Татьяна Андреевна Зинина - Бастард королевской крови [СИ]

Бастард королевской крови [СИ] 1171K, 210 с. (Карильский цикл: Бастард королевской крови-1)   (скачать) - Татьяна Андреевна Зинина


Пролог

Тёмная южная ночь опустилась на приморский городок  Карсталл. Мягкие волны с тихим шелестом облизывали каменистый берег. В спокойной водной глади отражалась лунная дорожка, а мачты стоящих на приколе кораблей казались настоящим лесом, выросшим прямо вдоль пристани. Всё было тихо, спокойно, в воздухе привычно пахло солью и йодом, а по набережной прогуливались редкие горожане.

На неосвещённом пирсе, к которому была пришвартована небольшая бригантина, виднелись два тёмных силуэта. Со стороны казалось, что люди просто любуются новеньким судном и спокойным морем. На самом же деле, закрытые от подслушивания пологом безмолвия, они вели крайне важный разговор.

- Поиски зашли в тупик, - сказал худой темноволосый мужчина в чёрном костюме. – У нашего короля, который в то время являлся ещё кронпринцем, тогда было бесчисленное количество любовниц. Вычислить, кто из них умудрился забеременеть, мы не смогли. Может, ваша ясновидящая вообще ошиблась?

- Эйна не ошибается, - ответил ему крепкий низкорослый человек, чьё лицо было скрыто за низко опущенным капюшоном. – Если она сказала, что у Эмбриса есть незаконнорожденный ребёнок, значит это действительно так. А нам нужен этот парень.

- А может, девушка? – бросил его собеседник. – Ведь мы ничего не знаем об этом бастарде, кроме примерного времени рождения. Да и то разбег там около двух лет.

- Может, и девушка, - почесав подбородок, согласился второй. – Это не особенно важно. Главное найти.

- Сложно отыскать человека, о котором ничего неизвестно, - заметил темноволосый. - Не думал, что скажу это, но… вряд ли мы справимся сами. Пока я вижу единственный способ -  найти этого ребёнка по крови. Мать мы так и не вычислили, зато отца знаем. Если достать кровь короля, то можно было бы провести ритуал поиска. Но у него тоже ограниченный круг действия. Максимум, что мы узнаем, это примерный радиус поисков.

Его собеседник качнулся на пятках, задумчиво цокнул языком и вдруг выдал:

- Есть другой способ. Он проще и сложнее одновременно.

- И какой? – заинтересованно уточнил первый.

- Пусть Эмбрис сам ищет своего незаконнорожденного ребёнка. А когда найдёт, мы будем рядом.


Глава 1

…Карильское Королевство. Город Синлар…


Близился к полудню второй выходной этой недели. За окном лил дождь. Выбираться из общежития не хотелось совершенно. И при других обстоятельствах непогода бы меня точно не остановила. Я бы, как и планировала,  с радостью отправилась в давно выбранный магазин, где собиралась приобрести новое пальто и сапоги. Но разве есть теперь смысл куда-то идти… без денег?

А всё моя рассеянность виновата. Как меня вообще угораздило забыть сумку на станции? А может я оставила вещи прямо под сидением в пассажирском картеле[1]? Да и неважно это сейчас. Всё равно вернуть ничего не получилось. Видимо мои нехитрые пожитки кому-то показались подарком небес. Бельё, два платья, мамина домашняя колбаса и мешочек с монетами. Точно, настоящие сокровища! 

Дура! Вот точно, невнимательная глупышка. Не зря мама часто меня так называла. Говорила, что я постоянно витаю в облаках. И пусть мои «облака» были формулами расчёта плотности и силы энергетических потоков, и я не раз рассказывала об этом родительнице, но она всегда просто отмахивалась.

Во всей нашей семье я была единственным магом. И мама, и отец искренне мной гордились. Несколько лет назад они отдали последнее, чтобы оплатить моё обучение в Восточной Академии Магического Искусства. Да, внести плату пришлось только за первый год, потом я сумела добиться бесплатного обучения. Но родители до сих пор возвращали взятую тогда ссуду, и едва сводили концы с концами. Потому мне совесть не позволила сообщить им о своих неприятностях с потерянной сумкой. Справлюсь сама. Не впервой.

Уже два года я подрабатывала официанткой в кофейне недалеко от академии.  И хоть там платили немного, мне, в общем-то, хватало. Значит, и теперь выкручусь. Ничего, похожу пока в старом плащике. Если совсем не тратить заработок, то успею до наступления холодов накопить на дешёвенькое пальто и сапоги. А если не успею… что ж. Тогда и придёт время печалиться.

Мои размышления о бренности бытия и собственной рассеянности прервал резкий стук в дверь. Но не успела я даже слезть с подоконника, на котором сидела, как деревянная створка распахнулась, и в комнату влетел темноволосый взъерошенный парень. Закрыв за собой дверь, он защёлкнул замок, прислушался к происходящему в коридоре и только потом повернулся ко мне.

Я же настолько опешила от его выходки, что никак не могла найти подходящих слов. Просто смотрела на этого наглеца, который даже рубашку надеть не удосужился, и всё больше хмурилась. Он тяжело дышал и выглядел, мягко говоря, неважно. Тёмные волосы топорщились в разные стороны, будто он долго и очень беспокойно спал. В них виднелось несколько перьев, какими набивали подушки, и почему-то обрывок красного кружева. На его шее я заметила красные следы, которые поначалу приняла за кровь. И только присмотревшись, сообразила, что это всего лишь помада.

- Мей, спаси меня! - выговорил наконец этот бедолага. – Спрячь! Это вопрос жизни и смерти!

- Кого спрятать? Тебя, что ли? – выдала я, сползая с подоконника. И тут же растянула губы в усмешке. – Эльнар, ты что, из чьей-то постели сбежал?

Гость едва заметно смутился, сильнее смял белую рубашку, которую сжимал в руках, но всё-таки кивнул. Хотя, думаю, его смущение мне только померещилось. Такого ещё попробуй смути! О его похождениях по спальням женского общежития в академии ходили настоящие легенды. Самое смешное, что сам Эль всё отрицал. Но окружающие почему-то предпочитали верить слухам, а не ему.

- Мей, давай я всё потом объясню? Просто спрячь меня. С минуты на минуту сюда явится сумасшедший, желающий оборвать мою жизнь во цвете лет.

И посмотрел на меня с такой мольбой, что я сдалась. Да и чего мне, собственно, стоит ему помочь? Тем более что у меня как раз есть подходящий для этого случая артефакт.

Пройдя по комнате, открыла ящик тумбочки и вытянула оттуда небольшой белый камушек на ниточке. Хорошо всё же, что аргалиты[2] стоили сущие гроши, а для наложения плетений подходили просто идеально. Сосредоточившись на камне, я проверила плетения и протянула побрякушку Эльнару.

- Надевай. И никто тебя не найдёт.

Парень послушался, завязал шнурок на шее и выжидающе уставился на меня. И правильно – ведь любой амулет следовало активировать. Любой, но не в моём случае.

- Он активировался при соприкосновении с твоей кожей, - пояснила я. – Главное, теперь носи не снимая.

Эль вздохнул с облегчением и, опершись спиной на дверь, на мгновение прикрыл глаза.

- Ты моя спасительница, - сказал спустя несколько секунд молчания. Посмотрев на меня, добавил: - Прости, что так ворвался. Просто… ты первая, о ком я вспомнил в этой ситуации.

- Отрадно слышать, - бросила, снова влезая на излюбленный подоконник.

И уже собралась попросить Эльнара убраться и не мешать мне предаваться грусти в одиночестве, когда в коридоре послышались громкие шаги, чей-то грозный рык, а потом… в мою дверь забарабанили! Да так сильно, что стоящий возле неё Эль подскочил на месте.

По тому, как лицо Эльнара стремительно приобрело бледный оттенок, я сообразила, что явились по его душу. А значит, парня срочно следовало спасать. Что-что, а чувствовать себя виноватой в его гибели мне совершенно не хотелось.

Бесшумно скользнув к шкафу, я вытащила с верхней полки длинный парик, состоящий из прядей самых разных цветов, и быстро натянула на опешившего парня. Он только и успел растерянно моргнуть, когда я уже подтолкнула его к кровати моей соседки.

- Ложись, отворачивайся и накройся одеялом, чтобы осталась видна только голова, - сказала шёпотом. – И притворяйся, что спишь.

Эль кивнул, теперь уже сообразив, что именно я хочу провернуть. Он послушно поправил парик, скинул с ног туфли и взглядом указал мне, что их тоже нужно спрятать. Я поняла его без слов.

Тем временем стук в дверь повторился, и на этот раз сопровождался громким требованием:

- Студентка Гейл, немедленно откройте!

Голос декана родного факультета я узнала сразу, и тут же перевела ошарашенный взгляд на притихшего в кровати Эльнара. Ох, если мои догадки верны, то Элю можно только посочувствовать.

И всё же я отправилась открывать. Других вариантов просто не оставалось.


Стоило мне распахнуть створку, и профессор Карбл нетерпеливо переступил порог. Испугавшись, что он сейчас всё-таки узнает Эля, я решилась перегородить ему путь.

- Простите, моей соседке нездоровится, - проговорила, глядя на него с лёгким укором. – Она с утра жаловалась на головную боль и только недавно уснула. Давайте поговорим в коридоре.

Эрнест Крабл был мужчиной видным, симпатичным, но уже далеко не молодым. Да, маги даже в преклонном возрасте не выглядели дряхлыми, но только те, кому позволял магический потенциал. А Крабл хоть и считался выдающимся артефактором, но сильным магическим даром, увы, не обладал.

- Прости, Мейлара, - чуть тише сказал мужчина, но комнату покидать не спешил. – Скажи, к тебе сейчас никто не заходил?

- Что вы имеете в виду? – уточнила, делая вид, что не понимаю его вопроса.

- Парень или молодой мужчина, - пояснил декан. – Дело в том, что он взял у меня кое-что… но при краже обронил носок. Я вычислил его по этому предмету, а потом вор пропал как раз на этом этаже. Подобное возможно при использовании артефакта сокрытия, а ты здесь лучший артефактор.

- Приятно слышать от вас такую похвалу, - отозвалась я, улыбнувшись. – Но сами же знаете, что студентам запрещено до получения диплома отдавать или продавать свои работы. А я только на четвёртом курсе. Да и не заходил к нам никто. Рите вон нездоровится, - я снова обернулась к «спящей» в своей постели «соседке»… у которой с головы начал медленно сползать парик.

Декан насупился, ещё раз пристально осмотрел комнату и уже развернулся, чтобы уйти, но вдруг остановился и снова посмотрел на больную. В этот момент парик почти съехал с головы Эльнара, и парню просто пришлось поправить тот рукой. Движение вышло расслабленным, как у спящего человека. Но вот выглянувшая из-под одеяла конечность определённо была мужской…

Декан прищурился, словно присматриваясь к спящей «девушке». Я застыла, просто не зная, как теперь спасать Эля, да и себя заодно. И уже была готова к признанию… когда профессор Крабл снова направился к двери.

- Это у твоей соседки голова болит от обилия вылитой на неё краски, - фыркнул декан. – Жуткая причёска. И не жалко ей свои волосы?

- Ритора учится на факультете алхимии и мечтает открыть производство средств для окрашивания волос. А опыты ставит на себе, - пояснила я, желая отвлечь профессора от мысли о поиске «вора».

Ха! Вора? Как бы не так! Уверена, что Эль ничего не украл, скорее наоборот - обеспечил нашего декана большими ветвистыми рогами. Да и зачем Эльнару Харперу воровать – его родители богатейшие люди в городе. Я слышала, что отцу Эля даже титул должны дать за вклад в развитие сельского хозяйства нашего герцогства. Хотя, может, это только слухи?

- Ясно, - хмуро ответил профессор. – Извини, что побеспокоил.

- Может, вам стоит обратиться в полицию? – предложила я. – Они наверняка поймают вора.

- Не переживай, Мейлара. Я что-нибудь придумаю. И… ладно, - махнув рукой, будто отталкивая непрошенные мысли,  он всё-таки удалился.

Я проводила его седую макушку взглядом, и только когда профессор скрылся на лестнице, вернулась в комнату. А там всё было так же. Эль в образе моей соседки всё ещё изображал спящую девушку. Правда, теперь ему приходилось поддерживать парик, который норовил вот-вот отделиться от его головы и упасть на пол.

- Всё, ты спасён, - заявила я, закрыв дверь на замок. – Но артефакт лучше пока не снимай. Поноси его пару месяцев, пока эта история не забудется. И прими совет на будущее: никогда не теряй носки на месте преступления.

На этом моменте я всё-таки рассмеялась. История же на самом деле вышла забавная. Интересно, а есть ли вообще воры, способные потерять во время кражи носки?

- Не смешно, - отозвался усевшийся на кровати Эль.

Без рубашки, с длинными разноцветными волосами и таким кислым выражением лица, он выглядел поразительно милым. Но не смеяться я просто не могла. Это ж надо! Никогда не думала, что увижу Эльнара Харпера – любимца всех девушек академии, самого завидного жениха нашего города… в столь странном виде.

Синие пряди в парике гармонировали с его синими глазами, делая их ещё более яркими. Красные локоны у лица чуть скрывали широкие скулы. А когда Эль, о чём-то задумавшись, чуть закусил губу, я рассмеялась ещё громче.

- Да ты, оказывается, красотка! - бросила я сквозь смех. – Просто чудо, какая хорошенькая!

Эль насупился и одним рывком стянул с головы ненавистный парик. Но даже теперь звезда нашей академии не стал похож на себя. Я привыкла видеть его аккуратно причёсанным, одетым с иголочки, приветливым, улыбчивым и манерным. А сейчас передо мной сидел раздражённый, взъерошенный парень, с растрёпанными тёмными волосами, с хмурыми синими глазищами, да ещё и весь в помаде. Да, не думаю, что скоро забуду этот день! Жаль, что не имею кристалла записи, а то бы обязательно засняла Эльнара в таком виде.

Парень сначала сидел нахмурившись, но потом его взгляд упал на висящее на стене зеркало. Недолго думая, Эль направился к нему, а увидев своё отражение, просто замер на месте.

- Парик надень, - посоветовала я. – С ним забавнее. Сам себя не узнаешь.

- Я себя и так не очень-то узнаю, - с усмешкой произнёс он. – Угораздило же связаться…

- С женой профессора Крабла? – закончила я его фразу.

Но Эль не ответил. Лишь бросил на меня непонятный взгляд и снова вернулся к разглядыванию своей физиономии.

Я тоже смотрела… только теперь на широкую загорелую спину парня, на которой виднелись красные полосы – явно от женских ногтей. Судя по всему, утро выдалось для нашей местной звезды насыщенным. А может, не только утро, но и ночь?

- И всё-таки, Эльнар, когда ты ко мне ворвался и уговаривал помочь, то пообещал всё объяснить. Так вот, начинай. Мне очень интересно узнать, как я оказалась втянута в твои неприятности.

- Мей, - он посмотрел на меня с такой мольбой, что я почти согласилась простить ему всё на свете. Но любопытство всё равно оказалось сильнее.

- Обещаю, никому ничего не расскажу, - заверила я. И так как он не спешил начинать объясняться, добавила:  - Между прочим, отдав тебе артефакт, я нарушила закон. Диплома-то у меня пока нет. А по закону то, что создаю, я могу использовать только для своих личных нужд.

Вообще, с Эльнаром мы были знакомы уже несколько лет – с тех самых пор, когда этот со всех сторон очаровательный парень пытался за мной ухаживать. Хотя… он просто пригласил меня – восторженную первокурсницу – на свидание. Мы погуляли по городу, посидели в уютном ресторанчике, что для деревенской девочки  было настоящей сказкой, и честно говоря, время провели приятно и весело. Нам оказалось легко общаться, да и сам Эльнар мне очень нравился. Не знаю, кому он вообще может не нравиться. Красивый, умный, воспитанный, обходительный, добрый, талантливый, внимательный… Мне казалось, что у него просто не может быть недостатков.

В общем, тогда мы провели вместе целый выходной. А когда вечером стояли возле входа в общежитие, и я, как настоящая очарованная дурочка, ждала поцелуя… а его не последовало.

На прощание Эльнар сказал мне просто: «Спасибо за чудесный день». И ушёл.

 А уже следующим утром до меня дошли слухи, что он пригласил на свидание другую девушку. Помню, я тогда всю ночь проплакала. Но даже после такого предательства не смогла возненавидеть этого парня и просто приказала себе забыть о своих грёзах о нём.

Сам же Эль с тех пор общался со мной, как с хорошей знакомой. Мог подсесть в столовой, составив компанию за обедом. Если видел меня с тяжёлой сумкой, обязательно помогал донести. Заступался, когда ко мне вздумали приставать парни с выпускных курсов.

В общем, мы как-то незаметно подружились. И конечно, Эльнар знал, что я лучший на курсе артефактор, потому и прибежал за спасением именно ко мне. А ещё он не сомневался, что я ему помогу.



Закончив разглядывать своё хмурое отражение, парень вздохнул, вернулся к постели Риты, достал из-под подушки свою рубашку и накинул на плечи. Я следила за ним с интересом и молча ждала, когда же он начнёт свой рассказ. И Эль не подвёл, свои обещания он держал всегда.

- Мы с ребятами вчера немного… переборщили с алкоголем, - покаянно произнёс парень, устало присев на кровать. – Решили отметить начало выпускного курса. И в кабаке встретили Гравиллу. Это супруга твоего декана.

- Знаю, - кивнула я. – Слышала, он на ней женился лет десять назад. Она тогда была его студенткой. Значит, сейчас ей где-то около тридцати.

- Тридцать три, - кивнул Эльнар. – Она вчера тоже перебрала. Жаловалась на мужа, говорила, какая она несчастная. В итоге я, как самый глупый, пошёл её провожать. Там-то она меня к себе и затащила.

- Ещё скажи, что сильно сопротивлялся, - усмехнулась я.

- Да не в том я был состоянии, чтобы сопротивляться. Тем более, если женщина так настаивает.

Эль застегнул рубашку, хотел поправить манжеты, и удручённо фыркнул, увидев на них следы алой помады.

- А утром явился её муж. Прибыл из Керилта. И благо, она сообразила его отвлечь, пока я собирался. А то… - Эль зарылся пятернёй в свои растрёпанные тёмные волосы и нервно рассмеялся. – Да он бы меня там же и прибил! Так что ты мне, можно сказать, жизнь спасла.

Я только покачала головой.

- А если бы меня не оказалось в комнате? Если бы я сейчас, как все, в город за покупками вышла? Что бы ты делал?

- Не знаю, - ответил он, зарывшись пальцами в свои волосы. – Бежал бы, наверное, домой к родителям. Просил бы отца вступиться. – А потом поднял на меня взгляд и добавил: - Спасибо, Мей. Спасибо, что ты такая талантливая умница.

Он коснулся пальцами висящего на шее камушка и спросил:

- И как долго он будет действовать?

- Пока не снимешь, - пожала я плечами.

- Уверена? И твой декан меня не найдёт… ну, по носку?

Всё-таки это звучало странно и смешно. Подумать только, такая удивительная улика!

- Только если ты предоставишь ему вторую часть пары, - пошутила я. Но так как Эль даже не улыбнулся, продолжила серьёзным тоном. – Нет. Пока носишь, на тебя ни одно поисковое плетение не будет действовать. – И решила признаться, чтобы он точно успокоился: - Я себе такой амулет сделала два года назад. До сих пор он работал исправно.

- И от кого ты прячешься? – поинтересовался парень.

- Не важно, - отмахнулась, изобразив улыбку. – Просто не хочу, чтобы меня нашли.

- А тебя ищут? – не желал сдаваться Эльнар.

- Нет. Говорю же, не важно. Забудь. И вообще, иди уже. Мне… делами заниматься надо.

При всех наших приятельских отношениях с Эльнаром, я не была готова открывать ему собственные тайны. И пусть они были, по сути, банальны, но говорить о них у меня не имелось никакого желания.

 Эль обвёл внимательным взглядом комнату, в которой царил почти идеальный порядок. Обратил внимание на сложенные аккуратной стопочкой учебники на столе, и снова посмотрел на меня.

- Спешишь снова начать скучать у окна? – поинтересовался он.

- Нет. Буду сидеть и придумывать новый артефакт, - ответила, пожав плечами. – Слышал, через две недели королевский смотр? Говорят, лучших студентов, возможно, пригласят на практику в столицу. А я всегда хотела побывать в Эргоне.

- И что тебе мешает сделать это на каникулах? – не понимал парень. – Порталом туда, порталом обратно. И гуляй целый день.

Я же только вздохнула и посмотрела за окно, где всё так же лил дождь. Вот только промолчать всё равно не получилось.

- Не у всех есть деньги на портал, - сказала бесцветным тоном. – Я вот даже скопленные на новое пальто умудрилась потерять. – И тут же, опомнившись, поспешила сменить тему: - Хочу для смотра создать по-настоящему уникальный артефакт. Что-то такое, чего ещё никто никогда не делал. Но в голову пока ничего не приходит.  Нет ни одной идеи.

Когда повернулась к Элю, он смотрел на меня непонятным взглядом, который я никак не могла интерпретировать. И уже хотела спросить, чего так разглядывает, но парень решительно поднялся, явно намереваясь уйти.

- Спасибо, Мей, -  ещё раз искренне поблагодарил он. – Давай…э… я заплачу тебе за артефакт? Сейчас у меня с собой нет нужной суммы, но…

- Если кто-то узнает, что я продаю артефакты, меня не просто из академии вышвырнут, но и вероятнее всего арестуют. Так что отстань со своими деньгами, - выпалила я раздражённо.

Мне претила сама мысль принять от Эля плату. Да, мы не были очень близкими друзьями, но ведь всё равно дружили!

- Ладно, - понимающе кивнул он. – Но если тебе что-то понадобится, просто скажи мне. Хорошо?

- Ты же знаешь, что не скажу, - ответила улыбнувшись.

- Знаю, - вздохнул он. – Гордая. Но ты всё равно имей в виду, что тебе я всегда помогу. Сделаю всё, что в моих силах… и даже больше.



Когда Эль ушёл, я снова уставилась за окно, где сейчас ещё царила относительно тёплая дождливая осень. Но совсем скоро придут холода. Минует всего две-три недели – и без пальто на улицу уже не выйдешь. А значит, мне нужно где-то срочно достать деньги.

 Вот только у Эльнара я брать ничего не стану. Что-нибудь придумаю. На крайний случай, попрошу взаймы у Риты, а отдавать буду по частям. Может, найду себе ещё одну работу? Пусть даже временную… или ночную.

Ладно. Хватит уже грустить. Что, первый раз без денег осталась? Нет. Значит, и сейчас справлюсь. И вообще, скоро смотр, в котором я очень хочу принять участие. Если мои работы оценят, то у меня появится шанс побывать на практике в Эргоне или даже получить отличную работу!

Разве не об этом я мечтала? А за свои мечты, как известно, нужно бороться!


***


…Карильское Королевство. Город Эргон. Королевский дворец…


Его величество Эмбрис Карильский-Мадели обвёл присутствующих в кабинете доверенных людей тяжёлым взглядом и вновь посмотрел на лежащий перед ним отчёт.

- Итак, - начал он, постукивая пальцами по поверхности стола. – Если судить по всей этой информации, то у нас намечается очередная попытка переворота. Наши злоумышленники, вероятнее всего, решили устранить меня, всех наследников, а потом, когда начнётся смута, посадить на трон… моего бастарда. Я правильно понимаю?

Он скосил взгляд в сторону руководителя департамента правопорядка, должность которого уже много лет занимал младший брат короля - Литар Карильский-Мадели.

Тот уже хотел подняться, чтобы ответить, как и полагается по протоколу, но Эмбрис жестом позволил ему говорить сидя.

- Мы считаем, что их замысел именно такой. Но по нашим сведениям, твоего ребёнка они не нашли. Хоть и уверены, что таковой имеется, - пояснил Литар. – Полагаю, как только они узнают о местонахождении бастарда, начнутся покушения. Поэтому нам следует действовать в двух направлениях: обеспечить наивысшую безопасность всем членам королевской семьи и самим заняться поисками твоего ребёнка.

- И что потом? – уточнил его величество, откинувшись на спинку кресла и скрестив руки на груди.

- Логичнее всего было бы устранить этого человека, - заметил сидящий во втором кресле для посетителей министр военной безопасности Девелин Каро – низкорослый, плотно сбитый мужчина с тяжёлым взглядом и квадратным подбородком. – Так мы бы на корню задушили план по смещению власти.

- Вы предлагаете убить моего ребёнка? – равнодушным тоном уточнил король.

- Не ребёнка. Бастарда, - уточнил Каро. И сразу решил пояснить. – Я понимаю, ваше величество, что это звучит дико, но в данных обстоятельствах мы не имеем права рисковать. Если он останется жив и примет сторону ваших противников, то начнётся череда покушений, некоторые из которых могут оказаться успешными. К тому же, бастард сам может решить, что имеет права на престол. Потому…

- Давайте пока оставим этот вопрос открытым, - остановил его Эмбрис. – Для начала этого самого бастарда нужно найти. И сделать это необходимо тихо, не привлекая к поискам внимания.

Литар кивнул и вновь взял слово:

- Как я понимаю, сейчас этому самому ребёнку от двадцати двух до двадцати четырёх лет. Кто именно его мать, выяснить пока не удалось. Кем бы ни была эта женщина, но она знала, что её чаду грозит, если о нём узнают. Далее… так как ты сильный маг, твой бастард вероятнее всего тоже обладает даром. По крайней мере, я склоняюсь к этой версии. Пока нам удалось определить только примерную область поисков.

Эмбрис удивлённо приподнял брови и с ухмылкой посмотрел на брата.

- И как же ты его искал?

- С помощью одного старого ритуала, - пояснил Литар. – Но дальше придётся действовать на месте. Наш верховный маг уже занимается изготовлением артефакта, который позволит определить родство. Как только он закончит, мои агенты отправятся на поиски.

- Держите меня в курсе расследования, - ровным, но требовательным тоном попросил военный министр.

- Конечно, лорд Каро, - ответил ему руководитель департамента правопорядка. – Все отчёты агентов буду дублировать и вам.


После обсуждения ещё ряда вопросов, это небольшое совещание закончилось. Девелин Каро ушёл первым, а вот Литар решил задержаться. Он кожей чувствовал, что королю есть, что ему сказать.

Эти двое мужчин были внешне похожи, хотя из них именно Литар держался более строго и сдержано. Королю в этом году исполнилось 58, его брату – только-только стукнуло пятьдесят, но так как оба были практикующими магами, то выглядели лет на пятнадцать младше своего возраста.

Как и все представители королевской семьи, братья отличались статью, осанкой и довольно высоким ростом. Волосы Литара имели светло-русый оттенок, а Эмбрис с рождения отличался снежно-белой шевелюрой. Но самой главной и известной чертой во внешности короля Карилии были глаза – синие, настолько яркие, что казалось, будто они светятся.

В юности Брис и Литар не особенно ладили. Общались они скорее по причине долга перед семьёй, чем по собственному желанию. И лишь когда двадцать три года назад Эмбрис взошёл на престол, они с Литаром на самом деле стали близкими друзьями.

- Лит, ты же понимаешь, что я не хочу убивать своего ребёнка, - произнёс Эмбрис. – Но ничего другого нам просто не остаётся. Риск слишком велик.

- Я думаю, - начал Литар, - что для начала нам, и правда, нужно найти этого бастарда. Что с ним делать, придумаем позже. Вычислим, поймаем, доставим в хорошо охраняемое место. И вот тогда ты решишь, как поступить.

- Ты прав, Лит, - вздохнул Эмбрис. И вдруг спросил: - Кстати, кого ты отправишь на поиски? Дело ведь довольно щекотливое. Лучше, чтобы оно осталось в тайне.

- Понимаю, - отозвался Литар. – Потому группа будет маленькой. В неё войдут несколько моих доверенных агентов и Эрикнар.

Эмбрис присвистнул и посмотрел на брата с улыбкой.

- Ты отправишь на поиски моего бастарда своего сына? Нет, Эрик, конечно, очень талантливый парень, у него цепкий ум, и я всецело доверяю твоему выбору. Но скажи мне, почему?

- Потому что он справится лучше других, - ответил глава департамента правопорядка. – И в людях Эрик разбирается превосходно. А как ему даётся ментальная магия, ты и без меня знаешь.

- Согласен, - проговорил король, снова задумчиво постукивая пальцами по столу. – И знаешь, что ещё… я поставлю в известность Эркрита. Как наследник престола, он должен знать о возможной угрозе, и в случае непредвиденных ситуаций сможет быстро оказать Эрику помощь. – Король Карилии снова посмотрел на брата и добавил: - Да, так и поступим. Но больше никто о происходящем знать не должен.

Спорить с таким решением брата Литар не стал.





[1] Картел — вид транспорта, работающий на энергии земли. Внешне представляет собой обтекаемую капсулу с плоским дном, внутри которой расположены сидения и приборная панель. При движении картел поднимается на несколько десятков сантиметров и поэтому не требует обязательного наличия дороги. Пассажирские картелы имеют большие размеры и способны перевозить до 40 человек, в зависимости от модели.


[2] Аргалиты – полудрагоценные камни, лучше других подходящие для создания артефактов.


Глава 2

…Карильское Королевство. Город Синлар…


Денег не было, а холода приближались. Прекрасно понимая, что рассчитывать могу только на себя, я попросила у хозяйки кофейни дополнительную работу. Она охотно согласилась, перекинув на меня обязанности посудомойки. Так мой заработок стал в два раза выше, а свободного времени не осталось совсем.

Теперь в кофейне я появлялась каждый день после занятий и оставалась там до позднего вечера. Когда же в академии случались выходные – трудиться мне приходилось с самого утра. Учебные задания я выполняла во время коротких перерывов в работе, а по возвращении в общежитие просто падала на кровать и устало засыпала.

Не удивительно, что мысль о создании артефакта к королевскому смотру просто вылетела у меня из головы. Да и когда мне было этим заниматься? Разве что по ночам. И, наверное, я бы так и пролетела со своей затеей, если бы не очередное появление в моей жизни Эльнара Харпера.


Сегодня мы встретились случайно. Он зашёл в нашу кофейню с какой-то светловолосой девушкой, ну а мне выпала честь обслуживать их пару.

- Мей? – удивился Эль, когда я привычно поинтересовалась, что господа будут заказывать. – Не знал, что ты здесь работаешь. Но как же хорошо, что мы столкнулись, я как раз собирался тебя разыскать.

- Зачем? – спросила, переминаясь с ноги на ногу под презрительным взглядом светловолосой спутницы Эльнара.

Девушка смотрела на меня, как на какую-то вошь, по недоразумению попавшуюся на её пути. И не сказать, что она была красива. Нет, самая обычная горожанка лет двадцати на вид. Правда, одета девица оказалась очень дорого, её пальцы украшали широкие золотые кольца, а в руках она крутила дорогущий артефакт связи.

- Хотел спросить, придумала ли ты, что представишь на смотр? – ответил мне Эль.

- Да мне не до него стало, - погрустнев, отмахнулась я. И почему-то смутилась. – Вот…  в общем так. И всё-таки, что будете заказывать?

Тут инициативу перехватила блондинка. Выдала мне целый список блюд, потом вынудила и Эля сделать заказ и под конец попросила, чтобы всё приготовили побыстрее, так как она не привыкла ждать.

Больше Эльнар со мной заговорить не пытался. Но пока я расставляла на столике заказанные блюда, смотрел на меня как-то даже слишком задумчиво. А когда расплачивался по счёту, оставил для меня большие чаевые и записку. На клочке бумаги, явно вырванном из блокнота, значилась надпись:

«Буду ждать тебя в десять у входа в эту кофейню».

И подпись: «Эль».

Чаевые я забрала без зазрения совести. В конце концов, мне заплатили за работу, почему я должна отказываться. А вечером, после окончания смены, переоделась и уверенно отправилась на встречу к старому приятелю.

Эльнар на самом деле стоял недалеко от парадного входа. Увидев меня, улыбнулся, кивнул и, учтиво подставив локоть, предложил немного пройтись перед возвращением в общежитие. Но не успела я спросить, зачем ему понадобилась эта встреча, как он заговорил сам.

- Слушай, Мей, ты сильно обидишься, если я предложу тебе легальный и быстрый вариант хорошо заработать? – начал он. Но поймав мой хмурый взгляд, поспешил пояснить: - Не подумай ничего плохого. Просто у моей младшей сестры через три дня день рождения. Родители устраивают настоящий бал, где будет уйма высокопоставленных гостей и аристократов. Мама наняла распорядителем моего хорошего знакомого. А ему как раз нужна помощница. Я заверил его, что знаю одну очень порядочную, сообразительную и талантливую девушку. И он с радостью согласился с тобой встретиться.

Это предложение оказалось для меня настоящей неожиданностью. Честно говоря, услышав про бал, я подумала, что Эль предложит мне подработать там официанткой. Но он умудрился меня приятно удивить.

- И когда? – спросила севшим от волнения голосом.

- Встретиться? – уточнил Эльнар. – Да прямо сейчас. Если ты не против, то мы зайдём к нему. Он живёт как раз по пути.

Я не возражала. Хотя, если честно, в этот момент у меня вообще с трудом получалось думать. К тому же, до жилища этого таинственного распорядителя мы добрались как-то слишком быстро. Я даже подготовиться морально не успела, а уже обнаружила себя сидящей на милом диванчике в небольшой гостиной.

- Это и есть та милашка, про которую ты говорил? – уточнил встретивший нас полный молодой мужчина с тонкой короткой бородкой.

Он был одет, как настоящий щёголь: в тёмно-серые узкие брюки, белую рубашку и бордовый свободного кроя пиджак, перевязанный на талии широким кушаком. Осмотрев меня с головы до ног, распорядитель присел в стоящее напротив кресло и лениво потёр подбородок.

- Красивая, но неухоженная, - озвучил он свой вердикт.

Эти слова неожиданно больно ударили по моему самолюбию. Душу стремительно заполнила обида, и захотелось прямо сейчас встать и уйти. Неухоженная? Да я бы посмотрела на этого борова, если бы ему приходилось утром учиться, а вечером работать! Понятное дело, что я не разодета, как аристократка, и причёска у меня простая, но я же не в грязном!

И тут мне на плечи легла рука Эля, который наверняка догадался, что сейчас я просто встану и уйду.

- Лукас, будь, пожалуйста, осторожнее со словами, - строго проговорил Харпер. – Мейлара – моя хорошая подруга.

- Что ж ты тогда своей подруге платье приличное не купишь? – усмехнулся этот грубиян. Но напоровшись на злой взгляд Эльнара, замолчал.

Ну а я как раз успела прийти в себя и понять, что никакой совместной работы у нас с этим Лукасом не получится. Снова попыталась встать, но Эль не позволил.

- Мы все не с того начали, - примирительным тоном заговорил хозяин дома, глядя при этом мне в глаза. – Моё имя Лукас Леминн. И мне на предстоящем празднике на самом деле нужен помощник. Торжество уже в эту пятницу, и на поиски просто не остаётся времени. Потому, госпожа Мейлара, давайте всё-таки попробуем договориться. Плачу пять золотых. А если всё пройдёт хорошо, то получите ещё столько же в виде премии.

Я удивлённо моргнула, искренне поражённая размером гонорара. Учитывая, что в кофейне я получала восемьдесят два льера в месяц, что было даже меньше, чем один золотой, то предложение господина Леминна можно назвать настоящим подарком судьбы. Мне же этой суммы не только на пальто хватило бы, но и на полное обновление гардероба! Так может, есть смысл хотя бы попытаться?

Удивительно, но стоило нам с Лукасом заговорить о самой организации праздника, и мы мигом нашли общий язык. Более того, появилось ощущение, что знаем друг друга полжизни, и не раз работали вместе. Поначалу он просто рассказывал в общих чертах о плане мероприятия, а потом мы принялись обсуждать детали. Вот тут-то и выяснилось, что я мастер генерировать хорошие идеи, особенно если это связано с каким-то праздником. Мой будущий наниматель даже удивился, что раньше я ничем подобным не занималась. На самом же деле мне просто было лень рассказывать ему, что моя мать всю жизнь проработала в сельской ратуше затейницей. И все праздники, ярмарки, гуляния организовывала тоже она. Ну а я ей с детства помогала.

В общем, от Лукаса мы с Элем ушли уже после полуночи. Теперь мне предстояло явиться к новому нанимателю завтра после занятий для проработки итогового плана. Осталось только предупредить в кофейне, что я там несколько дней не появлюсь.

- Спасибо за такую возможность заработать, - искренне поблагодарила я Эльнара, когда мы вместе шли к академии.

- Не за что, - улыбнулся парень. – Когда Люк признался, что сам не справится, я сразу вспомнил о тебе. Думаю, если всё получится, ты вполне можешь рассчитывать на сотрудничество с ним на постоянной основе. Согласись, это и выгоднее, и престижнее, и интереснее, чем работа официантки.

- Да, - кивнула, плотнее кутаясь в тонкий плащик.

Увы, ночи уже сейчас стали довольно холодными, и если днём ещё было относительно тепло, то в тёмное время иногда доходило до заморозков.

- Замёрзла? – спросил Эль.

- Немного, - отозвалась, изобразив улыбку. – Ничего, тут уже не далеко.

Мой спутник вдруг принялся расстёгивать пуговицы на своём стильном тёмно-синем коротком пальто и, стянув его, набросил мне на плечи. Сам же теперь остался в рубашке и пиджаке.

- Не стоило, - проговорила я, хотя сама просто млела от окутавшего тело тепла.

Пальто Эльнара оказалось лёгким, мягким и очень приятно пахло. Мне вдруг захотелось закутаться в него с головой, но пришлось сдержать этот странный порыв.

- Стоило, - бросил парень. – Я не замёрзну. Мне даже полезно закаляться. А вот ты можешь заболеть. К тому же…

- Что?

- Тебе ещё предстоит за пару дней придумать и сделать уникальный артефакт, а чихая и кашляя, это будет несколько проблематично.

- Да я в любом случае не успею, - вздохнула с грустью. – У меня даже идеи нет. А над чем-то действительно грандиозным нужно долго работать.

Эль задумчиво цокнул языком и предложил:

- А если не пытаться свернуть горы, а создать что-то простенькое, но нужное? – предложил он, обняв себя за плечи и тщетно стараясь не дрожать от холода. - Сделать такой артефакт, которого ещё нет, но он бы многим пригодился. Именно этой самой простотой ты бы и смогла покорить комиссию.

- Думаешь, что-то простое придумать легче? – усмехнулась я. – Нет, Эль. Тут придётся ломать голову ещё дольше.

- Ну… - начал он, загадочно мне улыбнувшись. – Есть у меня парочка мыслей по этому поводу. Ты не подумай, мне просто как-то не спалось, вот и размышлял, а какой полезный артефакт хотел бы заиметь себе в коллекцию. И в голову приходил один бред. А потом я решил посмотреть на этот вопрос с другой стороны. И создать что-то не полезное, а вредное.

- Зачем? -  не поняла я.

- Имеется в виду артефакт, который несёт в себе не созидание, а разрушение, - поспешил пояснить Эль, и выглядел таким воодушевлённым, что я невольно заразилась его энтузиазмом. – Представь такую штуку, которая, просто находясь рядом, блокировала бы действие любых других артефактов.

- Звучит интересно, но… - бросила я, уже мысленно прикидывая формулы и схемы необходимых плетений. – Представь, что у меня уже есть такой амулетик, и я его активирую рядом с тобой. В тот же момент перестанут действовать все те побрякушки, что ты, может быть, на себе носишь.

- Да не ношу я ничего такого, - хмыкнул Эльнар.

- Один у тебя точно есть, - заметила, приподняв вверх указательный палец. – Тот, что я дала. И когда он перестанет действовать, то известный нам обоим профессор с лёгкостью определит в тебе обладателя оставленного на месте преступления носка.

Эль поджал губы и всё-таки был вынужден со мной согласиться:

- Да, не стоит создавать такой артефакт.

- Но сама идея мне нравится, - проговорила я, шагая по освещённым фонарями улицам рядом с Элем. – Ведь можно завязать плетения так, чтобы они блокировали действие других артефактов, надетых на конкретном человеке.

- Отличная мысль! – заявил Эль. – Это ж… столько всего придумать можно!

- К примеру? – не разделяла я его восторга.

- Да хотя бы подарить такую побрякушку  профессору Дигс, - всплеснул руками Эльнар. – Она самая жуткая стерва из всех, что я знаю! Постоянно цепляется к девушкам, будто те недостаточно хорошо следят за своим внешним видом. А сама, как мне шепнули, носит амулет, корректирующий внешность. В действительности же профессор Дигс – старая и страшная. А если бы она надела тот артефакт, что ты придумала, то все бы узнали её маленький секрет.

Я смерила парня насмешливым взглядом и покачала головой.

- Не охота делать бесполезную игрушку.

- Ты просто не понимаешь! Уверен, на подобное изобретение точно будет спрос. Да и в любом случае, Мей, других идей у тебя нет, - подвёл итог Эльнар. – Если знаешь, как создать такой артефакт, то сделай это. Вдруг гости из столицы оценят?

Мы как раз дошли до знакомой всем студентам дыры в заборе академии. Понятное дело, что в столь позднее время ворота уже были закрыты, так что приходилось возвращаться в родное учебное заведение вот через такой самодельный чёрный ход. Коменданта и вовсе никто у нас не боялся – милейший дедушка господин Фернанд укладывался в кроватку в девять вечера и спал очень крепко. Двери общежития он, конечно, закрывал… но у многих ребят давно были свои ключи.

-  И всё же, подумай над таким артефактом, - сказал Эльнар, когда мы остановились возле входа в женское общежитие. – Даже если он не произведёт фурор на смотре, я потом - после того, как получишь диплом и лицензию, его у тебя выкуплю.

- Ладно. Посмотрим, - ответила, с благодарностью возвращая ему пальто. – Спасибо и… спокойной ночи, Эль.

- Сладких снов, Мей.

Он улыбнулся на прощание, быстро оделся и, сунув замёрзшие руки в карманы, направился к мужскому общежитию.

А я только сейчас задумалась, почему Эль живёт в нашей общаге, ведь особняк его родителей находится в этом же городе. Может ему лень тратить время на дорогу?

Хотя, скорее всего, дело в другом. Ведь в родительский дом он бы не смог каждую неделю приводить новую подругу. Думаю, его мать с отцом этого бы точно не оценили. А так и девушки под боком, и на гостиницу тратиться не нужно.

Да, Эльнар был настоящим ловеласом или даже кобелём. Подружек он менял довольно часто. Заводил интрижки то с одной, то с другой. Но и сами студентки шли на это добровольно. Я не сомневаюсь, что Элю даже особо напрягаться не приходилось – девушки липли к нему сами. Мне-то об этом не знать? Я ведь тоже некоторое время состояла в обществе обожательниц Эльнара Харпера. И когда шла с ним на свидание, прекрасно знала, насколько он ветрено относится к отношениям. А он меня тогда даже не поцеловал…

Эх, и не важно.

Зато сейчас мы с Элем нормально общаемся. Он мне на самом деле сегодня помог: и с работой, и с идеей. Может, если бы тогда наши отношения зашли дальше прогулки, мы бы сейчас с ним не дружили.

Думаю, он просто… разбил бы мне сердце.



***


…Карильское Королевство. Город Эргон. Королевский дворец…



- Итак, Эрик, докладывай, - приказал его величество, отложив в сторону очередной документ. – Твой отец сообщил, что у тебя уже есть для меня новости.

- Да, дядя, - кивнул светловолосый парень, сидящий в кресле напротив короля.

Внешне племянник Эмбриса выглядел младше своих лет. Сейчас в его двадцать два, ему можно было дать не больше восемнадцати, да и то исключительно за серьёзное выражение лица и тяжёлый взгляд. Стоило ему улыбнуться, юный наследник герцога Дриара и вовсе мог показаться мальчишкой.

Рождённый от союза чистокровного мага и представительницы народа ишау[3], Эрикнар Карильский-Мадели обладал уникальным видом магии, умел отлично видеть энергетические плетения, был сильным менталистом, но… при всём этом очень медленно взрослел. Правда, и скорая старость ему тоже не грозила.

- С помощью ряда ритуалов нам удалось выяснить местонахождение вашего бастарда, - продолжил Эрик. -  Это город Синлар. Другой найденный в одной древней книге ритуал дал сведения, что ваш ребёнок обладает сильным магическим даром. Увы, вид его дара выяснить не удалось. Но зато появилась новая ниточка для поисков, ведь именно с Синларе расположена Восточная Академия Магического Искусства. Это не самое престижное учебное заведение, но большинство молодых магов герцогства обучаются именно там.

- Отлично, Эрик. – Похвалил  племянника правитель Карильского Королевства.

- Увы, более точную информацию ритуалы дать не смогли. Поиску будто что-то мешает. Нужно отправиться на место. С завтрашнего дня в вышеуказанной академии начинаются дни королевского смотра. Я и мои коллеги уже включены в группу проверяющих.

- Как именно ты собираешься вычислить моего бастарда? – деловым тоном уточнил король.

Странно, но рядом с этим чрезмерно серьёзным мальчиком даже Эмбрис иногда начинал чувствовать себя простолюдином. Эрикнар держался настолько строго, но вместе с тем расслабленно, будто являлся как минимум правителем мира.

- Кертон, наш с вами бессменный верховный маг, создал артефакт, в котором заключена капля вашей крови. Чем ближе я буду к кому-то из ваших детей, тем темнее станет камень в перстне.

