалось показать им настоящий, воплощенный ужас. Для этого взяли пару кораблей на абордаж и, наведя там шороху, оставили несколько выживших, которых предусмотрительно «не заметили», но при этом не забыли продемонстрировать себя во всех деталях.

Сработало. Постановка под названием «Возвращение древних хозяев» подействовала. Господа «тарелочники» через месяц после начала операции заперлись на своей лунной базе и носа оттуда не показывали, свернув всю возможную деятельность. Видимо, вызвали подкрепление и ждут. Ну что же? Илюха тоже подождет. Не гордый. А пока можно и базу пощипать маленько. Совсем немного. Так, чтобы она по возможности сохранилась. Может, пригодится в дальнейшем. Пары точечных ударов хватит, чтобы не расслаблялись и продолжали бояться. Страх штука такая, если его не поддерживать, может очень быстро трансформироваться в злость. А вот этого как раз совсем не надо. Пусть ребятишки боятся, трясутся, портки меняют почаще, главное, чтобы о сопротивлении даже думать забыли. А то, чего доброго, разберутся в ситуации, и тогда уже самому спасаться придется.

Ожидание скучным не было. И постреляли вволю, и абордажникам дело нашлось, в виде точечных наземных операций. Глубоко не лезли, просто парализовали всякое передвижение по поверхности спутника. Зак развлекался тем, что, используя дистанционно аппаратуру «Барракуды» и маяки, расставленные по всей системе, как ретранслятор, приседал на уши рептилоидам, рассказывая им в лицах, каким мукам те подвергнутся в скором времени. Жути нагонял, в общем, создавая в воспаленном ужасом мозгу «зеленых» картинку разведывательной экспедиции Элерх Энте, которая ожидает подхода основного флота с минуты на минуту.

А еще через месяц дождались. Дождались во всех смыслах, «зеленые» – подмоги, а землянин – очередного развлечения. В систему вошел большой корабль. Не флот кораблей, а всего один. Точно такой же, как прошлый раз, когда произошла плановая ротация персонала исследовательской базы. Судя по всему, дома не поверили сообщению о том, что «древние хозяева» вновь объявились. Но как бы то ни было, на призыв о помощи отреагировали. Прислали корабль на разбор сложившейся ситуации. Вот только разобраться никто и ни в чем не успел. Парень не дал такого шанса. Перехватил носитель еще на полпути и отработал по нему как в тире, развалив громадину на несколько кусков.

Нет, все же гиперпространственные ракеты – это что-то с чем-то. Хватило трех единичных запусков с начинкой, состоящей из антиматерии. Таких зарядов было мало, так что приберегались специально для таких вот случаев. Чтобы уж сразу и наверняка. Пригодились, и даже еще пара десятков осталось. В принципе, можно б было и одним запуском обойтись, если знать заранее конструктивные особенности корабля. Однако таких знаний пока не имелось. Приходилось действовать исходя из аналитических выкладок Зака. Но разница техники «зеленых» относительно техники Элерх Энте сказалась, поэтому пришлось потратить чуть больше боезапаса, чем предполагалось изначально. Но это все мелочи. Главного добились. Уничтожение носителя явилось последней каплей. Исход начался буквально на следующий день. Целая флотилия малых кораблей стартовала с лунной базы. Вернее, малыми они были относительно самого носителя. А так с базы стартовали разные. Как выяснилось, кроме совсем малых кораблей, которые отстреливал последнее время землянин, имелись образцы и больших размеров.

Надо отдать должное, отступали ребята организованно. Грузовые корабли, по-видимому битком набитые пассажирами и оборудованием, шли защищаемые эскортом из малых, уже знакомых кораблей. Да и было тех грузовиков всего два. Метров по триста в диаметре диска. Илья не смог отказать себе в удовольствии пострелять напоследок. По грузовикам он не бил, а вот охраняющую исход мелочь пощипал по краям, тем самым придав, так сказать, волшебного пинка для ускорения. Нет доблести в том, чтобы расстреливать набитые гражданским персоналом грузовики. Не смог Илюха себя заставить. Хотя это было очень даже целесообразно. Но таким образом можно озлобить даже самого трусливого противника, спровоцировав того на немедленные действия. Такой задачи не стояло. Нужно было просто спровадить гостей. Что, собственно, и произошло. Вот только гости не оценили Илюхиного великодушия, подложив напоследок свинью. Взорвали лунную базу, уродцы, спутав планы по ее изучению. Ну, жабы, они жабы и есть.


Глава 26

Андрей Петраков вот уже второй месяц находился на МКС. Это была его не первая космическая экспедиция, но первая, в которой он выполнял обязанности командира экипажа станции. Кроме него, экипаж представляли еще три человека. Джей Сабковски, американец польского происхождения, японец Такаси Накамура и француз Кристиан Дюбуа. Народ в экипаж подобрался хороший. Так оно и понятно. Кого попало в космонавты не берут. Кроме того, каждый член экипажа проверяется на совместимость, так что проблем с взаимопониманием никаких нет. Обстановка на станции сложилась дружеская с самых первых минут. Правда, Такаси с Крисом скоро покинут орбиту. Их миссия заканчивается. Ребята тут обретаются уже полгода. Устали. Вместо них придут другие люди, но работа при этом не остановится. Заданий им надавали много, скучать некогда.

Андрей с детства мечтал попасть в отряд космонавтов, и, благодаря своей целеустремленной натуре, он в конце концов добился поставленной самому себе цели, пришлось, правда, немало потрудиться на пути к ней. Школа, оконченная с золотой медалью. Летное училище. Служба в авиации, потом в специальной летной группе «Стрижи». Параллельно этому бомбардировка заявлениями о поступлении в отряд космонавтов… потом изнурительные тренировки, жесточайший отбор. Много чего было, но в итоге оно того стоило. Трудно передать те ощущения триумфа, когда перегрузки стартующего ракетоносителя впервые вдавили его тело в ложемент пилота. Понятное дело, что пилотом он был чисто номинально, весь полет проходит в автоматическом режиме, но, черт побери, ощущения все равно незабываемые. Да и последующие старты были не менее яркими эмоционально. Каждый раз как будто первый.

– Андрей, – позвал Такаси, старательно выговаривая непривычное для японца русское имя. – Все разогрето.

Так, как про себя называл японца Андрей, очень тщательно изучает русский язык, поэтому старается с ним говорить только на русском. Сейчас в Японии вообще повальная мода на русский язык, и не только. Любят они и российские конфеты, мультики, вон, тоже пришлись по вкусу и теперь вовсю переводятся на японский. Особенно «Чебурашку» полюбили. Практически целый культ этого диковинного зверька создали. Кто бы мог подумать? Песни разучивают, причем не только переведенные на родной язык, а даже в первоисточнике пытаются изобразить. Как-то довелось услышать. Смешно получается, право слово, когда с детства знакомая песня звучит с диким японским «прононсом». Но красиво выводят, шельмы. Стараются. Вот и Такаси Накамура не избежал последних веяний моды.

– Спасибо. Еще минуту, – ответил Андрей, «щелкая» личным, дорогим цифровым фотоаппаратом, – только пару кадров сделаю.