- То есть ошибки быть не должно? – поинтересовался его величество.

- Нет, - ответил Эрик, погладив пальцем тот самый артефакт, о котором говорил.

Сейчас эта побрякушка красовалась на его руке, а камень по центру имел светло-красный оттенок. Всё же кровное родство между королём и его племянником было довольно близким, что и подтверждал нынешний оттенок камушка в оправе.

- Думаю, мы справимся с задачей за пару дней, - уверенным тоном проговорил парень. – Дальше будем действовать по ситуации.

- Хорошо, Эрик. О любых открывшихся фактах докладываешь мне и своему отцу. Если понадобится, Эркрит окажет тебе поддержку.

- Благодарю, дядя, - кивнул Эрикнар. – Не сомневайтесь, скоро эта неожиданная проблема будет решена.



***


…Карильское Королевство. Город Синлар…


В связи с прибытием в нашу скромную академию целой делегации проверяющих из столицы, у всех курсов торжественно отменили занятия. Вместо этого нас согнали на большой полигон, где лучшие из лучших студентов устроили показательные выступления. Правда, здесь себя во всей красе могли проявить только боевики-стихийники. А вот черёд остальных - целителей, алхимиков, артефакторов, менталистов, - должен был настать позже.

Не удивительно, что среди тех, кому выпала честь представлять сегодня академию, присутствовал и Эльнар. Я ведь уже упоминала, что он у нас почти идеальный парень? Дар ему достался мощный. Эль по признанию многих преподавателей был одним из самых сильных водных магов в академии.

Вот и сегодня он показал нам красивейшее водное шоу. Из ресурсов у него имелась лишь бочка воды, но даже при таких скудных материалах для работы, у нашей звезды получилось сделать очень многое.

Эль сначала заставил воду закрутиться и подняться в тонкий крутящийся столб – настоящий смерч. Затем стихия оторвалась от земли и поднялась в воздух, приняв форму шара, который  постепенно рос, рос… и вдруг превратился в огромный кусок льда. Точнее, даже не льда, а шарика, состоящего из миллиарда маленьких льдинок.

И вдруг эти льдинки рванули в разные стороны, на ходу становясь капельками воды. Казалось, сейчас они обрызгают всех собравшихся на полигоне. Я даже прикрыла лицо ладонями, как вдруг капли резко застыли и полетели обратно, снова собрались  в шар, который стал стремительно белеть, и в итоге поднялся в небо, превратившись в большое облако.

Эльнару аплодировали стоя! Причём даже все члены столичной делегации. Сам же парень довольно улыбался и кланялся благодарным зрителям. Я, кажется, и вовсе хлопала в ладоши громче всех.

Но когда показательное выступление закончилось, и все участники направились к гостям смотра, Эль спрыгнул с постамента и направился прямиком ко мне.

- Ты участвуешь? – спросил он, забыв о приветствии.

- Да, - кивнула, прекрасно поняв, что он имеет в виду. – Артефакт выставлен в аудитории вместе с остальными работами наших студентов. Но… не думаю, что от него будет толк. Другие ребята такие классные штуки сделали.

Да, я всё-таки решила принять участие в этом смотре. Более того, довольно быстро придумала, как реализовать нашу с Эльнаром совместную фантазию. Ночь просидела над созданием верной формулы и, отпросившись с занятий, за полдня сумела наложить нужные плетения на грубо огранённый синий агралит,  закреплённый на простеньком кожаном браслете.

Проверяла работу своего изобретения я на соседке по комнате. Пришлось пожертвовать одним из своих амулетов для отвода глаз. Едва Рита его активировала, и я  перестала её видеть, но стоило ей надеть моё новое изобретение, и она тотчас снова появилась в поле зрения.


- Знаешь, - проговорила я, глядя на Эля с сомнением. – Кажется, я немного перестаралась. Мой артефакт не просто выводит из строя любые имеющиеся у человека магические предметы. Он их ломает. Потому даже не знаю, как проводить демонстрацию. Если его кто-то возьмёт в руки…

- То сам будет виноват, - закончил за меня Эльнар, довольно ухмыльнувшись. – Пойдём, я хочу видеть выражения лиц проверяющих, когда ты покажешь свой амулетик во всей красе.

Он чуть подтолкнул меня вперёд и решительно двинулся следом. Если честно, в его присутствии стало как-то спокойнее. А от осознания того, что во время презентации он будет рядом, моё волнение почти утихло.

- Если хочешь, я представлю тебя автором идеи, - предложила, повернувшись к шагающему рядом чрезвычайно довольному собой парню. – Кстати, разреши поздравить. Ты сегодня произвёл фурор.

- Это просто фокусы, Мей, - пожал он плечами. – В реальной жизни ничего из подобных умений мне не пригодится. Работать циркачом я не собираюсь, а в армию меня родители не пустят, да и сам не хочу. Остаётся один путь – на торговый флот. Там водные маги нужны. Жаль только, придётся переехать. Мне нравится наш тихий городок.

- И тебе тут не скучно? – удивилась я. – Многие из местных ребят наоборот мечтают уехать в столицу или на побережье.

- А я вот не мечтаю, - признался он, глядя на меня с особенной теплотой. – Мы с родителями в своё время много путешествовали. Я был в разных городах, даже в разных странах. Наверное, именно потому особенно ценю наш тихий провинциальный Синлар.



В большую учебную комнату, превращённую на сегодня в выставочный зал, мы вошли вместе. Ученические столы здесь были сдвинуты и составлены полукругом. Полученная конструкция напоминала изогнутую дугой стойку магазина. На столах на достаточном расстоянии друг от друга лежали артефакты и листы с их описанием. Создатели этих магических штуковин разместились с одной стороны своеобразного прилавка, ну а зрители должны были подходить с другой.

Вопреки правилам, Эль прошёл за парты вместе со мной. Более того, взял нам с ним по стулу и расположился с удобствами. Многие студенты осуждающе косились на парня, который точно не имел никакого отношения к факультету артефактики, но никто так и не сказал ему ни слова. Это же Эль Харпер! Звезда нашей академии, если не всего города. Я даже не знаю, был ли в Синларе хоть кто-то, с кем бы Эльнар не сумел найти общий язык.

Вскоре аудитория начала заполняться людьми. Среди них присутствовали столичные проверяющие, наши преподаватели, члены попечительского совета, спонсоры, да и просто студенты. Зрители быстро разбрелись по залу, с интересом рассматривая представленные работы.

- Мей, а расскажи о своём амулете, - попросил подошедший к нам декан моего факультета Эрнест Крабл.

Сидящий позади меня на стуле Эль уронил на пол артефакт связи, который до этого расслаблено крутил в руках, и тихо ругнулся. А вот нечего спать с жёнами преподавателей! Вёл бы себя, как приличный парень из хорошей семьи, и не пришлось бы бояться чужой мести.

Рядом с преподавателем собрались и мои однокурсники, и несколько незнакомых мне людей, среди которых присутствовали и важные столичные шишки. Потому, представив, что нахожусь не на презентации, а на обычной лабораторной, я начала объяснения. Рассказала об артефакте, который создала, о его функциях, и несколько раз упомянула, что трогать его нельзя ни в коем случае,  предупредив о возможных последствиях.

- Интересно, Мейлара, - одобрительно кивнул профессор Крабл. – Но как, по-твоему, этот амулет можно применять в жизни?

- Я… - замялась, пытаясь придумать приличный ответ.

Увы, в голову лезли только всякие мелкие пакости. Иного применения своему изобретению я, к сожалению, не видела.

И тут мне на помощь неожиданно пришёл стоящий в стороне светловолосый паренёк. До этого дня он мне на глаза не попадался. Может, первокурсник?

- Думаю, профессор Крабл, применять подобные артефакты можно при задержании опасных преступников-магов, - медленно, с откровенной ленцой в голосе заговорил незнакомец. - Они часто обвешиваются самыми разными амулетами, которые не так-то просто деактивировать.

- Вы так считаете, ваша светлость? – как-то уж особенно раболепно уточнил декан.

Да, кажется, с первокурсником я погорячилась. Видимо, этот высокий, элегантно одетый юноша тоже прибыл в числе проверяющих. И судя по обращению профессора, титул у блондинчика не ниже герцогского.

Светловолосый аристократ уверенно кивнул и направился к нашему столу. Зеваки расступались перед ним, словно их кто-то специально оттеснял. Но что удивило меня сильнее - массивный светло- алый камень в перстне на его руке… который по мере приближения ко мне начал стремительно темнеть! Это почему-то напугало. Я даже неосознанно сделала маленький шаг назад. И словно чувствуя моё волнение, Эльнар поднялся со стула, встал рядом и опустил ладонь на моё плечо.

- Могу я посмотреть вашу работу поближе? – поинтересовался тот, кого именовали «светлостью».

- Конечно, - проговорила я севшим от волнения голосом. И, снова взглянув на перстень с почерневшим камнем, добавила: - Но если вы возьмёте мой амулет в руки, то все ваши артефакты будут испорчены. И… вряд ли их удастся починить.

- Не думаю, - скептично хмыкнул он, посмотрев мне в глаза. И от этого тяжёлого взгляда у меня по спине пробежали мурашки. – Мои артефакты делал настоящий гений. Их не так-то просто вывести из строя.

Он явно не верил, что студентка четвёртого курса из провинциальной  академии сможет так легко уничтожить работы мастера. Хотя, после его слов я и сама засомневалась в собственных талантах. И если бы не стоящий рядом Эльнар, точно бы разочаровалась в себе.

- Лорд Эрикнар, - обратился к молодому аристократу мой декан. – Мейлара – лучшая студентка курса. И при всём моём уважении, я бы не стал на вашем месте рисковать своими уникальными амулетами.

- Полно, - бросил юный лорд, изящным жестом руки подчеркнув своё скептичное отношение к словам профессора.

Когда он потянулся к лежащему на мягкой ткани артефакту, я затаила дыхание. С одной стороны, мне, конечно, хотелось, чтобы представленный экспонат сработал, как надо, но с другой, почему-то пугали возможные последствия.

Наблюдая за тем, как рука с тонкими длинными пальцами и тем самым перстнем тянется к созданной мной побрякушке, я просто застыла. Но стоило лорду коснуться моей работы… и случилось странное. В то же мгновение камень в его перстне побелел и словно потух, а зрачок в прежде обычных серых глазах парня вдруг вытянулся, став похожим на расширенную к центру линию.

- Офигеть! - шепнул стоящий рядом со мной Эль.

Лорд Эрикнар удивлённо уставился на потускневший камень на своём пальце. На его лице отразилась растерянность, потом её сменило неверие, мелькнуло раздражение, и… вдруг он снова принял спокойный отрешённый вид.

Вот только зрачки так и остались нечеловеческими.

- Простите… - виновато проговорила я, опуская взгляд.

- Мей, ты ни в чём не виновата, - заявил Эльнар. – Его светлость сам пожелал не внять предупреждениям. За что и поплатился.

Я несильно толкнула Эля локтем, призывая вспомнить о приличиях. Но тот никак не желал прислушиваться. Наоборот, шагнул ближе к столу и одарил лорда насмешливым взглядом.

- Наша Мейлара – безумно талантливый артефактор, - сказал мой друг. – Думаю, вам будет интересно, что побрякушку, уничтожившую ваши амулеты, она придумала и сделала всего за пару дней.

- Эрик, - обратился к лорду  стоявший позади аристократа невысокий, коротко стриженный седой мужчина в чёрном костюме. И добавил только одно слово: – Глаза.

Юный лорд тут же прикрыл веки, а когда их распахнул, его зрачки опять стали обычными.

- Вы меня удивили, - поймав мой взгляд, произнёс молодой лорд. – С вашего позволения, я заберу этот артефакт с собой. Думаю, нашему верховному магу будет интересно посмотреть на работу студентки, так легко сломавшей его изобретения.

- Конечно, ваша светлость, - ответил мой декан. – Если нужно, Мейлара отдаст и свои расчёты. Нам всем очень жаль, что так вышло с вашими амулетами.

Конечно, как опытный преподаватель, он тоже заметил и потухший перстень, и несколько других артефактов гостя, из которых теперь ушла вся магия. Потому и старался хоть как-то сгладить неприятную ситуацию.

Не знаю, кем именно был этот светловолосый странный парень, но судя по реакции декана, его на самом деле стоило опасаться.



Когда обладатель странных глаз, кивнув, отправился дальше рассматривать выставленные экспонаты, декан, да и студенты, тоже потянулись за ним. Так как мою работу обратно не вернули, делать в этом зале мне теперь оказалось нечего.

- Идём отсюда, - шепнула я, повернувшись к Элю.

- Согласен, - отозвался мой друг.

 Он проводил светловолосую макушку лорда хмурым взглядом и сам потянул меня к выходу.

- Не нравится мне этот аристократ, - сказал Эльнар, когда мы наконец оказались на дорожке, ведущей к общежитиям.

- Странный, - согласилась я. – Он меня почему-то пугает.

Эль одарил меня понимающим взглядом и с ухмылкой добавил:

- Ты, кажется, не знаешь, Мей, но сегодня нам с тобой выпала сомнительная честь общаться с сыном хозяина нашего герцогства, - бросил мой друг. – Как я понимаю, зовут этого скользкого лорда  Эрикнар Карильский-Мадели. И он…

- Племянник короля! - выпалила я, резко остановившись. И тут же схватилась за голову. – Матушка моя! Боги Светлые! Да как же меня так угораздило?!

- Не паникуй, - строго сказал Эльнар, подтолкнув меня в спину, чтобы продолжила идти. – Арестовать тебя никто не имеет права.

Арестовать?! Какой кошмар! От этих слов стало ещё страшнее.

- Да перестань ты, - расслабленно проговорил Эль. – И вообще, тебе пора к Люку. Он ждёт тебя к полудню, но не думаю, что огорчится, если прибудешь раньше.

- Точно! – выдохнула я, заставив себя думать о предстоящей работе. – Да… пойду я. Переоденусь…

Эльнар проводил меня до двери общежития и на прощание по-дружески ободряюще коснулся плеча.

- Встретимся вечером на балу, - сказал он, подарив мне тёплую улыбку. – И не переживай из-за пустяков. Посмотри на случившееся с другой стороны. Ведь теперь о тебе обязательно узнает верховный маг. А это большой плюс в карьере артефактора.

И я не смогла не улыбнуться в ответ.

Да, в этом весь Эль. Как же всё-таки хорошо, что он есть в моей жизни… пусть и в качестве приятеля. Всё же о таком внимательном, чутком и полном оптимизма друге на самом деле  можно только мечтать.


[3] Ишау – раса существ, внешне выглядящих как люди, но имеющих возможность вызывать крылья. Проживают на материке Ишерия в Ишерском Княжестве.


Глава 3

…Карильское Королевство. Город Синлар…


В этот обеденный час ресторан на первом этаже гостиницы «Три кита» оказался полон гостей, но для молодого лорда с фамилией Карильский-Мадели всё равно нашли удобный столик, стоящий чуть в отдалении от остальных. И это было совершенно не удивительно, потому что владелец любого заведения в Карилии считал свои долгом при встрече угодить представителю королевской семьи.

Сюда Эрик вместе с верным Ситаром пришёл сразу после посещения местной академии. Юному наследнику герцогства требовалось успокоиться, перекусить и заодно решить, как быть дальше. Ведь он и сам прекрасно понимал, какую допустил оплошность, и что именно ему теперь придётся всё исправлять.

- Да, Эрикнар, в этот раз ты меня удивил. Это ж надо… тебе прямым текстом сказали: «Не трогай». А ты?.. – насмешливо бросил седой мужчина в чёрном костюме, сидящий за столом напротив юного аристократа.

Лорд одарил своего старшего собеседника хмурым взглядом и снова уставился на потерявший все свойства перстень-артефакт.

- Понимаю, Сит, я виноват, - ровным тоном согласился Эрикнар. – Но моя вина в первую очередь в том, что я слишком рано посчитал задание выполненным. Камень начал темнеть рядом с девчонкой. И я предпочёл опустить тот факт, что в это время вокруг было слишком много других людей.

- Думаешь, это она? – уточнил Ситар, на мгновение скосив взгляд в сторону официанта, который хоть и стоял рядом, но из-за сотворённого Эриком полога безмолвия слышать ничего не мог.

  - Не уверен, - отрицательно качнул головой Эрикнар. – Ты видел парня за её спиной? Вот он куда больше похож на того, кого мы ищем. – А подумав мгновение, добавил: - К тому же рядом стояло ещё несколько подходящих по возрасту парней и девушек. Камень мог отреагировать на кого-то из них.

Сит кивнул, отрезал небольшой кусок отбивной.

- Ты уже сообщил, что нам нужен новый артефакт? – спросил он и принялся пережёвывать мясо.

- Да, - хмуро ответил Эрик. Сам он ел совсем без аппетита, почти не ощущая вкуса еды. – Кертон сделает другой амулет, но это случится не раньше завтрашнего вечера. Поэтому пока придётся обойтись своими силами.

- Ребята уже собирают информацию по всем, кто мог попасть в круг действия амулета, когда тот потемнел, - отчитался Сит.

- Отлично. Но в первую очередь пусть составят подробное досье на эту Мейлару и её заступника.

Ситар кивнул, отложил в сторону вилку и откинулся на спинку кресла.

- Будет исполнено. Хотя про парня я уже сейчас могу рассказать много интересного. Он в этом захолустье личность известная.

- Давай, - дал отмашку лорд.

- Зовут  Эльнар Харпер. 23 года. Студент пятого курса, факультет боевой магии. Стихия – вода. Сильный маг.

- А ведь дядя тоже сильный водник. Вот тебе и первое совпадение, - заметил Эрик, окончательно забыв по еду.

- Отец – Леон Харпер, местный землевладелец и промышленник. На большей части его земель выращивают злаковые культуры. Так же ему принадлежит несколько заводов и многое другое. Богатейший человек в городе. У него трое детей. Интересующий нас Эльнар – средний сын. Старший – Саймон, уже несколько лет работает с отцом, а младшая дочь обучается в пансионе.

- Обычная семья, - бросил молодой лорд, задумчиво коснувшись своего подбородка. – На первый взгляд всё гладко. Вот только я чувствую, что есть тут какое-то «но».

- Правильно чувствуешь, - ухмыльнулся Сит. – Во всём их достопочтенном семействе Эльнар – единственный маг. Остальные даром не обладают.

Глаза Эрика полыхнули расплавленным серебром, и он даже подался чуть вперёд.

- Очень интересно, - на его губах растянулась хищная улыбка.

- А ещё сегодня вечером в доме Харперов состоится бал по случаю двадцатилетия дочери.

- В таком случае, - довольным тоном протянул юный наследник герцогства, - нужно, чтобы хозяева узнали о моём желании посетить их праздник.

- Значит, сегодня вечером мы отправляемся на бал? – уточнил Сит.

- Именно, - кивнул лорд.  - И пусть полноценный допрос устроить не получится, но поближе пообщаться с Эльнаром и другими гостями нам точно не помешает. Может статься, что никакой амулет просто не понадобится.


***


Едва я переступила порог дома Лукаса, и происшествие с  артефактом мигом вылетело из моей головы. Мне стало попросту не до него.

- Мей, ну что ты так долго?!  - заявил явно нервничающий Люк. – Быстро переодевайся! Нам с тобой давно пора ехать!

- Во что переодеваться? – не поняла я.

- Ну, не в этом же барахле тебе со мной ехать! – воскликнул распорядитель, всплеснув руками. – Иди в комнату. Там на кровати платье. Надеюсь, тебе подойдёт.

Не став спорить с таким взвинченным работодателем, я покорно вошла в соседнюю спальню и только хмыкнула, увидев лежащий на постели наряд тёмно-зелёного цвета.

- С утра верчусь, как белка в колесе! Ни минуты покоя! – причитал за дверью Люк. Судя по звуку, он там сейчас нервно вышагивал из угла в угол. – Между прочим, я сюда именно ради тебя вырвался, всего минутой ранее зашёл. Рассчитывал, что хотя бы перекусить успею, пока ты явишься. Но не вышло…

Видимо, теперь я была виновата, что пришла раньше, хотя минуту назад мне высказывали за мнимое опоздание. Да-а-а, кажется, Лукас на самом деле сильно переживал из-за предстоящего праздника. Даже не думала, что он может быть таким дёрганым.

Платье село как влитое, и даже удивительным образом мне шло. Оно прекрасно подчёркивало стройную талию, обрисовывало грудь, но при этом оставалось довольно строгим. Предусмотрительный Люк даже о подходящих туфлях позаботился, и теперь я на самом деле стала походить на молодую деловую госпожу. Правда, для бала этот наряд не подошёл бы – слишком уж простым выглядел. Но меня на праздник никто и не приглашал. Этим вечером моя миссия была в другом – быть на подхвате у великого и могучего Лукаса.

- Весьма недурно, - констатировал Люк, когда я предстала перед ним в платье. – Жаль, на причёску времени не остаётся. Но ничего, коса тебе тоже идёт. Она подчёркивает простоту твоей натуры.

«Простоту натуры?» Не уверена, что это можно назвать комплиментом.

Платье на самом деле было красивым, а для меня, никогда не носившей вещей из таких мягких и дорогих тканей, оно вообще казалось настоящим сокровищем. Вот только в отличие от моей шерстяной юбки и свитера оно совершенно не грело, а старый лёгкий плащик, продуваемый всеми ветрами, спасти от холода уже не мог. И благо, до особняка Харперов мы добирались на нанятом картеле, внутри которого оказалось очень тепло, иначе я бы точно замёрзла.

Вообще, в моём родном селе подобные средства передвижения до сих пор были только у наиболее обеспеченных жителей. Эти изобретения магов работали на энергии земли, не имели колёс и отличались высокой скоростью и плавностью движения. И если бы не моё желание поступить в академию, родители бы тоже смогли накопить на такой, пусть и старенький, но… обстоятельства сложились иначе. Потому я давно дала себе обещание, что когда доучусь и стану известным артефактором, то обязательно куплю маме с папой новый удобный картел. Уверена, они такому подарку будут очень рады.

Сам дом Харперов поразил меня с первого взгляда. Но дело было даже не в его внушительных размерах, высоких потолках, изысканной отделке стен, а в том невидимом ощущении надменности и вычурности, что словно витало в воздухе. Здесь каждый сантиметр пространства был пропитан роскошью и дороговизной. Состоятельность владельцев чувствовалась во всём: в обивке мебели, картинах, изысканных шторах, в обилии ваз с цветами, да даже в лицах прислуги. Возможно, если бы я часто бывала в богатых домах, то всё это не казалось мне настолько чужим и фальшивым. Но к сожалению, подобный особняк мне довелось посетить впервые в жизни.



Наверное, даже хорошо, что Лукас не оставил мне ни минуты на осмотр местной роскоши. Он сразу выдал множество распоряжений, все из которых я должна была выполнить в кратчайшие сроки. Пришлось быстро соображать, где здесь кухня, знакомиться с поварами, нанятыми официантами, проверять утверждённый план рассадки гостей, встречать оркестр, срочно бежать в ближайшую швейную лавку за внезапно понадобившимися лентами для какого-то особого подарка… и так далее.

Я крутилась, как белка в колесе. Не успев решить одну задачу, сразу получала вместо неё две другие. Старалась всё сделать в лучшем виде, выкладывалась на полной программе. И, на мой скромный взгляд, получалось у меня достаточно хорошо. Вот только за день так устала, что едва стояла на ногах. А ведь бал ещё даже не начался!

Люк устроил себе временный кабинет в одной из дальних гостиных второго этажа. Как и я, он весь день метался по дому, отдавая распоряжения и контролируя подготовку к празднику. И вот когда всё наконец было готово, работодатель сам позвал меня составить ему компанию за чашечкой чая, заодно немного передохнуть. 

Но не успела я сделать и пары глотков ароматного бодрящего напитка, как дверь неожиданно распахнулась, и в комнату вошла невысокая полноватая женщина в бордовом бальном платье.

- О, Лукас! – воскликнула она, стремительно направляясь к нам. – Как хорошо, что я вас так быстро нашла!

При каждом шаге собранные в изысканную причёску тёмные локоны этой дамы затейливо подпрыгивали, но её, кажется, это не волновало. Судя по выражению её лица, случилось нечто поистине непоправимое.

- Слушаю вас, госпожа Харпер, - отозвался мой наниматель, тут же поднявшись ей навстречу.

Я тоже встала, хотя ноги жутко гудели, и с любопытством уставилась на ту, кто оказался хозяйкой этого дома, а по совместительству матерью Эльнара. Так уж получилось, что за весь этот бешеный день с ней мне довелось столкнуться впервые.

- Лукас, это катастрофа! – выпалила она, но сразу же поправила саму себя: - Точнее, я хотела сказать, величайшая радость! До меня донесли информацию, что его светлость юный лорд Дриар – Эрикнар Карильский-Мадели, гостящий в нашем городе вместе с проверяющими из столицы, с радостью посетил бы наш бал. Я уже распорядилась отправить ему и всем его сопровождающим приглашения, и они подтвердили визит. Теперь нам срочно нужно изменить план рассадки, репертуар оркестра, добавить в меню несколько блюд поизысканней, и… - хозяйка дома нервно вздохнула и приложила ладонь ко лбу, словно у неё болела голова. – Да ты и сам всё понимаешь!

Она сказала «катастрофа»? О, да, очень точное определение!

- Понимаю, - быстро бледнея, ответил ей Люк. Его явно не радовала перспектива столько всего переделывать, да ещё и в кратчайшие сроки. И всё же он нашёл в себе силы улыбнуться и ответить: - Госпожа, поверьте, вам не о чем переживать. Мы с моей помощницей обо всём позаботимся.

Женщина перевела взгляд на меня, быстро осмотрела с ног до головы и удовлетворённо кивнула.

- Я доверяю вам, Люк, - сказала она, глядя на него с надеждой. – Мы просто не имеем права ударить в грязь лицом перед таким высоким гостем!

После этой фразы женщина развернулась и направилась к выходу из комнаты, а на ходу добавила, обращаясь уже к самой себе:

- Подумать только! Сам племянник короля в моём доме! Какое невероятное везение!

Стоило ей скрыться, мы с Лукасом обменялись одинаково обречёнными взглядами, синхронно вздохнули и отправились выполнять распоряжение госпожи Харпер. До появления первых гостей осталось меньше часа, а сделать нам предстояло очень многое.


***


Это был поистине сумасшедший вечер, полный накладок и мелких неприятностей. То скрипач поскользнулся на ступеньках и ушиб руку – пришлось срочно искать целителя, который очень быстро вернул бедолагу обратно в  оркестр. То две официантки столкнулись в коридоре и разбили двадцать восемь дорогущих бокалов. То одна из гостей отправилась в дамскую комнату и каким-то образом умудрилась сломать в ней замок. Конечно, сами приглашённые видели только лицевую сторону мероприятия, но мы с Люком прикладывали огромные усилия, чтобы  решить все проблемы максимально тихо и незаметно.

По плану мероприятия открывать бал вместе с именинницей должен был Эльнар, но его сестрёнке неожиданно взбрело в голову, что это шанс поближе познакомиться с молодым наследником герцогства.

Не знаю почему, но сомнительная честь передать почётному гостю пожелание именинницы выпала именно мне. И пока Люк беседовал с дирижёром, подбирая новую первую композицию, я набралась смелости, взяла волю в кулак и, мысленно попросив помощи у всех Светлых Богов, отправилась к печально знакомому высокородному хлыщу.

- Ваша светлость, - проговорила я в спину парню, стоящему среди других мужчин. – Простите, что отвлекаю, но мне нужно передать вам нечто важное.

Обернувшись и увидев меня, Эрикнар Карильский-Мадели почти не удивился, лишь едва заметно приподнял бровь. Понятия не имею, правильно ли я к нему обратилась, и позволяет ли этикет такое общение, но сейчас у меня не было времени ни на выяснение правил, ни на другие глупости.

- Мейлара, - проговорил блондин, делая шаг ко мне. – Не ожидал вас здесь встретить, но искренне рад.

Не знаю, чему именно он там радовался, но спрашивать не стала.

- Госпожа Лизетта просила передать вам просьбу, - затараторила, чувствуя, что скоро смелость меня покинет. -  Она хотела бы открыть сегодняшний бал с вами.

Говоря, я смотрела прямо в его серые глаза. Сейчас их зрачок выглядел совершенно обычным, но мне точно не показалось, что без прикрытия амулета он был совсем другим. Интересно, этот Эрикнар вообще человек?

- А госпожа Лизетта, как я понимаю, это виновница сегодняшнего торжества? - уточнил юный лорд. – И отказать ей… не вежливо?

И мне бы промолчать, но я сейчас слишком спешила и волновалась, чтобы осторожничать и обдумывать каждую фразу.

- Думаю, даже если вы откажете, вам всё простят. Но девочка расстроится, - бросила, зажимая под мышкой папку со списком гостей, принесённых ими подарков, в сотый раз изменённым планом рассадки, меню.

Окинув меня изучающим взглядом, Эрикнар на мгновение усмехнулся и сразу поспешил вернуть лицу выражение скуки и равнодушия.

- Я соглашусь на озвученное вами предложение, но при одном условии, - выдал он, глядя с лёгкой хитрецой. – Второй танец со мной будете танцевать вы.

- Я?!

Вот такой поворот точно стал для меня настоящей неожиданностью! Я от удивления едва папку не выронила. Точнее, выронила, но мой собеседник ловко её поймал и вернул.

- Согласны? – уточнил он.

- Нет, - сказала совершенно честно. – Я вообще танцевать не умею. Никак.

- Удивительно, - бросил он, разглядывая моё лицо. – А мне казалось, что столь талантливый маг, как вы, должен быть талантлив во всём.

- Ваша светлость, - вздохнула я. – Большая часть мой жизни прошла в тихой деревеньке, где балов никто не устраивает. Потому меня никто танцевать не учил.

- И что же вы тогда делаете здесь? – спросил он и, снова  взглянув на папку, предположил: – Неужели работаете?

- Вы очень догадливы, - отозвалась, хмыкнув. – Помогаю распорядителю. И сейчас мне очень важно получить ваше согласие.

Он одарил меня полным скепсиса взглядом и лёгким жестом смахнул невидимую пылинку с рукава своего светло-серого камзола с серебряной вышивкой.

- На будущее, Мейлара, запомните один нюанс, - сказал лорд, глядя куда-то выше моей головы. – Подобные просьбы в приличном обществе принято передавать записками или магическими вестниками. Вы же, подойдя ко мне с этим вопросом напрямую, поступили крайне неосмотрительно. У нашего разговора наверняка имелись свидетели, и теперь мой отказ будет расценен, как оскорбление не только именинницы, но и всех жителей этого города.

Он ещё не договорил, а я уже почувствовала, что заливаюсь краской. Стало дико стыдно за свою неосмотрительность. Ну что за день сегодня такой? Почему я уже дважды умудрилась выставить себя в неприглядном свете именно перед этим человеком?!

- Простите… - промямлила, опуская глаза. – Я… не знала.

- Теперь будете знать, - строгим тоном ответил племянник короля. Но вдруг чуть приподнял уголки губ в скупой улыбке и добавил: - Если танцевать не умеете, в таком случае будете должны мне прогулку по городу. Завтра. Согласны?

Кажется, ему понравилось меня шокировать. И если приглашение на танец я даже обдумывать не стала из-за невозможности положительного ответа, то теперь мне просто оказалось некуда деваться. К сожалению, учитывая все прошлые промахи, права на отказ у меня уже не было.

- Не понимаю, зачем это вам? – совершенно бестактно выдала я, вцепившись в папку, как в последний шанс. – Я же не леди, не вашего круга, половины принятых у аристократии правил не знаю. Да и экскурсовод из меня никудышный. И говорить со мной вам будет не о чем.

- Почему же? – теперь он уже откровенно ухмылялся. Точнее даже потешался над моими глупыми попытками избежать новой встречи. – Вы многое знаете об артефактах. Я тоже неплохо разбираюсь в этом вопросе. Было бы интересно послушать, что вы ещё придумывали, что хотите создать. Ну и я бы рассказал вам, какой оказалась реакция на вашу выставочную разработку у верховного мага. Думаю, вам было бы интересно.

- Конечно! – воскликнула, едва не подпрыгнув на месте. Теперь я поймала себя на мысли, что была бы не против перенести завтрашнюю прогулку прямо на сегодня. На сейчас! Но пришлось взять себя в руки и ответить спокойным тоном: – То есть, я согласна на ваши условия.

- Отлично, - довольно кивнул лорд. – В таком случае, идёмте к вашей имениннице. Думаю, она уже заждалась.


***


Да, этот вечер выдался абсолютно сумасшедшим! И вроде бы при такой тщательной подготовке мероприятие должно было пройти без накладок. Но они случались, и их оказалось катастрофически много. Не удивительно, что ближе к полуночи мы с Люком устали настолько, что внешне больше напоминали привидений, а сил уже не осталось ни на что.

Решив, что всё равно от меня в таком состоянии толка нет, я поднялась на второй этаж, прошмыгнула в ту самую гостиную, где Лукас устроил себе временный кабинет, и устало упала в кресло. Ноги гудели, голова раскалывалась, и стоило бы просто отправиться домой, в родное общежитие, но праздник ещё не закончился, а мне следовало находиться здесь до самого конца. До ухода последнего гостя.

 Вот только эти самые гости, кажется, даже не думали о том, что уже поздно, и пора отправляться по домам. Они веселились, танцевали, смеялись! А я сидела в полумраке гостиной, тёрла виски и мечтала о чудесном эликсире, придающем сил.

Эх, знала бы заранее, что этот бал окажется таким бесконечным, взяла бы у соседки какую-нибудь бодрящую настойку. Их у неё, к слову, имелась целая коллекция. Всё же Ритора была не просто студенткой факультета алхимии, а настоящим фанатом своего дела. Впрочем, в этом мы с ней оказались похожи.


Дверь едва слышно зашуршала и распахнулась. Я уже решила, что это кто-то из гостей,  хотела подскочить и немедленно ретироваться, но увидев вошедшего в комнату Эльнара, снова расслабленно растеклась по креслу.

- Так и знал, что найду тебя здесь, - с мягкой улыбкой проговорил мой друг.

Да, друг, потому что я сознательно запретила себе думать о нём, как о мужчине. Просто сегодня в тёмно-сером костюме, белоснежной сорочке, со светлым широким галстуком, украшенный жемчужной булавкой, Эль выглядел настолько шикарно, что у меня захватывало дух! Его обычно непослушные волосы были разделены на боковой пробор и заправлены за уши. Но при этом они лежали настолько естественно, красиво и аккуратно, будто их укладывал не парикмахер, а маг-стилист. Хотя, думаю, так оно и было. Всё же Харперы могли себе позволить услуги такого редкого специалиста. Увы, подобным премудростям в академиях не учили, а знания было принято передавать из поколения в поколение.

- Устала? – спросил Эльнар, подходя ближе.

Он присел на диванчик, стоящий напротив моего кресла, но при этом продолжил как-то особенно внимательно меня рассматривать. Увы, выглядела я сейчас явно не лучшим образом. Уверена, у меня даже синяки под глазами уже появились. Потому под взглядом Эля очень захотелось закрыть лицо руками. Сейчас рядом с ним – таким лощёным и ухоженным, - я чувствовала себя настоящей уродиной.

- Устала, - призналась, прикрыв глаза. – Не думала, что меня так вымотает эта работа.

Эль ничего не ответил, но я кожей почувствовала, что он хочет что-то сказать. Потому, нехотя собрав остатки сил, села ровнее и поинтересовалась:

- Так и зачем ты меня искал?

Он опустил взгляд на зажатый в пальцах конверт и задумчиво ответил:

- Мне письмо передали. И на первый взгляд в нём нет ничего необычного, но оно меня почему-то настораживает. Интуиция вопит, что его нужно уничтожить, а я всё равно сомневаюсь. Лакей сообщил, что записку ему вручила девушка, которой очень нужна помощь. Она плакала.

- Но ты письмо так и не вскрыл? – спросила, опустив взгляд на конверт. И не дожидаясь ответа, протянула руку: - Дай, гляну. Открывать не буду.

Эль вручил мне письмо, и едва оно оказалось в моих руках, как сознание накрыло ощущение надвигающейся беды. Будто само это послание являлось этаким вестником неприятностей. При этом никаких магических плетений я на нём разглядеть не смогла.

- Странно, - проговорила, повертев в руках конверт. – Магии нет, но такой сильный эмоциональный энергетический отпечаток на предмете я встречаю впервые. Может, у той девушки на самом деле что-то случилось?

- Значит, письмо следует вскрыть. Но интуиция кричит, что делать этого не нужно. А я привык ей верить, - удручённым тоном ответил Эль. – Потому и сомневаюсь.

Мы посмотрели друг на друга и одновременно перевели взгляды на письмо.

- Давай я вскрою? – предложила, пожав плечами.

- Нет уж, - отмахнулся Эльнар. – Если оно опасно, то рисковать тобой я точно не стану.

- Хорошо, - кивнула, снова сосредоточившись на конверте. – Будем рассуждать логически. Какой вред может нанести надпись на бумаге? Ну, если не считать заключенного в ней смысла.

Эль задумался, устало заправил за ухо волосы и развёл руками.

- Только если лист пропитан особенно хитрым ядом, - высказал он предположение. - Но травить меня незачем. У меня и врагов-то нет.

- Не считая мужей, которые по твоей милости обзавелись рогами, и армии обиженных девиц, которым ты дал отставку, - устало съехидничала я.

- Я со всеми стараюсь расставаться мирно, - бросил Эльнар. – А с замужними вообще редко имею дело.

 Он отмёл мою версию так легко, будто она вообще не имела никакого смысла. Стало даже немного обидно, а желание помогать ему пропало вовсе.  Поднявшись на ноги, я уже хотела сообщить, что ухожу, но Эль поймал меня за запястье.

- Мей, ты куда? – удивлённо спросил мой друг.

- Мне работать нужно, - проговорила, вздохнув. – Уверена, за те пять минут, что я тут просидела, внизу успело произойти несколько катастроф. 

- Ясно, - вздохнул он, а его плечи заметно поникли. – Спасибо за помощь.

- Да я же ничем тебе не помогла, - возразила я. И, вздохнув, добавила: - Ладно. Пойду. А ты или вскрой его уже… или выбрось.

Эль отрицательно помотал головой.

- А если этой девушке на самом деле моя помощь нужна? – растерянно проговорил он. – Так что в любом случае открывать придётся.

Эльнар решительно поднялся, вытащил из ящика ближайшего стола нож для бумаг и разрезал конверт. Понятное дело, уйти просто так я уже не смогла. Стало интересно, что же всё-таки там за странное послание. К тому же Эль и не думал его скрывать, и сам пригласил меня подойти ближе.

Вот только на сложенном вдвое белоснежном листе оказалась не записка, а непонятный рисунок, состоящий из круга и двух восьмиконечных звёзд, выходящих кривыми лучами за его контуры. При первом взгляде сие изображение напомнило мне многоногую каракатицу, размером с ладонь, но приглядевшись, я смогла разглядеть, что весь её центр и каждый луч буквально испещрёны причудливыми рунами и непонятными мне символами.

- И что это такое? – проговорила шёпотом.

Эль зажёг над нашими головами несколько дополнительных магических фонариков, и в комнате стало значительно светлее. Теперь мы смогли рассмотреть, что даже сам круг на рисунке состоит из мелко написанных слов на непонятном языке, а каждая искривлённая линия лучей имеет на конце свой знак. Увы, ясности ситуации это ни капли не добавило.

- Давай завтра профессору  Краблу покажем? Он знает древние наречия, - проговорила я, оторвавшись от разглядывания изображения.

Эль не ответил. Он, словно завороженный, вглядывался в черную каракатицу на бумаге и даже зачем-то прикоснулся к ней. Но сразу же одёрнул руку, где на подушечке пальца появился кровоточащий порез. На лист попало несколько капелек крови, которые мгновенно впитались… не оставив и следа!

То, что случилось дальше, повергло меня в настоящий шок! Рисунок ожил! Мне даже показалось, что по нему от символа к символу начали перетекать полупрозрачные всполохи. Стремительно скользя по бумаге, эта чернильная жуть резво подобралась к краю листа и стала переползать на руку застывшего истуканом  Эльнара. А как только рисунок коснулся кожи, парень зашипел от боли.

- Что происходит?! – выпалила я, просто не зная, что предпринять. И тут же закричала: – Эль! Бросай лист!

Эльнар тут же попытался разжать пальцы, но ничего не получилось. Я видела, как он старается, как дрожат его руки, как напряжено лицо, да только всё было бессмысленно.

- Тело не слушается, - хрипло сказал Эль, в чьих глазах теперь уже отчётливо отражался страх. И что хуже, парень вдруг пошатнулся, будто из него разом выкачали все силы, но всё-таки устоял.

Рисунок продолжал переползать на кожу, и я почему-то не сомневалась, что если он полностью окажется на Эле, то случится нечто страшное!

Не знаю, чем я в тот момент руководствовалась, но точно не здравым смыслом. Потому что мои действия никак нельзя назвать логичными. Вместо того чтобы позвать на помощь, я схватилась за злополучный лист и попыталась вырвать письмо у Эльнара. Но он держал так крепко, что мне удалось оторвать только кончик.

Вторая мысль пришла в голову молниеносно. Схватив лежащий рядом нож для бумаг, я снова взялась за обрывок послания, натянула лист и чиркнула лезвием прямо по оставшейся на листе части чёрного рисунка.

- Есть! – воскликнула, убедившись, что примерно треть этого убожества так и не добралась до Эля и осталась на бумаге.

Снова получив возможность двигаться, Эльнар упал на диван и схватился за руку, по которой продолжала ползти вверх обрубленная каракатица из чернил. Остановилась она только на внутренней стороне запястья, а её отрезанные кончики потянулись друг к другу, словно стараясь завершить рисунок. И как только линии сомкнулись, вся татуировка полыхнула чёрным… а Эльнар застонал сквозь крепко сжатые зубы.

И тут я вдруг ощутила на коже жжение. Опустив взгляд, посмотрела на свою руку с зажатой в ней частью листа и испуганно вскрикнула. Оказалось, что спасая Эля, я сама умудрилась пораниться ножом. Капля моей крови упала на бумагу, остаток рисунка снова пришёл в движение, и теперь точно так же перебирался уже на мою ладонь!

Это было дико больно. Как ни старалась, но перенести такое молча я просто не смогла. И что самое страшное, собственное тело теперь мне совершенно не подчинялось. Оно застыло, словно его кто-то обездвижил! И всё, что я могла, это двигать головой и ошарашено смотреть на кусок ожившего рисунка.

- Эль… - выдохнула, привлекая внимание парня.

Он поднял голову, поймал мой испуганный взгляд… и только потом заметил перетекающую на мою кожу каракатицу. Увы, сделать он уже ничего не успел. Обрывок листа оказался девственно чист, а весь рисунок с него уже полностью переместился на мою ладонь и двинулся выше.

- Мей! – Эльнар смотрел на меня расширенными от ужаса глазами.

Он явно уже представлял, что будет дальше, ведь сам только что пережил то же самое. Схватил меня за плечи, потом вдруг обнял, прижал к себе… И именно в этот момент живая татуировка достигла внутренней стороны моего запястья. Её обрезанные концы соединились, образуя новый рисунок, и она полыхнула какой-то совершенно непонятной магией.

В этот раз я даже не попыталась сдержать крик. Боль лучами разлетелась по всему телу! Казалось, меня только что заклеймили раскалённым железом. Наверное, если бы не Эльнар, я бы упала. Но он удержал меня, прижал к себе крепче и теперь осторожно гладил по спине. Шептал что-то успокаивающее, да только я почти не разбирала слов. Сознание балансировало на грани реальности и обморока, а гадкая татуировка продолжала гореть огнём.

- Эль, - прохрипела я, чувствуя, что по щекам бегут слёзы. – Во что мы вляпались?

- Вот и мне интересно, - прозвучал от двери надменный злой голос Эрикнара Карильского-Мадели.

Увы, узнать, откуда он здесь появился, мне уже не удалось. Тело неожиданно пронзила ещё одна вспышка обжигающей, невыносимой боли, мир перед глазами потемнел, и я наконец потеряла сознание.


Глава 4

Бал шёл своим чередом. Всё было чинно, мирно, а для Эрикнара - непривычно просто и провинциально. Здесь, в Синларе, который располагался в достаточном удалении от столицы, жизнь текла медленно и размеренно. Казалось, в этом городе все друг с другом знакомы и, мало того, знают друг о друге немало интересного. Что, несомненно, на руку молодому хитрому менталисту.

Во время танца с восторженной именинницей он осторожно расспросил о её родителях, о старших братьях, сообщил, что поражён тем, как виртуозно Эльнар владеет даром. Девочка без каких-либо ментальных воздействий с его стороны сама выболтала ему многое. Рассказала о том, как в семье все гордятся Элем, какой он замечательный парень, как его все вокруг любят. И что интересно, она на самом деле верила в то, что говорила.

После танца Эрик мило побеседовал с несколькими мужчинами, которые тоже очень лестно отзывались о семье Харпер и об Эльнаре в частности. Ближе к середине вечера ему удалось перекинуться парой слов с молодыми парнями – приятелями интересующего его водного мага, а после состоялся короткий разговор с самим Элем.