Фотографией он заболел тоже в детстве, с подачи отца. Тот был фанатом этого искусства и без камеры даже на улицу не выходил. Мать не очень одобряла это их общее увлечение. Не только из-за того, что отец фотографировал все и всех подряд, где бы ни находился. Незнакомые красивые женские лица, пойманные в интересном ракурсе, очень часто становились объектами фотографий. Мама смотрела на это сквозь пальцы, так как муж повода к ревности не давал. Чисто эстетический интерес художника. А вот то, что квартира была заставлена всякими сопутствующими приспособлениями, необходимыми для фотографии, на которые папа часто тратил семейные средства, ее порядком напрягало. Жили-то небогато. Так и немудрено. Это теперь все просто. Молодежь даже не представляет, наверно, как это было раньше. Сейчас аппаратура цифровая, «щелк» – и снимок готов, подключай к компьютеру и смотри, что получилось, так и на самой камере есть экран, где пусть и в малом формате, но видно, что вышло. Раньше же все было сложнее. Сначала нужно зарядить камеру. Чуть позже кассеты с уже заряженной в них пленкой, начали продавать, но Андрюха застал еще те времена, когда пленка продавалась просто рулончиком, завернутая в светонепроницаемую бумагу, и ее еще нужно было запихать в кассету, а до того, пока не придумали сами кассеты, намотать прямо на валик камеры. Застал, правда, буквально краем и сам пользовался соответственно уже непосредственно кассетами.

Все эти манипуляции с заряжанием фотоаппарата производились либо в туалете, при выключенном свете, на ощупь, либо бралась старая шуба, сворачивалась так, чтобы в кокон, получившийся из нее, не попадал свет, и через рукава, просунув туда руки, снаряжалась камера. Может быть, кто-то это делал и по-другому, а вот отец именно так развлекался до тех пор, пока кассеты не вытеснили это неудобство из процесса. Тем же способом «отстрелянная» пленка извлекалась, и далее, так же, на ощупь, заправлялась в специальный бачок для проявления. Там вообще было особое искусство, чтобы попасть в спиральки верхней и нижней части разборного валика. Потом проявитель разведи теплой кипяченой водой да залей, не забывая следить за временем и прокручивая валик бобины. Далее следует слить раствор, прополоскать, и залить уже закрепитель. Потом сушка. Какой женщине понравится, когда по всей квартире свисают ленты проявленной фотопленки?

Печать самой фотографии, посредством фотоувеличителя, установленного на стиральную машинку в ванной комнате, при свете красного фонаря, это, прямо скажем, целое таинство. Вид появляющегося на фотобумаге, как по волшебству, изображения завораживает. Но чуть передержал в ванночке с проявителем, и пиши пропало. Только выбросить. Нужно поймать момент, когда настает пора выдернуть лист и, через промежуточную ванночку с чистой водой, сунуть его в емкость с закрепителем. Далее снова сушка на электрическом глянцевателе. Словом, давеча не то, что нонеча. Вот и ворчала мама постоянно, однако с пониманием относилась к увлечению своих мужчин. Смягчающим обстоятельством было еще и то, что она сама, как правило, в первую очередь являлась основным фотообъектом увлечения мужа.

Женщиной она была в молодости яркой, красивой, статной. Отец любил ее и постоянно с особым удовольствием фотографировал. Да и сейчас, уже разменяв давно седьмой десяток, выглядит для своих лет потрясающе. Она, понятное дело, пыталась показать, что ей это безразлично. Впрочем, безуспешно. Чего там говорить? Нравилось ей позировать и потом смотреть, что получилось. А она всегда на фото выглядела шикарно. Удивительно фотогенична. Ее фотопортретами были завешаны все стены тесной «двушки» и постоянно обновлялись. Кстати, батя был всего лишь любителем в этом деле, небесталанным, фанатичным, но любителем. А так трудился токарем на московском «Шарике», мама же преподавала в школе русский язык. Андрей, конечно же, тоже заболел фотографией, но в меру. Однако камерой баловался с завидной регулярностью. Дорогущий Canon и порядочный набор всевозможных объективов, можно сказать, его гордость, всегда под рукой.

– Андрьей! – начал возмущенно грассировать Крис, переплетая английское произношение с французским акцентом. – Ну, сколько можно ждать?

– Всё! Всё, мужики. Последний снимок, и начнем. Больно красивый циклон зарождается над Тихим океаном.

– Кстати сказать, – вступил в разговор Джей, – у тебя здорово получается. Если вдруг решишь закончить карьеру космонавта, всегда сможешь заработать деньги фотографией.

– Да какие там деньги? – хмыкнул командир экипажа. – Чего смеяться? Так, балуюсь немного, для удовольствия.

Говоря это, он старательно ловил момент, чтобы сделать эффектный снимок. Вдруг через объектив камеры он увидел что-то непонятное. Сначала изображение циклона задрожало и как будто стало смазываться и расплываться, а потом резко пропало, заслоненное неким чужеродным объектом, проявившимся из пустоты космоса. Андрюха взглянул поверх фотоаппарата и обомлел. На расстоянии пары километров приблизительно, точнее судить сложно, не зная изначальных размеров, как бы из ниоткуда появился корабль. А чем эта, даже с виду хищная конструкция, могла еще быть? Волосы на загривке зашевелились сами собой, а по спине табуном пронеслось стадо мурашек.

– Андрюха! – Сабковски русским языком владел в совершенстве, говорил как на родном для него английском. – Ну ё-мое, жрать охота, спасу нет!

– Да какой жрать?! – чуть севшим от волнения голосом ответил Петраков. – Вы только на это взгляните!

– Андрюх, ты чего? Можно подумать, мы циклонов никогда не видели, – возразил Джей, тем не менее перемещая себя к смотровой башенке.

– Такого точно еще не видели. – Андрей чуть подвинулся, давая возможность тому тоже приобщиться к удивительному зрелищу.

– Ну и что тут… – начал было тот и осекся. – Вот вэ фак? – то ли выругался, то ли восхитился Джей шепотом, сразу же перейдя на родную мову.

– А сам-то как думаешь? – тоже на английском и тоже почему-то шепотом ответил ему Петраков.

– Шепчетесь? – съехидничал Крис, явив свою горбоносую, вечно улыбающуюся физиономию.

– Типа того.

В башенке троим было не поместиться, тем более четверым, так как Такаси тоже уже подгребал, заинтригованный происходящим.

– Так что там?

– Да хрен его знает, если честно. Сами смотрите.

Андрей с Джеем неохотно уступили место товарищам.

Едва те заняли их места, как сразу же послышались восклицания на двух языках.

– Мы тоже так подумали, – криво усмехнулся Сабковски.

– Там что-то происходит.

– Что? – разом, в два голоса, спросили те, кто не мог смотреть в данный момент.

– Похоже, что от корабля отделился шаттл.

– И что делает?

– Кажется… сюда направляется, – неуверенно добавил француз.

– Ну-ка, дай глянуть.

Русский с американцем прилипли к иллюминаторам. Действительно, от корабля отделился малый аппарат и в данный момент быстро приближался, буквально на глазах увеличиваясь в размерах. Через минуту он уже завис над смотровой башенкой так, что его могли наблюдать все разом, не толкаясь.

– Сдается мне, джентльмены, – выдохнул Джей, – что мы сейчас вступим в контакт с внеземным разумом.

– Не знаю, как вас, – Накамура передернул плечами, – а меня чего-то потряхивает.

– Не тебя одного, – согласился Андрей.

Тем временем неизвестный аппарат завис метрах в двухстах от станции. В кормовой части откинулось что-то вроде аппарели, и оттуда появилась фигура человека, облаченного в скафандр. Скафандр этот выглядел одновременно и легким, и опасным. Ну, во всяком случае, всем так показалось. Между членами экипажа МКС даже что-то вроде спора-обсуждения образовалось на предмет того, что, возможно, скафандр имеет военную принадлежность. Тем более что за плечами таинственной фигуры виднелась какая-то приблуда, похожая на… да хрен его знает, если честно. Вот только почему-то самому Андрею интуитивно думалось, что это скорее всего оружие. Даже легкую зависть испытал, сравнивая визуально одеяние чужака с земными аналогами. И смех, и грех.

Далее без какой-либо страховки человек или кто-то гуманоидного вида, оставляя за собой белесые струйки выхлопа ранцевых двигателей, похоже, интегрированных прямо в скафандр, направился точно к башенке. Несколько секунд – и экипаж станции услышал, как подошвы скафандра незнакомца стукнули по обшивке снаружи. Загадочный незнакомец присел и, заглянув как в колодец сверху вниз, помахал рукой. Андрей тоже неуверенно махнул, глядя соответственно снизу вверх. Пришелец откуда-то из за спины вытащил что-то похожее на пруток, длиною примерно сантиметров двадцать и диаметром не толще обычного карандаша. Этот пруток вдруг развернулся в тонкую планшетку, а человек, или хрен знает кто на самом деле, начал что-то там с ней делать.

– Кажется, пишет что-то, – выдал заключение командир.

– А прочитать-то сможем? – задал риторический вопрос Крис.

– Сейчас и узнаем, – ответил Такаси, проявив зачатки исконной восточной мудрости.

Экипаж станции ожидал чего угодно, но только не того, что произошло дальше. Пришелец развернул планшетку так, что всем стало видно, что он там накорябал. Челюсти отвисли, а глаза, вне зависимости от национальных и расовых отличий, у всех стали одного размера и формы. Даже у японца. На глянцевой поверхности белого цвета на родном для Андрея Петракова языке было написано:

«Русские есть

Вот чего-чего, а такого… Андрей неуверенно поднял руку, обозначая себя. Пришелец, кивнув, снова взялся за писанину, и через минуту все увидели новую надпись:

«Прекрасно. В гости-то пустите?»

Экипаж недоуменно переглянулся. Мало того что пришелец шпарит на земном языке как на своем, так еще и в гости просится. Совсем эти инопланетяне оборзели. Нет, ну до чего наглый нынче пришелец пошел! Однако что ответить-то? Тот, по-видимому сообразив, отчего растерялись космонавты, вновь начал корябать у себя в планшете.

«Да все пучком будет, мужики! Вреда не причиню, заразу не занесу. Тем более что я не с пустыми руками. Поляну накрою».

Это уже вообще ни в какие ворота не лезет! Поляну он тут накрывать собрался. Кому расскажешь, не поверят. На станции стояла тишина. Происходящее было похоже на плохое кино, так несуразно все получалось. Как себе представляют первый контакт умные головы ученых, командир экипажа понятия не имел, но хоть тресни, не так, в понимании Андрея Петракова, должно было бы проходить подобное мероприятие. Ну, уж точно не на родном языке и тем более без накрытой поляны. Какой-то неправильный инопланетянин попался, ей-богу. Снаружи послышался нетерпеливый стук. Это как раз тот самый инопланетянин напомнил о себе, постучав в толстое, специальное стекло, поторапливая с решением. Андрей решился. Он жестом попросил того подождать, а сам быстро метнулся за своим планшетом и маркером. Вернувшись, тоже принялся писать.

«Как это будет происходить?»

Плевать на инструкции. Такие встречи не каждый день происходят. Любопытство просто на части рвало.

«Ничего сложного, – ответили снаружи. – Бот специальный».

«Станцию не сдвинешь?»

«Как сдвину, так и на место верну. А хотите, я вашу корягу прямо сейчас на орбиту Луны выведу?»

Заманчивое предложение, черт возьми, если не учитывать, что станция для этого не предназначена.

– Не стоит, наверное. Но насчет стыковки, если действительно такая возможность есть, можно попробовать.»

«Тогда ждите. Через пять минут буду у вас. Ничего не трогайте там у себя, возьму станцию под контроль. Не пугайтесь».

Ну, точно борзота. Если бы не достоверные знания о том, что таких кораблей еще нет и в помине, Андрей бы решил, что это шуточки своих, испытывающих новую технику. Но нет. Техники такого уровня ни в России, ни в Америке, да вообще на Земле попросту не существует. Это что-то или кто-то другой. Но, блин, по поведению родство чувствуется даже сквозь обшивку станции. Фигура за бортом меж тем оттолкнулась ногами от обшивки и поплыла к своему шаттлу. Минута – и аппарель того вернулась на свое место, запечатывая выход, а сам шаттл начал плавно сближаться со свободным стыковочным узлом. Если не считать корабль-носитель, то пока наблюдать было больше нечего. Шаттл скрылся из обзора. Все находящиеся на станции замерли, обратившись в слух. Судя по всему, пилот шаттла бы отличным профессионалом, либо автоматика превосходна, потому что момент собственно стыковки все проморгали. То есть вообще ничего не почувствовали, пока не загудели насосы, выравнивая давление в стыковочном шлюзе, а потом открылся люк, и мужчина, лет тридцати с виду, уже без скафандра, скользнул в него, ловко сгруппировавшись и погасив инерцию. Самый обычный человек. Шатен, коротко, по-военному стрижен. Седая челка (видимо, помотала судьбина), глаза цвета стали. Ростом около метра восьмидесяти. Разве что комбинезон был необычным. Он как-то по-хозяйски огляделся и, весело улыбнувшись, заметил:

– Да-аа. Хоромы-то тесные!

– Да уж не царские палаты, – автоматически ответил Петраков.

– Да уж конечно, – хохотнул пришелец. – Ну, со свиданьицем, мужики?!

– И тебе не кашлять. А вообще, ты чьих будешь, мил человек? – немного перефразировав киношную фразу, решил не выходить из образа Андрей.

– На этот вопрос, ребята, очень сложно ответить. Тут, видите ли, с какой стороны посмотреть, если с вашей, то на секундочку пришелец-инопланетянин. Если с моей, то просто возвращенец. Ну, а если уж совсем глобально, то попаданец. Даже не знаю, с чего и начать.

– Может… с начала? – выдал очередную порцию восточной мудрости японец.

– Тоже верно. Расскажу. Все расскажу. Покажу и многое дам. Но сначала давайте переползем ко мне на борт. Там удобней будет. Гравитация есть, да и поляну там же накрывать удобней.

– Тут могут быть проблемы. – Петраков, как командир экипажа, беспокоился о людях. – Двое уже почти полгода как на орбите. Им гравитация сейчас не совсем уместна будет, да и мы уже два месяца тут. Плюс ко всему есть сомнения, что пища твоя и все остальное пригодно нам.