Собирая воедино свои впечатления об этом молодом мужчине, Эрик нехотя признался самому себе, что был бы расстроен, если бы Эльнар Харпер оказался бастардом короля Эмбриса. Вероятнее всего, этого бедолагу придётся либо убить, либо закрыть в какой-нибудь обители. А Эль – хороший деятельный парень. Пусть немного самоуверенный и заносчивый, но только для этих мест. В той же столице подобное поведение молодого мага посчитали бы почти нормой. А талант у него на самом деле впечатляющий.

Разговор с хозяином дома если не убедил Эрика в промахе с кандидатурой Эльнара, то хотя бы ещё больше успокоил. А всё дело в том, что господин Леон Харпер был точно уверен, что Эль – его родной сын. Нет, прямых вопросов в разговоре не звучало, но когда Эрик спросил, как так получилось, что даром в семье владеет только один ребёнок, в ответе Леона прозвучала настоящая отцовская гордость. Господин Харпер сообщил, что три поколения назад в его роду уже рождался маг, и был очень доволен, что Эль унаследовал дар предка.

В целом, ситуация Эрикнару была ясна, но он всё равно считал необходимым в спокойной обстановке пообщаться с госпожой Харпер, а также дать агентам задание ненавязчиво расспросить соседей, давно живущих рядом. Он прекрасно понимал, что в таких делах главное – осторожность и внимательность к мелочам. А если действовать слишком грубо и нахраписто, то клубок не распутается, а лишь запутается сильнее. И последствия могут стать катастрофическими. Эрику было больше чем достаточно одного промаха с артефактом. Других ошибок он допускать не собирался.

 Стоя на небольшом уединённом балкончике второго этажа, он как раз думал, как теперь незаметно прощупать семью Мейлары Гейл, когда почувствовал где-то в доме мощный всплеск магии. Причём эта сила была странной… странно знакомой. Она пахла тленом и затхлостью. Ощущалась на языке, словно пепел. А так Эрик воспринимал только один вид энергии, и её в этом доме точно быть не должно!

Он сорвался с места, на ходу сжимая амулет связи и передавая всем агентам, присутствующим на балу, приказ быть начеку. Источник мерзкого излучения находился где-то рядом, Эрикнар мчался к нему по запаху. Бегом преодолел  длинный коридор, перешёл в западное крыло здания и бесцеремонно ворвался в комнату, оказавшуюся гостиной.

А там… Эльнар Харпер держал в объятиях Мейлару Гейл. И любой вошедший сейчас сюда посчитал бы, что молодые влюблённые просто решили уединиться. Вот только Эрик видел и знал куда больше других. И в отличие от простых магов, тёмную энергию он чувствовал особенно сильно.

- Во что мы вляпались? – безжизненным голосом прохрипела девушка.

- Вот и мне интересно, - зло выдал Эрикнар, прикрывая за собой дверь.

Он как раз собирался заявить, что ритуалы с тёмной магией запрещены законом и караются смертью, как вдруг Мейлара повисла на руках Эля, потеряв сознание, а тот сам едва не рухнул, пытаясь её удержать.

- Мей! – выкрикнул Эльнар, прижимая к себе бессознательное тело. – Мей! Очнись!

- Что вы натворили? – раздражённо процедил сквозь зубы Эрик.

Мгновенно оказавшись рядом, он оторвал от Эля девушку и уложил её прямо на пол. Мей дышала, но как-то очень вяло. Сердце же наоборот билось резко, а её аура выглядела совершенно жутко – по ней прямо сейчас продолжал расходиться узор из тёмной магии.

- Помогите же ей! – взволнованно прошептал Эль, падая на колени рядом с подругой. – Мей, держись! Я придумаю… я найду способ.

Он развернул её руку ладонью вверх, и Эрик непроизвольно отпрянул, увидев на запястье девушки настоящее чёрное клеймо.

- Ну, мать вашу, студенты-идиоты! – выругался юный аристократ.

Резко развернувшись к Элю, он схватил того за ворот пиджака и с неожиданной силой вздёрнул на ноги.

- Если хочешь ей помочь - сядь, молчи и не двигайся! – раздражённо приказал блондин. И только теперь обратил внимание на изменившуюся ауру парня, которая тоже выглядела поражённой тёмной магией.

Эрик выругался повторно, но на этот раз его выражения оказались куда более цветастыми и совершенно не вязались с образом молодого лорда, да ещё и представителя королевской семьи. Но спрашивать уже ничего не стал. Нажав на камень в амулете связи, отдал распоряжение всем агентам оставаться на балу и смотреть в оба, а Ситу приказал немедленно явиться сюда.

- Мы не проводили ритуалов, - безжизненным голосом проговорил Эльнар. Он всё так же сидел на диване, и с каждой минутой выглядел всё  хуже, будто тоже был готов прямо сейчас потерять сознание. – На столике конверт, в нём было письмо, а на бумаге рисунок. Я коснулся,  пошла кровь, и каракуля начала переползать… на мою… руку. Мей… пыталась… помочь.

На этом силы парня почти закончились, но он продолжал держать глаза открытыми, хотя, кажется, уже ничего перед собой не видел.  Его руки дрожали, лоб покрывала испарина, но перед тем как отключиться, он всё равно вспомнил о подруге:

- Помоги… Мей… - прошептал Эльнар. – Помоги…

Парень потерял сознание как раз в тот момент, когда в комнату забежал напряжённый Сит. Этот мужчина не был магом, но в департаменте его заслуженно считали одним из лучших агентов. Да и из всей команды Эрик на сто процентов мог доверять доверял только ему.

- Бери этих, и порталом в нашу гостиницу. Заряда в твоём амулете хватит, - бросил Эрикнар.

- А ты?.. – спросил верный Сит.

- А я к братишке за помощью. Без него мы тут не справимся.

И не успел Ситар спросить, что вообще случилось, как Эрик пропал – перенёсся тихо и незаметно, как умели только очень сильные маги. Сит же оглядел два бессознательных тела и тяжело вздохнул. Увы, этих двоих ему придётся затаскивать в портал своими силами, без помощи какой-либо магии.


***


Я проснулась от звуков чужой беседы, но почему-то не смогла сразу открыть глаза. Веки казались слишком тяжёлыми, а в организме чувствовалась жуткая слабость. И может я бы и дальше спала, если бы не эти голоса – мужские, которых в моей комнате в общежитии быть точно не могло.

- Какая вязь, какие шикарные символы! - тихо восторгался один.  – Это ж настоящее произведение искусства!

- Никогда не понимал твоего восхищения тёмной магией, - ответил ему второй, в чьей интонации читались нотки раздражения. – Гадость. Если наши враги начали проявлять такую изобретательность, то мне страшно представить, на что они ещё способны.

- Просто ты смотришь на всё, как твой отец, а мне интересно докопаться до самой сути структуры плетений.

- Мне по долгу службы положено думать в первую очередь о безопасности страны и её жителей, - снова бросил второй. Судя по звуку голоса, он стоял где-то в стороне, в то время как первый, кажется, сидел ближе.

- Насколько я в курсе, - прозвучал насмешливый ответ, - тебя ещё не приняли в штат. Более того, Эрик, ты ещё даже диплом не получил. Нет, я не принижаю твоих достоинств, но всё же считаю, что ты слишком рано решил посвятить жизнь работе в департаменте.

- Тебя возмущает, что я предпочёл обойтись без присущих молодости кутежей? – раздражение в его тоне стало запредельным.

Теперь-то я не сомневалась, что это именно Эрикнар Карильский-Мадели. И стало дико интересно, кто же решился говорить с ним в таком тоне?

- Мне просто жаль, что ты  не умеешь отдыхать. И даже в своей академии всё свободное время посвящаешь учёбе.

- Для меня не интересны развлечения сокурсников, - отрезал лорд.

- Увы, в отличие от тебя, мне так и не удалось примерить на себя роль студента, - вздохнул его собеседник. – Но, уверен, я бы наслаждался каждым днём студенчества.

- Эрки, серьёзно, перестань пытаться меня воспитывать. Я, конечно, младше, но со своей жизнью в состоянии разобраться и без тебя, - бросил Эрикнар. И добавил, переводя тему: - Скажи лучше, что делать с этими двумя?

- Сложно так сразу дать ответ, - вздохнул тот, кого Эрик назвал Эрки. А я мысленно отметила, что их имена странно похожи. – Вязь символов нарушена, нужно совместить рисунки и попытаться понять, какой она была изначально. Хотя я уже сейчас вижу несколько знаков подчинения и подавления воли. К счастью, именно по ним проходит разрыв рисунка. Но есть и целые знаки, повторяющиеся на двух половинках клейма. Увы, их значение мне не известно. Нужно домой. Там в библиотеке есть несколько подходящих справочников. И ещё…

Он собирался что-то добавить, но тут справа от меня послышался шорох, матрас на кровати чуть прогнулся, и до моего слуха долетел раздавшийся рядом удивлённый вздох. От неожиданности я дёрнулась и открыла глаза. А стоило увидеть, что нахожусь в спальне в компании троих молодых мужчин, как слабость и сонливость пропали окончательно.

- Доброе утро, - с лёгкой улыбкой поздоровался сидящий в изножье этой огромной кровати беловолосый мужчина с красивыми светло-зелёными глазами.

На вид ему можно было дать лет тридцать или чуть больше. И хотя я почти не сомневалась, что передо мной аристократ, но он показался мне далеко не таким высокомерным, как тот же Эрик.

Я метнула взгляд в сторону источника освещения, коим оказалось окно, и только вздохнула, увидев кусочек ясного голубого неба. Значит, давно уже наступил новый день… а я даже не помню, как и почему тут оказалась.

- Доброе утро, - ответил за нас двоих помятый и заспанный… Эль.

Как оказалось, спали мы с ним вместе, в одной постели, благо, хоть в одежде. Правда, этот факт не особенно меня успокаивал.

- Что происходит? - спросила я, переведя взгляд на лорда Эрикнара.

Он стоял у небольшого чайного столика и, засунув руки в карманы брюк, раздражённо взирал на нас с Элем.

- Ничего для вас хорошего, - ответил мне. – Скажу больше, я от вас теперь не отстану.

- И чем мы обязаны такой честью? – иронично уточнил мой друг.

Эль уже сел ровнее, умудрился пригладить волосы, поправить камзол, и в целом выглядел вполне привычно. А вот я, думаю, сейчас была похожа на настоящее чучело. Иначе просто и быть не могло.

Но Эрик проигнорировал его вопрос и задал свой, причём говорил теперь предельно ровно и серьёзно:

- Кто передал вам конверт?

- Лакей, - спокойно ответил Эльнар. – А ему, по его словам, этот конверт дала неизвестная молодая дама, которой срочно требовалась от меня какая-то помощь.

- Имя лакея? – тут же потребовал лорд, быстро записывая что-то в извлечённый из кармана маленький блокнот.

- Ферд. Он у нас больше десяти лет работает.

После этого Эрик схватил амулет связи, выполненный в виде тонкой узкой пластины, и направился в смежную комнату.

Теперь в незнакомой спальне мы остались втроём.

Беловолосый мужчина, тоже поднялся на ноги, но уходить не спешил.

- Ну что, ребятки, вляпались вы в историю, - с сочувствием в голосе проговорил он.

- Вы не могли бы объяснить подробнее? – вежливо, но с едва сдерживаемой злостью попросил Эльнар. – Уж простите, но пока я решительно ничего не понимаю. Как мы с Мейларой сюда попали? Что это за татуировки? Причём здесь лорд Эрикнар? И кто вы вообще такой?

- Я? – с лёгкой улыбкой переспросил беловолосый, а на его лице появилась странно довольная улыбка. – Зовите меня Эрки.

Странное имя для аристократа. А в том, что перед нами представитель высокого сословия я не сомневалась, хотя в нём не было ни капли надменности. Наоборот, он держался просто и уверенно, будто знал нас Элем половину жизни.


Эрки задумчиво прошёл по комнате, а я только сейчас обратила внимание, что одет он довольно своеобразно. На нём были тёмно-синие брюки из грубой ткани, как у простого работяги, но поддерживал их на бёдрах ремень с массивной серебряной бляшкой, украшенной драгоценными камнями. Его рубашка имела непривычный приталенный крой, серебряные пуговицы оказались застёгнуты только на две трети, а рукава закатаны по локоть, обнажая сильные руки. Да и вообще, этот человек был высок, подтянут, и откровенно красив. И чем дольше я на него смотрела, тем сильнее склонялась к мысли, что где-то точно его уже видела.

- Увы, ситуация складывается не самая приятная, - начал этот странный аристократ, смахнув с лица мешающую белоснежную чёлку. – Причину, по которой вам досталось такое своеобразное клеймо, как раз сейчас выясняет Эрик. У него бульдожья хватка, так что не сомневаюсь, в скором времени он докопается до истины. А вот про сами татуировки могу кое-что пояснить. Во-первых, это тёмная магия. Во-вторых, рисунок нарушен, и теперь может вести себя непредсказуемо. И, в-третьих, я не знаю, как его убрать. А пока буду искать способ, вам придётся жить с этими штуками.

- Они опасны? – спросила я, посмотрев на чёрный обрубок каракатицы, который красовался на моём правом запястье.

- Не знаю, - признался Эрки. – Но если вы до сих пор живы, значит, вам сильно повезло. Обычно тёмная магия не прощает ошибок.

- А что это за язык? – поинтересовался Эль, тоже разглядывая своё клеймо.

- Древнеишерский. Кстати, можете поискать в своей академии словари. Вдруг получится разгадать значение символов раньше меня. В этом случае прошу сообщать об успехах через Эрика.

Мы с Элем синхронно кивнули, и так же, не сговариваясь, одновременно поднялись с кровати – каждый со своей стороны.  Я уже собралась поблагодарить этого учтивого спокойного мужчину за информацию и попрощаться, когда в комнату снова вернулся наш нервный злой лорд.

- Шустро ты, - удивился Эрки.

- Этот лакей ничего не помнит, - раздражённо рявкнул Эрикнар. – Говорит, что письмо никому не передавал и никакую девушку не видел.

- Врёт? – спокойно уточнил беловолосый.

- Нет, - Эрик отрицательно качнул головой. – Но в памяти пробелы, и чувствуется остаточный шлейф ментальной магии. А значит…

Он хотел продолжить, но посмотрел на внимательно слушающего его Эльнара и замолчал.

- Так, вы двое, - приказным тоном проговорил Эрикнар, развернувшись к нам. – Возвращайтесь к обычной жизни. Но из города не уезжать, подозрительных предметов не трогать, новых знакомств не заводить. О произошедшем вчера – никому ни слова. Проговоритесь – я буду зло мстить, а фантазия у меня отменная. Если заметите в своём поведении что-то странное, сразу вызывайте меня через амулет связи. Ясно?

- То есть, если мне неожиданно захочется спеть серенаду под окном пожилой библиотекарши, я должен срочно сообщить об этом вам? – с иронией бросил Эль. Кажется, распоряжения Эрика его явно напрягали.

- Именно, - с невозмутимым видом ответил тот. – И чтобы внести ясность и довести до вас всю степень серьёзности вопроса, сообщаю: я действую по приказу главы департамента правопорядка и имею очень широкий спектр полномочий. Вольно или невольно, но вы стали участниками важного расследования. И теперь вам придётся выполнять мои указания.

- А иначе что? – дерзко выпалил Эль, скрестив руки на груди.

- Вас, Харпер, в случае непослушания будет ждать премилая камера, - с фальшивой улыбкой протянул лорд Эрикнар.

- У вас нет оснований для моего ареста, - не сдавался мой друг, тем самым всё сильнее раздражая и без того злого следователя.

Правда, у меня в голове никак не укладывалось, как этот мальчишка может занимать такую должность? Да, гонора в нём, как у матёрого офицера. Но это ведь не показатель! Видимо, его сюда отправили высокопоставленные родственники, чтобы мальчик поиграл в детектива. Думаю, Эль считал так же, потому и бесился.

- Зато у меня тут недалеко есть поместье с шикарным подвалом. И для вас, Харпер, в нём точно найдётся место.

Они смотрели друг на друга с открытым вызовом. Словно оба едва сдерживались, чтобы не пустить в ход кулаки или магию. К счастью, ситуацию спас Эрки.

- Идите, ребятки, - сказал он, глядя на Эля. – И я тоже прошу вас быть острожными и прислушиваться к себе. Эти татуировки скорее всего будут как-то на вас влиять, и нам важно понять, как именно. Когда станет ясно значение всех символов, я попробую использовать обратные знаки для нейтрализации. Но для того, чтобы всё выяснить, нужно время.

- Ясно, - вздохнул Эльнар и, подойдя ко мне, взял под локоть и повёл к выходу.

Но перед самой дверью нас неожиданно нагнал Эрик, довольно резко развернул Эля за плечо и пристально посмотрел ему в глаза. Эльнар даже возмутиться такой наглости не успел. Стоило их взглядам встретиться, мой друг вздрогнул и застыл на месте.

 Когда же Эрикнар повернулся ко мне… случилось странное. На несколько мгновений мир будто расплылся и померк, в голове прозвучал невнятный шёпот: «Никому ни слова о расследовании», и тут же всё стало как прежде.

- Идите, - наконец скомандовал этот жуткий человек. И больше не стал нас задерживать.




Гостиницу мы покинули в молчании. Так же в тишине прошли ещё два квартала, и только потом Эль заговорил.

- Эта сволочь ещё и менталист! - в голосе моего друга звучала злость. – Сильный. Обошёл мои блоки, будто их и не было.

- Мои тоже, - вздохнула я. И удручённо добавила: – Странно всё это.

И тут Эль остановился, развернулся ко мне и с самым виноватым видом проговорил:

- Мей, прости меня, пожалуйста.

- За что?! – мне был совершенно непонятен его порыв.

- За то, что втянул тебя в это, - тихо пояснил Эльнар. – Злополучное письмо ведь мне передали. А тебе приходится отдуваться вместе со мной.

Я только вздохнула и отрицательно покачала головой.

- Знаешь, если бы всё повторилось, я бы всё равно поступила так же. И точно бы не оставила тебя в беде. Не знаю, слышал ли ты, но Эрки сказал, что если сложить наши татуировки, то на целом рисунке получатся знаки подчинения и подавления воли. А значит тебя, Эль, хотели сделать послушной марионеткой.

- Слышал, – ответил он, всё больше хмурясь. – Не пойму только, кому я нужен? Для чего всё это было затеяно?

У меня не нашлось ответа на этот вопрос, да и на другие тоже. Вообще, голова после пробуждения в столь странной компании работала с трудом. Следовало о многом подумать и принять меры. Но пока в мыслях сильнее всего билось только одно желание – покушать, и желательно сытно. Увы, со вчерашнего утра в моём желудке не было ничего съедобного.

Остаток пути мы проделали в молчании. Думаю, Эль тоже чувствовал себя паршиво, потому нам обоим оказалось как-то не до бесед. Так же ничего не говоря, он проводил меня до входа в женское общежитие. Да уж, если так пойдёт и дальше, то скоро я привыкну, что он меня всё время провожает, и просто разучусь ходить одна.

- Ладно, Мей, - сказал Эльнар на прощание. – Не переживай. Уверен, мы обязательно всё решим.

А я кивнула и улыбнулась. Мне хотелось верить в его слова.

Но больше всего в сказанной им фразе грело душу слово «мы». Ведь под ним Эль  подразумевал не лорда Эрикнара с его помощниками. Нет, он имел в виду именно нас двоих: себя и меня. И это просто не могло не радовать.


***


- Что-то ты полдня какая-то замороченная, - проговорила  Рита, с сосредоточенным видом переливая какую-то зелёную жидкость из большой колбы в маленький пузырёк.

Я оторвала взгляд от книги по древней символике, которую изучала уже второй час, и тяжело вздохнула. На душе было неспокойно и откровенно тревожно. Причём эта самая тревожность рождалась где-то глубоко в моей душе, хоть и никаких особенных причин не имела.

Слегка приподняв руку над книгой, я с удивлением заметила, что пальцы непроизвольно подрагивают, словно мне очень холодно или страшно. А в свете вчерашних событий, такое странное состояние организма откровенно настораживало.

- Может, всё-таки признаешься, где ночь провела? – лукаво улыбнувшись, спросила подруга.

- Прости, не могу сказать. Это не моя тайна.

Ритора хмыкнула, нахмурила чёрные брови, поставила пузырёк на тумбочку и, вытащив из шкафа тёмно-синее платье, принялась переодеваться. Судя по всему, вечер этого выходного дня девушка собиралась провести не в общежитии.

С самого моего прихода она пыталась выяснить, где я была ночью. Точнее, даже не где, а с кем, и главное, чем мы там занимались. При этом Рита прекрасно знала, что даже если бы у меня с кем-то что-то было, я бы всё равно не рассказала. Ну, не считала я правильным делиться сокровенным, даже с близкими. Но подруга всё равно продолжала задавать неудобные вопросы, в надежде, что я сама захочу найти в ней слушателя.

- Что-то сегодня особенно бледная, - заметила Рита, бросив на меня обеспокоенный взгляд.

Хотя, как по мне, по сравнению с яркой Риторой, чьи длинные до талии волосы по прядкам были выкрашены в самые разные цвета, я всегда казалась невзрачной. Ну а сегодня выглядела лишь чуточку бледнее обычного.

- Может, тебе к целителям наведаться? – предложила девушка.

- Это лишнее, - отмахнулась я.

- Тогда хотя бы на улицу выйди, - в зелёных глазах подруги блеснуло беспокойство. – Там сегодня тепло. Осень расщедрилась на ясную погоду. Давай, Мей, одевайся. Пойдём со мной к одной знакомой прогуляемся. Я ей свой эликсир от чувства голода обещала. Кстати, отличное средство во время диеты.

- Нам же запрещено продавать свои работы кому-то до диплома, - напомнила я девушке.

- Ну, ты же никому не скажешь, - подмигнула Рита, доставая из шкафа уже моё платье и плащик. – А я работаю только с проверенными клиентами. Да и кто меня тут поймает? Это у вас, артефакторов, авторство мага легко доказать, а у алхимиков всё сложнее. К тому же в нашем городе в полиции служит всего один маг, да и тот работает только с серьёзными делами. Думаешь, он будет искать мелкую нарушительницу?

В итоге я всё-таки согласилась пройтись с Ритой за компанию. Но сделала это по своим причинам. Чувство тревоги продолжало усиливаться, а вдобавок к этому в просторной, хорошо проветренной комнате мне вдруг стало душно, а от символов на страницах книги уже рябило в глазах. Но сканирующий импульс, призванный выявить болезнь, не обнаружил в моём организме никаких признаков хандры. Видимо, я просто не выспалась и устала, а значит, небольшая прогулка наверняка пойдёт на пользу.


Общежитие мы с подругой покинули уже через четверть часа. Быстро заметив, что я слишком рассеяна, Ритора схватила меня под локоть и, весело болтая о солнечной погоде и скорой близости холодов, потащила за собой. Да, сегодня на самом деле было тепло, и даже в своём тонком плаще я не мёрзла. Но эта мысль потянула за собой цепочку других: нужно пальто, а на него необходимы деньги, но заплатит ли мне Лукас за вчерашнюю работу, ведь получается, что я ушла раньше окончания вечера? Этот вопрос настолько меня озадачил, что даже тревожность ненадолго отошла на второй план.

Но вдруг мне стало так легко и хорошо, словно с души свалился давящий тяжёлый камень. И судя по всему, причина такого стремительного изменения заключалась не в свежем воздухе, а в темноволосом парне, шагающем к нам навстречу от учебного корпуса.

- Добрый день, - поприветствовал нас улыбающийся Эльнар, заведя одну руку за спину и изобразив галантный поклон. – Собираетесь на прогулку?

Ритора, к моему удивлению, зарделась, опустила глаза и так ничего и не ответила. Ну а я только удивлённо хмыкнула и улыбнулась Харперу.

- Рите в город по делам нужно, а я решила пройтись за компанию.

Эль внимательно посмотрел на меня и почему-то нахмурился. Уверена, заметил и синяки под глазами, и бледность. Хотя сам он выглядел не намного лучше, а сейчас и вовсе казался откровенно уставшим.

- Ты нормально себя чувствуешь? – спросила я, и взгляд сам собой непроизвольно метнулся к его правому запястью, где под манжетой чёрной рубашки скрывалась злополучная татуировка. Он перехватил мой взгляд и понимающе усмехнулся.

- Сносно, - ответил парень. – А ты?

- Просто устала, - ответила, вздохнув.

Я взглянула на зажатую у него под мышкой знакомую книгу по символике и понимающе улыбнулась. Эль легко уловил ход моих мыслей.

- Ничего пока не нашёл, - с сожалением сообщил он.

- Я тоже. И мне кажется, что мы не там ищем.

- Нужна книга по древнеишерскому, а в нашей библиотеке на этом языке только полуразвалившийся сборник старых сказок и ни одного словаря. - Эль говорил открыто, будто совершено забыл о присутствии рядом Риты.

- Думаю, стоит поискать в городской библиотеке, – предложила я.

- Да, - согласился Эльнар, гладя мне в глаза. – Я как раз туда и направлялся. Может, составишь компанию?

Вокруг светило солнце, дул лёгкий ветерок. Мимо то и дело проходили другие студенты, а мы стояли на краю широкой выложенной камнем дорожки и смотрели друг на друга, будто весь остальной мир просто стал не важен. Хотя, может, это только я так думала, а Эль ничего подобного не ощущал? И что самое удивительное, на душе было так хорошо, будто сейчас не середина осени, а самая настоящая цветущая весна.

- Мей, так ты со мной не пойдёшь? – вернула меня в реальность соседка. И в её голосе мне почудилась плохо скрытая обида. Девушка отцепилась от моей руки и отошла на пару шагов назад. – Тогда воркуйте тут дальше сами, а мне пора. Меня, между прочим, ждут.

Она решительно развернулась в сторону ворот, но сделала это слишком резко и попросту не успела заметить идущего навстречу парня. Так они и столкнулись. Он оказался выше девушки почти на голову, потому основной удар пришёлся на его плечо. Рита от неожиданности негромко вскрикнула и точно бы упала, но её поймали, поддержали и ловко вернули в вертикальное положение.

- Прости, я тебя не видела, - бросила девушка, явно не придав особого значения случившемуся.

И тут она подняла взгляд на своего спасителя, растерянно моргнула и мгновенно смутилась, а её щёки всего за секунду стали насыщенно-пунцовыми.

- Извините, ваша светлость. Я вас не заметила. Простите… -  сбиваясь и заикаясь пролепетала Ритора.

Придерживающий её за плечи блондин, в котором я не сразу узнала лорда Эрикнара, вдруг легко коснулся костяшками пальцев её лица и тепло улыбнулся. От вида этой улыбки я попросту опешила! Мне-то вообще казалось, что он не умеет так открыто улыбаться. Как-то до этого все его улыбки были либо натянутыми, либо фальшивыми. А тут такая метаморфоза! И пусть с ним мы были знакомы всего сутки, но это выдались очень насыщенные сутки. Теперь мне даже начало казаться, что этого странного человека я знаю пару лет.

- Не стоит извиняться, - едва не мурлыча, проговорил Эрикнар. – Мне достаточно вашего искреннего раскаяния и столь очаровательного румянца. Полагаю, вы куда-то сильно спешили, если не заметили перед собой препятствия.

- Да… точно… спешила… - промямлила девушка.

Она даже сделала шаг назад, отстраняясь от своего высокородного спасителя, но тот не отпустил её окончательно. Скользнул ладонью по девичьей руке от плеча до кисти, поймал тонкие пальчики и галантно поднёс их к губам.

- Пусть вы и так знаете, кто я, но всё же позвольте представиться официально. Эрикнар Карильский-Мадели, лорд Дриар.

Наблюдая за столь странным поведением «ледяного Эрика», которого я так называла исключительно про себя, мне даже стало немного смешно. Поймав такой же удивлённый взгляд Эльнара, я всё-таки не смогла сдержать улыбки. Да, видимо, при всей своей серьёзности, к ярким девушкам белобрысый наследник нашего герцогства испытывал настоящую слабость.

- Ритора Сейдер, ваша светлость, - чуть хрипло от волнения представилась моя соседка. И зачем-то добавила: - Факультет алхимии, четвёртый курс.

- Очень приятно с вами познакомиться, - Эрик подарил Рите ещё одну открытую тёплую улыбку и словно нехотя отпустил её пальчики. – Надеюсь, мы с вами ещё встретимся. Примите комплимент, я искренне очарован вашей красотой.

Вообще, было странно видеть одетого с иголочки, всегда серьёзного лорда Эрикнара рядом с такой девушкой, как моя соседка. Но надо признать, смотрелись они довольно колоритно: оба высокие, худощавые, чем-то похожие… но такие разные. Внешне Эрику я бы больше восемнадцати не дала, но и Рита с разноцветной косой, в простеньком платье выглядела на несколько лет младше своих двадцати двух. Наверное, со стороны их можно было принять за настоящую парочку юных влюблённых. Хотя я сильно сомневаюсь, что Эрик вообще способен испытывать какие-то нежные чувства.

Казалось, Рита и так была смущена до предела, но теперь она выглядела предельно растерянной, а на лорда даже взгляд не решалась поднять.

Разглядывая этих двоих, я непроизвольно обратила внимание на перстень на руке Эрикнара - тот самый, который буквально вчера испортился по вине моего артефакта. Но сейчас камень в оправе снова имел красный оттенок, и в нём чувствовался целый клубок активных плетений. Интересно, какие у этого украшения функции?

- И мне приятно, - промямлила Ритора, медленно пятясь назад. Но вдруг выдала: - Простите, я очень опаздываю! - И едва не бегом направилась к воротам.

Да, смутил ледяной Эрик мою подругу. Я даже не думала, что эта смелая самоуверенная девушка будет вот так убегать от парня. А ведь лорд ей явно понравился.


Эрикнар проводил удаляющуюся фигуру задумчивым взглядом и снова повернулся к нам. Только теперь на его лице больше не было и тени улыбки. Наоборот, на нас посмотрели, как на неприятную проблему, которую нужно в срочном порядке решить. Почему-то я не сомневалась, что явился он сюда именно из-за нас.

- Эльнар, покажите ваше запястье, - холодным приказным тоном бросил Эрик.

Да-а, вот он во всей красе – настоящий ледяной лорд. Если бы минуту назад не видела своими глазами, то ни за что бы не поверила, что он может быть мягким и обольстительно галантным.

Эль не стал возражать или возмущаться. Покорно отстегнул запонку, чуть закатал рукав и протянул руку лорду.

- Может, нам стоит перейти хотя бы на боковую аллею? - спокойно, даже без раздражения или возмущения предложил Эльнар. - Тут много студентов ходит, а вы хотели сохранить ваше расследование в тайне,

- Это лишнее, нас всё равно никто не увидит и не услышит, - лениво бросил Эрик, разглядывая рисунок на запястье Эля.

Я же лишь теперь обратила внимание, что вокруг стало слишком тихо. Перестроив зрение, осмотрелась и уважительно хмыкнула. Сейчас нашу компанию накрывал мастерски созданный полог безмолвия с добавлением узоров плетения для отвода глаз. А ведь мы с Элем даже не заметили, когда лорд успел поставить такую защиту от чужого любопытства.

 Неужели этот парень настолько сильный маг? Мне бы для подобного результата точно пришлось провозиться не меньше десяти минут, ползая по полу и вырисовывая схему. Хотя, может, у него есть какой-то специальный артефакт? Интересно, а я бы могла создать подобный?

Эрик внимательно разглядывал рисунок на руке моего друга. Но когда, желая чуть повернуть, коснулся ладони Эльнара, камень в знакомом мне перстне внезапно почернел.

- И что это значит? – не выдержала я. - Почему камушек теперь чёрный? Он определяет тёмную магию?

Эрик повернул ко мне голову и посмотрел с сомнением. Потом убрал руку от Эля, и камень снова посветлел до алого. Но когда в следующее мгновение лорд шагнул ко мне и бесцеремонно поймал за руку, артефакт опять стал чёрным.

- А вот это уже странно, - пробормотал он, всё больше хмурясь.

И вдруг щелчком пальцев убрал полог безмолвия, осмотрелся и направился к ближайшей группке студентов. Мы же с Элем так и остались на месте.

- Что думаешь? – спросила я, не поворачиваясь к другу.

- Не знаю, что это за камень, но он реагирует на нас обоих, - ответил Эль, поправляя рукав. – Может, правда реакция на тёмную магию?

- Он так же реагировал вчера во время смотра, - сообщила, понизив голос. – Когда лорд Эрикнар приблизился к столу с моим артефактом, его перстенёк так же потемнел. Только не до черноты. Он был тёмно-вишнёвым.

Эль не ответил, потому как в этот момент Эрик подвёл к нам пятикурсника из огневиков. Ничего не объясняя, деятельный лорд поставил парня между нами с Эльнаром и поочерёдно прикоснулся к каждому из получившейся троицы. Вот только камень в его перстне на новое действующее лицо разворачивающегося представления не реагировал никак. В то время как на нас с Элем его реакция осталась прежней.

Спустя полчаса и бесчисленное количество проверенных студентов, ни один из которых почему-то даже удивления не выказал, Эрик, наконец, смирился с результатом. А Эль устало вздохнул и снова решил спросить:

- Может, всё-таки объясните, что происходит? Мы уже поняли, что ваш артефакт по какой-то причине темнеет рядом со мной и Мейларой.

- Может, и объясню, - задумчиво бросил лорд, на чьём лице отражалась работа мысли и странное смирение. – Но не сейчас. Мне бы самому сначала разобраться.

Он внимательно посмотрел на Эля, перевёл взгляд на меня, и вдруг выдал:

- Простите, Мейлара, но, к сожалению, прогулка откладывается на неопределённый срок. Возникли срочные дела, которые никак нельзя перенести или отменить. Но наша договорённость остаётся в силе. 

Он уже хотел уйти, даже сделал несколько быстрых шагов в сторону виднеющихся вдалеке ворот, но вдруг обернулся.

- Если почувствуете изменения в себе или какие-то странности, которые могут быть связаны с полученным вами тёмным подарочком, немедленно свяжитесь со мной. – И с нажимом добавил: - В любое время дня и ночи.



Пока фигура Эрикнар шагал к выходу с территории академии, мы с Элем молча смотрели ему в спину. Но стоило лорду скрыться из виду, и заговорили одновременно:

- Ты обещала этому хлыщу прогулку?

- Есть версии о том, что происходит?

Переглянулись, одинаково смущённо улыбнулись, и я жестом указала на Эльнара, предлагая ему говорить первым.

- Так и когда ты успела договориться с ним о свидании? – почему-то в голосе Эля послышалось недовольство.

- О свидании?! – весело бросила я. – О, нет, всего лишь о прогулке. Он  меня вынудил согласиться. Иначе отказывался открывать вчерашний бал с твоей сестрой. К сожалению, передавать ему её пожелание отправили именно меня, а я не очень хорошо знакома с правилами этикета, принятыми в высшем обществе.

- Ясно, - удовлетворённо кивнул Эль, но комментировать не стал. Вместо этого решил ответить на мой вопрос: - Соображений нет. Я понятия не имею, что вообще творится вокруг. И это, честно говоря, напрягает.

- Мне кажется, - начала, анализируя собственные наблюдения, - перстень лорда Эрикнара был призван кого-то найти. Кого-то одного… а указывает на нас обоих.

- Думаю, это связано с тем, что мы поделили на двоих одно тёмное клеймо, - согласно качнув головой, предположил Эль.

- А ещё это дело явно имеет отношение к столичному департаменту правопорядка, - добавила я. – Может, они преступника какого-то ищут?

- Но причём здесь мы? – покачал головой Эль.

- Не знаю.

На этом тему решили закрыть и всё-таки отправились в городскую библиотеку. Но и там нас ждало разочарование. В наличии нашлось немало книг по ишерскому наречию… но вот древнеишерский язык разительно от него отличался. Потому обратно в академию мы вернулись ни с чем.

Эль уже привычно проводил меня до входа в женское общежитие, кивнул на прощанье и направился к спальному корпусу парней. Я же смотрела ему в след и чувствовала, что ко мне снова возвращается пропавшая было тревожность. Пришлось заставить себя развернуться и войти, наконец, в здание.

Не знаю, что со мной происходит, но кажется, это связано именно с Элем.

Светлые Боги, надеюсь, я в него не влюбилась! Потому что если это так, то у меня очень большие проблемы!


Глава 5

…Карильское Королевство. Город Эргон. Королевский дворец…


Его величество прошёл по кабинету, немного постоял у большого окна, за которым открывался вид на дворцовый парк, и снова повернулся к племяннику. Эрик стоял перед столом короля, вытянувшись по струнке, и смотрел куда-то перед собой. Он чувствовал, что дядя не в настроении. И что хуже, причиной этого был именно Эрикнар, а точнее информация из его содержательного отчёта.

Помимо них в кабинете присутствовали так же Литар, как глава департамента правопорядка,  Эркрит, как непосредственный участник событий, и темноволосый мужчина лет пятидесяти на вид в простом чёрном костюме с эмблемой ордена магов на лацкане пиджака - верховный маг королевства, Кертон Амадеу.

- Значит, ты уверен, что кто-то из этих двоих – мой незаконнорожденный ребёнок, - наконец произнёс Эмбрис, вернувшись к своему столу, над которым в воздухе зависли два магических снимка. - Но кто именно, сказать не можешь.

На одном изображении был запечатлён синеглазый темноволосый парень, на втором – голубоглазая девушка с длинной тёмно-каштановой косой. Сходства между ними не имелось никакого, но при этом у каждого из них прослеживались фамильные черты рода Карильских-Мадели. К примеру, нос у Эльнара был точь-в-точь, как у Эрки, а разрез глаз и разлёт бровей напоминал самого короля. Зато Мейлара формой лица, губ и скул сильно походила на мать Эмбриса – бывшую правительницу Карилии, Великую королеву Эриол.

- Да, - подтвердил Эрик. И осторожно уточнил: - Амулет срабатывает и на Мейларе, и на Эльнаре.

- Да у них даже имена похожи! – возмущённо повысил голос король.

- Но они точно не родственники, - вступил в обсуждение верховный маг. – Эрик достал мне образцы крови. И если сравнить их между собой – получается, что родства между ними нет. Но если сравнивать с твоей, Брис, то твоими детьми можно считать обоих.

- Ну и как такое возможно?! – рявкнул его величество, с раздражением глядя на портреты.

- Уверен, что всему виной метка из тёмной магии, которую они разделили напополам, - проговорил сидящий в дальнем кресле чрезвычайно спокойный кронпринц Эркрит. Казалось, его вся эта странная ситуация просто забавляет. – А значит, если разобраться с ней, то и ответ о родстве появится.

- Так разбирайся! – бросил ему король. – Это же твоя стихия, Эрки. Мне казалось, тебе нравится копаться в древних книгах и справочниках. Вот и действуй!

- Да, отец, - с лёгкой, немного ироничной улыбкой ответил Эркрит. – Я и так занимаюсь этим… в перерывах между совещаниями, просмотром налоговых отчётов, поиском дыр в бюджете, проектом экономического развития…

- Достаточно, - оборвал его Эмбрис, но теперь его тон стал уже не таким суровым. – Эрки, я знаю, что ты загружен. Но сейчас мне нужна твоя помощь именно в этом деле. Найди время. Что можешь, перекинь на помощников, секретарей и министерства. Ну, хочешь, я тебе помощника назначу?

- Лучше сразу утверди официальную должность  исполняющего обязанности кронпринца. Я буду за это тебе искренне благодарен, - с тёплой насмешкой бросил Эркрит.

- Вот как станешь королём, так сразу и сделай это. Первым же приказом, - раздражённо осадил его Эмбрис и снова повернулся к племяннику, который так и стоял перед столом. – Как собираешься решать проблему ты?

- Проведу расследование, - уверенно ответил Эрик. – В любом случае, наличие двух подозреваемых – это уже почти победа. Осталось только выяснить обстоятельства их рождения, лучше прощупать родственников, соседей. И, уверен, мы получим ответ.

- Вот этим и занимайся, - согласился Эмбрис. – А параллельно выясни кто, зачем и каким образом подбросил парню конверт с печатью из тёмной магии. Что-то мне подсказывает, это активизировались наши непримиримые оппозиционеры. Кажется, они определились с кандидатом на роль бастарда быстрее, чем мы.

- Думаю, кто-то из них был в курсе, что именно я занимаюсь поиском вашего незаконнорожденного ребёнка, - высказал предположение Эрикнар. - А в академии, где учатся наши кандидаты, во время смотра Эльнар Харпер показал виртуозное владение водной магией. Вероятно, именно это и стало для него приговором.

- А ты, стало быть, не посчитал его способности достаточным аргументом? – уточнил король.

- Напротив, дядя, я решил, что бастард - именно он. Пошёл за ним, чтобы проверить реакцию камня на амулете. Но Эльнар сразу после выступления отправился в зал, где демонстрировали свои изобретения артефакторы. Когда я приблизился, Харпер стоял за спиной девушки, Мейлары. Тогда артефакт указал на неё.

- Но ты всё испортил, схватив то, чего тебе брать не следовало, - хмыкнул король, теперь уже окончательно вернув себе спокойный вид.

- Я готов принять любое наказание, - Эрик покаянно склонил голову.

Видя такое смирение, его венценосный дядя насмешливо закатил глаза.

- Все ошибаются, - мягким тоном заметил верховный маг. – Но вещица у студентки получилась замечательная. Я бы, возможно, даже взял Мейлару в ученицы.

- Только в случае, если не она окажется бастардом? – уточнил кронпринц, поймав взгляд мага.

- Почему же. Не думаю, что вам в семье помешает артефактор с такими выдающимися талантами, - рассудительно бросил Кертон. – Я вообще не вижу смысла в убийстве или других кардинальных мерах. Сейчас речь идёт уже не о гипотетическом бастарде, который может оказаться кем угодно, а о конкретных претендентах, - он указал взглядом на портреты, зависшие над столом короля, и на его лице наметилась лёгкая улыбка. – Исходя из отчётов Эрика можно сделать вывод, что эти ребята, несомненно, талантливы, воспитаны, со своими принципами. Девушка бросилась спасать друга от порождения неизвестной ей магии, хотя должна была понимать, что рискует. Парень даже под воздействием метки всё равно в первую очередь думал о подруге. Это говорит об их благородстве. Так кем мы будем, если не дадим обладателю королевской крови шанса доказать свою нужность и преданность семье?

- А захочет ли бастард это доказывать? – проговорил молчавший до этого глава ведомства правопорядка. – Сомневаюсь. И вынужден напомнить, чего нам будет стоить ошибка. Что, если приняв в семью бастарда, мы пригреем на груди змею?

- Твой сын – менталист, так пусть он с этим разбирается, - бросил ему король, к которому снова вернулось притихшее было раздражение. И снова повернулся к племяннику.  – Эрик, отправляйся обратно. Проводи своё расследование. И если почувствуешь, что предполагаемому бастарду грозит опасность, перемещай обоих в безопасное место. И установи слежку.

- За ними уже присматривают агенты, - кивнул Эрикнар. – Вас понял, ваше величество. Разрешите идти?

- Иди, Эрик, - покачал головой правитель Карилии, которого всегда веселили эти прыжки племянника с официального общения на родственное и обратно. – И не разочаровывай меня больше. А то я уже начинаю жалеть, что именно тебе поручили это дело.

Эрикнар только вздохнул и с решительным видом ответил:

- Будьте уверены, дядя, я не допущу больше ни одной оплошности.


***


…Карильское Королевство. Город Синлар…


Коридор сужался, вокруг царил зловещий полумрак, но я упорно продолжала идти вперёд. Рядом слышались зловещие шорохи, откуда-то издалека доносился чей-то шёпот.

«Подчинись… сдайся… я твой хозяин…» - звучало со всех сторон. Я даже закрыла уши ладонями, но легче не стало. Это звук… он будто раздавался прямо в моей голове, и скрыться от него не было ни единого шанса.

Тело сковывал предательский страх, но я не позволяла себе ни мгновения слабости. Шла вперёд, не сомневаясь, что где-то там заветное спасение. В мыслях билась уверенность, что если я остановлюсь, то случится непоправимое.

Вскоре передо мной появился перекрёсток, и я свернула в левое ответвление. На следующей развилке тоже двинула влево, прошла немного и опять столкнулась с необходимостью выбирать направление. В этих коридорах не было дверей – только стены. Но то, что хожу по лабиринту я поняла далеко не сразу.

Отражающийся от стен шёпот продолжал расточать приказы, но я уже начала к нему привыкать и почти не замечала. Хуже оказалось другое – с каждой минутой блуждания здесь, я ощутимо слабела, а воздух становился всё более затхлым, тяжёлым. Силы утекали, словно вода через дырявое ведро, и каждый новый шаг давался всё тяжелее.

«Смириссссь…» - звучало всё громче.

- Да пошёл ты! – нервно выпалила я в ответ и продолжила идти вперёд в поисках выхода. Правда теперь двигалась куда медленнее, а чтобы сделать шаг приходилось держаться за стену.

И вдруг стало так обидно за себя. В мыслях всплыли вопросы: как я тут оказалась? Почему? Зачем кому-то так важно заставить меня подчиниться? Захотелось просто взять, да и послать всё куда подальше! Выкрикнуть в лицо этому неведомому «хозяину», чтобы подавился своими приказами. Я дико захотела уйти отсюда, оказаться снова в своей спальне в общежитии. Ведь это всё, кажется, просто… сон? Точно! Сон!

И стоило мне увериться в этой мысли, как кошмар растаял.

Да только легче не стало. Потому что слабость и чувство страха остались со мной и в реальности. Но что хуже, я вдруг начала задыхаться. Старалась вдохнуть полной грудью, но получалось сделать лишь короткий глоток живительного воздуха.

В голове родилась странная уверенность, что мне просто жизненно необходимо выйти из общежития, будто только там мне станет легче. Сразу же начало казаться, что в комнате невыносимо душно, а на улице, наоборот, сейчас свежо и спокойно. Уж там-то я точно смогу надышаться вдоволь.

Не думая о каких-то там глупостях вроде плаща, туфель, не накинув даже халат, я кое-как поднялась с кровати и медленно побрела к выходу из комнаты. Идти пришлось так же, как в том жутком сне – держась за стенку. Но теперь я хотя бы шла по знакомому зданию и точно знала, где находится выход.

По пути мне никто не встретился – видимо, все нормальные студенты сейчас мирно спали в своих кроватках. Наверное, ночь уже перевалила за середину, а может даже приближалась к рассвету. В коридорах приглушённо горели магические светильники, рождающие причудливые тени. Но мне было не до них, я до сих пор никак не могла начать нормально дышать.

По ступенькам спускалась, кряхтя, как древняя старуха. Пока пересекала большой холл, дважды споткнулась и упала. До заветной двери добиралась уже ползком. И к моей великой радости она оказалась не заперта. Даже подумать страшно, что бы со мной произошло, если бы, доковыляв до выхода, я осознала необходимость возвращаться за ключом. Нет… я бы точно не дошла. Но хуже то, что из-за невозможности нормально вдохнуть, я даже позвать на помощь никого не могла. Голос не слушался.

Толкнув дверь, на четвереньках выползла на улицу, и с жадностью втянула такой приятный свежий воздух. Но вместе с первым нормальным вдохом в голове родилась мысль, что мне стоило просто разбудить соседку, а не пытаться строить из себя героя. Уж Рита бы точно помогла мне быстро и без проблем добраться до улицы. Хотя можно было поступить ещё проще – открыть окно. Так почему же меня понесло к выходу из общежития?

Присев на каменные ступеньки, я поёжилась на холодном ветру и обняла себя за плечи. Да, дышать стало легче, вот только слабость никуда не ушла, непонятная тревожность – тоже, зато мысли стали чрезвычайно ясными. И я неожиданно осознала, что не сама приняла решение отправиться на улицу. Мне его точно внушили. Кто-то на вроде того гадкого «хозяина» во сне.

Дальше логическая цепочка в голове сложилась буквально в одно мгновение. «Хозяин» - «подчинение» - «клеймо на руке». Клеймо… большая часть которого досталась Эльнару. И стоило мне подумать об Эле, как тревожность усилилась до предела. Меня снова затрясло, в лёгких опять стало не хватать кислорода, зато откуда-то появились силы подняться и поковылять дальше. К мужскому общежитию.

Не знаю, насколько хватило бы моего порыва, смогла бы я добраться до входа в здание и как бы попала внутрь, если бы дверь оказалась закрыта, но где-то на середине пути меня перехватили.

- Мей, ты в порядке? – взволнованно спросил Эль, вцепившись дрожащими руками в мои плечи. Он быстро осмотрел меня напряжённым взглядом и вдруг притянул к себе и крепко обнял, стараясь согреть. – В одной сорочке. Вся ледяная. Дрожишь…

К слову, сам он тоже обилием одежды похвастаться не мог. По крайней мере, когда я прижалась к нему и сомкнула руки на его спине, рубашки на парне не обнаружилось. Он и сам подрагивал от холода, но обнявшись, нам точно было теплее.

- Это всё клеймо, - прошептала я, прильнув к тёплому Эльнару, как к родному.

Он чуть отстранился, внимательно посмотрел мне в глаза и кивнул. Больше ничего не говоря, Эль поднёс к лицу  закреплённый на запястье браслет с небольшим амулетом связи, и чётко произнёс:

- Я, Эльнар Харпер, вызываю лорда Эрикнара Карильского-Мадели.

Небольшой камушек на артефакте сверкнул синим, что говорило о наличии позволения на установку связи от второй стороны.

Вообще, связаться подобным образом можно было с кем угодно, но только в том случае, если оба хозяина амулетов дали друг другу позволение совершать такие вызовы. Да и полное имя владельца знать требовалось.

Стоили подобные артефакты дорого, а сделать такой я себе не могла, потому что для передачи звука использовались драгоценные камни - синалиты. Конечно, они были дешевле тех же бриллиантов, но... к сожалению, не намного.

- Харпер? – послышался приглушённый, но всё же узнаваемый голос, исходящий сейчас от артефакта. – Что случилось?

- Сработали метки, - ровным тоном ответил в артефакт Эль.

- Не сходи с места. Буду через две минуты, - заявил явно встревоженный лорд и сам отключил связь.

Когда артефакт погас, мне вдруг показалось, что соседние кусты шуршат как-то особенно громко и неестественно.

- Чувствуешь? - шёпотом спросил Эльнар, указав взглядом в сторону звука.

Я прислушалась, попыталась присмотреться, но в итоге прикрыла глаза и обратилась к родной стихии - воздуху. И пусть она сейчас откликалась неохотно, но мне всё же удалось уловить неподалёку место, где потоки обтекали предмет, похожий на стоящего в полный рост человека.

- Там кто-то есть, - прошептала, снова посмотрев на друга. – Мы в поле его зрения. Он довольно далеко, но не приближается. Просто стоит.

Подумать только! Я, воздушный маг, всегда чувствующий свою стихию, как саму себя, и сегодня едва не задохнулась в собственной кровати! А ведь даже не вспомнила о даре!

Эта мысль только подтвердила причастность к моему состоянию метки из тёмной магии и неведомого «хозяина», который, кажется, возомнил себя настоящим кукловодом.

- Тебе что-то приснилось? – тихо спросил Эль, поглядывая в ту сторону, где предположительно находился наш наблюдатель.

Тот никуда не ушёл, но и приближаться к нам, кажется, не собирался. Мой слух не уловил  больше ни единого лишнего звука, и только благодаря дару к воздушной магии я чувствовала, что этот человек всё ещё там.

Видимо, решив, что нападение нам пока не грозит, Эльнар осторожно подвёл меня к ближайшему большому дереву, опустился на выступающий из земли крупный корень и усадил меня к себе на колени. Может, при других обстоятельствах я бы обязательно смутилась, но сейчас мне было настолько холодно, что я бы легко согласилась прижаться к Элю всем телом, обхватить и руками, и ногами. И что самое приятное, рядом с ним терзающая меня тревожность исчезла, словно её и не было вовсе. А на душе стало легко и спокойно.

- Мне снился лабиринт, из которого я никак не могла найти выход, - проговорила я, опустив голову на плечо Эльнара. – Там отовсюду слышался голос, который призывал смириться и признать его хозяином. А когда проснулась, начала задыхаться.

- И тебя словно магнитом потянуло на улицу, - добавил мой друг, медленно водя ладонью по моей спине. - Мне снилась пустыня, где не было ни капли воды. И я тоже слышал чужой шёпот, требующий подчиниться. Проснулся от дикой жажды, и тоже почему-то решил, что напиться смогу, только выйдя из общежития.

- Получается, мы оба ощутили слабость и нехватку сил собственных стихий, - подвела я  итог. – Во сне нас выматывали, чтобы при пробуждении было проще воздействовать на сознание.

- Уверен, что дело именно в метках, - удручённо вздохнул Эль. – Жуть какая-то. И самое отвратительное, что я не знаю, как от них избавиться. Никогда не сталкивался с тёмной магией.

- Для меня это тоже непонятно, - ответила я. – Но мы справимся.

- Конечно, справимся, - он чуть отстранился, поймал мой взгляд и подарил ободряющую улыбку. – Мы ведь с тобой маги, и вообще ребята не промах. А значит, сумеем выкрутиться из любой ситуации. К тому же, этот примороженный чудик, кажется, намерен нам помогать.

Сообразив, что Эль имел в виду лорда Эрикнара, я не смогла сдержать смешок. Да, бедный парень. Одна его называет, пусть и про себя, «ледяным Эриком», другой – «примороженным чудиком». Эх, даже жалко аристократика. Не повезло ему с нами.

Не успело истечь озвученных двух минут, когда я почувствовала, как рядом, буквально в двух шагах от нас, начала стремительно сгущаться энергия. И вдруг на этом самом месте появился Эрик.

 Он мазнул по нам ничего не выражающим взглядом, быстро осмотрелся и, закрыв глаза, начал формировать между своих ладоней какое-то плетение. Но что странно, внимательно наблюдая за его действиями, я никак не могла понять, какую именно он использует стихию.

Просто энергия стихийника всегда имеет оттенок. К примеру, мои плетения белые, у водников – синие. А то, что создавал сейчас Эрикнар, сияло золотом с редкими вкраплениями красного. И судя по озадаченному взгляду Эля – он тоже не смог угадать стихию этого мага.

Не мешая нашей «ледяной светлости» создавать непонятное плетение, мы с Эльнаром поднялись на ноги, но друг от друга не отошли. Эль развернул меня к себе затылком, прижался к моей спине и крепко обхватил руками. И я бы соврала, если бы сказала, что мне не нравилась такая его близость. Увы… совсем наоборот. Потому пришлось даже несколько раз специально вспоминать недавний сон и произошедшие после него события, чтобы не позволить самой себе лишних неуместно-нежных эмоций по отношению к другу.

Да, именно другу! И никак иначе!

Закончив создавать неведомое золотистое нечто, Эрик медленно развёл ладони в стороны. Его плетение при этом тоже растянулось, а когда маг сбросил его с пальцев, оно поднялось вверх и, быстро увеличившись до невероятных размеров, накрыло всю территорию академии. А может, даже зацепило ещё несколько ближайших кварталов, если не полгорода. Слишком уж эта паутина получилась огромной.

Да, чувствую, теперь буду называть лорда «пауком». Такое прозвище точно подходит ему больше предыдущих.

- Что это? – всё-таки решил спросить Эль.

- Сканирующая сеть, - ровным тоном пояснил Эрик.

В отличие от нас, он был одет почти прилично… Если пальто, накинутое на обнажённый торс, вообще можно считать приличным видом для аристократа. Хотя на Эрикнаре были ещё и брюки, и даже туфли, в то время как мы с Элем ни обувью, ни обилием одежды похвастаться не могли.  Но у меня хотя бы сорочка была длинной, Эльнар же вообще стоял тут в одном белье.

Свой ответ новоявленный паук пояснять не стал. Вместо этого одарил нас хмурым взглядом и прошептал себе под нос что-то явно не слишком цензурное.

- Говорить будем в гостинице. Давайте руки, - приказным тоном заявил он. – И лучше зажмурьтесь. Такой способ переноса в первый раз может губительно отразиться на здоровье.

Мы с Элем переглянулись, но подчинились и смежили веки. А стоило мне ощутить прикосновение чужих холодных пальцев к запястью, как земля под ногами на долю мгновения пропала, а вместо неё появился мягкий ковёр.

- Прибыли. Открывайте глаза, - бросил лорд.

Я настороженно осмотрелась, узнавая ту самую спальню, с которой началось моё сегодняшнее утро. Рядом хмыкнул Эльнар и удивлённо выпалил:

- Как вы это сделали? Я, конечно, слышал, что возможно перемешаться без начертания схемы портала. Но ведь на подобное способны только безумно сильные маги!

Эрик одарил его полным скепсиса взглядом, опустился в кресло, стоящее у небольшого столика из белого дерева, и всё-таки ответил.

- Сила, несомненно, нужна, но если хватает энергии на обычный традиционный портал, то вполне реально научиться перемещаться вот такими прыжками. Главное знать, как.

 Он перевёл взгляд с полуголого трясущегося от холода Эля на подрагивающую меня, и устало выдохнул.

 – Завернитесь в плед. Он на кровати. И давайте уже перейдём к тому, почему вы меня вызвали. Хотя, судя по вашему виду, объяснение выйдет крайне занимательным.

И мы принялись за рассказ. Сначала говорил Эль, потом я. Мы поведали даже о наблюдателе, которого почувствовали во дворе академии. Эрик слушал, задавал уточняющие вопросы, и делал какие-то пометки в блокноте.

Кстати, наш высокородный изверг оказался не таким уж и извергом. Почти сразу он передал горничной распоряжения принести нам чай и подогретое вино. Чуть позже в комнате объявился тот самый седой тип, который был с лордом в академии во время смотра. Он принёс мне тёплый мужской халат, а Эрику брюки и сорочку.  Правда, сам задерживаться не стал и, получив от лорда какое-то замысловатое распоряжение, ретировался.

В итоге, к концу очень подробного рассказа, мы с Элем успели и одеться, и согреться, и даже немного расслабиться. Странно, но сегодня ночью компания лорда Эрикнара казалась мне вполне приятной. Может, я начала к нему привыкать?

- Значит, так, - подвёл итог лорд-паук, поднимаясь из своего кресла. – Вы – сидите здесь и никуда не выходите. А я за Эркритом. Без него мы с этими вашими метками всё равно ничего сделать не сможем.

И, едва договорив, пропал - снова перенёсся, оставив после себя лишь сгусток энергий, который быстро развеялись по комнате. И я собралась было сказать, что тоже хочу научиться так передвигаться по миру, но вместо этого выдала совсем другое:

- За Эр...критом?!

А в голове мгновенно выстроилась логическая цепочка. Эркрит – имя кронпринца нашего королевства. В газетах и по иллюзатору4 его можно было увидеть нечасто, правда… я точно помнила, что у него белоснежно белые волосы, как у короля. Но это значит, что он и есть тот самый Эрки, который утром насмехался над чопорностью Эрика и восхищался узорами наших татуировок?

- Да не может этого быть! – озвучил мою мысль не менее ошарашенный Эльнар.

Я поймала его растерянный взгляд, и нервный смешок вырвался как-то непроизвольно.

- Видимо, всё-таки может, - ответила, опустив взгляд.

- Получается,  утром я имел неосторожность довольно грубо разговаривать с наследником престола? - удручённо добавил Эль.

- А ведь держался он куда проще того же Эрика, - вспомнила я. – Обещал нам разузнать значения символов… да и вообще, мне он показался хорошим человеком.

Эльнар кивнул и окинул критическим взглядом комнату. На столе стояли чашки с нашим недопитым чаем, с кровати был сдёрнут плед, на полу валялись маленькие подушки, сброшенные с кресел. Не идеальный порядок, но и не такой уж жуткий бардак. Хотя, особ королевской крови в таких условиях точно встречать не принято.

- Ладно. Нужно просто смириться с тем фактом, что мы с тобой умудрились не узнать кронпринца своей страны, - пожал плечами Эль. – Но извиниться нам всё же стоит.

- Согласна.

На том и порешили.


***


Едва почувствовав, что в комнате начинает сгущаться энергия, мы с Эльнаром одновременно поднялись на ноги, расправили плечи, в общем, как могли, приготовились приветствовать наследника престола своей страны.

С ухода Эрика прошло больше двух часов, хотя всё это время мы с Элем провели вполне приятно. Нам всегда было о чём поговорить, а сейчас общих тем стало ещё больше. Но стоило нам уловить изменение в энергетических потоках, и как-то резко стало не до разговоров.

Пусть мы их ждали, но гости всё равно умудрились  появиться неожиданно. Причём оба одновременно. И если Эрикнар был привычно хмур и задумчив, то Эркрит наоборот показался мне чем-то очень довольным. Да и в отличие от всех нас, он выглядел свежим и отдохнувшим. Но одет снова был странно: в штаны из грубой чёрной ткани с массивной серебряной бляшкой на ремне, белую сорочку и укороченный серый пиджак.

- Доброе вам утро, бедолаги, - поприветствовал нас кронпринц Карилии, с мягкой насмешкой оценив наш внешний вид.

- Доброе утро, ваше высочество, - учтиво ответил за нас двоих Эль. – Разрешите принести извинения за наше неподобающее поведение.

Мы оба изобразили поклон. Хотя, кажется, у меня получилось плохо. Я вообще понятия не имела, как принято приветствовать монарших особ. Может, стоило присесть в книксене? Или как там это движение называется?

 При виде наших манипуляций улыбка кронпринца погасла, и на его лицо будто упала тень. В одно мгновение от образа приятного улыбчивого мужчины не осталось и следа. Казалось, секунду назад перед нами был простой человек… и вот уже – будущий король. Сразу стала заметна и стать, и порода, и давящая аура власти.

Да что говорить, я даже почувствовала в себе непонятное желание бухнуться на колени и покорно спрятать взгляд!

На комнату опустилась вязкая неприятная тишина. Я бы даже назвала её зловещей. И что хуже, ведь понятия не имела, как быть дальше. Если правильно помню, говорить без позволения в присутствии кронпринца запрещено. Или это касается только короля?

Почему молчал Эль, я не знала. Тоже, наверное, ждал какой-то реакции от его высочества. Но чем дольше затягивалась эта странная пауза, тем страшнее мне становилось.

А нарушил тишину удивительно виноватый голос нашего «ледяного паука»:

- Прости, Эрки, - проговорил он, повернувшись к родственнику. – Я… не хотел. Твоё полное имя случайно сорвалось с языка. Ну, хочешь, я сейчас сделаю так, что они забудут, кто ты такой? Ты же знаешь, я могу.

Кронпринц медленно повернулся и посмотрел на двоюродного брата, как на полного идиота. И у него получилось так выразительно, что я едва сумела сдержать неуместную улыбку.

- Эрикнар, вот ты вроде умный, серьёзный, образованный, но иногда ведёшь себя, словно глупый ребёнок, - с откровенным укором проговорил его высочество. - И если ты забыл, для ментального воздействия на людей, да ещё и без их согласия, требуется разрешение, подписанное главой департамента правопорядка или его заместителем. А после озвученного тобой предложения я начал сомневаться в целесообразности твоей службы в полиции.

Всё это было сказано с таким серьёзным, даже суровым взглядом, что Эрик побледнел. Что-то мне подсказывает, ему нечасто приходилось видеть двоюродного брата таким. В противном случае, он бы точно не стал предлагать подобного.

Если бы не такая реакция кронпринца, я бы испугалась. Мне совсем не хотелось, чтобы какой-то менталист влезал в мою голову, и более того, стирал память. Бррр… Как это даже звучит жутко!

- Простите, ваше высочество, - виновато потупив взгляд, отчеканил Эрик. – Такого больше не повторится.

- Конечно, не повторится! – усмехнулся кронпринц. И, вздохнув, добавил куда более мягким тоном. – Ещё раз ляпнешь подобную глупость, отправишься переучиваться в военной академии с первого курса. А то, видимо, тебе удалось усвоить не весь материал.

 Удовлетворившись ещё больше побледневшей физиономией Эрика, его высочество повернулся к нам, так и стоявшим по стойке «смирно». И я уже решила, что сейчас нам выскажут за вчерашнее неприличное поведение, но мужчина только покачал головой, изобразил тяжёлый вдох и сказал:

- Выдыхайте.

Чего? Выдыхать? Зачем?

- Я не кусаюсь, - добавил кронпринц, выставив руки вперёд в примирительном жесте. – И не надо на меня смотреть так испуганно. Между прочим, у нас с вами важное дело, с которым нужно разобраться в самое ближайшее время. Поверьте, ребятки, преступления с использованием тёмной магии - это очень и очень серьёзно. Его величество милостиво отпустил меня буквально на день, чтобы помочь Эрикнару с этим разобраться. Потому предупреждаю сразу: сегодня нам с вами предстоит очень много дел. И при этом мне бы хотелось сохранить собственное инкогнито, потому обращаться вы ко мне будете, как к обычному уважаемому простолюдину и использовать имя Эрки. Ясно?

И всё же хорошо, что рядом оказался Эльнар. Пока я приходила в себя, он понятливо кивнул и даже поинтересовался:

- То есть называть вас «господин Эрки»? – у него даже голос звучал уверенней. Мне бы так.

- Можно просто Эрки, - улыбнулся кронпринц. И вдруг повернулся ко мне и изобразил на лице недовольство. – Мейлара, прекратите смотреть на меня, как на монстра. Честно, это дико бесит. Буквально вчера вы разговаривали со мной вполне спокойно, и поверьте, за прошедшие сутки во мне ничего не изменилось. Я вполне способен общаться с девушкой на равных, даже если у неё нет титула и принадлежности к древнему роду.

- Простите, - я так и не решилась поднять на него взгляд.

- Прощаю, - ответил Эркрит. - А сейчас, покажите ваши татуировки.

В этот раз рисунки на наших запястьях он рассматривал долго. Когда его высочество прикоснулся к моей руке, я вздрогнула, а он подарил мне раздражённый взгляд. Потом они долго обсуждали что-то с Эриком, но говорили на языке, мне совершенно непонятном. Скажу больше: я даже не представляла, в каком уголке нашего мира могут использовать это наречие. Судя по взгляду Эля, он тоже не мог разобрать ни слова. Такая ситуация всё больше настораживала.



- В общем, так, - начал Эркрит, вернувшись к нашему обычному языку. – Думаю, стоит немного прояснить для вас ситуацию.

- Было бы неплохо, - хмыкнул Эльнар, внимательно наблюдая за кронпринцем.

Тот прошёл по комнате, присел в кресло и только потом продолжил:

- Начну с того, что Эрикнар появился в вашем городке не просто так, а по поручению главы департамента правопорядка, - голос его высочества звучал спокойно и расслабленно. - Недавно стало известно, что у одного высокопоставленного лорда есть незаконнорожденный ребёнок. Лорд этот сказочно богат, ему принадлежит немало капиталов в Карилии, но вот наследников у него нет. Сейчас он уже в возрасте, и в случае его смерти наследство достанется двоюродному племяннику, который является подданным Княжества Гаус. Увы, в число его владений входят несколько месторождений драгоценных камней. И эти территории мы никак не можем отдать подданному другой страны. Это даже не дело выгоды, а дело чести. Потому для нас так важно найти ребёнка этого самого лорда.

- А причём здесь мы? – спросила я, сама не ожидая от себя такой смелости.

- При том, дорогая Мейлара, что камень на артефакте Эрика, который и был создан для поиска кровного родственника лорда, указал на вас… к сожалению, на вас обоих, - охотно пояснил Эркрит.

- То есть, мы что… родственники?! – Эльнар даже закашлялся от собственного предположения.

Мне эта мысль тоже жутко не понравилась. Нет уж, если другом Эля я видеть ещё готова, то вот братом – никак.

- Нет, - ответил Эрик, и  мы с Элем синхронно вздохнули с облегчением. – Тёмная магия каким-то образом связала вас, и теперь мой артефакт не способен выявить того самого бастарда.

- Ну, это точно не я, - с лёгкой улыбкой произнёс Эльнар. – У меня есть и отец, и мать, и я точно их сын. Без сомнений.

На это высказывание Эркрит ответил лёгкой едва заметной усмешкой. А вот я промолчала. Увы, у меня такой уверенности, как у Эля, не было. Нет, я в отличие от друга знала, что мои родители – мне не совсем мама и папа. Но всё-таки не подходила под те критерии, которые озвучил Эркрит. Нет, у моего настоящего отца точно были дети. Законные. И жена была. По крайней мере, так мне рассказывала матушка Дина.

- Знаете, что интересно, - подал голос Эрик, сидящий в дальнем кресле. – По моим сведениям, вы оба – единственные маги в своих семьях. А как известно, ребёнок с даром может родиться, только если у него в предках есть маг.

- Поэтому мы сегодня осторожно побеседуем с вашими родителями и, уверен, на многие вопросы получим ответы, - сообщил Эрки. – Тот, кого мы ищем, это точно кто-то из вас. Но самое неприятное в том, что  нашим бастардом заинтересовались серьёзные преступные сообщества. Уверен, они работают на Гаус, и им поручено найти наследника столь важных для них земель. А судя по знаку подчинения на ваших татуировках, в их планы входит полное управление этим юным лордом или леди. Меня к вашему делу привлекли из-за присутствия в деле тёмной магии. Я в этой области неплохо разбираюсь.

Теперь у меня просто не нашлось слов. Ведь получается, что мы с Элем умудрились оказаться в центре расследования государственной важности! И почему-то это меня совсем не радовало. Вот ни капельки.

- И кто же этот высокопоставленный безумно богатый лорд? – со скепсисом поинтересовался Эльнар.

- Не могу вам сообщить, - отрезал Эркрит. – Я вообще не должен был ничего рассказывать, но думаю, что так будет честно по отношению к вам обоим. Вы – сильные маги, будущее и опора нашего королевства. И я очень рассчитываю на вашу помощь в этом деле. К тому же мне есть, что предложить вам взамен.

Я заинтересовалась, а вот Эль нахмурился. Кажется, он не особенно желал участвовать в столь серьёзном расследовании.

- Мы запускаем новый проект в области магического образования, - презентационным тоном объявил кронпринц. – Пока в нём будут задействованы только студенты из вашей Восточной академии, но если всё пройдёт гладко, то уже в следующем году свой шанс получат молодые маги из всех учебных заведений Карилии. По итогам недавно прошедшего смотра были отобраны ребята с наиболее интересными способностями. Моим указом эти счастливчики уже официально переведены в Эргонскую Академию Магического Искусства,  и для них дальнейшее обучение там будет бесплатным.

А ведь нам перед смотром сказали, что лучшие студенты, возможно, получат всего лишь хорошие места для практики. Ни о каком переводе и речи не шло! Не то чтобы я против, но просто как-то всё это немного неожиданно.

- Ого, - поражённо бросил Эльнар. – Так там же только аристократы учатся. Элита.

В последнем слове послышалась издёвка, которую Эль и не думал скрывать.

- Дети обеспеченных простолюдинов там тоже есть. А скоро будут учиться и лучшие студенты страны из других учебных заведений, - спокойно ответил Эркрит. – Да, пока это всего лишь пробный проект, но если всё получится, мы сделаем такой отбор ежегодным. И, кстати, практику эти ребята будут проходить под началом лучших магов своего профиля.

Он повернулся ко мне и, загадочно улыбнувшись, добавил:

- Вами, Мейлара, искренне заинтересован Кертон Амадеу – наш верховный маг. Уверен, что на практику он заберёт вас к себе.

- Меня?.. – голос сел, и получилось только прохрипеть.

- Да. Поздравляю, кстати: вы с господином Харпером уже зачислены в столичную академию. Из вашего учебного заведения по итогам смотра выбраны ещё трое учеников. Завтра вы все должны прибыть в Эргон с документами. Соответствующие распоряжения ваш ректор уже получил.

Это сон? Или я упала и ударилась головой, и теперь у меня галлюцинации?

Ведь такого везения просто не может быть! Да чтобы меня – деревенскую девочку - зачислили в Эргонскую академию, куда принимают только отпрысков аристократов? Нет, подобное просто невозможно!

Но с другой стороны… Кронпринц Эркрит передо мной вполне настоящий, Эрик тоже выглядит привычно. Эльнар вообще почему-то хмурится.

- Нас там просто заклюют, - проговорил мой друг, глядя в глаза кронпринцу. – Какими бы замечательными магами мы ни были, ваши распрекрасные аристократики никогда не потерпят, чтобы с ними учились безродные маги из глубинки.

-Увы, я могу дать вам только возможность обучения в лучшей академии страны и своё покровительство, - развёл руками Эркрит. – Но отношения с новыми сокурсниками вам придётся строить самим. И к слову, отказ сильно меня огорчит.

- Очень жаль, - проговорил Эль. – Потому что я всё же намерен отказаться.

Чёрная бровь Эркрита поползла вверх, а на его лице появилась хитрая ухмылка. Интересная всё же у него внешность: волосы на голове белоснежные, а брови и ресницы – чёрные. Вопрос: может, он их красит?

- Мейлара, а вы тоже откажетесь? – спросил кронпринц, сцепив руки в замок.

- Ни за что! – эмоционально выпалила я. – Это ведь такой шанс!

- Вот видите, Эльнар, - хмыкнул наследник престола. – Ваша подруга, девушка, разделившая с вами клеймо из тёмной магии, твёрдо намерена ехать в столицу. Неужели вы бросите её одну на растерзание «аристократикам»?

Может, мне показалось, но Эль отчётливо скрипнул зубами. Потом перевёл на меня полный сомнений взгляд и отвернулся.

- Я согласен, - сказал он, глядя в сторону окна.

Эркрит удовлетворённо кивнул, будто и не рассчитывал услышать другой ответ, и поднялся с места.

- В таком случае, предлагаю, наконец, заняться делами. Но для начала, думаю, вам стоит переодеться, - и вдруг улыбнулся мне и добавил: - Надеюсь, Мейлара, в вашей академии вкусно кормят. Потому что я ещё не завтракал.



4 Иллюзатор — плоский большой  прямоугольник, представляющий собой белый экран, способный воспроизводить как обычные, так и объемные картинки. При этом изображение появляется как фантом прямо в воздухе перед устройством.


Глава 6

Для экономии времени его высочество предложил разделиться: нас с ним ждала моя родная деревня, ну а Элю в компании Эрика предстояло отправиться в особняк Харперов.

По официальной версии мы должны были сообщить родителям о переводе в столичную академию, ну а на самом деле высокородные сопровождающие собирались ненавязчиво побеседовать с нашими матерями совсем на другие темы.

Эль хмурился, смотрел на Эрика холодно и даже немного зло. Эх, уверена, свою маму он точно в обиду не даст. Теперь главное, чтобы их совместное пребывание с лордом не закончилось банальной дракой.

Обменявшись одинаково недовольными взглядами, эти двое пропали из комнаты – Эрик перенёс их обоих прямиком к академии, где Элю предстояло переодеться перед посещением отчего дома.

А вот мы с Эркритом почему-то пока никуда переноситься не спешили. Вопросительно посмотрев на кронпринца, я неожиданно поймала на себе его изучающий взгляд.

- Мей, а у вас очень строгие правила в академии? – спросил он.

- Что именно вы имеете в виду? – не поняла я.

- Ну, скажем, если вас решил навестить родственник, вы имеете право пригласить его в комнату или столовую?

- Конечно, - отозвалась я. – Мой родители, когда приезжают в город, обязательно обедают в академии. Правда, за обеды им приходится платить, но получается всё равно дешевле, чем кушать в ресторане.

- Отлично, - кронпринц поднялся на ноги и, подойдя ко мне, протянул раскрытую ладонь.

Я же так и застыла, удивлённо наблюдая, как его волосы стремительно меняют цвет с уже привычного белоснежного на угольно чёрный. Сами! Без каких-либо алхимических средств или активации амулета! Кажется, я действительно выглядела растерянно, потому что Эркрит негромко рассмеялся.

- Мей, при моём статусе магию иллюзий пришлось освоить в совершенстве. Может, вы и удивитесь, но я на самом деле не люблю, когда меня узнают вне официальных мероприятий. Это… напрягает. Потому и сегодня вы представите меня своим двоюродным дядюшкой, приехавшим из… - он задумался и спросил: - Откуда я могу приехать?

- Из Тархалены, - кивнула я, понимая его замысел. – Все мои родственники живут в одной деревне. И у меня на самом деле есть двоюродный дядюшка… но ему скоро семьдесят.

- Да, в два раза больше, чем мне. Но это мелочи, - на губах кронпринца появилась довольная улыбка. – Как его фамилия?

- Гейл, как и моя.

- Отлично. Значит, сегодня в академии вы представите меня своим друзьям, как Эркрайна Гейла. Но сами будете называть просто Эрки, а я при посторонних буду обращаться к вам на «ты». Вы же позволите?

- Конечно.

- Вот и отлично. Если готовы, то возьмите меня за руку, и мы переместимся в вашу академию.

Я вздохнула, вложила свои пальчики в протянутую ладонь, и в то же мгновение мы перенеслись. Вот только в этот раз совсем забыла закрыть глаза, и даже успела заметить, как выглядит при подобном виде перемещения… изнанка мира.

Это было восхитительно! Светлые Боги, как бы я хотела научиться совершать подобные прыжки без начертания каких-либо схем порталов!

- Будете хорошей девочкой, и я научу вас, - с мягкой улыбкой произнёс Эрки.

Видимо, последнюю фразу умудрилась сказать вслух.

Не в силах подавить смущение, отвернулась от кронпринца и огляделась по сторонам. Мы перенеслись к тому самому дереву, от которого нас с Элем ночью забрал Эрикнар. Вот только сейчас во дворе академии оказалось уже довольно людно, а на мне, между прочим, только сорочка и халат. Да ещё и мужской!

- Ваше вы… - начала я, с надеждой глядя на наследника престола, но наткнувшись на его укоризненный взгляд, поспешила исправиться. – Эрки, а вы можете навесить иллюзию на мой халат?

- Конечно, - отозвался мужчина, и спустя несколько секунд я с удивлением осматривала надетое на мне красивое зелёное платье. По виду, жутко дорогое.

- А может, что-нибудь попроще? – спросила, уже представляя, как отреагируют знакомые на такой наряд. Нет, уж лучше пройти мимо них в мужском халате! Даже после такого - последствия будут менее глобальными.

- Ладно, - кивнул Эркрит, и на моих глазах ткань стала тёмно-серой, исчезли узоры, выполненные серебряной нитью, и даже рукава на локтях стали чуть растянутыми. – Так пойдёт?

- Да, спасибо.

И мы вместе двинулись женскому общежитию.


При входе нас встретил бодрый комендант, поинтересовался, кого я привела, и легко принял версию про дядюшку. Интересно, если бы он узнал, что на самом деле имел честь беседовать с наследником престола, его бы сразу хватил удар, или чуть позже?

Пока поднимались на третий этаж, Эрки с интересом осматривал стены, выкрашенные в насыщенно-зелёный цвет, потолок с древними магическими светильниками в форме кубиков, и даже старенькие деревянные перила. Когда же мы дошли до коридора с множеством потрепанных дверей и потёртым древним паркетом на полу, лицо кронпринца стало хмурым. Да, видимо, он не ожидал, что в нашей академии всё окажется не таким красивым и помпезным, как он привык.

Нужно скорее переодеваться и уводить его отсюда, пока он лишнего не увидел. А то жалко мне наше руководство, им же первым достанется. Позавтракать мы сможем и у моих родителей. Надеюсь, его высочество нас туда легко перенесёт?

Но не успели мы войти в наше с Риторой комнату, как воздух сотряс восторженный вопль моей соседки.

- Мей, представляешь, меня в столицу переводят! – воскликнула Рита, подскакивая ко мне. – Эти шишки столичные пришли в восторг от придуманного мной универсального противоядия. Одна дамочка даже пообещала мне место для практики в салоне какого-то знаменитого алхимика. А учиться я теперь буду в Эргонской академии!

- Правда? – это сообщение меня искренне обрадовало. Во-первых, Рита на самом деле была настоящим талантом в своей области, а во-вторых, вместе нам с ней будет проще освоиться. Потому я и поспешила ей сообщить: - Меня тоже переводят. Вот сегодня отправляюсь к родителям, попрощаться.

- Ты тоже поедешь? Серьёзно? – словно не веря своим ушам, переспросила девушка, и вдруг радостно завизжала. – Мей! Это ведь замечательно! Мы и там будем вместе!

Поток её громкой радости резко оборвался, как только она соизволила заметить вошедшего вслед за мной Эркрита. Девушка сразу смущённо опустила глаза и, пробормотав извинения, отошла в сторону.

- Ритора, это… - хотела я представить «дядюшку», но он почему-то не дал мне договорить.

- Моё имя Эрки, - представился кронпринц. – И я тоже представитель «столичных шишек». Хотел уточнить, вы уже собрали вещи? Если нет, то очень рекомендую заняться этим сейчас. И помогите Мейларе. У нас с ней ещё важное дело,  и я боюсь, что она может не успеть.

Всё. Рита побледнела, закрыла рот, так и не решаясь ничего сказать, и просто кивнула. Вот удивительно, что моя весёлая бойкая на язык подруга в присутствии лордов так странно терялась. Что вчера с Эриком, что сегодня с Эркритом. Или на неё так все аристократы действуют? Тогда в Эргоне ей точно придётся несладко.

- Переодевайтесь, Мей. Я подожду в коридоре, - ровным тоном проговорил Эрки и вышел за дверь.


Только теперь мне стало понятно, почему он не дал мне представить его дядюшкой. Кронпринц же лично курирует проект перевода лучших студентов в столичную академию. А значит  не раз появится перед избранными студентами в своей истинной роли. И если бы я сейчас назвала его своим родственником, то у Риторы в будущем обязательно возникли бы вопросы.

Мне очень хотелось поговорить с  Ритой о грядущем переезде в столицу, но заставлять его высочество ждать было бы слишком глупо. К тому же подруга до сих пор выглядела немного пришибленной, а времени у меня оставалось в обрез. Потому я быстро умылась, заплела волосы в косу и, вытащив с полки бордовое платье – самое новое из всех – поспешила переодеться.

 Все эти манипуляции заняли у меня не больше пяти минут, и, кажется, я умудрилась удивить кронпринца такой скоростью сборов. По крайней мере, выглядел он почти поражённым.

-У вас же вроде не военная академия, но собираетесь, как настоящий солдат, - покачав головой, проговорил его высочество. – Но я рад. Теперь идёмте в столовую.

- А может, не надо? Там вам вряд ли понравится, - попыталась спасти ситуацию.

- Нет уж, - бросил Эрки. – Мне очень хочется кушать.

И я повиновалась, уже представляя, какой будет реакция кронпринца.

В нашей академии многие помещения требовали ремонта, и зал приёма пищи – не исключение. Нет, там было чисто и вполне опрятно, но краска на стенах давно потускнела, а столы и лавочки уже много раз чинили. Единственное, за что не переживала – это кулинарные таланты наших поваров. Что-что, а кормили у нас действительно вкусно.

На раздаче мой спутник набрал себе столько всего, что я даже удивляться устала. Расплатился за это целым золотым и наотрез отказался забирать сдачу. Подарил поварихам лучезарную улыбку и потащил добытую пищу к самому дальнему столику.

В это время выходного дня большинство студентов уже успели позавтракать, так что сейчас помимо нас в столовой было не так уж много народу. Эрки кушал молча и с явным аппетитом, я тоже воспользовалась возможностью подкрепиться, потому до самого конца трапезы мы обменялись лишь парой фраз.

Когда доели, кронпринц сам (!) убрал за собой посуду, а я поняла, что ничегошеньки не знаю о королевских особах. Уверена, тот же Эрикнар ни за что бы не стал марать свои аристократические ручки. А Эркрит, вон, даже не поленился вернуться на раздачу, поблагодарить поваров за вкуснейший завтрак и подарил им по золотой монете… каждой!

- А вы щедры, Эрки, - не удержалась я от комментария, когда мы с ним покинули столовую.

- Просто, Мейлара, я не понаслышке знаю, как тяжело иногда достаются деньги, - ответил он, глядя вперёд. – Да и вам самой  об этом прекрасно известно. Эрик сообщил, что вы уже не первый год работаете официанткой в кофейне.

- Да, работаю, - ответила я, всё ещё не понимая, как реагировать на его слова. Что-то мне не верилось, что кронпринц когда-то нуждался в деньгах. - Мои родители не настолько обеспечены, чтобы оплачивать мои прихоти и капризы. Я в состоянии обеспечить себя сама.

Он бросил оценивающий взгляд на мой плащик, который сегодняшней довольно промозглой погоде явно не соответствовал, но ничего не сказал. А мне почему-то стало стыдно. Кстати, нужно будет сегодня же вечером наведаться к Лукасу. Надеюсь, он всё-таки заплатит мне за работу? Потому что иначе в столице у меня просто не будет средств даже на мелкие покупки. А их, уверена, предстоит много.

- Перемещаться будем, используя схему с координатами, - проговорил Эрки, когда мы остановились в небольшом скверике уже за границами академии. – Увы, переноситься без дополнительных художеств можно только в те места, где бывал лично, а я о вашей деревне раньше даже не слышал. Она большая?

Он присел на корточки и принялся выводить на камнях извлечённым из кармана мелком схему портала. И так у него ловко получалось, что я засмотрелась.

- Тархалена – это скорее маленький городок, - проговорила я. – Тихий и спокойный, но жителей там много.

- Вы там родились? – спросил Эркрит.

- Да, - кивнула я.

- Любите отца и мать? – этот вопрос, заданный спокойным будничным тоном, стал для меня неожиданностью.

- Люблю, - ответила без малейшего сомнения.

- А что будете делать, если окажется, что они – не ваши родители?

Я всё-таки отвела взгляд в сторону.

- Они – мои родители, - сказала твёрдо. – Они меня растили, воспитывали, они влезли в жуткие долги, чтобы я смогла учиться магии. Они гордятся мной.

- И всё-таки вы допускаете мысль о том, что они вам не родные, - утвердительно проговорил Эркрит.

- Нет, - поспешно выпалила я.

- Да, - хмыкнул кронпринц. – Кстати, Эльнар высказывался гораздо увереннее. Он явно не сомневается. В отличие от вас.

Я промолчала. Врать в глаза будущему королю мне не позволяла совесть. Тем более что он и так не спешил мне верить.

Благо в этот момент его высочество пустил по схеме энергию, прерывая неприятный для меня разговор, и необходимость ответа отпала сама собой. Я узнала в сполохах алую магию огня, а спустя секунду перед нами открылась мерцающая красным арка портала.

- Вы - огненный маг? – спросила, посмотрев на Эркрита. – Да ещё и специалист по тёмной магии?

- Мейлара, поверьте, у меня немало талантов. Но говорить о них я не стану. Особенно с девушкой, которая мне ни капли не доверяет, - с показным безразличием ответил он и изобразил приглашающий жест рукой. – Прошу. Я пройду через портал следом за вами.

И я не стала спорить, смело шагнула в мерцающее марево. Но мысли мои в этот момент были далеко не о чужих талантах. Куда больше меня беспокоил предстоящий разговор с родителями.

Почему-то я не сомневалась, что мама выложит кронпринцу всю правду, ничего не утаив. При всей моей любви к ней, она всегда испытывала пиетет перед аристократами. А то, что Эркрит – высокородный лорд, определить не сложно. Увы, этого ему скрыть не удастся, какие бы иллюзии он на себя ни накладывал.


***


Переодеваясь в своей комнате в мужском общежитии, Эль искренне старался взять себя в руки и унять собственное нервное состояние. Увы, получалось плохо. Сейчас его бесило абсолютно всё: галстук, который никак не желал завязываться; куда-то запропастившаяся серебряная запонка; слепящее солнце за окном. Но больше всего Эльнара выводил из себя один высокомерный лорд, который сейчас терпеливо ожидал его где-то во дворе академии.

Будучи парнем рассудительным, Эль уже не раз пытался определить, в чём именно причина такой неприязни к тому, кого толком и не знаешь. Но находил лишь ещё больше поводов недолюбливать Эрикнара.

Начинался список всегда с одного: в Эрике просто зашкаливало высокомерие. Да что говорить, если он даже на кронпринца своей страны умудрялся смотреть свысока! Вторым пунктом шла его неуёмная самоуверенность. Притом, что выглядел этот парень максимум на восемнадцать, казалось, что он всегда точно знает, как именно все должны поступать.

 Но куда сильнее Эльнара бесила необходимость слепо следовать решениям этого высокородного выскочки. И почему? Всего лишь потому, что Эрик родился в семье младшего брата короля?!

Эльнар ненавидел подчиняться. Это было для него сродни пытке. Да ему в жизни никто не приказывал! Родители всегда спрашивали мнения Эля по всем касающимся его вопросам. Они даже намерение уехать к морю после окончания академии одобрили. Никогда ничего ему не запрещали – их сын с самого детства был разумным, и прекрасно понимал, что можно, а что нет. Эль принадлежал себе и всерьёз считал, что крепко держит бразды правления собственной жизнью.

Пока не появился этот выскочка. Эрик. Паук!

Но всё это было только малой частью свалившихся на Эля неприятностей. Уж в отличие от Мейлары он прекрасно понимал, что с распростертыми объятиями их в столице никто встречать не станет. Он знал, как аристократы относятся к простолюдинам, да ещё и небогатым. Знал, что в академии, где учатся лорды и леди, людям из провинции придётся несладко. И сам бы Эль ни за что не стал соваться в это осиное гнездо, отказался бы наотрез. Он бы и Мей отговорил, нашёл бы нужные слова. Но…

У неё так ярко загорелись глаза от одной только перспективы встречи с верховным магом! Да Мейлара аж вся засветилась, засияла, явно почувствовала в этом свой шанс стать известным артефактором. И она бы всё равно поехала в столицу, даже если бы Эль оказался. Но он не смог отпустить её одну.

 Ему хватило мгновения, чтобы представить, как её шпыняют, обижают, как великосветским тоном  говорят ей гадости, как… она плачет, закрывшись ото всех в комнатке… в незнакомом большом городе… одна.

Тогда-то Эль и решил, что не оставит её. Не бросит. И будет защищать. А уж если она вдруг решит, что с неё довольно столичного образования, он поможет ей вернуться обратно в Синлар.

Размышляя о своём решении, Эль всё больше уверялся в мысли, что поступил правильно. Ведь они с Мей – друзья. Она – талантливая, умная, целеустремлённая и просто хорошая девушка. Эльнар искренне её уважал, а уж после того, как она дважды влезла из-за него в неприятности, был готов для неё на многое.

И с обучением в Эргоне, в конце концов, можно и смириться, и даже суметь извлечь из этого пользу. Но вот расследование, в которое они с Мейларой оказались втянуты, Эля не радовало совершенно. А особенно бесил тот факт, что какой-то злоумышленник посчитал именно его бастардом неизвестного богатого лорда! И это при том, что у Эля есть родные мать и отец!