– Нет проблемы. С гравитацией решим. Есть возможность ее регулировать. Подберем комфортный для всех вариант. А насчет пищи не беспокойтесь. Раз мне в свое время подошло, то и вы не отравитесь. Давай за мной, парни. Посидим как люди, поговорим. Разговор будет долгим.

– Надо ЦУП предупредить, а связь будет только через два часа.

– От меня предупредишь. Возможность обеспечу, тем более что то, о чем будем говорить, касается всей Земли. Да не менжуйтесь вы. Все нормально будет. Я десять лет шел к этому моменту. Не ломайте кайф от встречи. Вы даже не представляете, ребята, как же я рад вас всех видеть!!!

Глядя в глаза этому странному человеку, Андрей вдруг отчетливо понял, что тот не врет.


Глава 27

Посиделки затянулись. К концу Илюхиного монолога его рассказ слушали уже не только присутствующие лично. Через ретрансляторы, предусмотрительно сброшенные заранее парнем, ЦУП тоже подключили, кстати, Хьюстон также был на связи. Все заинтересованные были в курсе происходящего на орбите. Сказать, что случился переполох, значит ничего не сказать. Там, внизу, на поверхности планеты, на российской ее части, сейчас была глубокая ночь. Тем не менее в Центре управления полетами в данный момент было не протолкнуться. Из теплых постелей выдернули всех, кого это касалось по долгу службы, а заодно и многих других, кому просто сообщили, а уж они сами, бросив все, примчались, чтобы увидеть всамделишного инопланетянина.

– Выходит, ты инопланетянин не настоящий? – усмехнулся Петраков.

– Ну, извини, что разочаровал. Впрочем, это как раз решаемо. Хотите настоящего увидеть? Так я могу продемонстрировать. Трое у меня в «карцере» сидят. Да и экипаж мой тоже не из местных. Правда, конкретно мои люди от нас ничем не отличаются, так что если не знать заранее, можно не понять.

– Это успеется. Однако длинный вояж у тебя получился. История, прямо скажем, достойная описания на бумаге. М-м-да-а. Огорошил так огорошил. Содружество, «зеленые» человечки, война… жизнь кипит кругом, и только у нас как в болоте. Те вспышки, которые мы пару раз засекали вблизи планеты, твоих рук дело?

Илья пожал плечами. Дурная привычка, от которой так и не удалось избавиться.

– Моих. Пришлось немного пострелять для острастки. Гости по своей воле не убрались бы.

– А стоило? Ведь они могут вернуться. Что тогда? Да и вообще, где гарантии того, что это было необходимо? Может, проще было договориться?

– Андрей! Ты сам-то веришь в то, о чем заявляешь? Чего ж раньше-то не договорились? Поверь моему опыту в этом деле. Добрых инопланетян не бывает. Сказки все это.

– А как же империя? Тебя ведь там приняли, хоть и чужак.

– А если бы я не в империю, а вот к этим попал? – Илья ткнул большим пальцем себе за спину, намекая на «зеленых». – Но вообще верно, в империи меня приняли. Однако стоит заметить, моего мнения никто не спрашивал, да и вида мы с ними одного. Я оказался в единственном экземпляре. Один в поле не воин. А вот конкуренты… ну или потенциальные конкуренты, вот это уже угроза. Выходит, что те, что эти для землян без разницы. Сожрут-с.

– Ты же сказал, что Содружество – это мирное сосуществование четырех государств.

– Для начала три из них – это суть одно и то же, так как корень общий, но сейчас уже двух, всего двух. Одно государство само себя перехитрило, кстати, это наши с вами дальние родственнички, и теперь его остатки вошли в состав империи, другое так и вовсе на стороне врага выступило, и с ними еще разбираться придется, в случае победы. Но не забывайте, что мир тот был весьма шаток и удерживался только тем, что силы со всех сторон примерно равны были. Это как у нас на Земле, не будь ядерной дубины у России, США уже давно бы попробовали ее на зуб. Правильно говорю, Джей? – Илья посмотрел на американца. Но тот промолчал, не став развивать скользкую тему. – Вот и там примерно так же. Кроме того, что в данный момент взаимоотношения держатся за счет общего и сильного врага. А теперь представьте, что появятся еще и земляне. Вот скажите честно, оно им надо? Им проще было бы, пока у вас силенок мало, подмять под себя. Не важно как, мягко или силой. Важно другое, вы перестанете быть землянами, а станете жителями империи. Меня такой расклад не устроил, поэтому там никто не знает, где я сейчас. А мои люди сами не в курсе, где находятся. Да им и плевать, если честно. Главное, что против своей родины ничего не делают.

– Вас? Ты сказал вас? Себя, что же, к нам уже не причисляешь?

– А тут я умер, Андрюха. Все. Был Илья Леонов, сержант российской армии, да весь вышел. Пропал без вести.

– Зачем же вернулся?

– Зачем вернулся? Трудно сказать. Сначала просто хотелось домой. Эта цель поддерживала меня. Сил, так сказать, придавала. Не позволяла свихнуться. А теперь… у каждого человека есть родина, должна быть, и каждому хочется точно знать, где она. Я не исключение. На Земле могилы моих родителей остались. Кроме того, ответь мне, не покривив душой, лично тебе разве не хочется увидеть звезды по-настоящему, а не из этой вашей «коряги»?

– Никак в благодетели намылился? – нахмурился Петраков. – Будешь делать из нас новую цивилизацию?

– Я что? На идиота похож? – удивился Илья. – На кой черт мне такое счастье? Белены объелся?

– Тогда я тебя вообще не пойму. Чего ты от нас хочешь?

– От вас? Вообще ничего. Что вы можете мне предложить? Да и благодетелем быть не собираюсь. Если про меня в дальнейшем забудут, даже не обижусь. А вернулся я сюда затем, чтобы дать шанс. Шанс выйти к звездам.

– И сколько шансов у нас будет, если эти… как ты выразился, рептилоиды вернутся?

– Если вернутся, то ни одного. Ноль целых, хрен десятых. Но они не вернутся.

– Это ты за них решил?

– Можно и так сказать.

– Поясни.

– Точно не скажу, но какое-то, достаточно продолжительное время их тут не будет однозначно, во всяком случае достаточно продолжительное для того, чтобы успеть их, к моменту появления, достойно встретить. Если, конечно, они не откроют для себя расширенный функционал и не пройдут в другие сопредельные системы Земного мешка, что маловероятно, а оттуда уже сюда. Ближайший им известный путь – это через портал, находящийся здесь, в Солнечной системе, но его я уже отключил. Так что пока можно не опасаться.

– Как это – отключил, и почему маловероятно?

– Нашлась такая возможность. Наследство наших общих предков. А маловероятно потому, что эти самые рептилоиды пока не в курсе такой возможности вообще, и в плане развития у них застой. Слабовато у них с воображением и фантазией. Повторить легко смогут, а вот самим додуматься, очень похоже, что проблематично будет. Но это всего лишь предположение, случиться может всякое. Так что поспешать нужно.

– И что?

– И все. Это главный подарок от меня. Время на спокойное развитие.