Вероятнее всего, именно Мейлара – разыскиваемая наследница? Да, так и есть. И если она – дочь приближенного к короне аристократа, значит, и титул ей положен, и в столичной академии ей будет не так тяжело ужиться с остальными. А уж защиту от гаусских недоброжелателей папаша ей точно предоставит.

Тогда за неё можно будет не переживать.

Тут взгляд Эля упал на чёрный рисунок на внутренней стороне запястья, и настроение снова опустилось до самых низов. Да, это клеймо было серьезной проблемой. И пока по сравнению с остальными беспокоило Эльнара сильнее всего.

Он прекрасно помнил свой кошмарный сон прошлой ночью, как и то, в каком состоянии проснулся. Сейчас, анализируя свои ощущения, он мог с уверенностью сказать, что им кто-то управлял. Точнее… пытался. И это было не просто приказом, а настоящим подавлением воли.

Да, пока именно клеймо являлось самой большой проблемой. Такой, которую сам Эль решить никак не мог. Для этого им с Мей требовалась помощь Эркрита. А если в качестве платы за избавление от порождения тёмной магии придётся помочь с расследованием, то Эльнар готов на это пойти.

 Он вообще на многое готов, лишь бы в его спокойной, размеренной жизни снова наступил привычный порядок. Вот только какое-то чувство в душе… может быть интуиция, тонко намекала, что впереди ждут только перемены, и что как раньше уже никогда не будет.



И всё же к Эрику  он вышел уже совершенно спокойным, уравновешенным, и даже во вполне благодушном расположении духа. Эль уже знал, что «паук» владеет ментальной магией, да в такой степени, что никакие барьеры не в силах защитить, потому и заставил себя успокоиться.

 Кстати, нужно попросить Мейлару создать амулет от ментального воздействия. У неё точно должно получиться! И пусть тогда этот высокомерный аристократ попробует на них влиять. Ничегошеньки у него не выйдет.

- Надеюсь, вы не скучали в ожидании, ваша светлость? – не сдержав иронии, поинтересовался Эль.

- Самую малость, - прозвучал равнодушный ответ. – Я уже связался с вашей матушкой, и она любезно пригласила нас на завтрак.

Эрик поднялся с лавочки, на которой сидел, окинул Эльнара равнодушным взглядом и, протянув руку, бесцеремонно обхватил его запястье.

В следующее мгновение двор академии пропал, а вместо него Эль увидел перед собой ворота родного особняка, где их уже встречал согнувшийся в поклоне дворецкий.

- Ваша светлость, - обратился Эльнар к лорду, пропуская его вперёд. – Меня со вчерашнего дня мучает один вопрос. По закону пользоваться порталами разрешено только магам, имеющим диплом. А у вас, насколько я слышал, диплома нет.

Эрик фыркнул, на мгновение потеряв всю свою аристократичную отрешённость. И одарив Эля раздражённым взглядом, сказал:

- Мне разрешение подписал лично верховный маг.

- Ах, простите, я и забыл, что вы у нас птица высокого полёта.

Эль сам не знал, почему ему так нравится дерзить этому молодому лорду. Он просто не мог удержаться, подмечая, как его слова выводят Эрика из равновесия.

- Вас настолько беспокоит моё происхождение? – скептично изогнув бровь, спросил наследник герцогства.

- Что вы! Я с большим уважением отношусь ко всей королевской семье, - совершенно искренне ответил Эль. – Просто мне было интересно узнать про ваш способ перемещения. Вдруг именно такие прыжки разрешены всем магам?

- Нет, - ответил Эрикнар, но добавлять ничего не стал.

Госпожа Элена Харпер встретила их в своей любимой лавандовой гостиной. При появлении молодого лорда она поднялась и изобразила перед Эриком элегантный книксен.

- Ваша светлость, я так рада, что вы снова решили почтить наш дом своим присутствием, - с восхищением проворковала она. – Это такая честь! Такая честь!

Эльнар хмуро взирал на то, как мать лебезит перед каким-то пацаном, пусть и высокородным. Она усадила его во главе стола, застеленного лучшей скатертью, сама налила ему чай, подвигала изысканные угощения и не уставала говорить, как рада принимать в своём доме столь дорогого гостя.

Глядя на всё это, Эль благоразумно решил вообще не влезать в их странный обмен любезностями. Он спокойно ел, краем уха слушая беседу об архитектурных стилях, использованных при строительстве особняка, о достопримечательностях Синлара, о недавних гастролях столичной театральной труппы и о других глупостях. Но когда беседа медленно перетекла к разговорам о столице, Эльнар решил, что сейчас самое время сообщить матери о переводе в Эргонскую академию.

Мама от этой новости пришла в неописуемый восторг. Она смотрела на сына с такой гордостью, что Эль даже немного смутился.

- Милый, это же замечательно! А я всегда говорила, что ты у нас умница и настоящий талант! – от переизбытка эмоций на её глазах показались слёзы.

- Кстати, хотел спросить, госпожа Харпер, а по чьей линии у вас в семье были маги? – словно между прочим поинтересовался Эрикнар, попивая чай из украшенной золотом фарфоровой чашки.

- По линии моего супруга, - ответила женщина. – Кажется, его прапрадед владел каким-то даром.

- А каким именно? – уточнил Эрик.

- Не помню точно, - мягко улыбнулась ему хозяйка дома. – Если я не ошибаюсь, он был травником. Жил на окраине нашего городка, лечил людей.

На лице Эрика появился намёк на довольную улыбку, а вот Эль нахмурился. Оно и не удивительно, ведь в семье травника, чья кровь столько поколений разбавлялась кровью обычных людей, ребёнок с сильным даром появиться никак не мог. Это студентам ещё на первом курсе рассказывали. Нет, Эль знал, что среди его предков был какой-то маг, но раньше и не думал уточнять, какой именно. До сегодняшнего дня это казалось ему не особенно важным.

- Госпожа Харпер, а вам нравится Эргон? – зачем-то спросил молодой лорд.

- Конечно. Прекрасный город, - кивнула хозяйка дома.

- А помните, когда побывали там впервые? – снова спросил Эрик.

Теперь этот паук смотрел прямо в глаза женщине, даже не моргая.

- Это было ещё до рождения Эля, - улыбнулась она. – Мы с Леоном тогда оставили маленького Саймона у моей мамы, и поехали с пересадками на пассажирских картелах. Как сейчас помню, добирались почти десять часов. Я тогда жутко устала. Но вам вряд ли это интересно.

- Почему же, мне очень хочется послушать, - возразил Эрик. – Наверное, у вас тогда были в столице знакомые. Вы ехали к кому-то в гости?

- Нет, - махнула рукой она. – Мы отправились туда на заработки. Тогда мы с Леоном были молодыми и бедными. Он мечтал открыть своё дело, но на это требовались деньги. Потому мы и решили податься в Эргон. На заработки.

- Судя по тому, что вы имеете сейчас, тогда у вас всё получилось, - заметил Эрикнар.

Эль в разговор не встревал, но слушал внимательно. Ведь раньше он даже не спрашивал, как жили родители в молодости. Знал только, что дела семьи с какого-то момента круто пошли в гору, а в суть не вдавался.

- Мам, а сколько было Саймону, когда вы оставили его у бабушки? – вдруг спросил молодой Харпер.

- Полтора года, милый, - мягко проговорила она. – Я так плакала, когда пришлось с ним прощаться, но и отпустить мужа одного не смогла.

В голове Эльнара закрутились винтики. Брат был старше его на два года. Родились они в один месяц. Но если это так, то получается, что уезжая в столицу, мама уже была беременна? Как только решилась, будучи на сносях, поехать в Эргон на заработки?!

- Кем работал отец? – поинтересовался Эль.

- Устроился продавцом на рынке, - ответила женщина. И вдруг добавила: - А я нанялась горничной в гостиницу неподалёку от нашей съёмной комнаты. Работа была тяжёлая, мы с Леоном жутко уставали, но не жаловались, ведь у нас была цель – закрепиться в столице и заработать денег на открытие магазина.

- И долго ты там проработала? – уточнил Эльнар, отставив в сторону свою чашку с чаем.

- Все полгода, - она поправила выбившуюся из причёски тёмно-русую прядку и посмотрела на сына. – Да, хороший город Эргон. Мне там нравилось. Несмотря на работу, раз в неделю мы с Леоном выбирались на танцевальные вечера. Ох, как я плясала!

- Мам, но ты ведь была беременной, - с укором проговорил Эль.

- Нет, что ты! – рассмеялась женщина. – Я тогда вообще больше детей заводить не собиралась. Хватило и того, что родила в восемнадцать, и вместо того, чтобы наслаждаться молодостью, полтора года стирала пелёнки.

Эль вообще перестал что-либо понимать. Как это - она не была беременна? А как же он тогда на свет появился?

Эльнар повернулся к Эрику и поймал его понимающий взгляд.

- Госпожа Харпер… - начал было гость, но был остановлен.

- Пожалуйста, зовите меня Элена, - попросила хозяйка дома.

- Хорошо. Элена, скажите, а Эльнар родился в Эргоне?

Задавая этот вопрос, лорд пристально смотрел ей в глаза.

- Да, - кивнула она. И почему-то нахмурилась, будто пыталась выудить что-то из памяти, но никак не могла. – Удивительно, но я совсем не помню, как рожала Элюшеньку. Вроде головой тогда не ударялась…

- А какие воспоминания об Эльнаре у вас первые? – Эрик смотрел на неё пристально, как умеют только менталисты. Он явно как-то на воздействовал на её сознание, но ни женщина, ни её сын этого просто не замечали.

Госпожа Харпер напряглась, потёрла пальцами виски, тяжело вздохнула. Эль же наблюдал за происходящим с настоящим удивлением. Да, до этого разговора он был абсолютно уверен, что она – его мать! Но теперь по его уверенности пошли глубокие трещины.

- Знаете, я помню, как шла по улице утреннего Эргона с малышом на руках. Я была счастлива, ведь держала своего ребёнка, своего прекрасного мальчика. У него были синие глазки и такие маленькие пальчики! Рядом шагал мой муж. Он нёс наши вещи. И направлялись мы к зданию портального комплекса, собирались с триумфом вернуться домой. Ведь смогли заработать не только на магазин, но и покупку собственной квартирки.

- Но вы не помните себя беременной? – спросил Эрик.

- Нет, - женщина развела руками. – Странно…

- Позвольте, я  помогу вам вспомнить, - Эрикнар поднялся, приблизился к хозяйке дома, взял её за руку… и снова поймал взгляд.

- Не смей!!! – неожиданно закричал Эльнар. Он подскочил на ноги так резко, что его стул грохнулся на пол.

Эрик отвлёкся от женщины, повернулся к Элю.

- Не мешай! – отмахнулся молодой лорд.

- Ты не имеешь права копаться в её сознании! – воскликнул Эльнар.

- Это необходимо для расследования. А я просто посмотрю…

Договорить он не успел - Эль уже оказался рядом и, схватив высокородного гостя за локоть, поволок к выходу.

Эрик поначалу попытался сопротивляться, но потом всё же позволил вывести себя из гостиной. Но когда они оказались в широком коридоре, сразу поспешил освободиться.

- Вон из этого дома! – рявкнул на него Эль.

- Я не уйду, пока не выясню правду, - с плохо скрытым раздражением ответил Эрикнар и, щелкнув пальцами, накрыл их обоих пологом безмолвия.

- Ты и так выяснил достаточно!

- Нет. Госпожа Харпер не может вспомнить, как ты у неё появился, и я ей помогу. - Эрик был настроен решительно.

- Не смей лезть в её сознание! – выпалил Эль. - Она не давала тебе согласия. И не даст, уж я-то позабочусь!

- Идиот! – выругался лорд. – Это ведь напрямую касается тебя! Она – не твоя мать! Это мы уже поняли. Ты  просто появился у неё в один прекрасный момент, да ещё и вместе с деньгами. Тут не трудно сложить одно к одному.

- Хочешь сказать, что кто-то просто вручил меня Харперам, заплатил кругленькую сумму и внушил, что я – их родной сын? – прорычал Эль. – Зачем кому-то избавляться от ребёнка, и при этом платить?

- Чтобы спрятать, - уверенным тоном заявил Эрикнар, скрестив руки на груди. – И теперь я уже не сомневаюсь, что именно ты - тот, кого мы ищем.

- Нет, - Эльнар отступил назад и отрицательно покачал головой. – Это не так.

- Эль, хватит отрицать очевидное! – неожиданно эмоционально заявил Эрик. – Я – сильный и достаточно опытный менталист. Твоей матери, точнее, госпоже Харпер, ничего не грозит. Зато мы, скорее всего, узнаем, кто твоя настоящая мама. Разве тебе не интересно? Разве ты не хочешь понять, почему какая-то женщина, едва родив, отдала тебя этим людям?

Эль уже открыл рот, чтобы отказаться. Хотел сказать, что ему плевать, но… неожиданно его сознание накрыло сильнейшей волной тревожности, страха, почти паники. Лёгкие сдавило, словно на грудь опустили огромный камень, перед глазами всё поплыло, а из тела в одно мгновение будто ушли все силы.

Хватая ртом воздух, Эль пошатнулся, опёрся плечом на ближайшую стену и начал сползать по ней на пол.

- Что с тобой? Харпер! – воскликнул растерянный Эрик. – Эльнар!

- Всё… в порядке… - едва слышно прошептал Эль, кое-как сфокусировав взгляд на склонившемся над ним лорде. – Дай воды…

Эрик кивнул и  пропал из поля зрения.

А вот вернулся он или нет, Эльнар уже узнать не успел. Едва оставшись один, он устало прикрыл глаза… и потерял сознание.


Глава 7

Созданный Эркритом портал доставил нас на небольшую полянку у дороги, ведущей к северным воротам Тархалены. Сейчас они были распахнуты, а сверху виднелась тканевая растяжка с надписью «Воскресная ярмарка».

- И часто тут ярмарки? – поинтересовался Эрки, направляясь к воротам.

- Каждую неделю, - отозвалась я. – Здесь проходит основной путь между Синларом и Керилтом - центром герцогства. Потому рынок в нашей деревне пользуется большой популярностью. А по воскресеньям проходят ярмарки. Иногда к нам заезжает цирковая труппа, иногда театральная. Часто бывают разные музыканты и танцоры. Вообще, здесь довольно весело.

Кронпринц слушал меня с интересом, потому я продолжила рассказывать. Поведала о прошлогоднем празднике урожая, о маскараде, устроенном прямо на центральной площади, о спортивном празднике, проходящем каждый год в конце лета.

На самом деле, мне нравилась Тархалена. Здесь было уютно, спокойно, но при этом не скучно. Вот только стать известным артефактором в родной деревне у меня бы не вышло. И как ни жалко было расставаться с мамой, папой и всеми родственниками, но пришлось уехать учиться в Синлар.

А теперь предстояло укатить ещё дальше, и увидеться с родителями получится только на каникулах. Да, мама, наверняка, расстроится, что я так далеко уезжаю. Но сейчас меня беспокоило другое:  если Эркрит сообщит ей, что считает меня возможной дочерью лорда, то она точно расскажет ему правду. Просто потому что не сможет промолчать.

- О чём вы так задумались? – поинтересовался его высочество, шагая рядом со мной по дороге.

Я подняла на него непонимающий взгляд, и принц соизволил пояснить:

- Вы так увлечённо рассказывали, а потом просто замолчали. Вот я и решил спросить, что же вас так озадачило?

Ворота были уже недалеко, до них оставалось не больше пяти минут хода. А дальше от дома родителей нас будут отделять всего две улицы. Значит нужно срочно придумать хоть что-то. Найти способ выкрутиться…

- Ваше высочество, - обратилась я к Эркриту. – Прошу вас, не говорите моим родителям о ваших поисках. Не задавайте им вопросы. Не хочу, чтобы они переживали за меня.

Мой спутник посмотрел с пониманием, но отвечать согласием не спешил.

- Извините, Мейлара, но я отправился сюда именно для разговора с ними.

- Не нужно, прошу… - сказала, тяжело вздохнув. – Я сама вам всё расскажу.

Эркрит остановился, и мне тоже пришлось прекратить ход. Взгляд кронпринца явно намекал, что он готов выслушать меня прямо сейчас. Вот только мне совсем не хотелось говорить о столь важных для меня вещах посреди дороги.

- Может, прогуляемся к реке? – предложила я.

- Простите, Мей, но времени на прогулки у нас с вами нет. Мне всё равно придётся поговорить с вашими родителями. Но только от вас зависит, какие именно вопросы я им задам. Так что рассказывайте всё сейчас.

Он снова двинулся в сторону ворот, и мне не оставалось ничего другого, как пойти следом.

- Ладно, - сказала, поравнявшись с принцем.

И пусть у меня не было никакого желания посвящать его в постыдные тайны моей семьи, но уж лучше пусть говорит об этом со мной… чем с мамой.

- Я вас внимательно слушаю, - мягким тоном сказал Эрки. – Хотите сообщить, что вы не родная дочь чете Гейл?

- Я их племянница, - всё-таки нашла в себе силы ответить. – Моя настоящая мать – младшая сестра мамы Дины.

- И где она сейчас? – уточнил кронпринц.

- Умерла, едва я родилась, - сказала нехотя.

- А ваш родной отец?

Признаваться не хотелось.  Да и кто бы смог так легко выложить почти незнакомому человеку свою самую гадкую тайну? Будь моя воля, я бы вообще никому никогда об этом не сказала, и сама была бы рада не знать.

Так и не дождавшись ответа на свой вопрос, Эркрит только покачал головой и спокойно пошёл дальше. Он явно уже догадался, что с моими родителями ему будет проще говорить, чем со мной.

- Мой отец – маг, - сквозь зубы проговорила я. – Мать работала в столице. Не знаю кем. Мне рассказывали только, что приехала она оттуда разбитая, грустная и…. беременная. Её уговаривали сообщить отцу ребёнка, но она отказалась. Сказала только, что он женат, у него есть родные дети, и что теперь он её малыша не признает. А ещё купила на последние деньги амулет сокрытия, будто боялась, что её могут разыскивать. Сначала носила его сама, а после моего рождения повесила мне на шею.  Мне было пять, когда я его потеряла. Но никто и после этого меня не искал.

На лице Эркрита растянулась странная улыбка: она была довольной, но всё-таки немного грустной. Не знаю, о чём он в этот момент думал, но когда заговорил, его голос звучал вполне ровно.

- Это всё, что вам известно?

- Да, - отозвалась я.

- Жаль, - сказал кронпринц, хотя, судя по взгляду, жалко ему точно не было. – Придётся всё-таки выяснять подробности у вашей матушки. Точнее, у тётушки.

И, жестом оборвав все мои возражения, решительно направился дальше.

Я некоторое время стояла на месте, растеряно глядя ему в след. Да, видимо, для столицы я всё-таки слишком наивная. Думала, моего рассказа ему будет достаточно? Глупая. Кажется, своим признанием я сделала только хуже.



До самого дома моих родителей мы шли молча. Едва переступили порог, ко мне тут же кинулась мама Дина. Обняла, расцеловала, сразу поинтересовалась, почему я приехала накануне занятий? А вот на вошедшего следом за мной Эркрита она посмотрела с настороженностью. Увы, не разгадать в нём аристократа было невозможно.

Я уже хотела представить своего спутника, но… так и не придумала, как это сделать. Назвать его дядюшкой не получится. Сказать, что это сам кронпринц королевства? Не думаю, что это хорошая идея. Сказать, что это один из королевских проверяющих из академии? А имею ли я право так врать?

Ситуацию снова спас сам Эркрит.

- Добрый день, госпожа Гейл, - сказал он. – Моё имя  Эрки. Я представитель управления департамента правопорядка. Мне необходимо задать вам несколько вопросов.

Матушка побледнела и метнула в мою сторону растерянный взгляд. Тут без объяснений было ясно, что явился этот человек сюда именно из-за меня. Благо, спрашивать она ни о чём не стала, вместо этого пригласила нас с гостем на кухню.

Мама Дина была высокой плотной женщиной. Дома она всегда предпочитала ходить в широких штанах и длинной тунике, а свою толстую русую косу закручивала короной вокруг головы. Она обладала суровым боевым характером, и троих моих старших братьев держала в ежовых рукавицах. А вот меня баловала, холила и лелеяла. Раньше я считала, что это потому, что я поздний ребёнок, самая младшая в семье, да ещё и единственная девочка. И только несколько лет назад мама открыла мне правду. Просто… ей всегда было меня жаль. Потому и любила она меня, как родную дочурку.

Пока я грела воду, собираясь заварить для гостя чай, Эрки в общих чертах поведал маме Дине о расследовании. Сказал, что богатый лорд ищет своего ребёнка, что ему больше некому оставить наследство, что без этого потерянного бастарда древний аристократический род угаснет. Благо, хоть про притязания  Княжества Гаус на земли ничего не сообщил.  Уверена, маму бы это только ещё больше напугало.

Под конец своего пояснения Эрки добавил:

- Мейлара сообщила мне, что вы её родная тётя. Расскажите пожалуйста всё, что знаете о её настоящей матери… И отце.

Какое-то время мама Дина молчала, сверля взглядом столешницу, накрытую старенькой серой скатертью. По её лицу было видно, что она сомневается, но… минули секунды, и она всё-таки заговорила.

- Мей, я тебе тоже ведь не всё рассказала, - призналась она, поймав мой взгляд.

Мама Дина будто извинялась и за то, что утаила, и за то, что решила рассказать сейчас.

- Мать Мейлары звали Тиса, - мама тяжело вздохнула и повернулась к внимательно слушающему её Эрки.  - Тиса Крейд, и она была моей младшей сестрой. Когда ей стукнуло восемнадцать, и к ней стали свататься деревенские парни, она всем давала от ворот поворот. А потом и вовсе заявила, что поедет покорять столицу. Мы отговаривали, но однажды Тиса просто уехала.

Всё это я уже слышала, хотя правду мне сообщили не так давно. Но судя по виноватому взгляду мамы Дины, сейчас мне на самом деле предстояло узнать кое-что важное… но совсем не приятное. И это, честно говоря, настораживало.

- О том, как живёт Тиса, мы узнавали из редких писем, - продолжила хозяйка этого дома и хранительница очага нашей семьи. -  Писала, что сначала устроилась в гостиницу уборщицей, потом стала горничной. Затем подала документы в контору по найму домашнего персонала, попала служанкой в дом к какой-то леди. А та назначила её личной горничной и забрала с собой во дворец. Там моя сестра и осталась.

- Она работала во дворце?! – выпалила я, мигом забыв про завариваемый чай.

- Да, Мей, - кивнула мама Дина. – И там же она встретила твоего отца.

- И кто он? Ты знаешь?

- Нет. Тиса называла его лордом и ни разу не упоминала имени, - ответила мама. – Говорила только, что безумно любит его… Что не хочет без него жить. А он всегда любил только свою жену.

- Жену любил?! – возмущённо выпалила я. – А спал с горничной?!

- Мей, - осадил меня Эркрит. И под строгим взглядом кронпринца я быстро заставила себя прикусить язык.

- Она не жаловалась, - снова заговорила мама. – Рассказывала мне, что никогда не была так счастлива, как с ним. Но весть о собственной беременности её не обрадовала. Она почему-то испугалась, что если этот лорд узнает о ребёнке, то случится что-то плохое. Она очень этого боялась, но всё равно жутко по нему тосковала. А когда ты родилась, Тиса окончательно ото всех закрылась. Погрузилась в свою апатию. Не ела. Не пила. Она больше не хотела жить. И однажды утром просто не проснулась.

Светлые Боги! Да как такое может быть?! Как она могла поступить так с собственным младенцем?! Бросить! Оставить на попечении родственников! И всё из-за какого-то мужика?!

Видимо, вся моя злость и обида отразились на лице, потому что мама поднялась, подошла ближе и крепко прижала меня к себе.

- Детка, я знала, что ты расстроишься, потому и не говорила раньше, - тихо сказала она. – Но то, что рассказал мне лорд Эрки… ведь вполне возможно, что именно ты дочь того самого аристократа с большим наследством. – Она оторвалась от меня и обратилась к гостю: - Это ведь можно проверить точно?

- Не сомневайтесь, мы сделаем для этого всё возможное, - уверенно ответил мужчина.



Вскоре мы покинули дом моих родителей - место, где я выросла. Вопреки моим предположениям, новость о моём переводе в столичную академию мама приняла спокойно. Хотя, может, она уже решила, что там меня ждёт с распростёртыми объятиями родной папаша-лорд? Не знаю. Но лично мне даже теперь совершенно не хотелось ничего о нём знать. Несмотря на все открывшиеся подробности, я продолжала считать своими родителями Дину и Тога Гейл. Других мне было не нужно.

- Мне жаль, - проговорил Эрки, когда мы в молчании вышли за ворота деревни. – Но зато я теперь почти уверен, что именно ты - та, кого мы ищем.

Он впервые наедине обратился ко мне на «ты», но смотрел как-то странно. Теперь в его взгляде появилось тепло и какая-то непонятная мне решимость. И он на самом деле сочувствовал мне, может, хотел поддержать, но я не желала ничего этого. Мне было слишком тяжело. Я просто никак не могла уложить в голове, что оказалась настолько не нужна родной матери! Подумать только, из-за своей больной любви к какому-то женатому лорду она предпочла поставить на себе крест и тихо угаснуть! Узнать это было… больно.

- Я не хочу, - сказала, глядя себе под ноги. – Не хочу знать собственного родного отца. – И вдруг выкрикнула, резко остановившись:  - Плевать мне на его состояние! На титул! Плевать!

Мы едва отошли от ворот, и людей здесь было довольно много. Кто-то спешил на ярмарку, кто-то уже уходил с покупками. Но сейчас меня совершенно не волновало, услышит кто-то мои слова или нет. Я просто не могла больше держать в себе эти эмоции.

- Я не была нужна ему 22 года! И что теперь?! – продолжала выкрикивать и лишь сейчас заметила накрывший нас прозрачный полог безмолвия. – А она?! Тряпка! Слабое безвольное существо! И хотя нельзя так о мёртвых, но я имею право! Ей было настолько жаль себя, несчастную, что она решила отойти в мир иной! А что дочь? Да не важно!

- Мей, давай ты успокоишься, и мы поговорим, - попытался остановить мою истерику Эркрит. – Я расскажу тебе об отце.

- Нет! Я не хочу ничего о нём знать! Пусть идёт лесом, вместе со всеми своими капиталами! Пусть отстанет от меня! Может, он ещё кого-то осчастливил в своей спальне?! Уверена, у него и помимо меня хватает незаконнорожденных детей!

На глазах наворачивались слёзы, но я не собиралась давать им волю. Нет! Не буду плакать! Я не такая, как Тиса. Не стану жалеть себя. Но никто не заставит меня принять человека, которому я понадобилась исключительно от безысходности!

- Ладно, хватит, - проговорила, смахивая одинокую слезинку со щеки. – Давайте вернёмся в Синлар. Мне ещё нужно вещи собрать и сходить за гонораром. А то в вашей столице без денег мне будет очень не комфортно.

- Хорошо, - кивнул Эркрит. – Давай руку. Перенесу нас к твоей академии.

И я уже сделала шаг к нему, как вдруг ощутила во всём теле жуткую слабость. Одновременно с этим меня обуяла сильнейшая тревожность, быстро переросшая в настоящий панический страх. Я попыталась вдохнуть и не смогла, словно чьи-то невидимые руки передавили горло.  Кажется, я начала падать, потому что неожиданно оказалась на руках у его высочества.

- Клеймо! Чтоб его!.. – выпалил кронпринц, зло глядя на моё правое запястье.

Он говорил что-то ещё, но я уже не слышала. Перед глазами заплясали тёмные мушки, воздух в лёгких закончился, и моё сознание погрузилось во тьму.



***


Распахнув глаза, Эль бессмысленным взглядом уставился в потолок утопающей в полумраке комнаты. Поначалу ему показалось, что он проснулся в своей спальне в особняке родителей, но уже спустя пару мгновений стало понятно, что это не так. Увы, его снова угораздило очнуться в том самом номере гостиницы, где жил Эрик Карильский-Мадели. А это по определению не могло означать ничего хорошего.

Приподнявшись на локте, Эльнар осмотрел знакомую комнату и только понимающе вздохнул, увидев на второй половине широкой кровати спящую Мей. Девушка лежала на боку, обхватив себя руками. Ноги она поджала, словно замёрзла, и Эль поспешил укрыть её краем одеяла.

Коса Мейлары растрепалась, но сейчас спящая и расслабленная Мей казалась Элю удивительно красивой, милой и поразительно нежной. Ему до боли захотелось прикоснуться к ней, погладить по щеке, провести пальцем по губам, убрать от лица выбившиеся из косы локоны.

- Малышка, Мей, - улыбнувшись своим мыслям, прошептал он. И всё-таки поднялся с постели. 

Мейлара для него была неприкосновенна. Да, она нравилась ему, как девушка. Причём нравилась довольно сильно. Но он понимал, что если покажет ей это, то их дружбе придёт конец. Эльнар догадывался о том, что тоже симпатичен Мей. Он не раз ловил на себе её взгляды. Но сама девушка никак не демонстрировала симпатии, и старательно подчёркивала, что они лишь друзья. И всё же Эль не сомневался, что если он сделает к ней шаг, она ответит таким же шагом навстречу. А потом…

Именно это «потом» и останавливало его, заставляя держаться на расстоянии. Он слишком уважал Мейлару, чтобы сначала разжечь её чувства, а потом просто уйти. Нет, пусть лучше всё остаётся так, как есть. А он будет наслаждаться общением с ней, её компанией, её улыбкой, сиянием глаз и… ловить в копилку такие моменты, как этот.



За окном сгущались сумерки, на стене приглушённо горел единственный магический светильник, но зажигать другие Эль не стал. В этой спальне помимо них с Мей больше никого не было, зато из соседней комнаты доносились голоса. Потому Эльнар и шагнул к двери, толкнул створку и решительно направился за ответами на свои вопросы.

В освещённой гостиной за столом сидели двое: Эркрит и Эрикнар, - и о чём-то беседовали в полголоса.

- Добрый вечер, - поприветствовал их Эль, тихо прикрыв за собой дверь, чтобы щелчок замка не разбудил Мейлару.

- Хорошо, что ты уже проснулся, - ответил Эрик, поднявшись к нему навстречу. – Как себя чувствуешь?

- Мы уже окончательно перешли на «ты», или это позволительно только вам в одностороннем порядке? – чуть иронично поинтересовался Эльнар.

- Когда ты выгонял меня из своего дома, тебя не особенно волновали правила приличия, - парировал Эрик.

И это напоминание заставило Эля снова ощетиниться.

- Ты пытался влезть в голову моей матери!

- Это было необходимо, - невозмутимо ответил молодой лорд. – Но, увы, бессмысленно. Всё, что мне удалось сделать - это снять поверхностные запреты на рассказ о жизни в столице. А вот её память о том, как ты появился в их с мужем жизни, стёрта. Вместо этих воспоминаний наложена установка: любить тебя, оберегать, во всём помогать и поддерживать, обеспечить безбедную жизнь. И она работает уже двадцать три года. Без сбоев. А такое, между прочим, под силу только очень одарённому менталисту. Даже не представляю, где нашёлся такой специалист.

- А вот я представляю, - вздохнул Эркрит. – Эльнар, садись за стол. Эрик, а ты распорядись, чтобы нашим гостям принесли ужин. Думаю, Мейлара тоже скоро проснётся.

Пока лорд Эрикнар безропотно выполнял поручение кронпринца, Эль занял указанное место. Когда все трое снова собрались за столом, Эркрит продолжил оборванную фразу. Вероятно, он уже был в курсе всего, что выяснилось сегодня в особняке Харперов.

- Я примерно представляю, кто способен на такие выкрутасы с чужим сознанием, - проговорил кронпринц. -  В то время у нашей страны начали налаживаться дипломатические отношения с представителями народа ишау, и их послы часто бывали во дворце. Среди них точно был по крайней мере один менталист. Его вполне могла попросить о помощи юная леди, попавшая в непростую ситуацию. В их народе очень трепетно относятся к детям, потому он бы согласился помочь.

 - Но зачем это понадобилось ей? – едва удерживая себя в руках, спросил Эльнар. – Зачем избавляться от новорожденного ребёнка, да ещё и делать это настолько сложным способом? Куда проще было бы просто подкинуть младенца на порог приюта.

- Видимо, она тебя сильно любила, - серьёзным тоном заметил Эркрит. – Пыталась сделать так, чтобы твоя жизнь была лёгкой и приятной. Хотела обеспечить тебя всем, чего не могла дать сама.

- Почему тогда не оставила меня… или не уехала вместе со мной? – Эль на самом деле не мог этого понять.

Но ответ Эркрита его искренне поразил:

- Думаю, она просто боялась, что тебя убьют или отберут у неё, - пояснил кронпринц. - И дело тут не в ней, а скорее всего в твоём предполагаемом отце.

- Предполагаемом? – иронично бросил Эльнар. – А разве вы ещё сомневаетесь, что именно я тот, кого вы ищите?

- Увы, - его высочество развёл руками, а на его губах появилась странная улыбка. Он будто потешался сам над собой и над всей ситуацией. – История рождения Мейлары хоть и выглядит не такой запутанной, как твоя, но и с ней не всё просто. Её мать была горничной, работавшей во дворце. И забеременела она от какого-то неизвестного лорда-мага. Поэтому даже теперь мы не можем точно сказать, кто из вас нам нужен. Так что в любом случае придётся сначала избавиться от действия тёмной магии. А для этого нам нужно время.

- Знаете, - проговорил Эль, запрокинув голову назад и с тоской глядя в потолок, - мне уже самому хочется, чтобы сей странный фарс скорее закончился. Может, есть смысл нам с Мей встретиться с этим вашим лордом? Может, у него в сердце ёкнет, и он сам решит, кто из нас его ребёнок?

- А что… может и получиться, - согласился Эркрит. – Вот только он человек до жути занятой. Но, думаю, сможет выкроить время для этой встречи.

- А мы пока попробуем выяснить, в какой части дворца работала мать Мейлары, - озвучил свою идею Эрик. – Там должны были сохраниться записи. А когда найдём, можно будет попытаться узнать, с кем она проводила время. Вдруг эта ниточка куда-то выведет?

- Хорошо, а нам-то с Мей что делать? – поинтересовался Эль, переводя взгляд с Эрика на кронпринца.

- О, вам и так предстоит масса дел, - улыбнулся Эркрит. - Вы с завтрашнего дня будете осваиваться в столице. Да ещё и в новой академии.

Эль поморщился. Подобная перспектива его ни капли не радовала, а уж в свете последних событий, так и вовсе огорчала. Кстати…

- Почему мы с Мейларой снова оказались здесь? – спросил Харпер. – Помню, что сознание я потерял в доме родителей. Со мной вообще впервые произошло подобное.

- Примерно в то же время такой же приступ случился и у Мейлары, - ответил его высочество. – И я уверен, что здесь дело в ваших татуировках. На её руке тёмной магией сияли именно те символы, по которым шёл разрыв. Если учесть, что благодаря клейму вы стали  как две части целого, приступы вполне могут случаться, когда вы долго находитесь далеко друг от друга.

С громким щелчком закрылась ведущая в спальню дверь, и трое мужчин не сговариваясь повернулись на звук. На пороге ожидаемо обнаружилась чуть помятая и немного смущённая Мейлара.

- Добрый вечер, - сказала она, неуверенно шагнув вперёд. Но всё же расправила плечи и уже с более уверенным видом добавила:

 - Я согласна с Эркритом. Думаю, дело именно в клейме.


***


Ночь давно перевалила за три часа, но сон не шёл.

Я лежала на своей половине широкой кровати и всеми силами старалась выбросить из головы лишние мысли, которые метались в сознании подобно пчёлам из разворошенного улья. Справа на этом широченном ложе расположился Эль, но тоже пока не спешил засыпать.

Да, как это ни странно, но мы снова оказались с ним в одной постели. А ведь раньше я даже в мечтах не могла представить, что буду засыпать рядом с Эльнаром. И вот он со мной в спальне, на одной кровати… только никакими романтическими отношениями здесь и не пахнет. Совсем наоборот.


А всё началось предположения Эркрита о том, что через татуировки на запястьях на нас может влиять не только неведомый кукловод, возомнивший себя хозяином, но и сама тёмная магия. По словам кронпринца, эта энергия была живой, и в картинке, которую прислали Эльнару, она присутствовала, как единое существо. Но рисунок разорвали на две половинки, и каждая из них отпечаталась не только на наших запястьях, но и на аурах. Теперь же получалось, что мы с Эльнаром сами стали отражениями этих двух разорванных частей. Потому нам было сложно находиться порознь.

Проанализировав все события, произошедшие за последние сутки, я пришла к выводу, что когда рядом не было Эльнара, я чувствовала себя словно не в своей тарелке. Мне было душно, некомфортно, а сознание постоянно одолевали тревожные мысли.

Пока рядом находились другие люди, мне удавалось отвлекаться от собственного странного состояния. Но стоило остаться одной, и становилось невыносимо.

Эль тоже признался, что с ним происходит нечто похожее. И мы вместе пришли к выводу, что теория Эркрита верна.

Тогда неугомонный и крайне любознательный кронпринц заставил нас участвовать в экспериментах. Сначала пытался выяснить, на каком расстоянии начинает возникать тревожность… оказалось, что нам достаточно просто пропасть друг у друга из поля зрения.

 Потом мы разошлись в разные стороны от гостиницы. Меня на этот раз сопровождал Эрик, а с Элем пошёл Эркрит. Удобным предлогом оказалась необходимость собирать вещи перед утренним перемещением в столицу. Так и вышло, что мы с Эрикнаром отправились в общежитие, а Эль с кронпринцем -  в особняк Харперов.

Сбор вещей занял у меня почти час. Соседки в комнате не оказалось – видимо, Рита перед отъездом решила съездить к родителям в соседний городок. Зато Эрику не пришлось ждать меня в коридоре, он с комфортом расположился на стуле у окошка и старался не мешать сборам.

Потом я попросила его зайти вместе со мной к Люку за деньгами, и Эрикнар не стал отказываться. Не знаю, повлияло ли на моего работодателя присутствие племянника короля, но он без возражений отдал мне весь заработок вместе с премией – все десять золотых монет. Я этой сумме обрадовалась, как ребёнок коробке с конфетами! Эрик же лишь одарил меня ироничным взглядом, но комментировать ничего не стал. Ясное дело, для него эти деньги – сущая мелочь. А вот я, если честно, никогда ещё подобного богатства в кармане не носила.

После мы немного побродили по улицам вечернего города, и даже вполне интересно провели время. Правда, говорили в основном об артефактах и инновациях в магии. Даже поспорить умудрились, обсуждая правила наложения плетений на нетвёрдую материю. Я с уверенностью заявляла, что вполне смогу создать артефакт даже из куска ткани, а Эрик упрямо доказывал, что если у меня и получится, то максимум через сутки он потеряет все свойства.

Как и в прошлый раз, приступ накатил резко. Но в этот раз сознание я потерять не успела. Едва заметив, что я стала тяжело дышать, Эрикнар схватил меня за руку и мы перенеслись в гостиницу. Мгновением позже там появился и наш кронпринц с таким же бледным, как я, Эльнаром.

А дальше произошло странное. Стоило нам с Элем оказаться в одной комнате, как мы одновременно сорвались с мест и потянулись к другу. И как только наши пальцы соприкоснулись, я мгновенно почувствовала себя спокойной, здоровой и полной сил. Так было выяснено, что на расстоянии примерно трёх километров друг от друга мы можем провести около двух часов. Увы, не больше.

Следующим экспериментом оказался сон. Для нас сняли два номера всё в той же гостинице, причём номера эти находились в разных её концах. О том, чтобы мы уснули сразу, позаботился наш не особенно любимый менталист. Хотя, в тот момент я была ему даже благодарна за такое воздействие, ведь сама бы вряд ли смогла быстро погрузиться в сон.

Увы, долго проспать не получилось. Проснулась я резко, словно по щелчку, и снова ощутила уже знакомую нехватку кислорода, дикую слабость и сильнейший непонятный страх. Но не успела подняться с постели, как в комнату влетел Эрикнар, схватил меня за руку и перенёс… в спальню к Элю.

Таким образом и выяснилось, что порознь при любом расстоянии и в любом состоянии мы можем провести не больше двух часов. Что же произойдёт, если мы так и не сможем по истечении этого времени оказаться рядом, я представлять не хотела. Думаю, это именно та информация, которую мне лучше не знать.

Вот так я оказалась в одной спальне с Эльнаром Харпером. И судя по всему, до тех пор, пока не найдётся способ избавиться от меток из тёмной магии, спать нам придётся вместе. Вот только не могу сказать, что меня это радовало. Если когда-то я и представляла себя в постели с Элем… то уж точно не при подобных обстоятельствах.



- Мей, - тихо позвал мой сосед по кровати.

- Да, Эль? – отозвалась я, открыв глаза.

- Странно всё это, да? – с лёгкой улыбкой проговорил парень. – Не знаю, как тебе, а мне вообще кажется, что я попал в какой-то дурной сон.

- Согласна, - ответила, повернувшись на бок и подложив под голову руку. – Всего несколько дней назад я жила нормально. Училась, мечтала поехать работать в столицу, но… если честно, сама не верила, что когда-то на это решусь. А теперь мы с тобой заполучили татуировки из тёмной магии, которые больше похожи на проклятие, с нами нянчатся сын и племянник короля, и кто-то из нас – незаконнорожденный наследник богатенького лорда.

- Ты забыла упомянуть, что завтра нам предстоит перемещение в столицу, а послезавтра у нас уже начинаются занятия в Эргонской академии. И самое главное, что теперь нам с тобой придётся всё время проводить вместе.

Эль говорил спокойно, но я видела в его глазах грусть. Да, кажется, его сложившаяся ситуация совершенно не радовала.

- Не всё время, - поспешила напомнить я. – Чтобы нормально себя чувствовать, нам нужно всего лишь раз в два часа мимолётно касаться друг друга. Понимаю, тебе это кажется сложным…

- Это не главное, Мей, - Эльнар перевёл взгляд на стену за моей спиной, а на его лице отразилась вина. – Тебе придётся проводить ночи в одной постели со мной. А это вряд ли получится долго скрывать. В высшем свете порицаются близкие отношения до брака. Если бастардом лорда окажешься именно ты, в обществе обязательно всплывёт тот факт, что богатая наследница делила со мной постель. Твоей репутации придёт конец.

- Переживу как-нибудь, - улыбнулась я. Сейчас, учитывая обстоятельства, собственная репутация беспокоила меня меньше всего.

- Ты просто не понимаешь… - Эль приподнялся на локте и поймал мой взгляд. – Мей, это совсем другая жизнь. Другие люди, понятия, ценности. Я уже сталкивался с ними, и мне на самом деле страшно за тебя. Ты же…

Он сделал паузу, пытаясь подобрать подходящее слово.

- Деревенская девочка? – подсказала я, и от улыбки на моём лице не осталось и следа. – Дикарка, которая не имеет понятия, как себя вести в обществе?

- Нет. Я хотел сказать, что ты слишком хорошая, слишком чистая для всего того, с чем мы столкнёмся в ближайшее время. И я бы хотел оградить тебя от неминуемых разочарований, но не знаю, как.

Он говорил искренне, я чувствовала это. Ему почему-то на самом деле было не всё равно, как я устроюсь в столице. И на моей душе стало чуточку теплее, кажется, там начал разгораться маленький огонёк нежности… Правда, следующая фраза Эльнара сыграла для этого огонька роль ведра холодной воды.

- Обещаю, несмотря на то, что нам придётся спать вместе и вообще много времени проводить бок о бок, я не позволю себе в отношении тебя ни малейшей вольности. Ты – моя подруга, и наша дружба для меня очень важна. Более того, сделаю всё возможное, чтобы твоя репутация осталась безупречной.

- Да что ты заладил с этой репутацией?! – выпалила я, всеми силами стараясь спрятать за этими словами сковавшую душу обиду. – Плевать мне на неё. Я не имею отношения к аристократии. И кем бы ни был мой настоящий отец, это не изменит того, что я  - дочь служанки, да ещё и незаконнорождённая. А если кого-то волнует, где, с кем и как я провожу ночи, то это их проблемы.

- Но что, если твой отец… - начал Эль, но я его перебила:

- Мне не нужен такой отец!  У меня есть родители – те люди, которые меня вырастили. И как бы ни повернулась жизнь, именно они останутся моими мамой и папой!

- Ладно, как скажешь, - примирительным тоном проговорил Эльнар и снова улёгся на подушку лицом к потолку.

В комнате повисла тишина. Но если до этого странного разговора мне было комфортно молчать рядом с Элем, то теперь стало как-то не по себе. Хотя, чего я, собственно, расстраиваюсь, ведь сама давно решила, что мы с ним просто приятели. Его привлекают совсем другие девушки – красивые, элегантно одетые, с правильными манерами и лёгким отношением к жизни. Зачем ему я? Деревенская простушка в платьице, купленном на распродаже и несколько раз перешитом?

- Знаешь, Мей, - отвлёк меня от пессимистических размышлений тихий голос Эльнара. – Тебе хотя бы известно, кто твоя родная мать. Ты уверена, что в семье тебя любят искренне. А меня… просто вручили Харперам вместе с большой суммой денег, а какой-то менталист внушил им, что я их любимый ребёнок. Теперь же… я даже отцом и матерью их назвать не могу. Они люди, чью любовь купили за несметные богатства. Но это… это… всё фальшивое. А я всё никак понять не мог, почему мне так неприятны сюсюканья мамы и покладистое отношение отца. Они же меня за всю жизнь, кажется, ни разу по-настоящему не наказывали. Саймону доставалось, Лизетте – тоже. А мне – никогда. Теперь ясно, почему. Им просто запретили.