– Я так понимаю, Илья, упомянув главный подарок, ты подразумеваешь еще и не главный?

– Понятное дело. Иначе и затевать всей этой карусели смысла б не было. Я не с пустыми руками вернулся. Все эти годы… ну хорошо, не все, а только последние несколько лет, когда я понял, что шансы вернуться перестали быть нулевыми, я начал собирать информацию в архивы, предварительно делая переводы. Как смог, конечно. Земного образования не хватало, многие вещи перевести не удалось, но попытался объяснить. Все очень наглядно, так что если непонятно будет на словах, то понятно станет визуально. Ну, и образцы технологий на первое время. Думаю, что если всем миром навалитесь, то лет уже через десять-тридцать, а может, и раньше, освоитесь не только в Солнечной системе. А там лиха беда начало. Ресурсов вокруг как грязи. Основные области с ними я уже попутно доразведал и нанес на карты. Далее, соберу тут на орбите станцию для вас. Состыкуем ее с МКС, хотя… скорее всего, что будет наоборот. Исследовательский модуль построим. На станции сможет постоянно жить и работать человек около ста пятидесяти. Тут будет реактор, гравитация, оборудование и, главное, два мощных искина. Один конструкторский и второй что-то вроде координационного. Там и будет вся собранная мной информация. Кроме этого, будет челнок как средство передвижения по системе на первое время, ну и как наглядный образец для изучения кораблей Содружества. Реактор, правда, древнего образца, я исходил из того соображения, чтобы земные технологии могли его быстро повторить на начальном этапе, но техническая документация о современных аналогах и их постройке, понятное дело, тоже в базах искина будет.

Я тут много думал, и вот какие опасения меня терзают. Глядя на то, что вы натворили в политике за последнее десятилетие, боюсь, что передеретесь. Будете одеяло каждый на себя натягивать. Поэтому говорю сразу. Начнете этой ерундой маяться, сожрут. Рано или поздно, но сожрут. В подтверждение всему этому скомпоновал наглядное пособие, чтобы даже дураку понятно стало, что собой представляют цивилизации Содружества, жагов, и о рептилоидах совсем немного. Только если вместе навалитесь, есть шансы, и немалые. Я, как ты, Андрюха, выразился, не горю желанием тащить вас всех оптом за уши в светлое будущее. Это надо не мне, свой шаг к звездам, пусть невольно, сделать уже пришлось. Это вам надо. Я только шанс дам. Далее сами. Ножками… топ-топ к звездам. Вот в этом я видел свою цель. Уверен, что умных голов, гораздо умнее и опытней, на Земле и без меня в достатке. Я мог бы пригодиться в качестве источника знаний, но знания я вам и так дам. Все уже готово. Так что надобность во мне отпадает в принципе. Руки ведь не из задницы растут у землян, в конце концов. Вот в этих самых руках и головах будущее, как самостоятельной звездной державы. Ну, а ежели вы облажаетесь? Моя совесть будет чиста. Все, что необходимо для успеха, вашего успеха, я со своей стороны сделал, вернее, скоро доделаю, а далее уйду. Долг родине, как бы пафосно это ни звучало, будет выплачен. Вам тут жить, вам и решать. Надеюсь, что увижу еще при жизни, как земная цивилизация присоединится на равных к Содружеству.

– Однако ты мог бы пригодиться просто как советник, и почему о рептилоидах только немного?

– Советник у вас будет. Это я вам гарантирую. Такой советник, что всем советникам на свете фору даст. А о «зеленых» немного, потому что этот самый советник о них знает гораздо больше моего, он и поведает. Но есть один важный момент, на котором необходимо заострить внимание: он будет делиться знаниями только со всеми разом или ни с кем. Заставить его нельзя. Это мое условие, и оно не обсуждается.

– И кто же это, если не секрет?

– Не секрет, Андрей. В ходе разбирательства с «гостями» случайно обнаружил наследие древних предков. Действующий искин. Разумный, прошу заметить. Хотел бы я забрать его с собой, в Содружестве до такого уровня еще не дошли, но он, как наследие, принадлежит Земле, и права такого у меня нет. Однако я позволил себе взять долю. Тоже ведь принадлежность имею, ну и как нашедший клад. Сколько там процентов по закону мне причитается? – Илья улыбнулся. – Вот информацией и взял.

– Звучит интригующе. Но сам ведь понимаешь, что мы таких вопросов не решаем.

– Так я лично от вас, Андрей, ничего не требую. Зря, что ли, вся беседа транслируется на поверхность? То, что сейчас происходит, это всего лишь разговор по душам с земляками, предназначенный еще и для того, чтобы руководители государств могли понять, к чему готовиться, и сформулировать список вопросов, а также план действий набросать вчерне. Боюсь, ребятки, что ближайшее время вам четверым не удастся попасть домой. Подлечу вас быстренько от последствий отсутствия гравитации, и вперед, на амбразуры. Нужны будут руки, да и многому предстоит научиться. Натаскаю вас, передам матчасть, и всё. Время поджимает. Я и так задержался больше, чем планировал. Дома дел невпроворот. Нам с женой такое «приданое» досталось… врагу не пожелаешь.


А на следующий день начались настоящие переговоры. Чистое мучение. Как и предполагал Илья, «перетягивание одеяла» началось практически сразу после того, как к переговорам подключились политики. Так или иначе, понятное дело, завуалированно, каждая держава старалась давить на свою исключительность. Одни с позиции превосходства экономики и предоставления лучших условий, другие намекали на патриотизм. Но парень изначально был к этому готов, так что удивлен или разочарован не был. Были приглашения к личному, так сказать, диалогу. С глазу на глаз. Илья же был расположен к встрече на нейтральной территории, то есть на борту своего корабля. Пришлось местным играть по его правилам.

Для этого договорились, что смешанная делегация соберется опять же на нейтральной территории, которую вызвался предоставить президент Казахстана. Благо Байконур никуда не делся. Надо отдать должное, земляне сработали оперативно. Уже через три дня рабочая интернациональная группа была создана. В нее вошли люди из всех значимых на сегодняшний день держав. По одному представителю от каждой. Далее дело техники. Бот, в автоматическом режиме, совершил посадку на бывшем советском космодроме, подобрал людей и вернулся на орбиту, где и продолжились уже предметные переговоры. У политиков хватило ума не пытаться что-либо захватить силой или тому подобных глупостей. Илюха надеялся, что здравый смысл в итоге возобладает, и не ошибся. Это радовало. Что послужило убедительным моментом для подобной тенденции? Если честно, вариантов может быть много, от патриотического настроя землян как единого вида перед угрозой вероятного и превосходящего в техническом плане противника, до низменной жадности, выразившейся в боязни потерять невероятные, вновь открывшиеся возможности. Но сама по себе тенденция складывалась вполне положительная, что не могло не радовать.

Впрочем, радовало и то, что людей в делегацию участников переговоров пусть и подбирали с позиции упора в политику, однако еще и понимающих в профиле отрасли. Это были собственно сами руководители или заместители руководителей тех самых отраслей, которые, по сути, непосредственно политиками не являлись, но ведь любой руководитель, особенно руководитель такого обширного направления, отчасти должен быть политиком. Так что диалог пошел сразу же в конструктивном ключе. Не обошлось, естественно, и без экскурсии. Большинство людей были уже солидного возраста, но ведь любопытство работает без оглядки на этот самый возраст вкупе с приобретенным опытом. Не старики, конечно, но и не молодежь с ее импульсивностью. Да и оглядку на возраст делать смысла не было, хватило гарантий, что ни здоровью людей (чай, не на ракете стартовать), ни их безопасности ничего не угрожает. Как обычный перелет на пассажирском самолете. А экскурсию… отчего не провести? Скрывать что-то смысла не было, сам же собирался щедро поделиться знаниями. Но это так, всего лишь потеха, после которой, собственно, и начался очередной виток напряженных предметных переговоров.

Для начала парень предоставил список-план того, что и как он планировал сделать вообще. А уже земляки-специалисты по ходу дела корректировали его, исходя из настоящих реалий. Что хотел сделать Илья? Ничего особенного для него, но историческое событие для цивилизации Земли. Ни много ни мало построить станцию и орбитальный лифт к ней. Понятное дело, не масштабов Содружества, а как бы всего зародыш, но по меркам земляков это должно было быть грандиозное сооружение, на которое мечтали претендовать все без исключения. Но раз пошла такая пьянка, где предполагалось пользоваться сооружением исключительно как общей собственностью, то Казахстану снова повезло. Делать это решили на базе того же Байконура. Нейтральней некуда, и всех такой вариант устроил, так как влиять на это государство остальные участники могли в равной степени. Понятное дело, что больше всех это устроило сам Казахстан. Далее составляли набросок плана, который еще только предстояло тщательно проработать уже на Земле. Пока это будет происходить, парень собирался доставить к планете те подарки, которые они сообща с Медвом тщательно готовили, упаковывали, и которые в данный момент мирно покоились на Фобосе, ожидая своего часа. Сначала потребуется построить саму станцию и развернуть на ней необходимые для постройки лифта мощности, а вот потом, когда дело дойдет до непосредственно самого орбитального лифта, уже нужно подготовить ряд специалистов, куда автоматически, как уже посвященные, вошли ребята из экипажа МКС. С них предполагалось начать, а потом людей еще прибавится. Планов громадьё, а работы предстояло еще больше.

Стоит начать с того, что конкретно в области постройки орбитального лифта сам Илья имел только чисто теоретические знания, раньше как-то не представилось возможности строить подобные сооружения. Однако он заранее постарался изучить этот вопрос и учесть все возможные нюансы. Стараться-то старался, но всего ведь не учтешь. А вот тут уже местные умные головы здорово помогли, подгоняя знания парня под собственные нужды. В таком темпе и напряжении еще не приходилось работать. Но дело двигалось. Энтузиазм землян, которые, словно прорвавшись сквозь липкую и вязкую преграду, обрели вдруг свободу, тому немало способствовал.

По мере постройки станции и прибавления жизненного пространства на ней, добавлялись люди. Разных национальностей и специальностей, но все поголовно увлеченные происходящим. Добавлялись люди в команду – становилось чуть легче. Как потом технологии распределять будут, уже второй вопрос. Важный, конечно, но это уже дело касается самих землян. Как распределят, так и жить будут. При любом раскладе сам Илья на это, без привлечения сил извне, как некий нейтральный и сдерживающий фактор, повлиять не мог, да и не хотел. Он только надеялся, что его земляки не дурнее прочих и поймут, что время мелких внутренних дрязг прошло. Они стоят на пороге нового витка истории, как один вид, и только сообща можно будет сделать тот самый шаг, о котором мечтал дядька Королев. Пусть этот великий человек, неисправимый мечтатель, изначально думал менее глобально, но он ведь мечтал о звездах, готовый довольствоваться масштабами Солнечной системы, оставляя дальнейшее продвижение потомкам, мечтал о том самом шаге. Так или иначе доказав такую возможность в принципе. Пусть до Марса не добрались. Пусть проиграли лунную гонку. Пусть силы извне не давали пойти дальше. Пусть. То уже в прошлом. А вот теперь пришло время двигаться дальше и вместе. Именно такие фанатично преданные мечте энтузиасты так необходимы сейчас. На понимание важности момента надеялся Илья, может быть, наивно надеялся. Обидно будет, если люди упустят возможность, но вот хотелось верить в торжество разума, а не амбиций. Хотелось, и все тут. И он верил.


Среди этой действительно грандиозной суеты не забыл Илья и о своих товарищах, которые, по понятным причинам, числились на родине среди пропавших без вести. Всех, о ком сам парень знал, являясь непосредственным участником событий десятилетней давности, реабилитировали. Пусть и посмертно. Однако для родных это важно. Важно это было и для него самого. Как последнее «прости» погибшим товарищам. Все дела закончены. Пришло время возвращаться. Задуманный еще там, в Содружестве, проект был завершен. Для этого потребовалось много времени. Изначально виделось и рассчитывалось, что удастся справиться быстрее, но, как это водится, без оврагов, про которые забыли на бумаге, не обошлось. Вместо полугода больше года копались. Ну, да ладно. Ведь справились же? Это важней всего, и вот теперь Илья стоял на обзорной палубе своего корабля в одиночестве, мучаясь в сомнениях. Воспоминания наплывали одно за другим, как в калейдоскопе. Он вспоминал, с чего начался его удивительный во всех смыслах вояж. Вспоминал все произошедшие за этот период его жизни события. Было немного грустно, однако не без чувства удовлетворения. Он смог. Сделал. Осуществил задуманное. Да, ему помогали. Вряд ли сам, в одиночку, справился бы с подобной задачей. Но при всем удовлетворении от проделанной работы нельзя сказать, чтобы душа была спокойна за будущее земляков. Да что там говорить, душа была совсем не на месте. Но кто бы что ни говорил и как бы скептически настроен ни был, у земной цивилизации теперь есть весомый шанс стать звездной. Нужно только очень захотеть этого.

– Прощаешься? – Из воздуха соткалась сестренка и встала рядом.

– Угу.

– Она действительно прекрасна, – имея в виду планету, высказала свое мнение рыжая.

– Не то слово, – согласился Илья. – Глядя на покрывало из облаков, на ум приходит ассоциация с невестой в фате. Она как бы красуется перед длительным расставанием.

– Грустишь?

– А сама как думаешь? – Голос дрогнул, спазм перехватил горло. – Грущу, конечно, но то, что было задумано, я сделал, пора возвращаться.

– Как считаешь? Справятся наши?

Вот так. Наши. Сестренка теперь тоже причисляет себя к землянам.

– Им придется, Ди, потому что иначе их уже ничто не спасет. Думаю, что справятся, а Зак им поможет.

– Он поможет. Хотя, если честно, хотел отправиться с нами. Однако понимает важность момента и чувствует себя обязанным перед древними хозяевами.

– Тогда точно справятся. Не могут не справиться. Просто обязаны.

– Раз ты так считаешь, то и я не буду сомневаться. Какие будут дальнейшие указания, Бешеный Лис?!! – Лихо вскинутая ладошка к виску и озорная улыбка на голографическом, но от этого не менее живом лице.

– По местам стоять, с якоря сниматься, – усмехнулся командир корабля, упомянув якорь, – мы возвращаемся домой.