Я снова повернулась к Элю, который так и продолжал лежать, глядя вверх. Правда, несмотря на свои слова, выглядел он совершенно равнодушным, будто рассказывал не о себе… а о каком-то мимолётном знакомом.

- Ты говоришь, что тебе плевать на отца. Знаешь… а мне тоже, - добавил Эльнар. -  Даже если я окажусь сыном того самого лорда, то просто пошлю его лесом. Мне не нужно от него ничего. Совсем. Пусть завещает всё своё имущество короне. А если встречу свою настоящую мать…

Он запнулся, словно не знал, что сказать дальше. Оно и понятно, ведь в ситуации с его мамой всё было слишком сложно. Эта женщина явно заплатила Харперам целое состояние, да ещё и сильнейшего менталиста где-то нашла, а такое для нелюбимого ребёнка никто бы делать не стал. Может, она на самом деле пыталась его защитить? Может, она была замужем, а родила от любовника? А может, она иностранная шпионка? Хотя, это уже перебор.

- Ты хочешь её найти? – спросила я.

- Да, хочу, - ответил Эль. – Найти и спросить… почему она так поступила?

- А отца отыскать не желаешь?

- Нет, - он отрицательно мотнул головой. – Есть вероятность, что мама прятала меня именно от него. Так что с ним пусть лучше всё остаётся так, как есть.

Я села на постели.

- Значит, ты уверен, что к нашему загадочному высокопоставленному лорду отношения не имеешь?

- Нет. Вряд ли. Думаю, именно ты – его дочь. Несмотря на твою простоту, Мей, у тебя есть то, чего нет у многих других девушек. То, что крайне редко встречается даже у представительниц древних родов. Этакий внутренний стержень, который не сломаешь и не согнёшь. Стальной характер. Несмотря ни на что, ты идёшь по жизни с гордо поднятой головой и живёшь по своим принципам.

Эль загадочно улыбнулся, а я удивлённо уставилась на него, не веря собственным ушам.

- Помнишь нашу первую прогулку? Я тогда тебя на свидание позвал, - спросил Эльнар.

- Конечно, помню. – Ещё бы я такое забыла! Никогда до того дня не чувствовала себя настолько счастливой.

- Я тогда и заметил, насколько ты отличаешься от других моих знакомых. С тобой было очень приятно говорить, хотелось раскрыться, довериться. Ты казалась мне такой простой, но одновременно с этим завораживала готовностью решительно идти к своим целям. Причём в твоих планах не было ни намёка на подлость или хитрость. Ты рассказывала, как мечтаешь делать артефакты, как хочешь создавать что-то нужное, полезное. И добиваться всего сама.

-  Я тогда была самоуверенной девочкой, которой повезло поступить в академию и приблизиться к своей мечте, - напомнила я.

- И ведь пока у тебя всё получалось, - возразил Эльнар. – Ты только на четвёртом курсе, но уже делаешь настоящие шедевры! Мей, я восхищаюсь тобой! Именно глядя на твои успехи, мне пришло в голову начать искать себя. Я ведь раньше даже не задумывался о том, чего хочу добиться в жизни. Меня всё устраивало. А потом…

- Что?

- Стало казаться слишком пустым, - признался Эльнар, чуть приподняв уголки губ. – С какой-то стороны я даже рад, что выяснилась правда обо мне и Харперах. Теперь у меня появился лишний стимул доказать самому себе, что я чего-то стою. А столица, как ни крути, очень подходящее для этого место.

Теперь он по-настоящему улыбался, и я тоже улыбнулась в ответ. Всё-таки из нас двоих именно Эль был настоящим оптимистом. Ведь не хотел же ехать в Эргон, считал эту затею плохой, но… всё равно нашёл даже в этом положительные стороны.

- Всё будет хорошо, Мей, - сказал он и, протянув руку, легко сжал мои пальцы.

Я от этого простого прикосновения вздрогнула и ощутила, как по телу расходятся едва ощутимые волны приятного тепла. Нет, Эль и раньше касался меня, брал за руку, пару раз даже обнимал. Но только сейчас, лёжа с ним в одной постели и говоря вот так открыто о том, что на самом деле  тревожит, я ощутила нечто большее, чем просто дружеский жест. Возникло странное чувства, что Эль каким-то невероятным образом дотронулся до моей души… обнажив свою.

- Да, - выдохнула я, глядя ему в глаза. – Мы со всем справимся.

- Обещаю тебе… - снова завёл старую песню Эль, потому я его оборвала.

- Если снова заикнёшься о моей репутации…

- Нет, - поспешил заверить он, и словно случайно погладил большим пальцем моё запястье. – Я уже понял, что эта тема тебе неприятна. Прости, если сказал что-то не то. Но промолчать не мог. И мне бы не хотелось, чтобы у тебя из-за меня были неприятности.

- И что же ты тогда пытался пообещать? – поинтересовалась, чувствуя вину за столь импульсивный выпад.

А он мягко посмотрел на меня и ответил:

- Обещаю тебе, Мей, что бы ни случилось в столице, как бы ни повернулись наши жизни, ты всегда можешь рассчитывать на мою помощь и поддержку.

Это прозвучало пафосно, но… искренне. И я не сомневалась, что для Эльнара данное обещание – не пустой звук. Мой ответ родился сам.

- Обещаю, Эль, - сказала, глядя ему в глаза. – В этой жизни, в столице, или в любом другом городе, я всегда помогу тебе и поддержу тебя.

- Вот видишь, - улыбка на его лице стала почти счастливой. – Пусть вокруг творится непонятно что, главное что мы есть друг у друга.

Да, есть. Пусть между нами только дружба, но зато она настоящая.

И что самое смешное, сейчас меня пугала не столица, не новая академия, и даже не возможное родство с неизвестным богатым лордом. Больше всего я боялась окончательно влюбиться в Эльнара. Потому что если это всё-таки произойдёт, то на нашей настоящей дружбе можно будет смело ставить крест… или я просто сойду с ума.


Глава 8

Эркрит сидел в удобном кресле в личном кабинете отца и задумчиво попивал из бокала красное вино. В отличие от официального кабинета его величества, эта комната имела гораздо меньшие размеры, но при этом куда ярче отражала личность своего владельца. Стол оказался завален бумагами, какими-то чертежами, расчётами, проектами законов. Рядом на подоконнике стопками лежали справочники и подшивки с налоговыми отчётами, а на соседней тумбочке гордо стояла маленькая модель картела.

На самом деле здесь было довольно уютно, и Эрки с детства любил бывать в этой таинственной комнате. В его детстве, когда кабинет ещё принадлежал бабушке Эриол, юный принц Эркрит часто пробирался сюда, залезал в королевское кресло и тихо рисовал за столом. Он всем говорил, что это волшебное место, и именно здесь к нему приходит вдохновение.

К слову, рисовал юный Эркрит очень много. У него был настоящий талант, который не давал мальчику сидеть на месте. Причём больше всего Эрки любил изображать людей, потому страдали от его увлечений в основном придворные, которым приходилось позировать ему по несколько часов.

Сейчас, сидя в том самом кабинете и вспоминая детство, Эрки поймал себя на мысли, что уже очень давно не брал в руки кисточки и краски. И невольно задумался, а кого бы ему хотелось изобразить?

Конечно, первой мыслью было нарисовать портрет любимой супруги, но… у Армарии и так уже набралась целая коллекция. К тому же она ненавидела позировать. Для её деятельной натуры было слишком сложно посвятить несколько часов неподвижному пребыванию в одной позе.

Маленького сынишку кронпринц Карильского Королевства тоже как-то раз уже пытался нарисовать. Тот никак не мог усидеть на месте, потому создание одного небольшого портрета заняло неделю. Тогда-то Эрки и решил, что его мальчик для этого ещё слишком мал.

Взяв со стола карандаш и выудив из стопки чистый лист, Эркрит задумчиво принялся вырисовывать лица. И сам удивился, взглянув на получившиеся три портрета.

- Прости, что заставил ждать, - на ходу бросил вошедший в кабинет король.

Правда, сейчас, среди ночи, в накинутом на плечи халате он совершенно не походил на себя обычного. Кажется, даже черты лица стали мягче.

- Ничего, пап, - отозвался Эрки, поднимая на него взгляд. – Я ведь сам заявился к тебе в три утра. Но ты просил сообщать о важных поворотах в нашем расследовании в любое время.

Эмбрис одарил его заинтересованным взглядом и опустился в своё кресло. Затем протянул руку и придвинул к себе рисунок сына.

- Ну и что это значит? – спросил король, разглядывая карандашные портреты.

На двух из них были изображены уже знакомые ему Эльнар и Мейлара, а вот на третьем Эрки нарисовал человека без лица. Единственной отличительной чертой его внешности были белые волосы.

- Я долго думал над тем, кто мог создать столь искусную вязь символов из тёмной магии. У кого могло хватить для этого знаний, фантазии и талантов. И главное, у кого было столько силы? Ведь чтобы напитать рисунок энергией, сделав его почти живым, нужно очень постараться.

- К чему ты клонишь? – бросил Эмбрис. – Считаешь, что подобное мог сотворить только настоящий тёмный маг?

- Именно, папа, - кивнул Эрки. – Есть, конечно, вероятность, что это сделал обычный маг, использовав запрещённый ритуал жертвоприношения, но для подобной мощи ему понадобилось бы положить на алтарь не меньше пяти добровольных жертв. И то не факт, что всё получилось бы с первого раза.

- То есть ты склоняешься к версии, что создал эту штуку именно прирождённый тёмный маг? - проговорил король, глядя в глаза сыну. – Но это бред. Во всём нашем мире на настоящий момент есть только пятеро магов, рождённых с тёмной энергией. Это моя сестра Эрлисса, её дочь Янорина, ты, я и Эвенар.

- Первых двух отметаем сразу – они с тёмной магией вообще предпочитают не работать, - заметил Эрки, чуть подавшись вперёд. – Эвенару восемь, он с трудом силу контролирует, да и мал он для такого. Остаёмся ты и я. Смею предположить, что мы оба тоже к этому отношения не имеем.

Эмбрис кашлянул и с шальной улыбкой уставился на своего наследника.

- Спасибо, что вычеркнул меня из круга подозреваемых, сынок, - хмыкнул правитель Карилии.

- Таким образом, папа, мы приходим к выводу, что у нас есть ещё один тёмный маг. И он, скорее всего, твой ребёнок.

- А вот это точно чушь, - уверенно заявил Эмбрис. – И знаешь почему? Потому что обычная женщина никогда не сможет выносить и родить ребёнка с таким даром. Рядом обязательно должен быть кто-то, обладающий тёмной магией. Иначе плод просто убьёт свою мать, ещё в утробе. Потому эту версию можешь тоже отметать. Если в нашем мире и есть другие тёмные маги, то я к их рождению отношения не имею.

- Ладно, не горячись. Я просто высказал предположение.

- Лучше скажи, кто из этих двоих – наш родственник? - король указал взглядом на карандашные портреты.

- Родственник? А раньше ты говорил просто «бастард», - на лице Эркрита появилась хитрая улыбка. – Кто из них – не знаю. Стоило копнуть глубже, и выяснилось, что они оба в семьях – не родные дети.

Эрки рассказал королю всё, что удалось выяснить за этот длинный день. Поведал и о том, как странно ведут себя отметки на руках ребят. А ещё сообщил, что досрочно запускает свой проект для самых выдающихся студентов страны, который планировал к реализации только через полгода.

- Интересно, что именно подвигло тебя к этому решению, - поинтересовался король, который давно знал о желании Эркрита поучаствовать в жизни одарённых студентов страны. – Почему именно сейчас?

- Всё из-за них же, - Эрки посмотрел на портреты Мей и Эля. - Пап, даже в одной академии, где они учились, нашлось несколько настоящих самородков. Мой проект может помочь им раскрыть свой потенциал, и станет для других стимулом к саморазвитию. Простые студенты будут знать, что при должном старании они смогут пройти отбор и попасть в столичную академию. Причём на бесплатное обучение.

- И откуда же будет финансироваться этот проект? – уточнил Эмбрис, переплетя руки перед грудью. – Помню, ты обещал, что бюджета эти затраты не коснутся.

Но у Эрки был ответ на этот вопрос.

- Я нашёл спонсора. Кертон Амадеу любезно согласился оплатить обучение и проживание выбранных студентов. Более того, вызвался лично проследить за тем, какой приём им окажут преподаватели  в нашей академии.

Эмбрис усмехнулся и снова посмотрел на рисунок.

- Да, впечатлила нашего Кери провинциальная девочка Мейлара, - сказал король. – И скольких молодых магов он решил одарить своей щедростью?

- Для начала пятерых. Мы начнём именно со студентов Восточной Академии. При этом будем работать через газеты, подробно освещать их достижения. Пару раз пригласим ребят во дворец, и вообще сделаем так, чтобы они стали широко известны. Таким образом я хочу привлечь больше спонсоров и сделать так, чтобы со следующего года в проекте приняли участие студенты всех академий страны. Лучшие из лучших.

- Ясно. И наша парочка претендентов на роль бастарда, естественно, среди счастливчиков, - догадался король. – Хочешь, чтобы они находились поблизости и под присмотром?

- Да, к тому же здесь мне будет проще разобраться с их тёмным подарочком. И… - он на мгновение замолчал, но всё-таки добавил: - Пап, знаешь, доказательств, конечно, нет, но… мне кажется, что тот, кого мы ищем – это Эль. Мей - хорошая, интересная девочка, она одарённый артефактор, у неё цепкий ум и добрый нрав, но… я ощущаю её, как постороннего человека. В то время как с Эльнаром мне очень приятно общаться. Мы сегодня два часа провели вдвоём, так я поймал себя на мысли, что веду себя с ним совершенно открыто. Как с давним приятелем или… братом.

Эмбрис слушал сына внимательно. И пусть выводы Эркрита были основаны лишь на эмоциях и ощущениях, но на данный момент они тоже имели большой вес. Эрки – сильный маг с развитой интуицией. И если она посылает сигналы, значит к ним стоит прислушаться.

- Думаю, тебе нужно встретиться с ними, - предложил Эркрит. - Конечно, под личиной. Посмотришь на них, поговоришь и, может, сам заметишь что-то, чего не видим мы. Всех пятерых студентов поселят в доме рядом с академией. Там вы бы и смогли спокойно поговорить. Я понимаю, что ты занят, но…

- Давай в конце недели, - оборвал его король. – Скажем, в пятницу. Вечером, ближе к ночи. Только не предупреждай никого о моём визите. – И, хитро улыбнувшись, добавил: - Если я ещё хоть что-то понимаю в студентах, то это будет даже забавно.

Эрки не стал спорить, да и не видел смысла. Главное, что отец согласился, а остальное его уже не особенно тревожило.

- И ещё, пап, - проговорил Эркрит, поднявшись из кресла. – Можешь считать это ультиматумом, но я никому не позволю причинить вред Эльнару. Несмотря ни на что, он мой брат.

- Значит, ты всё-таки не сомневаешься, что это именно он, - утвердительно проговорил Эмбрис.

- Моя интуиция не сомневается, но сознание требует доказательств, - серьёзным тоном ответил кронпринц. - И я их найду.


***


Как ни удивительно, но я умудрилась выспаться. И пусть легла очень поздно, но мне хватило даже этих нескольких часов, чтобы прийти в относительную норму. Вчера ночью мы с Элем решили попробовать спать, держась за руки. Нет, в этом не было даже намёка на романтику, просто нам обоим хотелось нормально отдохнуть, а влияние татуировок прекращалось, только когда мы находились максимально близко.

Во избежание непредсказуемых моментов, Эль выстроил между нами настоящий забор из подушек с небольшим отверстием для рук. Более того, он закрепил эту конструкцию магией, чтобы ночью точно не развалилась. Я наблюдала за его действиями со скепсисом и даже заверила, что не собираюсь посягать на его драгоценное тело. В ответ Эльнар усмехнулся и заявил, что он за себя в бессознательном состоянии ручаться не может, и продолжил строительство.

В итоге ночь прошла спокойно. Мне снились приятные сны о всякой ерунде, и в них обошлось без таинственного кукловода, называющего себя «хозяином». Кстати, Эль тоже выглядел выспавшимся, отдохнувшим и удивительно довольным.

- Знаешь, - проговорил он, потянувшись. – Я уже и не помню, когда мне так сладко спалось. Видимо, у действия этих татуировок и положительные стороны есть.

- Похоже на то, - ответила, кивнув. - Я тоже отлично провела ночь.

Улыбка Эля стала шире, а потом у него и вовсе вырвался смешок.

- Чего? – не поняла его веселья.

- Ничего, Мей, не бери в голову. Просто фраза двусмысленная получилась. Забудь.

И продолжая улыбаться, поднялся с постели и направился в примыкающую к спальне ванную комнату. А ещё, чтобы меня не смущать, Эльнар спал в шёлковой тёмно-синей пижаме, которая явно была ему велика. Не знаю, где он её взял, но, думаю, до сегодняшней ночи такого наряда в его гардеробе не водилось.

За завтраком к нам неожиданно присоединился непривычно довольный Эрик. Он пребывал в таком замечательном расположении духа, что милостиво разрешил мне обращаться к нему на «ты». Я не стала возражать, тем более что Эльнар ещё со вчерашнего вечера перестал ему выкать.

Потом нас ждало перемещение в академию, где в ректорате всё-таки потребовали написать заявление на перевод, и только потом выдали документы. Всё это не заняло много времени, и уже в десять утра мы прибыли к зданию пункта переносов, где и должны были встретиться с остальными счастливчиками, которым отныне предстояло учиться в столице.

Как выяснилось, помимо меня, Эльнара и Риторы в Эргон отправлялись ещё два парня. Первый – Вистер Вейленс, смуглый черноволосый здоровяк, рядом с которым даже довольно высокий Эль выглядел хилым. Вистер учился на пятом курсе факультета боевой магии и владел стихией огня. На королевском смотре он представлял придуманные им самим плетения огненной ловушки. Выглядело это зрелищно и… опасно, но, видимо, Эрикнара и других проверяющих впечатлило.

А ещё одним счастливчиком стал Дейлис Ленн. Он же, наоборот, высоким ростом похвастаться не мог, был худеньким, щупленьким, и всем своим видом напоминал цыплёнка. Его криво остриженные желтовато-рыжие волосы лежали в полнейшем беспорядке, но в сочетании с большими светло-карими (считай, что жёлтыми) глазами это выглядело даже интересно.

 Дейлис был второкурсником факультета целительства. Как и все целители, он владел земной магией. И на смотре представил работу по новым способам быстрой остановки кровотечений. Среди них нашлись даже несколько плетений, которые могли создавать маги с любым даром. Как мне кажется, именно он больше всех нас заслуживал честь учиться в лучшей академии страны. 

- Все в сборе, - констатировал Эрик, оглядев нашу разношёрстную компанию. – Слушайте внимательно. Сейчас мы пройдём через этот стационарный портал и переместимся в Эргон. Там нас встретят. И хочу сразу предупредить, чтобы не было недоразумений. Вы теперь на долгое время окажетесь на виду, потому прошу вести себя прилично. Вполне возможно, иногда рядом с вами будут крутиться журналисты.

- Зачем журналисты? – спросил стоящий рядом со мной Эль. И судя по выражению лица, его это сообщение ни капли не обрадовало.

- Это приказ его высочества кронпринца Эркрита, - отчеканил Эрикнар. – Все вопросы можете задать ему.

Ритора и наш рыженький целитель отвели взгляды, Вистер нахмурился сильнее, но ничего не сказал. И только Эль никак не желал молчать.

- Ты же знаешь ответ, - сказал он Эрику. – Или хотя бы несколько догадок точно имеешь.

- Знаю, и что? -  с вызовом ответил лорд.

- Так объясним нам, что нас ждёт. Какой смысл делать из этого тайну? – не унимался Эльнар.

Я думала, что Эрик не ответит, но он почему-то сдался и пустился в объяснения. Как оказалось, чтобы сделать проект отбора лучших студентов страны ежегодным, Эркриту были необходимы средства. Ведь обучение в эргонской академии стоило немало, плюс требовалось обеспечить учеников жильём, едой, книгами. Для всего этого кронпринцу было необходимо привлечь спонсоров из числа наиболее обеспеченных жителей королевства. И именно на нас лежала ответственность за успешность этого проекта. А значит, если мы не оправдаем возложенных надежд, то многие одарённые ребята так и не получат свой шанс на образование в столице.

Рассказ Эрика впечатлил всех, потому в портал мы входили нервничающие и задумчивые. Даже Эль больше не хмурился, а выглядел странно смирившимся. Что же касается меня… Я и до этого считала, что если уж мне выпал такой уникальный шанс, то приложу все усилия, чтобы стать лучшим артефактором. А уж теперь только укрепилась в своём решении.



Эргон встретил нашу компанию дождём и холодным ветром. Хорошо, что у самых ступеней здания переносов нас ждал большой картел, потому что иначе я точно бы и промокла, и заболела. Всё же мой плащик от такой непогоды никак спасти бы не смог.

Конечно, мы все сразу же прилипли к окнам картела, желая рассмотреть пейзажи столицы. Даже Эль, который бывал тут не раз, всё равно с любопытством смотрел на широкие улицы, здания, скверы.

 Так как дороги оказались заполнены самыми разными видами транспорта, передвигались мы не очень быстро. Я смогла разглядеть здание королевского театра, несколько известных на всю страну магазинов, знаменитую башню ордена магов, городскую управу. А потом мы выехали на огромную площадь, выложенную светлым камнем, и перед моими глазами предстали парадные ворота большого Белого Дворца карильских королей.

- Эрик, а ты там был? – Сама не знаю, зачем я задала этот глупейший вопрос. Конечно, был. Он же племянник короля. Потому и поспешила исправиться: - Прости. Уверена, ты там вырос.

- Ошибаешься, Мей, - ответил сидящий напротив лорд и чуть ли не впервые посмотрел на меня просто по-дружески, без высокомерия и раздражения. – Я вырос в имении отца. Но во дворце тоже бывал довольно часто. И поверь мне, это далеко не самое приятное место.

- Почему? – его ответ искренне меня удивил.

- Просто поверь на слово.

Бросив ещё один хмурый взгляд в сторону белоснежной громадины, он отвернулся от окна и посмотрел на свои пальцы. Я тоже обратила на них внимание: тонкие, длинные, с ухоженными ногтями. Да ни у одного знакомого мне парня не было таких красивых рук! Украшения никто из них тоже не носил. Даже Эль. А у Эрика, помимо уже знакомого артефакта с красноватым камнем, имелся ещё один перстень – из серебристого металла, с плоской верхушкой, на тёмном основании которой был изображен белый сокол. Странно, но в нём совсем не чувствовалось магии, хотя я не сомневалась, что простую побрякушку Эрикнар вряд ли бы надел.

Вскоре наш транспорт остановился у кованых ворот, выкрашенных в зелёный цвет, за которыми располагался двухэтажный дом с увитыми плющом стенами. К парадному крыльцу вела каменная дорожка, по бокам от которой раскинулся небольшой сад.

- Прибыли, - вздохнул Эрик, открывая дверь картела. – Добро пожаловать, господа и дамы. Отныне вы будете жить здесь.

Внутри оказалось… красиво, но не вычурно. Если честно, мне всё очень понравилось. На первом этаже имелась уютная гостиная с несколькими мягкими диванчиками, книжными шкафами и большим камином. А ещё здесь располагалась столовая с круглым обеденным столом, двенадцатью стульями и огромными окнами. А вот спален в доме было семь: две внизу, а остальные наверху. И когда Эрик скомандовал выбирать себе комнаты, вся наша дружная компания, не сговариваясь, двинулась на второй этаж.

Мы с Элем поселились в смежных спальнях, расположенных в торцевой части дома. Их разделяла стена, а двери располагались рядом.

- А есть ли возможность сделать проход между нашими комнатами? – спросил Эльнар у Эрика, когда остальные ребята разбрелись по дому.

- Думаю, да, - кивнул лорд. – Вечером обещал зайти Эрки, вот его и попросим. В конце концов, это его дом. Пусть сам решает проблемы удобства.



Большую часть дня мы занимались разбором вещей и изучением дома. Познакомились с нанятой для нас кухаркой Лореной – крупной черноволосой женщиной лет пятидесяти  с толстой косой и очень добрыми карими глазами. Выслушали наставления помощника по хозяйству - Брона – седого высокого мужчины, уж больно похожего на бывшего военного.

Эти люди приняли нас тепло и радушно. Брон заявил, что в нашем маленьком и крайне своеобразном общежитии он будет исполнять обязанности коменданта. Он же сообщил, что убирать в доме мы будем по очереди, а так же каждому из нас придётся помогать Лорене на кухне. Порядок в спальнях тоже был полностью на нашей совести, что лично меня полностью устраивало. Да что говорить, уже тот факт, что в распоряжении пятерых студентов оказался такой шикарный дом, можно назвать настоящим чудом!

Выделенная мне спальня и вовсе поражала размерами. Здесь легко помещались большая кровать, личный шкаф, рабочий стол, удобные стулья, пара кресел, даже чайный столик. Ванная на этаже была всего одна, вторая располагалась внизу, но для меня это тоже казалось роскошью! Подумать только – аж две ванных на нашу скромную компанию! Это вам не одна душевая на десять комнат, как было в Синларе.

Отнести наши документы в академию вызвался сам Эрик. Эль покинул дом вместе с ним, сославшись на дела, но пообещал надолго не задерживаться. Помнил ведь, что если не явится через два часа, то нас с ним обоих скрутит приступ. Он, и правда, вернулся довольно быстро. Пришёл в мою комнату и с довольной улыбкой вручил мне большой бумажный свёрток.

- Мей, - сказал Эльнар, глядя мне в глаза. – Я знаю, что ты гордая девушка, но, пожалуйста, прими от меня этот подарок. Поверь, он от чистого сердца. Если откажешься, я буду очень огорчён. Денег тоже не приму. Считай это моим капризом.

И ушёл, так и не дождавшись ответа.

Проводив его ничего не понимающим взглядом, я развернула пакет и только ахнула. Эль купил мне пальто! Безумно красивое, сшитое из плотной мягкой ткани насыщенно-синего цвета, да ещё и с подкладкой из ассиомского шёлка, под которым невозможно было замёрзнуть. Уверена, такая вещь обошлась ему минимум в пятьдесят золотых, а может и того дороже. И этот его жест… этот подарок… просто выбил меня из колеи.

Пальто село на мне, как влитое, словно его шили по моим меркам. Вместе с ним в свёртке обнаружились чёрные укороченные сапожки с серебристыми пряжками и небольшим каблучком. Они тоже пришлись точно по размеру. Но, примерив неожиданные обновки и посмотрев на себя в большое зеркало, я просто растерялась. Нет, во мне не взыграла гордость, просто… стало не по себе. Ведь мне никто никогда не преподносил таких дорогих подарков. Тем более просто так, а не к какому-то празднику. А Эль…

Ну зачем он это сделал? Каприз? Но у всего же должны быть причины! Может, он просто стыдится меня? Ведь нам теперь придётся часто бывать вместе, в том числе и на людях. Вот и решил немного приодеть, чтобы на нас пальцами не показывали? Ну, конечно! Не пристало такому красавцу, как Эльнар Харпер, ходить по столице с деревенщиной в старом плащике.

Присев на край кровати, я закрыла горящее лицо ладонями. Стало обидно. Мне были совершенно непонятны причины такого поступка Эля, потому я и выбрала наиболее вероятный вариант, пусть он ни капли мне не нравился. Честно говоря, никогда не чувствовала себя настолько нищей и ущербной, как сейчас.

На глазах сами собой навернулись слёзы, но я смахнула их, не позволяя себе такой постыдной слабости.

Да, Эль прав, я гордая девушка. И значит, не имею права позволить этой подачке встать между нами. Мы друзья? Да, и не больше. Он не должен мне ничего покупать. Потому я верну ему всё. В конце концов, у меня есть десять золотых, и этих денег хватит и на пальто, соответствующее моему статусу, и на простенькие сапоги, и даже на пару обычных платьев.

Но когда я уже собиралась отправиться к Эльнару, он появился в моей комнате сам. Вошёл без стука, бесцеремонно пересёк комнату и опустился передо мной на корточки.

- Мей, - позвал, поймав за запястья и мягко убрав мои руки от лица.

Я отвернулась, но Эльнар лёгким касанием снова заставил меня смотреть на него.

- Почему ты расстроилась? Не подошло? – мягким тоном спросил он.

- Подошло, - ответила, отведя взгляд. – Всё в пору, но я не могу это принять. Слишком дорого.

- Чушь, - фыркнул парень. – Мей, это мои деньги, и я имею полное право тратить их, на что хочу.

- Твои? Ты их заработал? – с иронией бросила я.

- Нет, - спокойно ответил Эль.- Не заработал. Но вот распоряжаться ими могу, как мне заблагорассудится. И сейчас я посчитал правильным купить тебе пальто.

- Я не приму…

- Примешь, - твёрдым тоном заявил Эльнар, касаясь пальцами моего подбородка. – И будешь носить. Потому что здесь холоднее, чем в Синларе. По ночам уже бывают заморозки, а скоро может выпасть снег.

- Я куплю себе… - снова попыталась возразить.

- Я уже всё купил, - взгляд Эля стал раздражённым. – Для тебя. Сам выбирал. Очень хотел, чтобы тебе понравилось. Потому, Мейлара, лучшее, что ты сейчас можешь сделать, чтобы не испортить наши отношения, просто принять это.

- Эль… - я опустила руку на его плечо и осторожно погладила. Это получилось непроизвольно, само собой, но почему-то показалось очень правильным. – Ну пойми же ты, такие подарки не делают просто так.

- Ты моя подруга. Близкая. Я ценю тебя. Нас столько связывает. И после этого ты считаешь, что я не могу купить тебе пальто? – он говорил ровно, но в его обычно тёплых глазах сейчас отражался лёд. -  Могу. И скажу больше: завтра же закажу для тебя несколько платьев. Дорогих. Красивых. И ты будешь их носить!

Не знаю, какого результата желал добиться Эльнар, но его приказной тон просто вывел меня из себя! Да кто он такой, чтобы за меня решать?! Собрался заделаться благодетелем несчастной простушки? Я что ему, кукла, чтобы меня одевать?

- Думаешь, что имеешь право мне указывать? – несдержанно фыркнула я.

Эль не ответил. Но судя по его виду, виноватым себя точно не чувствовал.

- Если тебе стыдно появляться на людях с такой простушкой, то так и скажи! – заявила, легко отталкивая его от себя и поднимаясь на ноги. – Просто признайся, и в академии я буду делать вид, что мы не знакомы.

- Что за бред ты несёшь?! – возмутился Эльнар, снова поймав меня за запястье. – Да я же как лучше хотел! Думал тебя порадовать.

- Не нужны мне твои подачки! – рявкнула, вырывая руку из захвата. – Девушек своих одаривай! А я как-нибудь сама выкручусь! Всегда справлялась, и сейчас справлюсь! И не переживай, даже не подойду к тебе в академии.

- Ну и дура! –бросил Эль, обижено сверкнув глазами. Он решительным шагом направился к выходу, но уже на пороге обернулся. – Я хотел как лучше. Подарок этот сделал от чистого сердца. Думал тебе угодить. И назад его не возьму. Не нравится? Выбрасывай! Мне плевать!

И ушёл, громко хлопнув дверью. А я осталась одна… со злополучным пальто, брошенным на постель, и гулкой болью в душе, которая так и вопила о совершённой ошибке.


***


До самого вечера я просидела в спальне. Перекладывала с места на места свои немногочисленные пожитки, повторяла основные постулаты артефакторского мастерства, просматривала лекции… хотя и так всё прекрасно помнила. Даже попыталась почитать учебник по энергетическим связям в неживой материи – свою любимую настольную книгу, но словно смотрела сквозь буквы.

Заходила Ритора, звала прогуляться, пока дождь временно прекратился. Но я отказалась. Не было никакого желания выходить, разговаривать с кем-либо… но главное - мне не хотелось встречаться с Элем. Конечно, он был не прав, говоря со мной в приказном тоне, но… я ведь тоже виновата. Ну что мне стоило просто принять его подарок? Он ведь, правда, сам выбирал, старался, хотел меня порадовать. А я… не смогла этого понять.

Следовало ли мне извиниться? Наверное, да. Но пока я не чувствовала в себе сил решиться на этот шаг. Потому и сидела в комнате.

Самое смешное, что раз в полтора часа в дверь стучали, а когда я открывала, Эль просто подавал мне руку, которой я должна была коснуться. При этом мы оба смотрели куда угодно, только не друг на друга. Всё это выглядело настоящей глупостью, но ни он, ни я так и не сделали ни единого шага к примирению.


А после ужина, когда наша компания собралась в гостиной, в дом пожаловали гости. И если первых двух – Эрика и Эркрита - я уже знала, то пришедшего с ними темноволосого подтянутого мужчину с сединой на висках видела впервые. На нём был чёрный костюм с вышитым серебром символом ордена магов на лацкане пиджака, и светло-голубая рубашка с воротником-стойкой.

Не знаю почему, но этот человек меня заинтересовал. Чувствовалось в нём что-то такое… загадочное. На вид я бы дала ему лет пятьдесят, но во взгляде его тёмно-синих глаз будто отражалась вековая мудрость. Мудрость, к которой хотелось прикоснуться.

Сначала Эрик представил ребятам кронпринца Эркрита. Те, конечно, засмущались, побледнели, но я уже знала, как этот мужчина умеет очаровывать и располагать к себе. А учитывая, что именно благодаря ему мы все оказались в числе студентов столичной академии, не удивительно, что Дейлис и Вистер смотрели на кронпринца с восхищением. И только Ритора, которая уже сталкивалась с ним в нашей комнате буквально вчера, откровенно стушевалась.

- Господа и дамы, разрешите представить вам лорда Кертона Амадеу, верховного мага нашего королевства, - проговорил Эркрит, указывая на пришедшего с ними мужчину.

Я на мгновение замерла и теперь уставилась на этого человека с откровенным удивлением. Что ни говори, но верховного мага я представляла себе другим – этаким почтенным старцем с длинной седой бородой. А лорд Амадеу казался мне слишком… простым для такой должности.

- Мейлара, вы разочарованы? – спросил он, глядя мне в глаза.

И я закашлялась, сообразив, что мои мысли, кажется, умудрились уловить.

- Простите, - проговорила, смиренно опуская взгляд. – Наоборот. Приятно удивлена, что вы моложе, чем я думала.

А он вдруг улыбнулся тепло и открыто, и ответил:

- Поверьте, мне уже очень много лет. Но возраст не имеет для мага особого значения. Куда важнее сила и уровень дара.

- Эльнар, Мейлара, прошу за мной. Есть разговор, - позвал Эркрит и уверенно направился наверх по лестнице.

Я покорно пошла следом, за мной двинулся лорд Амадеу, ну а замыкал наше шествие мрачный Эль. Эрик остался внизу с ребятами и, как я успела услышать, рассказывал им о правилах обучения в столичной академии, а так же вручил каждому документы о зачислении и расписание.

Эркрит уверенно направился к моей комнате (понятия не имею, как определил) и бесцеремонно вошёл внутрь. Все мы проследовали за ним. И только когда за Элем, вошедшим последним, закрылась дверь, наш кронпринц ловко установил на комнате полог безмолвия и с весёлым видом посмотрел на стену, за которой находилась спальня Эльнара.

- Так, значит, вот тут будем делать проход? – спросил он, повернувшись ко мне.

- Где вам будет угодно, - отозвалась я. – Но если всё равно, то я бы согласилась и на небольшую дырку в стене, чтобы только рука и пролезала.

Наверное, я при этом выглядела особенно грустной, потому что Эрки посмотрел на меня с откровенным сомнением, потом перевёл взгляд на мрачного Эльнара и сделал свои выводы:

- Вы поругались? – и столько в его голосе было удивления, что я даже невольно улыбнулась.

Но когда никто кронпринцу не ответил, тот только закатил глаза и направился к стене.

- Честно говоря, даже не представляю, из-за чего вы могли повздорить, - продолжил он, разглядывая перегородку. – Всегда вместе, всегда друг за друга горой. И тут – на тебе. Оба мрачные, грустные, обиженные. Правда, ребят, утолите моё любопытство. В чём причина размолвки?

И снова ответом ему была тишина.

- Кери! Ну, хоть ты скажи. Вдруг им помощь нужна? Может, это метки действуют? – обратился кронпринц к верховному магу.

- Отстань от них, сами разберутся, - ответил ему лорд Амадеу. – Причина глупая, и тёмная магия к их ссоре отношения не имеет. А если тебе неймётся, вспомни свою дорогую Армарию, и ваши с ней милые семейные ссоры.

- Так она - моя жена, - усмехнулся Эрки, снова уставившись на стену. – Да, характер у неё не сахар, но так даже интереснее. Иногда в страшных снах вижу день нашего с ней знакомства. Если бы мог, я бы её тогда придушил. К счастью, не получилось.

И что странно, говоря это, он выглядел таким довольным и даже счастливым, что и не передать. Не знаю его супругу, но, кажется, Эркрит её на самом деле очень любит. Да, повезло этой Армарии с мужем. Надеюсь, его чувство взаимно.

- Слушайте, дырка для руки - это слишком мелко, - озвучил свой вердикт кронпринц. – Мы сделаем большую арку и закроем её иллюзией. Придвинете к этому месту кровати, и во сне сможете касаться друг друга, находясь каждый в своей комнате.

- Прекрасная идея, - кивнул верховный маг, глядя при этом на Эля, который теперь стал ещё мрачнее. – Или вы против?

- Мне всё равно, - ответил Харпер. – Делайте что хотите. И если позволите, я вас оставлю. Тоже хочется получить расписание занятий на завтра.

- Иди, - махнул рукой Эркрит. – Только сначала проверь, чтобы с той стороны ничего к стене не было придвинуто. А то я не ручаюсь за последствия.

Эльнар уже сделал пару неуверенных шагов к выходу, но почему-то решил остаться. Кажется, ему стало интересно, каким образом Эркрит собирается избавиться от стены прямо сейчас.

- С той стороны пусто, - сказал Эль. – Даже ни одной картины не висит.

- Отлично, - улыбнулся кронпринц. Потом бросил на нас горящий непонятным озорством взгляд и добавил: - Тогда смотрите, ребятки, как действует тёмная магия на предметы. Только поясню сразу: я владею ею от рождения. Потому в моём случае это лишь ещё одна стихия. В вашем же случае это вероятнее всего результат жуткого ритуала с массовым жертвоприношением. Разница, как вы понимаете, огромная. Прошу не путать и не пугаться.

А в следующее мгновение случилось странное. Глаза Эркрита налились непроницаемой чернотой, а в его ладони появился сгусток самого настоящего мрака. Приподняв руку, он лёгким жестом направил тонкую нить тёмной энергии на стену, обрисовал ею контур будущей арки, и только потом послал прямо в центр конструкции весь оставшийся комок. Стоило этой жути достичь цели, как стена начала прямо на наших глазах таять! Не прошло и десяти секунд, и на её месте осталась только удивительно аккуратная сквозная арка, а на полу образовался внушительный слой пыли.

- Ну, ничего себе! – кашлянув, выдал Эльнар. – Да я о таком даже не слышал!

- А теперь видишь воочию, - ответил ему Эрки, чьи глаза всё ещё застилала пугающая чернота. – На самом деле, настоящих тёмных магов в нашем мире очень мало. Со мной - пятеро.

- И вы всех знаете? – спросила я, кое-как вернув себе дар речи. Всё же произошедшее со стеной стало для меня настоящим шоком!

- Конечно, - кивнул кронпринц. – Но не будем отвлекаться. Нам же ещё нужно разобраться с иллюзией.

С этими словами он перевёл взгляд на верховного мага. Тот ответил лёгкой усмешкой и направился к дыре в стене. Потом достал из кармана небольшой блокнотик с кожаной обложкой и принялся что-то туда записывать.

- Мейлара, расскажите, как бы эту проблему решили вы?

Его неожиданный вопрос просто застал меня врасплох. Признаться, я не сразу сообразила, о чём он вообще спрашивает. Потому и с ответом произошла заминка.

- Вы имеете в виду создание постоянной иллюзии? – уточнила, подходя ближе.

- Именно, - ответил лорд Амадеу, продолжая производить расчёты.

Я задумалась. Вопрос был хороший, боле того, вопрос был интересным.

- Знаете, я бы наложила основной узел плетений на определённый участок стены, а остальные нити растянула по всей поверхности, - озвучила свои мысли. – Чтобы не тратить лишней энергии, создала бы активацию от прикосновения, -  и мечтательно добавила: - Конечно, с мощным накопителем иллюзию можно было бы сделать постоянной и работающей по другому принципу, но он стоит дорого.

- Ну, скажем, приличный накопитель у меня есть, и он мне совершенно не нужен, - ответил верховный маг. -  Каким образом вы бы создавали такую иллюзию?

- Здесь же просто ровная стена, особых искривлений не требуется, а значит, я направила бы энергию неплотной сетью, свободной с нижнего края, и уже на неё наложила бы картинку. Таким образом, даже при нарушении целостности плетения, оно бы каждый раз принимало первоначальную форму. Кстати, если у вас действительно мощный накопитель, то можно было бы закольцевать потоки. Это сделает иллюзию более долговечной.

- А поясните для несведущих, - подал голос Эркрит. – Что в итоге получится?

- Стена, через которую можно будет проходить, - ответила я, представляя, как забавно такое будет выглядеть. – На самом деле это не сложно, но муторно. Чтобы иллюзия держалась постоянно, придётся плотно зафиксировать основные направляющие. Создать хорошую базу, которая даже при нарушении извне снова будет возвращаться в исходное положение.

Когда я закончила пояснения, то поймала на себе довольный взгляд лорда Амадеу и… покраснела. Сразу начало казаться, что наговорила полнейшую чушь, и наверняка ошиблась в своих суждениях. Тоже мне, Мей – великий артефактор. Нашла, перед кем блистать скудными знаниями.

- Мейлара вы не правы только в одном.  В оценке собственных способностей, - улыбнувшись, сказал верховный маг. – Вы озвучили прекрасный вариант. И знаете, я был бы рад помочь вам в воплощении этой идеи в жизнь. Думаю, завтра вечером у меня как раз найдётся для этого пара свободных часов.

- Вы… предлагаете сделать её вместе? – не поверила я своим ушам.

- Да, - кивнул он. – Мне, честно, очень интересно, как будет работать эта гибкая иллюзия. Знаете, если ваша идея окажется жизнеспособной, в чём я не сомневаюсь, это откроет большой простор для творчества. Ведь обычные иллюзии довольно быстро рассеиваются. Их необходимо постоянно поддерживать. А артефакты с постоянной иллюзорной формой были бы крайне интересным изобретением. Подумайте над этим.

И пока я ошарашено хлопала глазами, верховный маг сделал едва заметный пас пальцами, и вся пыль, оставшаяся от канувшей в небытие стены, потоками воздуха собралась в одну кучу, сбилась в плотный комок размером со спелое яблоко и, взлетев, поплыла к выходу.

Пожелав нам удачи завтра в академии, Эрки и лорд Амадеу ушли. А мы с дырой в стене и Эльнаром и остались. И, казалось бы, вот он, момент, когда можно завести разговор и помириться. Но мы продолжали делать вид, что являемся совершенно чужими людьми.

Эль придвинул мою кровать к арке, потом проделал те же манипуляции со своей. И теперь между ними осталось расстояние как раз размером с бывшую стену – не больше пятнадцати сантиметров. После этого он отправился вниз в гостиную, я тоже присоединилась к ребятам. И за весь оставшийся вечер мы с Эльнаром так и не сказали друг другу ни слова.

Но вот ночью, когда мы оба уже лежали в своих постелях, Эль первый протянул мне руку. И на этот раз я не просто её коснулась, а крепко обхватила пальцами.

- Прости, - проговорила шёпотом. – Эль… мне никто и никогда не делал таких дорогих подарков. Я растерялась. Мне до сих пор не по себе.

- А я не буду извиняться, - заявил он. И я уже хотела обиженно одёрнуть руку, но он сжал её крепче и мягко погладил большим пальцем запястье. – Не буду, потому что не сказал и не сделал ничего плохого. Волновался о тебе, хотел помочь, позаботиться.

- Эль, не нужно… - попыталась убедить его я, но он не пожелал меня слушать.

- Нужно, - сказал твёрдо. – И про платья я не шутил. Куплю, как только выясню, где здесь лучшие магазины. Потому что считаю это правильным.

- Я не могу принять…

- Тебе придётся, - заявил он, продолжая сжимать мою ладонь. – Мей, уже завтра ты поймёшь, что я прав. А пока давай просто спать.

Да, оказалось, что спорить с Эльнаром – дело безнадёжное. Светлые Боги, я даже не подозревала, что он может быть настолько упрямым! Придумал тоже с этими платьями! На кой ему вообще сдалось обновлять мой гардероб? Может, моя догадка верна, и ему просто не хочется, чтобы рядом с ним мелькала нищая провинциалка?

- Эль, мне не нужно всё это. Если ты стыдишься моего вида…

- Мей, не говори глупости. Я уже достаточно большой мальчик, чтобы не зависеть от мнения толпы. Но тебе самой будет неуютно. Всё, что я хочу - это помочь.