Эпилог

– Лео, ты еще долго собираешься работать?

Илья посмотрел на жену. Зрелище было, прямо скажем, впечатляющее. Только что вышедшая из ванной комнаты и обернутая полотенцем, которое прикрывало минимум, она другим сушила густую, иссиня-черную шевелюру длинных волос, изящно склонив для удобства процесса голову набок. На открытых плечах в свете мягкого освещения россыпью алмазов блестели капельки воды.

Илюха откинулся на спинку рабочего кресла и с удовольствием, смачно так, до хруста потянулся, заставляя слегка одеревеневшие мышцы разогнать застоявшуюся в них кровь.

– Уже заканчиваю, Ори. Пять минут. А что? Есть предложения?

Женщина как-то загадочно улыбнулась и особым, таким слитным и плавным движением обернулась вокруг своей оси, демонстрируя себя более подробно со всех сторон.

– Как считаешь, я могу являться тем самым предложением?

И взгляд такой хитрый-хитрый.

– Ты не оставляешь мне возможности для сомнений. Раз такое дело, то я, пожалуй, закончу прямо сейчас.

– Я почему-то в этом не сомневалась. – Взгляд из хитрого волшебным образом трансформировался в победный. – Только это на тебя и действует безотказно. Кстати, ты не забыл, что завтра нам предстоит?

Лео Нов непонимающе уставился на жену. Так продолжалось несколько секунд, пока, наконец, в его взгляде не промелькнуло понимание.

– Забыл. Блин, как не вовремя. А есть возможность отказаться? У меня производственные поставки горят, смежники очередной раз свинью подложили. А тут еще со стапелей сходит новый носитель. Событие как-никак. Там тоже меня хотят видеть.

– И куда только Ди смотрит? – Взгляд жены становится чуть укоризненным.

Как по волшебству в помещении кабинета возникает третий персонаж.

– Да он неисправим. Если что-то задумает, из главного калибра не прошибешь. Ты думаешь, я ему не напоминала?

– Привет, подруга. – Ори улыбается, глядя на возмущенную физиономию. Кстати, ее собственный симбионт так и не развился в личность, хотя и был идентичен тому, что когда-то установили мужу. Видимо, чего-то не хватало. А вот чего, остается неизвестным. Может, симбионт все-таки не полностью идентичен был, или какой-то эмоциональной составляющей недостает. Тайна сия велика есть.

– Привет. – Ди тоже улыбается.

– Что поделаешь? – Жена заговорщицки подмигивает голографической собеседнице. – Какой достался, с тем и жить приходится.

– Ну, начинается. Могли бы хоть ради приличия косточки перемывать в мое отсутствие. Кстати, что за срочность?

– Для начала это желание императора. Он тебя очень уважает. До сих пор не забыл, как ты его гонял в хвост и в гриву.

– Тогда он был всего лишь курсантом-практикантом. И было за что.

– А он и не обижается. К тому же Иван обещал ему, что ты будешь. Они же дружат. Забыл?

– Странно, что об обещаниях сына я узнаю в последний момент.

– Так ты же вечно занят и отключаешь связь. Он со мной связался.

– Ладно, виноват. Проехали – так что там такого срочного?

– Дорогой, ты со своими железяками совсем отстал от жизни. Промышленность АЭСИ за твоими идеями не успевает. А между тем много чего происходит интересного, помимо технического прогресса.

– Ну и что интересного в очередном светском сборище?

– Во-первых, это не просто сборище, дорогой, а чествование знаменательной даты. День рождения императора, событие все-таки. А во-вторых, есть еще одна причина, и именно из-за нее ты нужен. Все ведь знают, что ты не любитель светских раутов. Тебя что, часто дергают?

– …

– Ну вот. Раз приглашают, значит, что-то важное. Как думаешь?

– Ну и что там могло случиться такого важного? Очередные переговоры с жагами, или снова «репты» активизировались?

– Да нет. С помощью империи жагам удается их сдерживать пока. Кстати, они тоже помнят твои заслуги.

– Да перестань ты. Какие там заслуги?

– А все. Это ведь благодаря тебе задуманной ими молниеносной войны не вышло, и опять же благодаря тебе сорвался прорыв рептилоидов на их территорию. Ведь именно с момента твоего возвращения из того похода было заключено перемирие. Чем не заслуга?

– Случайность.

Это была на самом деле случайность. Илья возвращался домой. Но не просто возвращался, двигаясь по наикратчайшему расстоянию. Он попутно производил разведку территорий, на которых могли проживать «зеленые человечки». Пришлось, правда, постараться, чтобы их сначала найти, но тут помогла информация, переданная Заком. В ней содержалась карта территорий их прежнего обитания. Устаревшая на миллионы лет, однако не утратившая актуальности. А случайностью было то, что уже в самом конце этого рейда, на очередном переходе, который проходил через территории, занятые жагами, Илюха вывалился практически посреди жаркого боя. Видимо, это был прощальный подарок земной красотки – Фортуны.

Жаги не зря отводили флоты, сворачивая войну с империей. У них появился новый достойный противник. И не то чтобы вооружение рептилоидов было превосходящим значительно, скорее нет, чем да, но вот во владении силами гравитации, которая по иронии судьбы у последователей Дара Жагера являлась основным оружием, эти затейники разбирались в разы лучше, сводя на нет всю мощь. Это как рыбу водой пугать, ну или ежа голой задницей. Уступая в мощности энергетического вооружения, «зеленые» за счет гравитационного способа передвижения превосходили в маневренности и еще в количестве, используя однотипную с жагами тактику носителей москитного флота. Да, они не знали о возможностях внутрисистемных переходов, но они и не гонялись за флотами. А провоцировали на атаку, разрушая инфраструктуры систем. Смысл скакать за мгновенно перемещающимся флотом, если нет такой возможности? Можно ведь и другими делами заняться, а защитники сами подтянутся, глядя на такое безобразие. Тактика безотказная. Жагам приходилось туго, но и они не пальцем деланные. Воевать умели. С трудом, но удавалось сдерживать наступление. Помогало еще и незнание противником полного функционала порталов, поэтому спрогнозировать направление очередного удара удавалось с большой долей вероятности.

Землянин оказался свидетелем большого наступления. Те наскоки, которые защитникам пока удавалось сдерживать, по сути являлись разведкой боем. Видимо, на тот момент нападающие решили, что знают уже достаточно для массированного удара. Ситуация для «тарелочников» складывалась более чем удачно. Жаги своей войной настроили против себя соседей, и теперь вряд ли кто им поможет. «Враг моего врага – мой друг». Вот только Илья знал о далеко идущих планах, в которых рептилоиды среди Содружества друзей не предполагали иметь. Парень, оценив ситуацию, складывающуюся на поле брани не в пользу защитников, к слову, инстинктивно принял решение помогать старым врагам в борьбе с новыми. Как говорится, «лучше иметь знакомого врага, чем наоборот». Не афишируя себя, расстреливая остатки боезапаса с безопасного расстояния, сумел переломить ход боя в пользу жагов. Но инкогнито оставаться долго не удалось. В отличие от «зеленых», которые до сих пор (война с Элерх Энте не в счет, слишком давно отгремела) серьезных войн не вели, последователи Жагера только то и делали последнее время, что воевали, а посему оборудование разведки или, скорее, способы сканирования имели чуть более совершенные. Короче, засветили Илюху, когда он неосторожно сунулся ближе.