- Но… меня всё и так устраивает, - напомнила я.

Эльнар издал тяжёлый вздох и строго сказал:

- Спи, Мей.

- Мы не договорили.

- Спи.

- Эль…

- Если ты сейчас не замолчишь, то я переберусь на твою кровать и закрою твой ротик рукой. Тогда мы гарантированно проведём ночь в тишине и без глупых разговоров.

- Ты же этого не сделаешь. – И всё же я сомневалась в собственном утверждении.

- Думаешь? – в его голосе прозвучал вызов.

Он приподнялся локте, явно выжидая, когда я скажу ещё что-нибудь, и у него появится повод исполнить свою угрозу. А когда и через минуту не услышал от меня ни звука, удовлетворённо усмехнулся и улёгся на подушку.

- Сладких снов, Мейлара, - сказал он, снова погладив большим пальцем моё запястье.

И я ответила, просто потому что не могла промолчать:

- Спокойной ночи, Эльнар. Но купленные тобой платья я всё равно не надену.

- Предлагаю поговорить об этом завтра, после возвращения из академии. А сейчас спи.

И я послушалась, и даже почти сразу уснула. А снились мне огромные магазины с целыми толпами разодетых манекенов, и Эль, заявляющий продавцам, что мы покупаем всё.


Глава 9

Великий Эргон считался одним из старейших городов Карильского Королевства. Когда-то его выстроил один из правителей для своей супруги - ишерки. Ходили слухи, что именно она придумала это название и уговорила короля перенести туда столицу. И тот не смог отказать.

В те времена Эргон процветал во многом благодаря тому, что стоял на судоходной реке, а сейчас, в эпоху картелов, это обстоятельство давно утратило свою стратегическую значимость. Теперь реку использовали только как источник энергии для обеспечения города светом и теплом, а больше всего мощи давал знаменитый Эргонский водопад.

Он располагался за пределами столицы на ответвлении от основной реки, имел немалую высоту и был печально известен, как «пристанище самоубийц». Говорили, что ни один человек, попавший в его чашу, полную острых камней и водоворотов, не выживал. Исключением были только водные маги. И если в дневное время у водопада часто собирались туристы или просто горожане, то ночью сюда никто не рисковал соваться.

Одним словом, лучшего места для тайных встреч было не придумать.



- Тайс, у меня будет для тебя несколько поручений, - не здороваясь, проговорил появившийся из портала невысокий коренастый маг.

Ожидающий его темноволосый худой мужчина усмехнулся и опустился на ближайший камень. Его собеседник снова скрывал лицо даже от старого знакомого. Непонятно только зачем, никаких других людей здесь в такое время не бывало.

- Всегда к вашим услугам, - ответил Тайс.

- Парня и девушку перевели в столичную академию. Они оба под колпаком у Эмбриса и его ищеек. Мне нужен подход к обоим. Отдельно к нему и к ней.

- Сделаем, - кивнул его собеседник. – Мои ребята следят за ними, как вы и просили.

- Отлично. Продолжайте в том же духе. И не выделяйте никого. Они нужны мне оба.

- Но вы знаете, кто из них настоящий бастард? – не удержался от вопроса Тайс.

- Знаю, - прозвучал спокойный ответ.

- И кто же?

- Пока не важно.

- Пусть не важно, - решил не спорить Тайс. – Но как вы определили?

- Просто… - ухмыльнулся мужчина под капюшоном. – Просто я слишком хорошо знаю Эмбриса. А его ребёнок похож на него куда больше, чем может показаться на первый взгляд.

- Ясно, - ровным тоном проговорил темноволосый. Он уже знал, что если глава их организации не пояснил сразу, то давить нет смысла. – Будут ещё какие-нибудь указания?

- Да, - теперь тон лорда стал холодным и решительным. - Пришло время убрать с доски несколько мешающих фигур. И начнём мы с самых простых ходов.

- И кто же должен выйти из игры первым? – заинтересованно спросил Тайс.

- Их королевские высочества маленький принц Эвенар и принцесса Миркрит. Нужно, чтобы ни он, ни она больше не могли претендовать на престол. Что делать, ты знаешь.

Ответом ему была холодная самодовольная усмешка и взгляд полный ледяного предвкушения.


***


Утром мы с Элем проснулись одновременно. Кто-то из нас дёрнул рукой, и глаза мы распахнули почти синхронно. Одевались в молчании, отвернувшись друг от друга, но главное, между нами больше не было обиды. А с остальным мы как-нибудь уж справимся.

За завтраком в столовой к нашей компании присоединился Эрик, которого ночью в доме точно не было. Он сообщил, что ему поручено проводить нас в академию и проследить за тем, как нас там примут. Если честно, я бы предпочла, чтобы это сделала Эркрит, но видимо кронпринц решил перепоручить нас двоюродному брату. Спасибо, хоть на произвол судьбы не бросил.

Сама Эргонская Академия Магического Искусства произвела на меня оглушительное впечатление. Она располагалась недалеко от нашего дома и занимала поистине обширную территорию. Здесь было несколько учебных корпусов, большое общежитие, крытые и открытые полигоны. И всё выглядело настолько ухоженно и роскошно, что у  меня просто дух захватывало.

Встреченные студенты косились на нас с подозрением, но стоило кому-то из них узнать Эрикнара, и они сразу отводили взгляды. Видимо, ледяной паук и тут уже успел отличиться. Ума не приложу, как он только умудрился везде успеть?

Нас проводили в кабинет к ректору, где уже собрались главы всех факультетов, на которых нам предстояло учиться. После короткой приветственной речи, щедро пропитанной пафосом, нам сообщили, что, якобы, безумно рады таким замечательным студентам и пожелали удачи. А потом декан артефакторов – симпатичный рыжий мужчина, на вид чуть старше Эркрита, учтиво предложил мне руку и повёл знакомить с группой.

- Простите, не могли бы вы напомнить ваше имя, - стушевалась я, покосившись на своего провожатого.

- Профессор Деннил Зорган, - он подарил мне мягкую улыбку, которая осветила его лицо подобно волшебному лучу. – И я наслышан о ваших успехах в области артефакторики. Потому очень надеюсь, что вам понравится учиться у нас. Признаться честно, я уже и не чаял встретить в этих стенах по-настоящему одарённого мага.

Я смутилась. Как-то не привыкла, чтобы меня хвалили ещё до того, как успела заслужить. Это, если честно, немного пугало. Теперь появился страх не оправдать собственную славу.

- На самом деле, я обычная студентка, просто… очень люблю создавать артефакты, - проговорила, прижимая к груди аккуратно сложенное пальто. Я его сняла ещё в кабинете ректора и теперь несла в руках. И что странно, вчера мы с Элем из-за этого его подарка поругались, а сегодня оно чудесным образом придавало мне уверенности в себе.

- У вас ещё будет возможность проявить свои таланты, - ответил профессор. – Жаль, что вас перевели к нам почти через два месяца после начала учебного года. Всё же программы в наших академиях разные. И теперь вам придётся догонять материал. Но преподаватели обещали оказывать посильную помощь.

- Не беспокойтесь, - проговорила я.  – Уверена, сложностей не возникнет.

- Отлично, Мейлара. – Он остановился у двухстворчатых дверей в коридоре третьего этажа. – Главное, помните, что сессия всего через семь недель, а уже в следующем семестре вам необходимо определиться с темой будущей дипломной работы. После этого я смогу подобрать вам место для практики.

Я уже хотела заикнуться, что меня собирался взять к себе на практику верховный маг, но вовремя успела прикусить язык. Ведь сам лорд Амадеу вчера ни словом об этом не обмолвился. Но обещал прийти сегодня и помочь с созданием постоянной подвижной иллюзии стены. Значит, при встрече и спрошу. А то, может, он уже передумал?

Декан постучал в дверь, вошёл, и с позволения ведущего лекцию немолодого преподавателя представил меня ему и другим студентам пятого курса факультета артефакторики. Меня поприветствовали, позволили занять свободное место за одним из дальних столов, и лекция продолжилась. Её тема оказалась мне знакома – я сама изучила её ещё на втором курсе, как раз когда делала первый амулет сокрытия. Тогда мною было изучено огромное количество материала, и сейчас я сама могла рассказать лектору много интересного.

Решив сэкономить время, я принялась изучать расписание и выданную мне карту академии. Учитывая, что нам с Эльнаром было жизненно необходимо видеться раз в два часа, а занятия у нас проходили в разных крыльях здания, мы договорились во время каждого перерыва встречаться в главном холле. Да, это было не особенно удобно, но в нашем случае иначе оказалось никак.

После окончания лекции я быстро направилась на встречу с товарищем по клейму, правда, мы с ним и парой слов перекинуться не смогли – лишь коснулись друг друга и помчались обратно, каждый в свою сторону. После второго занятия история повторилась, а вот после третьего мы всей компанией встретились в столовой.


- Ну, и как вы? – улыбаясь, поинтересовался Эльнар, переводя взгляд с парней на Ритору, сидящих вместе с нами за прямоугольным столом у окна.

- Хорошо, - ответила девушка. – На меня никто из одногрупников внимания не обращает. Но так даже лучше. Можно спокойно учиться, не боясь нападок.

- Меня тоже будто бы не видят, - призналась я, только сейчас осознавая, что за все три прошедших занятия со мной никто даже не попытался познакомиться.

- Если честно, - подал голос Дейрис, самый младший из нас. – Я сам пробовал заговорить с ребятами из группы, но они словно не слышат. Делают вид, будто меня нет.

Ой, не нравятся мне такие совпадения. Не похоже это на простую неприветливость. Уверена, хоть один любопытный всё равно бы нашёлся. А значит…

- Бойкот, - озвучил общий вывод Эльнар.

Сидящий напротив него Вистер согласно кивнул и изобразил печальный вздох, зато сам Эль грустить явно не собирался.

- Ребят, поверьте, это даже хорошо, - заявил он. – Запомните, они все нам чужие. Мы для них – люди низшего класса. На самом деле, этот бойкот – лучшее, что они могли для нас сделать.

С какой-то стороны он был прав, но… в душе всё равно сидела глупая обида. Зачем они так с нами? Мы же не виноваты, что Эркриту пришло в голову создать такую программу для студентов и опробовать её именно на нас! И всё же вслух я сказала совсем другое:

- Мы приехали сюда получать знания, значит на этом и стоит сосредоточиться.

Парни кивнули, а Рита даже едва заметно улыбнулась.

- Вот вам ещё один стимул для учёбы, - с довольным видом подвёл итог Эльнар. – Ребят, нас ведь не просто так выбрали. Нет, я не призываю никого из вас доказывать окружающим, что вы великие таланты. Просто помните, что в плане магии вы гораздо сильнее большинства местных студентов. И ещё, мы ведь с вами все в одной лодке, и будем друг друга поддерживать. А значит, никакой бойкот нам не страшен.

Вот  умел всё-таки Эль задать правильный настрой. Иногда, слушая его, мне начинало казаться, что если он захочет, то за ним пойдут толпы. У него был настоящий талант заражать своим настроением окружающих, управлять их эмоциями. Но при этом я точно знала, что эмпатией он не владеет. Это просто часть его натуры. Не удивительно, что в Синларе его знали и уважали едва ли не все жители. Даже интересно, за какой срок он сумеет покорить Эргон? Уверена, у столицы просто нет шансов.


***

С самого утра Эркрит вертелся, как белка в колесе. Удивительно, хватило всего дня его отсутствия во дворце, чтобы скопилась такая огромная куча дел. Возникало ощущение, что кроме него здесь вообще никто не работает. Будто все вокруг решили, что кронпринц сам в состоянии со всем справляться.

Помощник… Да, ему точно нужен помощник. Кто-нибудь смышлёный, работоспособный и желательно неунывающий. Кто-нибудь, на кого можно было бы перекинуть добрую половину обязанностей, да ещё и заслуживающий доверия. Интересно только, где такого взять?

В дверь постучали. Вошёл секретарь, опустил на стол ещё несколько папок, сообщил, что в приёмной его высочество дожидается лорд Эрикнар Карильский-Мадели, и спросил, можно ли его впустить?

- Конечно, можно! – выпалил Эрки, с раздражением глядя на этого сухопарого старичка, которого непонятно по каким причинам отец назначил его секретарём.

Лорду Сорлу давно бы следовало покинуть дворец, сидеть у камина и нянчить внуков. Но нет, этот почтенный старец так вцепился в свою должность, что просто так не уволишь. И родственники у него все как один – знатные вельможи. Только попробуй тронь их дедушку, так сразу ор поднимут о неуважении к старой аристократии!

А ведь толку от такого секретаря нет никакого. Он только и может, что бумажки перекладывать, да следить, чтобы кронпринц следовал своему ежедневному расписанию. В остальном же лорд Сорл больше мешает, чем помогает.

Как только секретарь вышел, дверь снова открылась, и в кабинет проскользнул задумчивый Эрикнар.

- Привет, - бросил ему Эрки. – Ты, как я понимаю, с новостями?

- Привет, - отозвался младший родственник, усаживаясь в кресло для посетителей.

Он окинул гору бумаг на столе Эркрита сочувственным взглядом, но ничего по этому поводу говорить не стал. Знал прекрасно, сколько работы у несчастного наследника престола.

- Я нашёл информацию о матери Мейлары, - сообщил Эрик. – Тиса Крейд на самом деле работала во дворце. Попала она сюда как личная горничная леди Эмилии Кравет. После того, как хозяйка решила покинуть столицу, Тиса осталась. Её приняли в штат персонала дворца.  Если верить бумагам, она обслуживала деловое крыло, убирала в коридорах и кабинетах. Её помнят некоторые работники. И по их словам, она была очень кроткой, воспитанной девушкой, приятной и улыбчивой. И ни единого раза никто не видел её в компании мужчины.

- И всё же как-то забеременеть она умудрилась, - хмыкнул Эркрит. – Жаль, я в то время во дворце очень редко появлялся. Отец с матерью тогда вообще общаться перестали, и она не отпускала меня сюда... как бы я ни просился. Жуть! Ты бы слышал её истерики! Мне было около десяти, так я их на всю жизнь запомнил. Наверное, потому и не виню отца ни в чём. Сам не знаю, как бы повёл себя в такой ситуации.

Он отложил в сторону документ, который просматривал перед появлением Эрика, и расслабленно откинулся на спинку кресла.

- Может, стоит спросить у самого дяди Эмбриса, могла ли у него быть связь со служанкой? - предложил Эрикнар.

- Я тебе сам отвечу. Могла, - с горькой усмешкой проговорил кронпринц. – Но ты, если хочешь, всё-таки спроси.

- Может, лучше ты? – малодушно попытался избавиться от такой сомнительной радости Эрик.

- Это не даст нам ничего, - отрицательно качнул головой Эркрит. – В то время папе было всё равно, с кем спать. Это он сам мне поведал, когда начались поиски бастарда. Он тогда был всего на год старше, чем я сейчас. Его семья развалилась, и он не ограничивал себя в связях с женщинами и не запоминал тех, с кем проводил ночи.

- Значит, мы снова в тупике, - сник Эрикнар.

- Знаешь, мне тут одна мысль в голову пришла, - Эрки подался вперёд и подпёр голову рукой. - Я просто представил себя на папином месте. У него в то время уже было за плечами десять лет брака, трое детей, и он прекрасно знал все возможные способы обезопасить себя от нежелательных последствий случайных связей. Полагаю, использовал для этого амулет или настойку.

Эрикнар кивнул, сел ровнее и принялся рассуждать вслух:

- Ладно, если развить ту мысль, которую ты озвучил, получается, что мать нашего бастарда должна неплохо разбираться в магии, артефактах или алхимии. Она либо напоила дядю Эмбриса составом, позволяющим ей забеременеть, либо нейтрализовала действие его амулета.

- То есть она сделала это специально, - ухмыльнувшись, подтвердил Эрки. – Могла ли до этого додуматься служанка?

- Учитывая умственные способности Мейлары, вполне могла.

- Значит, снова тупик? – развёл руками кронпринц. – Тогда придётся зайти с другой стороны. Будем искать мать Эльнара.

- Уже ищем, - отозвался Эрик. – Проверяем всех женщин, кто пропадал из поля зрения в примерное время рождения Эля. А ещё я расспросил маму обо всех ишерских менталистах, гостивших тогда в Эргоне. И она даже назвала мне несколько имён. Вот только допросить их не получится. Они все в Ишерии.

- Так отправь туда запрос письмом, - предложил эркрит. – У тебя же там родня. Они помогут.

- Ты же знаешь, что в Ишерии с магией дело обстоит очень туго, потому письма идут долго, - вздохнул Эрик. – Так что лучше я сам туда наведаюсь. Закончу тут кое-какие дела, и через пару дней отправлюсь.

О, да, об особенностях этой страны Эркрит знал не понаслышке. В юности он умудрился пробыть там целых три дня. Увы, из-за залежей алисита – металла, блокирующего любую магию, стихийники не могли долго находиться на территории этой страны. Зато там комфортно себя чувствовали люди, ишау… и такие полукровки, как Эрик. Их называли недомагами, или эргонцами, а их магия отличалась от обычной стихийной.

Именно из-за того же алисита, которого в недрах ишерской земли было даже слишком много, порталы там не работали, и добраться туда можно было только одним способом – по морю, и никак иначе.

- Даже если переместишься на Фердинанд, самый близкий к ишерскому материку остров, на дорогу до их столицы у тебя уйдёт не меньше трёх дней. Минимум день займут дела там, и три – обратно. Итого – неделя.

- Знаешь, я кожей чую, что найду в Ишерии ответы на наш главный вопрос. Ведь мой дед был в то время в Эргоне среди послов. Он точно знает всех, кто из них владел ментальной магией, - заявил Эрик. – Не сомневайся, я вернусь с информацией.

И он уже хотел подняться, чтобы уйти, но Эрки его остановил.

- Скажи, - проговорил кронпринц, задумчиво глядя на двоюродного брата. - Вот если опустить все доказательства и доводы логики, кого бы ты выбрал: Мей или Эльнара? Что говорит твоя интуиция?

- Она мне с первой встречи твердит, что наш бастард – это Эль, - пожал плечами Эрикнар. – И знаешь, у меня даже одно косвенное доказательство есть. Папа рассказывал, что в молодости дядя Эмбрис его откровенно бесил. Вот и Эль, несмотря на все его положительные качества, меня жутко раздражает. Я всё думал, почему? Но так и не нашёл ни единой достойной причины.

Эркрит кашлянул, скрывая смех. Но на брата теперь взирал с откровенной улыбкой.

- А мне он наоборот нравится, - сказал кронпринц.

И довольно улыбнулся. Сейчас он уже не сомневался, что скоро история с поисками бастарда будет закончена.

***


Первый учебный день прошёл для нас спокойно и как-то буднично. За все пять лекций никто  из студентов так ни с кем из наших и не заговорил. Правда, общение с однокурсниками компенсировали беседы с преподавателями. Всем было интересно узнать, что же в нас такого особенного. К примеру, я почти половину занятия рассказывала профессору артефакторики и всей группе заодно, как сумела усовершенствовать амулет поиска. Меня слушали очень внимательно, а я была только рада делиться своими знаниями.

Вообще, ничего особенного в моём открытии не было. Я просто хотела создать такой артефакт сокрытия, который гарантированно не позволил бы меня найти, ну а для его проверки пришлось сделать наиболее мощный поисковый амулет. Правда, я его по назначению после этого больше ни разу не использовала - не было надобности, но с собой в Эргон всё равно привезла, и даже носила в кармане на случай, если потеряюсь или срочно понадобится найти Эльнара.

Кстати, сам Эль подаренный  мной артефакт сокрытия больше не носил. Решил, видимо, что в столице ему мой бывший декан не страшен. Ну что ж, его дело. Но обратно эту побрякушку я брать отказалась. Думаю, Элю она в любом случае ещё пригодится.

Несмотря на объявленный нам бойкот, настроение у наших ребят было приподнятым. Возвращаясь домой после занятий, они наперебой делились впечатлениями об академии, преподавателях, лабораториях и полигонах. А мы с Элем шли позади компании. Он учтиво предложил мне локоть, за который я с удовольствием зацепилась.


- И как тебе здесь? – спросил он в полголоса.

- Хорошо, - ответила, мягко ему улыбнувшись. – Думаю, смогу как-нибудь проучиться тут полтора года до окончания. Тебе же вообще осталось лишь сессию сдать, практику пройти и диплом защитить. Он ведь у тебя уже готов?

- Почти, - уклончиво ответил Эль, но судя по всему, думал сейчас совсем не об учёбе. – Мей, ты говорила про амулет поиска. А он может помочь найти мою мать?

- Не знаю, - ответила, вздохнув. – Нужна её вещь. А у тебя ничего нет.

- А если по крови? Ты могла бы создать такой же артефакт, как был у Эрика?

- Не уверена, никогда не делала артефактов на крови. Но спрошу у лорда Амадеу. Он обещал сегодня прийти, помочь нам со стеной.

Эльнар кивнул и снова погрузился в свои мысли. Ребята зашли в обнаруженную по пути булочную, мы же отказались идти с ними и продолжили путь к дому.

- Я сегодня с девушкой познакомился, - снова заговорил Эль. – Учится со мной в одной группе. Она-то и рассказала мне про бойкот, и про того, кто его организовал. Это дело рук одного парня из огневиков. Его зовут Миккейл Валис.

- Он что, умудрился убедить всех студентов академии, что нас нужно игнорировать?! – моему удивлению не было предела.

- Он аристократ, более того, дальний родственник короля, - пояснил Эльнар.

А я только рассмеялась.

- Ну, с некоторых пор роднёй его величества меня уже не напугаешь. Хотя, если честно, я искренне горжусь знакомством с Эркритом. И не потому, что он наследник престола. Просто… хороший, - призналась я.

- Ты только в него не влюбись, - хмуро бросил мой друг. – Он, между прочим, женат.

- Да ты что! Он мне просто как человек нравится! – возмущённо выпалила я. – Да и куда мне… до кронпринца. Эль, я хоть и девушка, но в сказки давно не верю. Такие, как он, на простушках вроде меня не женятся. Им нужны настоящие принцессы.

- А тебе разве принц не нужен? – чуть мягче уточнил Эльнар, легко погладив меня по руке.

С тех пор, как у нас возникла жизненная необходимость друг друга касаться хотя бы раз в два часа, я стала проще относиться к прикосновениям Эля. Но такие его мимолётные ласки мне откровенно нравились. Кажется, он и не замечал их вовсе, словно они давно стали делом привычным. Воодушевившись его примером, я тоже стала позволять себе немного больше вольностей. Могла коснуться его плеча, могла погладить по ладони или просто взять его за руку.

Да, мы с Элем стали ближе, но… я всё равно запрещала себе думать о нём, как о мужчине. Он для меня друг! И точка.

- Зачем мне принц? – спросила, улыбнувшись. – Чтобы почувствовать все грани собственного несовершенства? Я-то далеко не принцесса. Да и не нужно мне это: наряды, балы, дворцовый этикет. Это всё не моё. Я артефактор, маг, экспериментатор. Мне важна свобода действий и мысли. Я хочу зарабатывать на своих творениях, а не играть роль заводной куклы.

 Эль окинул меня искрящимся весельем взглядом, цокнул языком и сказал то, от чего я за малым не споткнулась:

- А кукла из тебя бы вышла шикарная, - проговорил он. – Ты и так красивая, а если нарядить тебя в дорогущее платье, сделать элегантную причёску, надеть на шейку ожерелье с топазами, тогда уже все родовитые придворные дамы умрут от зависти и осознания собственного несовершенства!

- Эль, - я смутилась и совершенно точно покраснела. – Спасибо, конечно, но… как-то не привыкла я к комплиментам.

- Привыкай, Мей, - он легко коснулся моих пальчиков, лежащих на его локте, и чуть нахмурился. – Ледяные. Почему ты не надела перчатки? И где твой шарф?

- Завтра после учёбы пойду и куплю, - смиренно произнесла я.

- Не нужно. Сам куплю. Доставят вместе с платьями.

- Какими платьями?! – возмутилась я. Не похоже, что Эль шутил.

- Теми самыми, - спокойно ответил он. – Мей, ты же знаешь меня довольно давно, неужели сомневаешься, что я сдержу слово?

- Но ты мне ничего не обещал!

Я остановилась и повернулась к другу.

- Не обещал, - согласился он, но не успела я спокойно выдохнуть, как он заявил: - Я просто сказал, что куплю их. Этого достаточно.

- Эльнар! – с укором произнесла я. – Перестань. Или ты решил сделать из меня ту самую куклу, о которой говорил? Так найди себе девушку и одевай её! Хочешь, даже раздевай.

- Это будет проблематично, учитывая, что мы с тобой теперь живём в одной комнате, - заметил Эль.

- Ничего, я не стану тебе мешать. Надеюсь, двух часов хватит? – выпалила, раздражённо глядя ему в лицо.

- Хватит, - ответил мой друг, но в его глазах больше не было тепла. Они будто подёрнулись льдом. Он снова вернул мою руку на свой локоть и повёл к дому, который уже показался из-за поворота. – Идём, Мей.

И мы пошли дальше, вот только от былой лёгкости не осталось и следа. Наоборот, теперь я чувствовала себя рядом с Элем неуютно и скованно.

Больше по дороге Эльнар не сказал мне ни слова. И только на крыльце, перед входной дверью, остановился и обернулся ко мне.

- Значит, ты не против, если я буду иногда приводить в дом девушек? – почему-то мрачным тоном уточнил Эль.

- Да мне всё равно, - я постаралась сказать это с равнодушным видом.

- Уверена?

Он смотрел мне в глаза так, будто старался найти в них важный для себя ответ. Но когда я молча кивнула, решительно хмыкнул и отвернулся.

- Будь по-твоему, - проговорил Эльнар, открывая передо мной входную дверь. И зачем-то тихо добавил, будто обращался к самому себе: - Видят Светлые Боги, я хотел, чтобы всё было иначе.

Едва я переступила порог, Эль развернулся, сбежал по ступенькам и направился к воротам. Мне же осталось только растерянно смотреть ему вслед. Кажется, желая подчеркнуть, что мы только друзья, у меня неосознанно получилось обидеть Эльнара. Но разве могла я нравиться ему, как девушка? И он назвал меня красивой… Есть ли шанс, что из нас получится пара?

Вряд ли. Увы, я не верила, что ради меня Эльнар изменит свой образ жизни и перестанет коллекционировать постельные победы. Максимум, что нас ждёт – это сколько-то совместных ночей… не просто держась за руки, а соприкасаясь обнажёнными телами. Вот только в счастливый финал этой истории мне не верилось. Эль не сможет долго быть только со мной, он найдёт новую подружку. А я… после его ухода уже никогда не соберу обратно своё разбитое вдребезги сердце.

Потому, пусть мы так и останемся просто друзьями. Так будет лучше для всех.


***

И всё же Эльнару нравилось в столице, хотя бы потому, что здесь при желании можно было найти развлечение и компанию на любой вкус. А сегодня вечером ему, как никогда, хотелось расслабиться, причём настолько, чтобы из головы ушли разом все мысли.

«Цветок мака» он выбрал по двум причинам: это заведение находилось всего в пяти минутах быстрой ходьбы от дома, и о нём сегодня говорила его новая знакомая Литти – единственная девушка из группы, решившая не участвовать в общем бойкоте.

Нет, она не приглашала Эльнара на свидание, не назначала ему встречу. Просто сказала, что планировала вечером повеселиться и потанцевать с друзьями. И лишь обмолвилась, что была бы рада присутствию Эля.

Он не собирался туда идти, рассчитывал провести вечер дома с Мейларой и ребятами. Но очередная ссора с Мей поставила крест на его хорошем настроении.

 Боги, какая же она упрямая! Ну почему нельзя просто принять заботу? Совершенно бескорыстную! Зачем строить из себя гордячку? И ладно бы она просто отказывалась от его помощи, так нет же, Мейлара ещё и про какую-то куклу что-то придумала. А в итоге сама милостиво предложила ему приводить в дом девушек!

Это взбесило Эльнара сильнее всего. Он думал, что нравится Мейларе? Но, видимо, ошибся. Не нужен он ей. Точнее, нужен, но только как друг, и не больше. И никаких чувств… никакой ревности. Ей просто плевать, с кем он проводит время.

Но почему тогда ему не всё равно? Почему её слова так больно ударили по сердцу? Может, дело в самолюбии? Вряд ли. Эль прекрасно понимал, что все люди разные, и симпатии у них тоже разные. Здесь же было что-то другое.

Бродя по улицам Эргона, Эльнар думал, анализировал собственные поступки, эмоции, и всё больше склонялся к выводу, что Мейлара Гейл стала для него куда больше, чем просто подруга. Внешне она всегда ему нравилась, но в последнее время они проводили довольно много времени вместе, были вынуждены прикасаться друг к другу, и как-то незаметно для себя Эль начал считать эту девушку своей. Кем? Вот на этот вопрос у него ответа не нашлось. Зато он понял, почему расстроился. Увы, Мейлара его своим не считала.



Наверное, Эльнар бы вообще не стал заходить домой, но из-за необходимости коснуться Мей пришлось возвращаться. После ужина он решил снова поговорить с Мейларой, но не успели они закончить с трапезой, явился посыльный… с заказанными платьями. Когда коробки с нарядами сгружали на кровать Мей, она молчала, но смотрела на Эля с таким холодом, что он в итоге махнул на эту затею рукой.

- Выбрасывай всё, - сказал, когда посыльные оставили их наедине. – Если ты отказываешься принимать мою помощь, я умываю руки. Не хочу с тобой ругаться.

Она промолчала. Только переплела руки перед грудью и метнула недовольный взгляд на кучу коробок и свёртков.

Тогда Эль подошёл ближе, коснулся её плеча и решительно направился к выходу.

- Пойду, воспользуюсь твоим милостивым разрешением и поищу подругу на вечер, - зло бросил он, не оборачиваясь. -  Ты же освободишь мне комнату на часик?

Ответа дожидаться не стал. Просто хлопнул дверью, сбежал по ступенькам вниз, покинул дом и направился прямиком в «Цветок мака».

Заведение встретило его толпой веселящейся молодёжи и громкой, немного агрессивной музыкой, которая стала популярна около пяти лет назад. Большой зал был поделён на секции, центральная полностью отводилась под танцы, а на трёх других располагались столики самых разных размеров. Эль сказал официанту, что хотел бы спокойно понаблюдать за чужим весельем за бокалом вина. Его поняли правильно и проводили к угловому столику на двоих, утопающему в приятном полумраке.

Удивительно, но  с этого места открывался отличный обзор. Попивая довольно приличное на вкус красное вино, Эльнар нашёл среди гостей «Красного мака» несколько своих однокурсников. Те сидели рядом с танцполом и явно что-то праздновали. Их стол был заставлен бутылками с вином, разными блюдами, а сама компания оказалось довольно большой.

На танцевальной площадке сейчас было людно. Причём собравшиеся там двигались совершенно хаотично, не повинуясь никаким правилам танцев, а просто слушая ритм. В Синларе так никто не танцевал, потому Элю стало по-настоящему любопытно. Хотя, под это подобие музыки, наполненное гитарным боем, барабанными очередями и громким голосом солиста, иначе танцевать просто бы не получилось.

- Эльнар, я так рада, что ты пришёл! – донёсся до него знакомый женский голос.

Литти остановилась перед столиком и посмотрела на Эля с открытой улыбкой. Хотя, признаться честно, Эль не сразу её узнал. Всё-таки утром она выглядела иначе - приличнее уж точно - была в платье, с аккуратной причёской. Теперь же её тёмные волосы оказались собраны на затылке в незамысловатый пучок, а вместо платья на ней красовались алая блуза на пуговицах и до неприличия обтягивающие чёрные брюки. И что самое непривычное, серые глаза девушки были густо накрашены тёмным, что с одной стороны подчёркивало их выразительность, но с другой - делало саму Литти похожей на актрису театра.

- Добрый вечер, Литтора, - поприветствовал он, поднимаясь на ноги, как того требовали приличия.

- Ой, оставь ты эти глупости, - бросила она, опустив руку на его плечо. – Идём со мной, я познакомлю тебя с ребятами.

- Прости, но я хотел сегодня просто понаблюдать, - попытался отказаться Эль, но деятельная леди поймала его руку и потянула за собой.

- Идём, не пожалеешь!

И он пошёл, просто не желая спорить – ему на сегодня споров с девушками за глаза хватило. И, как ни странно, на самом деле не пожалел. В отличие от студентов местной академии, друзья Литторы приняли его с распростертыми объятиями. Выяснилось, что никто из них не учился в академии, у многих и дара-то не было. Зато их объединяли любовь к этой странной музыке и наличие денег.

Элю предлагали коньяк и наливку, но он отказался, сказав, что ему и с вином вполне весело. От него отстали, решив, что самим больше достанется. Кстати алкоголь тут стоил недёшево, и в меню наравне с другими его видами продавали набирающий популярность среди молодёжи напиток - кост. Его не так давно придумал какой-то алхимик, и в отличие от других хмельных жидкостей, кост не блокировал магию. Совсем. А ведь раньше считалось, что пьяный маг – и не маг вовсе. В состоянии обыкновенного опьянения энергия переставала повиноваться, плетения рассыпались, а дар не слушался. Потому этот самый кост и стал так популярен – он совершенно не мешал использовать стихии в любом состоянии. Но Эльнар всё равно предпочёл вино, и решил ограничится одним единственным бокалом.

Едва Эль присел за столик к новым знакомым, как  рядом опустилась сама Литти, а с другой стороны придвинулась симпатичная рыжеволосая девушка, с очень выразительным декольте. И обе красавицы смотрели на него с такими провокационными улыбками, что он не смог сдержать довольной ухмылки. Зачем алкоголь, когда рядом такие милашки, готовые скрасить вечер одним своим присутствием? Эль и так был пьян уже от одних их взглядов.



Погрузившись в атмосферу общего веселья, Эльнар не сразу обратил внимание на компанию за соседним столом. Наверное, он бы и вовсе в ту сторону не повернулся, если бы не странное поведение одной из сидящих там девушек. Она была напряжена, нервно стучала пальцами по столу и с откровенной ненавистью смотрела на коротко стриженного темноволосого молодого мужчину, вольготно расположившегося напротив. Тот же в ответ насмешливо улыбался и взирал на неё с откровенным превосходством.

На ней красовался светлый парик, который немного съехал и вот-вот собирался свалиться. Густо накрашенные глаза пьяно блестели, а судя по неуклюжим движениям, эта особа уже давно попрощалась с трезвым состоянием.

Она что-то громко выговаривала своему собеседнику, но тот не особенно реагировал на её слова. А потом и вовсе поднялся и пошёл к площадке для танцев. Девушка тут же подскочила на ноги и заплетающейся походкой решительно поковыляла за ним. В этот момент грохот музыки стих, и наступила относительная тишина, в которой отчётливо прозвучал полный злости женский крик:

- Ты не посмеешь! – орала та самая особа в парике, пытаясь догнать уходящего от неё парня.

- Посмею! – раздражённо выпалил он, обернувшись. – И прямо сейчас! Всем расскажу! Каждому! И твой муж точно узнает! Пусть будет в курсе, какие у него ветвистые рога!

- Замолчи! – в отчаянии орала девушка. С неё всё-таки слетел парик, под которым обнаружились собранные в пучок тёмные волосы. – Это было ошибкой! Не смей!

- Ты сама виновата!

Её оппонент не желал сдаваться и распалялся всё сильнее. А когда он заметил, что на них смотрит каждый из гостей заведения, самодовольно усмехнулся и стал говорить ещё громче:

 - Люди, слушайте меня! Перед вами – её высочество принцесса Миркрит Карильская-Мадели!

- Замолчи! – выкрикнула девушка и кинулась к нему, но он легко оттеснил её от себя.

- И знаете, какие развлечения нравятся нашей принцессе? – интригующим тоном выпалил он. – Принцессе, у которой, между прочим, есть законный супруг?!

- Не нужно, Лайн. Прошу, не надо! – она уже почти плакала.

Но никто из собравшихся в этом большом зале даже не попытался вступиться или остановить представление. Все с любопытством смотрели на парочку, устроившую скандал. И Эль тоже смотрел. Ему почему-то не верилось, что эта пьяная девица на самом деле принцесса Миркрит. То есть младшая из двух сестёр Эркрита.

- Нужно! – зло выплюнул Лайн. – Ты – зло, Мирк. Пусть все об этом знают!

То, что произошло в следующее мгновение, стало неожиданностью для всех. Устав уговаривать и требовать, девушка медленно выдохнула, гордо вскинула голову, расправила плечи и… метнула в сторону обидчика появившийся в руках сгусток энергии.

Едва заметив это, Эль подскочил с места, вот только было уже слишком поздно. Смертельное плетение из воздушной магии уже ударилось в грудь Лайна, просочилось под кожу… сковало лёгкие… и полностью прекратило поступление кислорода в его организм.

Парень попытался вздохнуть, но не смог… захрипел, упал на колени… Да только принцесса будто этого и не видела. В её руке снова появился такой же комок смертельного плетения, и она с ненавистью оглядела зал:

- Кто ещё?! Кого ещё заставить замолчать?! Да, я принцесса Миркрит, и никому не позволю говорить про меня гадости!

Эль подскочил к ней, когда она повернулась спиной. Одним точным импульсом разбил плетение в её ладони. И сразу же тело девушки сковали путы из потоков водной магии.

- Да как ты смеешь?! – снова заверещала принцесса, тщетно пытаясь освободиться.

Но Эль уже не обращал на неё внимание. Он ринулся к лежащему без чувств Лайну, над которым склонились двое молодых мужчин, но оказывать первую помощь они даже не пытались. К сожалению… было слишком поздно.

Эльнар поймал взгляд одного из них, и тот только кивнул, подтверждая догадку. Увы, при всей кажущейся безобидности, плетения из воздушной магии могли убивать мгновенно. В заведении стало тихо… настолько, что было слышно, как за окнами переговариваются вышедшие проветриться гости.

- Что с ним? – безжизненный голос принцессы  в этой тишине прозвучал настоящим колоколом.

Но ей не ответили.

И только кто-то из барменов тихо сказал, что уже связался с полицейскими.

Эльнар бросил на обездвиженную его магией девушку мрачный взгляд, поднёс к лицу закреплённый на запястье амулет связи и проговорил:

- Я, Эльнар Харпер, вызываю Эрикнара Карильского-Мадели…


Глава 10

Увидев нагруженного коробками и свёртками посыльного, принесшего заказ Эльнара, я не на шутку напряглась. Но когда этот самый посыльный сгрузил  свою ношу на мою постель, мгновенно поняла, что это не ошибка. Эль всё-таки исполнил свою угрозу… или обещание. Сказал, что купит платья, и купил. Но довольным всё равно не выглядел. Смотрел на меня так, будто ему было неприятно, больно и откровенно печально.

А потом снова ушёл, сообщив, что отправился искать подругу на вечер.

Вот только не было в его словах ни весёлости, ни лёгкости, ни предвкушения. Я бы скорее поверила, что он идёт на каторгу, а не на поиски развлечений. И что-то мне подсказывало, что дело снова во мне.

Эль ушёл, а я осталась в комнате наедине с ворохом покупок. Да только мне даже пальцем не хотелось касаться этих вещей! Вещей, из-за которых мы снова поругались. Усевшись прямо на пол, я опёрлась спиной на стену и уставилась в окно, за которым давно уже стемнело.

Примерно в  таком положении и застал меня верховный маг. Нет, перед тем, как войти он, конечно же, постучал. Но я решила, что это Ритора, и сказала: «Нельзя». Ума не приложу, как стала бы объяснять подруге дыру в стене. К счастью лорд Амадеу понял меня по-своему, и всё-таки вошёл.

- Простите, - выпалила я, быстро поднимаясь на ноги. – Не думала, что это вы.

Он бросил взгляд на сваленные на кровати коробки, посмотрел на комнату Харпера, где сейчас даже свет не горел, и на его лице появилась странная улыбка. Возникло ощущение, что он прекрасно знает о произошедшем между нами и как-то по доброму потешается.

- Я принёс накопитель и сделал кое-какие расчёты, - сказал лорд Амадеу. – Предлагаю начать.

- Да, да, конечно, - отозвалась я, разминая пальцы. – У меня тоже расчёты есть. И я кое-что изменила в первоначальном плане. Пусть подвижной будет только проходная часть иллюзии и участок у кроватей, так мы сэкономим энергию. А ещё…

Верховный маг слушал внимательно, с лёгкостью принимал мои идеи и рассуждения. Правда, иногда, когда меня сильно заносило, поправлял и терпеливо объяснял, что именно я делаю неправильно. Когда же дело дошло непосредственно до создания плетения, он отступил в сторону, предлагая мне самой заняться воплощением его в жизнь. Вот в этот момент я и смутилась, на самом деле испугавшись, что мне просто не хватит сил.

- Не переживайте, Мейлара, я подстрахую. У нас с вами одна стихия, и если вам вдруг не хватит резерва, я помогу, - всё так же мягко проговорил верховный маг.  – Приступайте.

Он ободряюще мне улыбнулся и кивнул. Ну а я… вздохнула, прикрыла глаза, и принялась проговаривать про себя детскую считалочку. Она всегда помогала мне успокоиться и настроиться на работу:

«…Раз, два, три, четыре, пять,

Мы выходим суть искать,

Шесть и семь, за ними восемь,

Мы о помощи не просим…».

Перед глазами появилась созданная и просчитанная не раз за этот день схема потоков. Я медленно выдохнула и посмотрела на мир уже перестроившимся зрением. Тонкая струйка энергии воздуха прошла через мои руки и уверенно легла на место, где на схеме значился первый узор.

Пальцы работали, пропуская и закручивая потоки, направляя их прямо через верхнюю часть стены. Мысли оставались кристально чистыми, и в сознании продолжали звучать знакомые строки:

«…Девять, десять не сдадут

И одиннадцать найдут.

А двенадцать не откажет,

Про тринадцать нам расскажет.

И четырнадцать не бросит,

Про пятнадцать точно спросит…»

Энергия  текла равномерно, создавая основу для будущей иллюзии. Чтобы закольцевать всю эту конструкцию на один накопитель, создавать её следовало, ни на что не отвлекаясь. Если в потоках появится разрыв, его конечно можно будет устранить,  но именно на этом месте в будущем может образоваться дыра. Потому приходилось работать очень осторожно, но при этом быстро. Иначе мне просто не хватило бы сил.

«…Но шестнадцать не случайно

Знает все чужие тайны.

А семнадцать не предаст,

Никогда своих не сдаст…»

Сеть была почти полностью закончена, когда запястье правой руки неожиданно обожгла пробудившаяся татуировка. Но мне было слишком жалко проделанную немалую работу, потому я заставила себя сосредоточиться на считалочке.

«…Восемнадцать не осудит,

Девятнадцать всех рассудит,

И с небесной высоты,

Двадцать скажет, кто есть ты».

Знакомые с детства слова продолжали крутиться в голове, а пальцы уже пустили поток по кругу, направили его к накопителю. И как только концы плетения сомкнулись, оно полыхнуло голубоватым светом и окончательно закрепилось.

- Отлично, Мей, - проговорил за моей спиной верховный маг, о котором я умудрилась забыть.

 Не знаю, сколько времени у меня ушло на работу - в такие моменты я будто выпадала из реальности. Но по внутренним ощущениям минуло не меньше часа. А значит, Эль уже должен был прийти… но его не было.

 - Вы отлично справились, - добавил лорд Амадеу. - Основа выполнена идеально. Осталось наложить иллюзию. Сможете?

Я обернулась, поймала его взгляд и отрицательно качнула головой.

- Не уверена, - сказала, сдвигая рукав платья. – Метка жжётся.

- И что это может означать? – он шагнул ближе и с интересом осмотрел клеймо, которое сейчас едва заметно пульсировало тьмой. – Как вы себя чувствуете?

- Сносно, но  Эля давно нет, - проговорила, взглянув на висящие на стене старенькие часы. – С его ухода прошло почти два часа. И я… мне кажется, что он по каким-то причинам не может прийти. Не знаю... Не могу объяснить. Чувствую на уровне подсознания.

- Так, может, стоит связаться с Эльнаром?

- У меня нет амулета связи, - виновато развела руками.

Верховный маг поджал губы, но кивнул.

- Вы тоже не сможете его вызвать. Он же не давал разрешения своему амулету связи, - вздохнула я, отчаянно выискивая способ выяснить, что с Элем.

- В таком случае, нам нужно как можно скорее найти вашего друга. Как думаете, где он может быть? – голос мага звучал всё так же спокойно, но я заметила появившуюся на его лбу вертикальную морщинку - единственную на всём лице. 

И тут вспомнила про амулет поиска. Да как же сразу не сообразила?

- Скажите, вы можете быстро достать схему города? – спросила, развернувшись к лорду Амадеу.

Тот не стал задавать лишних вопросов, только сделал странный пас рукой и на его ладони появился сложенный в несколько раз большой лист, оказавшийся магической картой Эргона. И пока я ошарашено моргала, поражаясь такому фокусу, верховный маг развернул её прямо на полу и сделал приглашающий жест.

- Но как?! – выпалила я, снова вернув себе утерянный дар речи.

- Пространственная магия, - сдержанно улыбнулся маг. – В академиях её не изучают. Но я могу рассказать вам о ней много интересного. Если, конечно, захотите.

- Вы шутите?! Да я согласна на любые сделки! Это… это… невероятно! – выпалила восхищённо.