Сбежать возможность была, но опять же по какому-то наитию парень не стал этого делать. В общем, тогда жаги справедливо оценили его помощь, а чуть позже, спустя примерно полгода, было заключено перемирие, к которому, как инициатору сего начинания, пришлось тоже приложить руки. На тот момент всего лишь военное перемирие, перед лицом нового врага, но уже то хорошо, что война с империей, как бы то ни было, закончилась. Взаимных претензий было много, и каждый по-своему был прав. Вот только деваться некуда, договариваться надо. Империя находилась в более выгодном положении, выторговав себе кучу преференций, а жагам, скрипя зубами, пришлось соглашаться, так как войну на два фронта не потянули бы. Правда, и империи отстояться в стороне тоже бы не удалось. Все это понимали. Закончив с жагами, рептилоиды, получив новые технологии, примутся за Содружество. Да и жаги, если вдруг выстоят и, не дай Елазна, победят «зеленых», в свою очередь, получив технологии от них, вернутся к старым делам. Оно надо? Лучше, подавив амбиции, прислушаться к голосу разума и принять участие, получая при этом свою долю трофеев, а значит, и технологий.

С тех пор прошло много лет. Постоянная, непрекращающаяся война на границе обжитых людьми территорий из, как ее называли, «столетней» грозила перейти в «двухсотлетнюю», и так далее, так как конца и края видно не было. Илья давно уже сам не воевал и флоты не водил. Устал. Чему жена была очень рада. Зато их дети дружно приняли эстафету. Старший сын, Иван, очень дружен с новым императором. Они заканчивали разные школы. Тогда еще только наследник действующего главы государства учился в имперской военной академии, а Ванька заканчивал сначала ИШИНП, а потом уже местный аналог высшего училища. Что двигало тогдашним императором, отправившим своего отпрыска проходить практику именно на флагманском корабле первого ВКФА (Военно-космический флот АЭСИ), история умалчивает. Но вот так вышло. Отпрыск был умен, молод, горяч и деятелен. Шебутной малый. Ванька, который там же практиковался, ему в этом смысле мало уступал. Оба были лидерами по складу характера. Поэтому неудивительно, что их знакомство, начавшееся с банальной драки, переросло сначала в жесткое соперничество, а потом и в крепкую дружбу.

Гонял обоих Илья невзирая на родство и статус. Родство одного и статус другого. Пришли учиться, учитесь как все. А эти два оболтуса вечно влипали в неприятности, за что и огребали по самое-самое. Именно об этом сейчас напомнила жена. Теперь тот практикант уже сам императорствует, но помнит своего первого боевого наставника и уважает, а дружба с сыном только окрепла. Ванькина карьера на взлете. Не без помощи друга, но в основном благодаря собственным заслугам. Младшие сыновья, Серега, названный в честь деда, и Петр тоже воюют. Дома бывают редко. Дочь Иша наконец-то утолила жажду к войне и космическим перелетам, вышла недавно замуж и теперь сама примерила на себя роль молодой мамы. Нянчится с двумя мальчишками, попутно готовясь принять бразды правления кланом. Знания древних Элерх Энте помогли справиться с генетической видовой стерильностью. Демографическая ситуация постепенно выравнивается. Процесс-то не быстрый. Однако исторически сложилось, что лидерство клана передается все равно именно по женской линии. Такой вот исторический выверт. Сам же Илья окунулся в дела своей корпорации и исследовательской деятельности. Все друзья и члены команды «Находки» тоже были при деле. Кто продолжил военную карьеру, а кто перешел на преподавательскую работу. По возвращении парня отыграли несколько свадеб подряд, в том числе свадьбу Саида с Берраной и близнецов Энци с Риго. Можно сказать, что пусть и повеселилась Фортуна в начале «Имперского вояжа», но жизнь в целом сложилась удачно. Не без потерь, но у него сейчас есть все, о чем можно было бы мечтать. Семья, друзья, интересная работа. Вот только уже давно нет среди живых тех наставников, Зеврана, господина Балах, Моли, Эйри, которые сыграли в жизни землянина огромную роль, и Грега Тори. Роль этого человека была не меньшей. Вот только не смог Илья сдержать данное когда-то брату обещание, а именно помочь Саиду восстановить несправедливость, допущенную его соотечественниками по отношению к его роду. Не смог по техническим причинам. Некого было наказывать просто. Жаги эту работу сделали за них обоих. Обидно, конечно, но ничего не поделаешь.

– Может, и случайность, но от славы не отвертишься. Кстати, мама с… ну, ты понял, тоже будут в метрополии. На приеме она, конечно, присутствовать не будет, но хочет поговорить.

– Как у них дела-то хоть?

– Да нормально вроде.

После того как император передал власть сыну и ушел на покой, им с леди Ре Лери стало проще.

– Не перебивай, главное-то не в этом.

– ?..

– Ты ведь в курсе, что «репты» ослабили напор последнее время?

– Да.

– А догадываешься, почему?

Илюха напрягся, где-то там, глубоко в душе, екнуло.

– Земляки твои объявились. – Жена торжествующе улыбается. Знает ведь, плутовка, как он ждал и переживал. От избытка чувств перехватило дыхание. Они смогли. У них получилось! Тревога все эти годы продолжала грызть, заставляя сомневаться. Правильно ли он поступил? Не совершил ли фатальную ошибку? Все ли сделал? И вот оно! Словно сбросил тяжеленную ношу, которую пер последнюю сотню лет, благодаря пролонгу. Вот и выросли крылья от ощущения легкости и ликования.

– Кхммм, – он откашлялся. – Точно?

– Точнее некуда. Пинают «рептов» со своей стороны так, что только перья летят. А неделю назад заявилась делегация с официальным визитом, и знаешь, что интересно?

– ?..

– Тебя требуют, дорогой.


Конец


P. S.

Конец трилогии, конец истории попаданца – землянина Лиса. Однако не конец развивающейся нашей версии, созданной вместе с читателями, мира Содружества. Пока этот проект отодвигается на неопределенный срок. Есть другие задумки. Но моя благодарность всем, кто принимал участие в написании сего трактата, не имеет границ. Ведь это мой первый опыт. Сказать откровенно, я ленив. Не будь вас, скорее всего, не удалось бы заставлять себя вновь и вновь браться за писанину. Только то, что я обещал вам продолжать, вынуждало это делать. Спасибо всем, кто активно принимал участие в обсуждениях. Неважно, с какими целями. Помогая или, наоборот, своей критикой отбивая желание писать. Так или иначе, все это привело к завершению проекта. Спасибо за участие, за советы, правки и идеи, которые я злонамеренно подворовывал в комментах. Особая благодарность глубоко уважаемым мной JokerJett и Марк Шор. Эти люди самоотверженно сражались с моей безграмотностью и кривыми руками на добровольной основе. Как по мне – геройский поступок. Спасибо ВСЕМ!!! И не судите строго.


С уважением, автор.


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Глава 27
  • Эпилог
  • X