Но всё же заставила себя отложить восторженные вопли на другое время. Метка с каждой секундой жглась всё сильнее, чувство тревожности внутри увеличивалось, потому пришлось поторопиться.

Вытянув из кармашка своей старенькой сумки красный круглый аргалит на длинной нитке,  я взяла из комнаты Эля его тетрадь с конспектами и остановилась над картой. Дальше всё получилось само собой. Стоило пропустить лёгкий импульс энергии от личной вещи Эля к амулету и спроецировать его на бумагу с изображением улиц и домов, как на ней появилась красная точка.

- Он вот здесь, - сказала, указав взглядом на отметку. – А мы где?

- Тут, - маг, опустившийся на корточки рядом с картой, ткнул пальцем в дом, примерно в трёх кварталах от местонахождения Эльнара.

- Близко, - от этого вывода мне стало чуточку спокойнее. – Побегу. Только, прошу, никуда не уходите. Я мигом. Туда и сразу обратно. Дождитесь меня, пожалуйста…

- Мейлара, - остановил меня улыбающийся лорд. – Давайте поступим по-другому. Мы просто прыгнем с вами туда, а потом вместе вернёмся обратно. Так будет быстрее.

- Что вы! Мне совесть не позволит так вас напрягать, - кажется, от смущения моё лицо залилось краской.

- Но я же сам предложил, - улыбнулся лорд Амадеу. – И мне совсем не сложно. Только нам всё равно придётся выйти во двор. Дом защищён от перемещений.



В гостиной было пусто – все ребята уже разошлись по спальням. Наша кухарка тоже ушла домой. А вот господин Брон всё же выглянул в коридор. Но увидев моего сопровождающего, лишь учтиво хмыкнул и снова скрылся в своей комнате.

 Когда мы с лордом Амадеу спустились по ступенькам крыльца, он протянул мне руку в приглашающем жесте. И стоило моим пальчикам лечь в его тёплую шершавую ладонь, окружающее пространство на мгновение померкло, и сразу же появилось другое.

Теперь вместо знакомого сада мы оказались на освещённой фонарями улице, а прямо перед нами сияла магическими огоньками вывеска с надписью «Цветок мака». А рядом с ней толпился народ и стоял картел с эмблемой городской полиции.

- Это немыслимо! – рыдала в стороне какая-то девушка. – Как она могла?! Как?!

Её утешали двое парней, но та будто ничего перед собой не видела. Их компанию обступили другие молодые люди, но те переговаривались тише, зато лица у всех были бледными и словно напуганными.

- Тут что-то случилось, - проговорила я, чувствуя, как усиливается в душе беспокойство.

Верховный маг выглядел собранным и откровенно хмурым. Ему хватило несколько секунд, чтобы оценить обстановку, а потом он просто схватил меня за запястье и потащил за собой ко входу в заведение.

У самых дверей нас остановил полицейский. Но вместо того, чтобы спросить, кто мы и чего хотим, поприветствовал лорда Амадеу и вопросительно уставился на меня.

- Девочка со мной, - только и сказал ему верховный маг, и этого оказалось достаточно, чтобы мне позволили войти.

Зал встретил нас ярким светом и странным ощущением случившейся беды. Здесь оказалось немноголюдно, пахло алкоголем и какими-то сладкими травами. Один полицейский задавал вопросы разместившимся за пустым столом людям, второй медленно обходил пространство, держа в руке кристалл записи. А в дальнем углу сидели двое: темноволосая девушка со связанными руками и… Эльнар.

- Эль! – я отцепилась от лорда Амадеу и ринулась к другу.

Сейчас у меня уже не получалось контролировать свои действия – слишком долго мы с Эльнаром были порознь. Потому теперь метки тянулись друг к другу, и всё на что хватало моих сил, это не бежать.

Эль сидел с совершенно отрешённым видом, но когда услышал мой голос, вскинул голову и сразу же поднялся на ноги.

- Мей! – он шагнул ко мне навстречу и мягко заключил меня в объятия.

Я тоже обняла его, прижалась всем телом, и только теперь смогла вздохнуть спокойнее.

- Что случилось? Тебя так долго не было. Метка… - затараторила я, чуть отстранившись.

Но Эль остановил этот поток слов, просто приложив палец к моим губам.

- Прости, я не мог прийти. Полицейские отказались меня отпускать.

Он говорил тихо и смотрел на меня виновато. А я, поддавшись непонятному порыву, коснулась его щеки и ласково погладила. Но, быстро осознав, что именно делаю, поспешно сделала шаг назад. Нет, нельзя нам находиться так близко. Боюсь, подобное может быть чревато последствиями.

- Что тут случилось? Зачем полиция? – спросила, обратив взгляд на девушку со связанными руками.

Она выглядела чуть старше меня. Её тёмные волосы были собраны в аккуратный пучок. Лицо казалось слишком бледным, на щеках виднелись полосы размазанной косметики, а в голубых глазах отражалась пустота. Она смотрела в пол и, казалась настолько несчастной, что у меня возникло почти непреодолимое желание сесть с ней рядом и пожалеть.

- Здесь убийство произошло, - услышала я тихий ответ Эля. – Я свидетель. Потому меня отказались отпускать.

- Убийство? – выпалила, чувствуя, как внутри всё холодеет. – Кого убили?

- Парня… я не знаю его имени.

- Его звали Лайн, и он был тем ещё негодяем, - хриплым, словно неживым голосом проговорила та самая девушка. Она резко дёрнулась и, вперив в меня ледяной взгляд, заявила: - Он заслужил! Я не жалею, что убила его.

- Миркрит, замолчи! – рявкнул за моей спиной кто-то, и я не сразу поверила, что это сказал именно лорд Амадеу. Честно говоря, даже не представляла, что он может быть таким злым. – Ещё хоть слово, и я погружу тебя в сон! Говорить будешь в присутствии защитника и только со следователем.

- Кери… - она посмотрела на него с надеждой, которая, впрочем, быстро погасла. – Забери меня отсюда.

- Прости, Миркрит. Это не в моих силах, - ответил верховный маг. - И возможно даже не в силах твоего отца. В этот раз ты доигралась.

Дальше началось что-то невообразимое. В одно мгновение зал заполнился полицейскими, среди которых присутствовали несколько мужчин в штатском. Кто-то увёз лежащее на полу тело, которое я до этого вообще не замечала. Потом двое мужчин в форме куда-то увели ту самую Миркрит, которая оказалась принцессой – младшей дочерью нашего короля. Появился всклоченный бледный Эрик, поздоровался и почему-то искренне поблагодарил Эльнара. Тот ответил спокойным кивком, и спросил, можем ли мы отправиться домой. Увы, пока его почему-то не отпускали.

И только спустя час, за который Элю пришлось несколько раз рассказать обо всём случившемся полицейским, ему всё-таки разрешили покинуть это место.

Уже на улице нас догнал Эрикнар.

- Эль, как тебя вообще сюда занесло?! – эмоционально выпалил он, шагая рядом с нами. – Про Мирк и так ясно, она раньше частенько в это заведение захаживала. Музыка ей местная нравится. Вот и сегодня сбежала от охраны… на свою голову.

- Меня одна знакомая пригласила. Я даже туда не собирался, - сказал Эльнар. – И с её высочеством не знаком. Но, похоже, она была не в себе. Не просто пьяна, а чрезмерно агрессивна. Или она всегда такая?

- Мирк вспыльчивая и всегда себе на уме, - вздохнул Эрик. – Я её отлично знаю. Она меня всего на три года старше. Мы росли с ней вместе. Но… я даже не представлял, что она способна на убийство.

- Что с ней теперь будет? – спросила я, поёжившись от холода. Эль заметил и, не спрашивая разрешения, обнял меня за плечи, согревая.

- Суд, - горьким тоном ответил Эрикнар. - Она же человека убила… ещё и при таком количестве свидетелей.

До самого дома мы молчали. Эрик же и вовсе казался погружённым в свои тяжёлые мысли.  Не знаю, зачем он вообще увязался с нами. И только у самой калитки, будто опомнившись, сообщил, что вынужден завтра на неделю покинуть Эргон, и в случае чего перенестись к нам не сможет.

- Если сработают метки, обращайтесь напрямую к Эрки, – сказал Эрик. – Он дал разрешение  для связи с ним. И пожалуйста, постарайтесь никуда не ввязаться. Вокруг и так творится демон знает что, не создавайте себе и мне лишних проблем.

Потом он скомкано попрощался и исчез. А мы с Эльнаром переглянулись и пошли в дом. Сейчас нам обоим отчаянно требовался отдых.



***


- Мей, хочешь честно… я ведь испугался, - в темноте нашей сдвоенной комнаты голос Эльнара звучал особенно завораживающе. Завораживающе жутко.

Мы лежали на своих кроватях, уже привычно держась за руки, но сон не шёл. Оно и не удивительно, после такого-то дня. Я не думала, что Эль захочет рассказывать о случившемся, потому ничего не стала спрашивать. Он начал этот разговор сам.

- Знаешь, нас там было много. Целая толпа. И никто не попытался помешать ей. Никто просто не поверил, что хрупкая пьяная девушка может сделать что-то настолько страшное. Да и я сам… - он вздохнул и подложил вторую руку под голову. – Мей, когда я увидел, какое именно плетение сорвалось с её ладони, подумал, что мне чудится. Если бы сообразил быстрее, то, может, успел хотя бы сбить направление её удара. И, может, этот бедолага сейчас был бы жив.

- Эль, перестань себя обвинять, - сказала я, чуть крепче сжав его пальцы.

- Мне кажется, она сама не понимала, что делает. Хотела остановить этого парня, не дать ему раскрыть всем присутствующим какую-то её тайну. Вот и сорвалась. Ты бы видела, Мей, в каком она была бешенстве. В её глазах не осталось ничего светлого. Она убила одного, и была готова прикончить любого, кто встал бы на её пути. Тогда я понял, что если ничего не сделаю, она исполнит угрозу.

Я уже знала, что это именно Эль нейтрализовал второе смертельное плетение в руке принцессы, и он же обездвижил её до приезда полицейских. По всему получалось, что этим он спас кого-то от неминуемой смерти, а принцессу – от ещё одного убийства. Но сам Эльнар героем себя не считал. Совсем наоборот.

- Даже не верится, что она сестра Эркрита, - сказала я. – Кажется, принцесса Миркрит замужем? Но что она делала в том заведении?

- Судя по тому, что я слышал, мужу своему она изменяла. Лайн назвал её злом. Хотел рассказать об этом всем. За что и поплатился.

Повисла тишина. Я не знала, что сказать, как выразить своё отношение ко всему произошедшему. Ведь Эль тоже мог сегодня погибнуть! Уверена, если бы её высочество заметила его манёвры и попытку её обезвредить, то второй жертвой мог вполне оказаться сам Эльнар. Нет, я нисколько не сомневаюсь в его способностях как боевого мага, но… всё равно страшно.

К счастью, Эль не пострадал, и сейчас лежал рядом со мной, пусть и на своей кровати. Он смотрел в тёмный потолок, о чём-то думал. И глядя на его красивый профиль, на взъерошенные волосы, которые в тусклом лунном свете казались странной короной, я почему-то вспомнила Эркрита. Всё-таки было у них с Эльнаром что-то общее. Нет, не во внешности, а в силе духа, в том, что нельзя увидеть, а можно только почувствовать своей внутренней сутью. Хотя, наверное, именно это называется благородством.

- Эль, я больше не хочу с тобой ругаться, - призналась  я, продолжая разглядывать его лицо. – Ты стал мне слишком близким человеком, и каждая наша ссора больно бьёт по моей душе.

Он повернулся, поймал мой взгляд и хотел что-то ответить, но я его остановила.

- Пожалуйста, дай мне закончить, - попросила, приподнявшись на локте. – Хочешь покупать мне платья? Ладно. Я смирюсь, хоть и считаю это неправильным. Только прошу об одном, береги себя. Мне… страшно подумать, что сегодня на месте Лайна мог оказаться ты. Я… не уверена, что смогла бы это пережить.

Он резко сел на постели, потянул меня за руку, и спустя пару мгновений я уже сидела у него коленях, крепко прижатая к мужской груди. Он гладил меня по спине, но при этом его пальцы ни разу не нарушили границ сорочки.

- Значит, мы не будем больше ругаться, - уверенно проговорил Эльнар. – Ты тоже мне дорога, Мейлара. А эти ссоры очень угнетают. Потому предлагаю начать учиться понимать друг друга. Не убегать от проблем, а решать их. И давай попробуем прямо сейчас. Ведь сегодняшний конфликт не исчерпан. Напомни-ка, из-за чего мы повздорили?

Он был слишком близко, я чувствовала его дыхание на своей шее, и от этого по телу прокатывалась незнакомая дрожь. Его тёплая ладонь касалась моей спины, в то время как вторая рука крепко удерживала за талию.

Всё происходящее было слишком… слишком интимно для дружбы. Но я заставила себя не думать об этом. Постаралась воскресить в памяти наш последний конфликт. И стоило мне вспомнить слова Эльнара о подружках, которых я сама разрешила ему приводить в этот дом и в нашу комнату, и от расслабленного состояния не осталось и следа.

Я напряглась, даже попыталась освободиться из его объятий, но он не позволил.

- Вот чувствую, ты всё вспомнила, - проговорил он, продолжая прижимать меня к себе. – Давай начистоту. Дело ведь не в платьях?

- И в платьях тоже, - нехотя ответила я, но вырваться больше не старалась.

- А кроме платьев мы говорили о девушках, и эту тему ты подняла сама. Я даже не заикался, что хочу кого-то сюда привести. Ведь так?

Мне снова пришлось согласиться. Что-что, а свою неправоту я всегда умела признавать.

- Я не хочу доставлять тебе неудобства, - выдавила из себя.

- Никаких неудобств. Всё в порядке. И будь спокойна, я не стану никого сюда приглашать. Это ведь теперь наш дом, и наша спальня, а в неё абы кого не водят.

- Значит, ты спишь абы с кем?  - тихо проговорила я.

- Знаешь, как некоторые говорят? – мне показалось, что он улыбается. – Секс – не повод для знакомства. А сплю я только с теми, кто сам не против вот так просто развлечься, без лишних обязательств. Честно, Мей, мне не нужны всякие там официальные отношения, которые неминуемо приведут к помолвке и последующему браку. Я ещё слишком молод для такой ответственности. А тело требует своё.

Странно было говорить с ним на такую тему. Странно и неприятно. Но я всё равно не пожелала её закрывать.

- А девушки? Они же наверняка рассчитывают на большее? - сказала, поймав его взгляд.

- Девушки бывают разные. И поверь, многим точно так же не нужны отношения. Им достаточно получать удовольствие в постели. А хороший секс - это нечто такое, от чего, попробовав раз, уже не откажешься. Но ты, моя дорогая подруга, наверняка близка с мужчиной ещё не была, потому предлагаю всё же оставить столь интересную тему.

- И что же в этом сексе такого хорошего? – вопрос сорвался с губ сам собой. – Нет, я,  правда, не понимаю.

Эль чуть склонил голову на бок, почему-то сглотнул и поспешил вернуть меня обратно на мою кровать. А сам снова улёгся на свою, подложив под голову руку.

- Мей, при всём моём к тебе уважении, при всём восхищении твоими талантами и неприкосновенности нашей дружбы… я всё-таки могу не сдержаться. И показать, что же в сексе такого хорошего. Потому, лучше давай спать.

- А если хотя бы в теории? – Признаться честно, его слова разбудили моё любопытство.

- Мей, - застонал Эльнар. – Издеваешься?

- Ничуть, - ответила я. – Мне правда интересно. Не хочешь говорить, подскажи, где взять книги по данной теме. Нет, общие принципы мне известны. Просто хочу лучше изучить вопрос. Может, я тогда лучше стану понимать и тебя, и тех девушек, про которых ты говорил. Мне ведь тоже не особенно нужны отношения. Вдруг подобный образ жизни – именно то, что мне подходит?

Он снова резко сел, но теперь в обращённом на меня взгляде мне чудилось неодобрение.

- Нет, Мей, - строгим тоном заявил Эльнар. И даже отрицательно мотнул головой. – Секс – это, конечно, хорошо, но девушек, которые спят со всеми подряд, испокон веков называют шлюхами. Такими пользуются, но таких редко кто уважает, и с такими не заводят семьи. И я, как твой друг, не могу допустить, чтобы ты так запятнала свою репутацию.

- И что же мне теперь делать? – я тоже села, и мы с Элем оказались лицом к лицу, почти касаясь друг друга коленями.

- Выходи замуж и познавай прелести интимной близости с мужем, - заявил Эльнар.

- А если мне не понравится?

- Боги, Мей! - Эльнар схватился за голову и вдруг тихо рассмеялся. А потом чуть подался вперёд и сказал: - Если тебе не понравится секс с мужем, тогда приходи ко мне, и я точно сделаю так, чтобы тебе понравилось. Тогда это будет моя святая обязанность, как твоего друга. И давай уже спать, пока я не решил, что таким хитрым образом ты решила уговорить меня прямо сейчас стать твоим учителем в плане плотских утех.

- Как ты мог такое подумать?! – воскликнула я и, кажется, покраснела вся, до самых кончиков пальцев ног. – Эль. Да я же… просто спросила…

Он не стал ничего отвечать, лишь подарил мне мягкую, чуть насмешливую улыбку. А я упала на подушку и обижено отвернулась. Дура, нашла, о чём с ним говорить! Как теперь вообще смотреть ему в глаза?

- Мей, - донеслось с его кровати. – Не смущайся. Я же просто пошутил. И прекрасно знаю, что наша дружба неприкосновенна.

Я ничего не ответила, и тогда он изобразил тяжёлый вздох и добавил:

- Просто знай, что со мной ты можешь говорить на любые темы. Меня смутить не так-то просто, и… Я достану тебе книжки, которые ты просила. Даже с картинками. Только потом не жалуйся.

- А почему я должна буду жаловаться?

- Не важно. Главное, что я тебя предупредил.

На этом мы снова улеглись. Эль протянул мне ладонь, я привычно вложила в неё пальцы и почувствовала приятное умиротворение.

- Сладких снов,  - сказал Эльнар, легко погладив моё запястье. – И знаешь ещё что… когда ты всё-таки надумаешь выходить замуж, сообщи, пожалуйста. Может, к тому времени у меня поменяются приоритеты, и я решу побороться за руку и сердце такой замечательной девушки.

- Снова шутишь? – бросила я, не открывая глаз.

- Может быть, и шучу, – прозвучал его тихий ответ. И я уже думала, что тема закрыта, когда до слуха долетел его едва слышный шёпот. – А может быть, и нет.

Сама не знаю, как после таких слов вообще смогла этой ночью уснуть.


Глава 11

Когда утром следующего дня мы всей компанией вошли в холл учебного корпуса академии, нас встречала целая делегация. Нет, не преподавателей, а обычных студентов. Бегло осмотрев собравшуюся здесь толпу, я заметила своих новых однокурсников, причём, кажется, почти всю группу. И ситуация совсем перестала быть понятной.

- Господа, - проговорил вышедший к нам навстречу темноволосый парень с короткой аккуратной стрижкой. – Разрешите представиться. Моё имя Миккейл Валис, второй барон Сейт. И от лица всех присутствующих я приношу вам извинения за вчерашний инцидент.

- И о каком же инциденте идёт речь? – с лёгкой насмешкой поинтересовался Эль.

Я стояла рядом, уже привычно держась за его локоть, но даже так чувствовала себя немного смущённой. Да, на мне было новое синее платье – одно из тех, что купил Эльнар, новые сапоги, дорогущее пальто, но даже в этом великолепии я всё равно разительно отличалась от студенток этой академии. Увы, ни красивая одежда, ни личное знакомство с верховным магом и кронпринцем не смогли сделать из меня аристократку. Я была, есть и буду деревенской девочкой. Простолюдинкой. И ничто этого не изменит.

- Признаться честно, - продолжил лорд Валис. – Вчера мы приняли вас недостаточно радушно. И были не правы. Потому сегодня и собрались здесь, чтобы поприветствовать новых учеников, как полагается. Вас ведь не просто так перевели к нам. Вы – лучшие студенты своей академии. А значит заслуживаете  свой шанс покорить столицу.

И столько в его словах было пафоса, что захотелось скривиться. Да и сам этот Миккейл вызывал у меня стойкую ассоциацию с актёром, играющим роль на сцене перед зрителями. Да, говорил он складно, выглядел радушным, но взгляд его тёмно-карих глаз всё равно оставался совершенно безразличным. Этот парень оказался чуть выше Эльнара, немного шире в плечах, да и его светло-серый костюм с серебряными пуговицами говорил о знатном происхождении. Хотя, не могу не признать, что он был по-настоящему красив. И, наверное, даже мог бы мне понравиться, если бы не та фальшь, что отражалась в его тёплой улыбке.

- Ваши извинения приняты, - снова ответил за всех нас Эльнар.

Вот кто точно держался по-королевски. Эх, мне бы тоже не помешало научиться всегда и везде так же сохранять внешнюю невозмутимость.

- И если вы не возражаете, мы продолжим путь, - продолжил Эль. - Скоро начнутся занятия, а нам бы не хотелось опаздывать.

- Да, конечно, - ответил лорд Валис. И вдруг добавил: – Если позволите, я провожу вашу спутницу до аудитории.

Это стало для меня настоящей неожиданностью. Если честно, идти с ним никуда не хотелось, а как правильно отказать при таком количестве свидетелей, я не знала. А тем временем моего ответа ждали.

- Думаю, я в состоянии добраться сама, - сказала, заставив себя смотреть в глаза Миккейлу. – Не стоит тратить на меня время. Вы ведь уже извинились, ваши извинения мы приняли. Думаю, теперь сможем и дальше друг друга не замечать.

Ну вот. Сказала, что думала, а лучше бы промолчала. Стоящий перед нами лорд удивлённо приподнял бровь, видимо, не ожидал отказа от какой-то там деревенщины. Зато за моей спиной послышался смешок Риторы. Эль же просто одобрительно мне улыбнулся и только собирался что-то ответить, но тут перед нами нарисовался светловолосый парень с яркими голубыми глазами и открытой приятной улыбкой. Я точно вчера видела его среди своих сокурсников. Но вот имени не знала.

- Не утруждайся, Мик, - сказал он. – Госпожу Гейл провожу я. Тем более что до начала занятий три минуты, а наш с ней путь лежит в одну аудиторию.

И пока я не успела ответить, бойкий незнакомец повернулся к Эльнару и добавил:

- Господин Харпер, не переживайте, со мной ваша спутница будет в полной безопасности.

И уже протянул мне руку, когда услышал слова Эля.

- Меня, конечно, радует ваша инициативность, но, может, вы хотя бы представитесь, - сказал мой друг, глядя на блондина с недоверием.

- Точно. Простите. Это крайне невежливо с моей стороны. Я Семир Амадеу, - он изобразил лёгкий поклон.

- Амадеу? Родственник лорда Кертона Амадеу? – вопрос вырвался у меня сам собой.

- Он - мой отец, - улыбнулся Семир. – И если честно, это папа попросил присмотреть за вами. Но мне это только в радость.

Я удивилась ещё больше, перевела взгляд на Эльнара, но тот только сдержанно кивнул, одобряя.

И всё же цепляться за подставленный локоть я не стала, просто сделала шаг в направлении нужного мне южного крыла, а блондин понятливо пошёл рядом. Хочет провожать? Пожалуйста. Мне не жалко. Но идти я буду сама.

- Мейлара, а давайте с вами дружить? – неожиданно предложил парень, откровенно меня удивив.

Мы как раз поднялись по лестнице и шли по коридору третьего этажа. Студентов здесь было не много, все уже успели разойтись по аудиториям, а остальные просто не обращали на нас внимания.

- Очень странное предложение. Учитывая, что знакомы мы с вами от силы две минуты, - ответила я.

- Да и какая разница? - отмахнулся он. – Поверьте, я хороший друг. Хотя в учёбе особенно не преуспел. Но у меня папа – верховный маг. Со мной выгодно поддерживать хорошие отношения.

Семир улыбался так, что я не смогла не улыбнуться в ответ. Более того, он откровенно дурачился, рассказывая о своих сомнительных достоинствах. И это подкупало.

- А со мной – не выгодно, - отозвалась, подхватывая его игру. – У меня же нет папы - верховного мага.

- Но вы, по его признанию, очень талантливый артефактор, - заметил парень. – А мне бы не помешал друг, способный помочь на семинаре или лабораторной. Да и экзамены скоро. Я же в ответ обещаю вам свою дружескую заботу, помощь и поддержку во всём, в чём смогу. Поверьте, я могу быть очень полезным другом. Честно.

Пришлось согласиться. Да и как тут было отказать? Всё же я слишком уважала лорда Амадеу, чтобы так просто отмахнуться от предложения дружбы от его сына. А если честно, Семир мне просто понравился. Несмотря на знатное происхождение, он казался простым и понятным, а ещё открытым и искренним. И это подкупало.

Он сразу же предложил перейти на «ты», чему я была несказанно рада. Но всё же не могла не задать один мучающий меня вопрос:

- Скажи, почему собралась эта толпа внизу? Зачем были все эти извинения?

- Тебе интересны причины? – уточнил Сем. Но при этом улыбка с его лица всё-таки пропала. – А причины, Мейлара, печальны. Просто вчера в «Цветке мака» было много студентов. Миккейл Валис там тоже присутствовал. И видел, кто остановил Мирк. Уверен, сам бы он на это не пошёл.

- Ты знаком с принцессой? – спросила я, рассмотрев тень грусти в его глазах.

- Конечно, - кивнул Семир. – Она не подарок, и характер у неё змеиный, но я её всю жизнь знаю. Не думал, что она способна на убийство. – Он на мгновение замолчал, но всё-таки продолжил: - Я благодарен твоему другу, Эльнару Харперу. Он на самом деле большой молодец, что остановил её. Миркрит была не в себе. А она не умеет признавать ошибки, не умеет останавливаться. Могла натворить огромных бед.

- Эль не считает себя героем, - проговорила я. – Знаешь, он винит себя, что не среагировал раньше.

- Передай ему, что он бы всё равно ничего не успел, а если бы попытался, то мог бы оказаться на месте того бедолаги. Миркрит – чрезвычайно сильный маг. Боюсь, никакие щиты бы не спасли его от её гнева.

- Ты просто не знаешь, на что способен Эльнар, - сказал я с гордостью.

Мы как раз дошли до дверей нужной аудитории, и тема сама собой оказалась закрыта. Внутри уже собрались почти все наши одногруппники. Интересно, как им удалось так быстро сюда добраться, ведь когда мы уходили из холла, все они были ещё там. Кажется, здесь имелся какой-то другой путь, более короткий. Нужно будет обязательно его разведать.

Я уже думала, что теперь мы с Семиром спокойно рассядемся по своим местам, но он поступил по-своему. Едва мы оказались в аудитории, придержал  меня за локоть, и громко заявил, чтобы слышали все:

- Ребят, всем ещё раз доброе утро. - Он остановился перед пустующей преподавательской кафедрой. – Хочу ещё раз представить вам нашу новую студентку и мою подругу Мейлару Гейл. Прошу любить или потом не жаловаться. С этого момента Мей под моей защитой.

- И надо оно тебе, Сем? – спросил кто-то с крайнего правого ряда.

- Надо, - уверенно отозвался мой светловолосый защитник.

К счастью, в этот самый момент в коридоре прозвенел сигнал начала занятия, и дискуссия закончилась. Я уверенно направилась к своему вчерашнему месту, а Семир пошёл следом и сел за стол рядом со мной.

На мой вопросительный взгляд он ответил с совершенно невозмутимым видом:

- А как иначе я буду у тебя списывать? Нет уж, Мей. Теперь придётся тебе терпеть мою персону до окончания последнего курса.

Я в ответ только изобразила обречённый вздох и принялась вытаскивать из сумки тетради. Хотя, если честно, компания Семира мне нравилась. Да и он сам производил впечатление хорошего парня. Не знаю, как сложатся наши отношения дальше, но пока я была благодарна ему и за участие, и за заботу. И совсем не важно, что вчера он игнорировал меня точно так же, как все остальные.



После первого занятия я привычно уже направилась в главный холл для встречи с Эльнаром. Семир увязался следом, и сам, без лишних вопросов, показал короткую дорогу по боковой лестнице. Эль ждал меня на условленном месте, но тоже пришёл не один. За его локоть по-хозяйски держалась красивая темноволосая девушка в лиловом платье. Она одарила меня холодным изучающим взглядом, но сразу же изобразила самую радушную и приветливую из всех возможных улыбок.

- Привет, я Литти, - представилась она. – Очень рада с тобой познакомиться.

Честно говоря, этот её напор настораживал, да и не понравилась она мне ни капельки. Было в ней что-то фальшивое, наигранное. Но больше всего меня раздражало, что она вообще прикасалась к Элю.

И всё же я улыбнулась ей, представилась, и на этом наша встреча закончилась. Нам с Элем было достаточно мимолётно прикоснуться друг к другу, чтобы спокойно расстаться ещё на два часа, потому надолго задерживаться в холле никто не стал.

Не знаю, как Эльнар объяснил этой Литти саму необходимость видеть меня каждый перерыв, но Семиру я ничего говорить не стала. Просто сообщила, что так надо, и меня прекрасно поняли. Думаю, лорд Амадеу его предупредил о наших с Эльнаром метках.



В целом же этот учебный день прошёл куда более приятно, чем предыдущий. И я уже понадеялась, что теперь всё у нас будет хорошо, что теперь мы точно приживёмся и в столице, и в академии. Но обрадовалась слишком рано.

Едва мы встретились с ребятами  в холле после последнего занятия, к нам подошёл мужчина в форме городской полиции.

- Господин Харпер, госпожа Гейл, прошу пройти со мной, - сказал он, остановившись перед нами.

- Можем мы поинтересоваться, зачем? – спросил Эль, покровительственно приобняв меня за плечи.

- Вот повестка, - кивнул полицейский. – Вас вызывают на допрос в департамент правопорядка. Остальное вы узнаете уже там.

Вот теперь мне стало страшно. Полиция? Департамент правопорядка? Допрос? И где Эрик, когда он так нужен?! Укатил по своим непонятным делам. Да ещё и на неделю! Никогда не думала, что буду так яро желать увидеть нашего ледяного паука. Что ни говори, а с ним в полиции мне бы точно было спокойнее.

- Не волнуйся, Мей, - тихо шепнул мне Эльнар. – Уверен, это связано со вчерашним происшествием. Ты ведь тоже была на месте преступления, потому и вызывают нас обоих.

Пришлось кивнуть, хотя его слова не особенно меня успокоили. Убедившись, что паниковать я не собираюсь, Эль снова повернулся к полицейскому и сообщил, что мы готовы следовать за ним.

Вот так и получилось, что утром в холле нас встречали, как победителей, а вечером увели почти под конвоем.


*** 

Вопреки представлениям Эльнара, Департамент правопорядка оказался довольно приятным местом. Он располагался на территории дворцового комплекса, и по внутреннему убранству не уступал домам самых состоятельных аристократов. Кабинет, куда их привели, тоже не вызывал неприятных ассоциаций. Здесь было просторно, даже почти уютно. И складывалось впечатление, что они попали не в полицию, а в гости к какому-то лорду.

Поначалу допрос напоминал простую беседу. Дознаватель им с Мейларой достался молодой, приятный, воспитанный. Он вёл диалог со всем уважением, вопросы задавал корректно и вежливо, и если с Элем ещё позволял себе некоторое психологическое давление, то с Мей был предельно галантен. Её вообще не стали долго мучить, быстро расспросили о том, как она попала в «Цветок мака», а после фразы о том, что её перенёс туда верховный маг, дознаватель решил, что узнал от госпожи Гейл достаточно.

Он даже разрешил Мейларе и вовсе уйти, но она упрямо заявила, что останется и подождёт господина Харпера в коридоре. С ней не стали спорить. Хочет девушка ждать? Пожалуйста. Главное, чтобы работать не мешала.

После ухода Мей допрос продолжился, но каверзных вопросов стало больше. Эля несколько раз спрашивали, как он оказался в «Цветке мака», с кем туда пришёл, почему пересел за другой столик, сколько выпил вина, почему не стал пить кост? Когда беседа дошла до момента убийства, Эльнар был готов выть от негодования. Вопросы лились рекой, повторялись с разными формулировками. Он раз за разом пересказывал в подробностях все события прошедшего вечера, но дознавателю этого казалось мало. Нет, полицейский оставался всё так же вежлив, но в его взгляде была написана решимость во что бы то ни стало докопаться до истины.

Когда же допрос подошёл к концу, и Эль уже решил, что его скоро отпустят… открылась дверь, и в кабинете появился высокий мужчина в чёрном костюме. Он окинул присутствующих цепким ледяным взглядом, и без спроса прошёл внутрь.

- Как я понимаю, Эльнар Харпер, - сказал он, глядя на допрашиваемого.

- Правильно понимаете, - ответил Эль, тоже разглядывая мужчину.

Чувствовалось в нём что-то знакомое, будто им уже приходилось встречаться раньше. Хотя, этот человек обладал довольно запоминающейся внешностью. Такого один раз встретишь и уже не забудешь. Его светлые волосы были стянуты на затылке чёрным шнурком, сине-зелёные глаза смотрели холодно, а весь вид говорил о том, что лучше с ним вообще не связываться.

- Господин Харпер, - обратился к Элю дознаватель. – Перед вами его светлость Литар Карильский-Мадели, герцог Дриар. Глава нашего департамента. Будьте добры, встаньте.

 Эль поднялся на ноги и поклонился герцогу. Зато теперь стало понятно, почему этот человек показался ему знакомым. Всё же Эрик был дико похож на отца. Вероятнее всего, лет через двадцать он будет выглядеть так же.

- Господин Харпер, - начал глава департамента, - у меня тоже есть к вам несколько вопросов.

Он не стал садиться, лишь задумчиво сделал несколько шагов к широкому окну, и обернувшись, посмотрел на Эльнара.

- Миркрит – моя племянница, и, конечно же, дело с её участием расследуется со всей тщательностью, - сказал мужчина. -  Мы уже допросили почти всех, кто присутствовал вчера в злополучном заведении. Многие утверждают, что принцесса была не в себе. Не просто пьяна, а будто одурманена. Что вы можете сказать по этому поводу?

Эль горько усмехнулся и посмотрел в глаза герцогу.

- Скажите, а вам действительно нужна правда?

- От вас требуется просто ответить на вопрос, - осадил его Литар. – И давайте без намёков. Конечно, я не хочу, чтобы Миркрит получила высшую меру наказания, но она убила человека. Использовала магию во вред. А значит должна нести за это ответственность.

- Значит, её лишат дара? – тихо спросил Эль. Он знал этот закон, но, несмотря ни на что, ему было жаль принцессу.

- Да. После официального суда. А от расследования зависит, где она проведёт остаток своих дней. В камере, на каторге, или же в ссылке.

Эльнар посмотрел на свои пальцы, мысленно окунулся в события вчерашнего вечера… и всё-таки ответил на заданный вопрос.

- Она была пьяна и дико зла, - сказал он. - Но говорила чётко, язык у неё не заплетался. Её движения не были заторможенными, и она прекрасно осознавала, что делает. То плетение, которое она использовала, просто так не создашь. Оно трёхступенчатое, с двумя кругами защиты. Подобные мы изучали только на третьем курсе, да и то лишь в теории. И оно на самом деле смертельное. Проникает в жертву и сжимает сердце. Мгновенно. Шансов выжить у того парня просто не было.

Дознаватель старательно записывал всё в бланк, рядом с ним лежал кристалл, фиксирующий показания. Лорд Карильский-Мадели неспешно прошёл по кабинету и спросил:

- Почему вы вообще кинулись к принцессе? Зачем вам понадобилось её останавливать?

- Я не знаю, - признался Эль. – Это было порывом. Я просто понял, что могу помочь. И если честно, тогда ещё не знал, что в её руке смертельное плетение. Думал, она спьяну просто решила заведение разнести. А своего обидчика просто приложила воздушной волной. Кстати, это было бы вполне логично.

- Согласен, - кивнул Литар.

- Потому истина стала для меня сюрпризом, - продолжил Эль. – И хорошо, что у нас с её высочеством примерно равные силы, иначе бы мне не удалось развеять её плетение.

- Думаете, она бы вас убила?

- Да, - ответил Эль. – Я посмел ей помешать. Она и сама это сказала, когда мы дожидались полицию. И знаете, она не жалела о содеянном. Ни капельки.

Вскоре допрос всё-таки закончился. Эля отпустили, но из кабинета он вышел не один, а вместе с герцогом. Мей при виде друга поднялась со стула и хотела было шагнуть к нему, но заметив незнакомого мужчину, остановилась.

- У меня к вам обоим ещё одно дело. Оно не займёт много времени, - проговорил лорд Литар: – Господин Харпер, представьте меня своей спутнице и пойдём.

Тот повиновался. Мейлара, осознав, что перед ней герцог Дриар собственной персоной, откровенно напряглась, но быстро взяла себя в руки. Всё же ребята успели привыкнуть к Эрику, потому его отца им было воспринимать уже проще.

- А что за дело? – осторожно поинтересовался Эль.

- Пустяковое, - ровным тоном ответил руководитель департамента правопорядка. Потом взглянул на часы и решительно зашагал вниз по широкой лестнице.

Дальше они шли молча. Мей держалась за локоть Эля, с интересом рассматривала дворец, а сам парень искренне старался найти ответ на вопрос, куда их ведут. Увы, безуспешно. Коридоры сменялись залами, галереями, переходами. Но что удивительно, ни один охранник даже не подумал поинтересоваться, куда они держат путь. Их везде пропускали без вопросов.

Вскоре они пересекли огромный парадный холл, прошли по широкому, будто парящему в воздухе переходу, соединяющему основное здание дворца с очередным его крылом, и оказались перед дверью, возле которой их всё же остановили. Но стоило герцогу бросить на расторопного стража взгляд, и тот покорно отошёл в сторону, и даже открыл для гостей дверь.

Так их странная компания оказалась в просторной комнате с несколькими креслами, уютным диванчиком, и чьим-то рабочим столом в уголке.

- Ваша светлость, - поприветствовал лорда сидящий там секретарь, с удивлением глядя на пришедших с герцогом ребят. И тут же, спохватившись, вышел из-за стола: - Я доложу.

- Не нужно, - отмахнулся лорд Литар. – Он один?

- Д-да, - растерянно бросил секретарь.

- Тогда я сам о себе доложу.

- Но с вами молодые люди! - не сдавался мужчина.

- И ответственность за их присутствие здесь тоже лежит на мне. – Строго сказал герцог и добавил чуть мягче. – Не переживайте, Лайнет. Если мой царственный брат изволит гневаться, скажите ему, что я вас заставил.

При этих словах Мей вздрогнула и сильнее вцепилась в руку Эльнара. Он тоже сообразил, куда именно они пришли, только никак не мог понять, зачем понадобилось приводить их к королю. Да ещё и без предупреждения. Чего-чего, а аудиенция у монарха сегодня в его планы совершенно не входила.

Вот только выбора им не оставили.

 Герцог уверенно шагнул к большим двустворчатым дверям, распахнул их и вошёл в кабинет, давая ребятам знак следовать за ним. Пришлось Элю брать себя в руки, спешно возвращать лицу спокойное выражение и идти за лордом. Опешившую Мейлару же он за собой просто потащил. Она была настолько растеряна, что казалось, совершенно перестала адекватно воспринимать действительность. Эльнару пришлось ущипнуть её за руку, чтобы вернуть в реальность.

- Лит? – удивлённо выдал беловолосый мужчина, сидящий в кресле за широким письменным столом из тёмного дерева. – Да ещё и не один?

- Я решил воспользоваться случаем и познакомить тебя с нашим героем и его подругой, - ответил герцог, отходя в чуть в сторону от остановившихся у двери студентов. – Перед тобой Эльнар Харпер и Мейлара Гейл. – И зачем-то добавил: - Собственными персонами.

Его величество ухмыльнулся, посмотрел сначала на вконец смущённую  Мей, а потом перевёл взгляд на Эля. И хотя Эльнар знал, что должен поклониться, что не имеет права так разглядывать короля, но головы всё равно не опустил. А когда поймал взгляд обращённых на него внимательных синих глаз, почему-то вздрогнул.

Эмбриса Карильского-Мадели окружала давящая аура власти. Но Эль просто не мог заставить себя перестать смотреть на монарха. Не мог… как бы ни хотел. И лишь когда король едва заметно кивнул и снова посмотрел на герцога, Эльнар сумел вздохнуть спокойней.

В то же мгновение он сообразил, что нужно срочно поклониться. Дёрнул застывшую Мей за руку, и они вместе согнулись в учтивых поклонах.

- Неожиданно, - проговорил правитель Карилии, поднимаясь на ноги. – Ты бы хоть предупредил.

- Это было спонтанным решением, - с невозмутимым видом отозвался Литар. – Но если ты занят, мы перенесём аудиенцию на другое время.

- Думаю, пять минут у меня всё-таки найдётся, - бросил король. -  Должен же я узнать, с кем проводит время Эрки, и кто рискнул встать на пути Миркрит в гневе. Расскажите, Эльнар, откуда вы взялись, такой смелый?

И он явно имел в виду совсем не вчерашнее происшествие. Эль уже понял, что совершил огромную ошибку, рискнув смотреть в глаза королю.

- Простите, ваше величество, - проговорил Эльнар, опустив голову.

- Не извиняйтесь, - ответил Эмбрис. – За чувство собственного достоинства не извиняются. А что касается поступка Миркрит… Она опозорила семью, и с рук ей это не сойдёт.

- Но она же ваша дочь, - чуть слышно проговорила Мей, с непониманием глядя на короля. – Принцесса. Разве она может нести наказание наравне с простыми людьми?

- Мейлара, - ответил его величество, повернувшись к девушке. – Никакой титул не даёт права на произвол. Никому. И Миркрит знала об этом, но предпочла забыть. – Он снова посмотрел на Эля и поймал взгляд парня. – Вы, Эльнар, очень сильный маг, если смогли остановить принцессу. У неё впечатляющий уровень дара, но ваш, по всей вероятности, оказался сильнее. И я рад, что теперь вы будете учиться в Эргонской академии. Надеюсь, после её окончания вы останетесь на королевской службе.

Но Эль чуть улыбнулся и ответил:

- Мне сложно представить, как именно может быть полезен государству сильный водный маг.

- Но я же полезен, - развёл руками Эмбрис, тоже растянув губы в улыбке. – А стихия у нас с вами одна.

- Что вы, ваше величество, на такую должность, как у вас, я даже не рассчитываю. Для этого мало родиться сильным магом, - ответил Эль.

- Да, для этого необходимо быть близким кровным родственником монарха, - ровным тоном заявил стоящий в стороне герцог. – Но для одарённых магов всегда найдётся место на службе королевству. Особенно для тех, кто водит приятельские отношения с кронпринцем.

Эль нервно двинул плечом, но снова встал ровно. Не стоило удивляться, что этим людям столько про него известно. Иначе просто не могло быть. Иначе его бы в этот кабинет никто никогда не привёл.

- Ну а вас, Мейлара, уже гарантированно постарается прибрать к рукам наш многоуважаемый верховный маг, - заметил его величество. – Своими талантами в артефакторике вы поразили его в самое сердце. К слову, Кертон Амадеу крайне редко берёт себе учеников. На моей памяти, кроме членов королевской семьи он обучал только одну девушку. И исключительно из-за её таланта. А стране нужны талантливые артефакторы.

- Лорд Амадеу – удивительный маг, - ответила Мей, робко взглянув на короля. – Я была бы счастлива стать его ученицей.

Его величество смотрел на Мейлару, и в его холодных синих глазах появилось тепло. Эль видел это, и не мог не отметить, что так он становится похож на Эркрита. А ещё в его сердце на мгновение кольнул страх. Ведь если Мейлара понравится королю… он ведь может забрать её во дворец? Сделать своей… кем? Фавориткой? Любовницей?

От этих мыслей сердце Эльнара сжалось.

Нет, он не отдаст Мей. Ни Миккейлу Валису, который утром так и поедал её глазами, ни белобрысому Семиру, ни даже Эмбрису Карильскому-Мадели.

 А вот о причинах таких своих эмоций Эль, к сожалению, ничего сказать не мог.



На этом столь неожиданная аудиенция закончилась. Ребят отпустили, даже выделили им стражника в качестве провожатого. Но идя по дворцу, Эль и Мейлара молчали. Сейчас они оба чувствовали себя одинаково растерянными. То, что произошло сегодня, поразило их до глубины души.

- Зато теперь мы с тобой лично знакомы со всеми первыми лицами королевства, - с нервным  смешком проговорил Эль, погладив Мей по руке.

Она же в ответ только хмыкнула, но отвечать не стала.

Да, подумать только. Они в столице только третьи сутки, а уже произошло столько всего значимого. Даже невольно возникало ощущение, что сам мир начал крутиться вокруг провинциальных студентов Эля и Мей. Но это всё равно было слишком странно.

 А началась полоса странностей с появлением в их жизнях Эрикнара с его расследованием. Он ведь искал бастарда бездетного богатого лорда. Интересно, кто же это всё-таки такой?


***


Когда за Эльнаром и Мейларой закрылась дверь, с лица Эмбриса мгновенно пропала улыбка, а в глазах появился холод.

- И зачем ты их сюда притащил? – раздражённо бросил он, не глядя на брата.

- Решил воспользоваться случаем и поступить нелогично, - пожал плечами Литар. – Никто не ожидал, что я это сделаю, и наши заговорщики в том числе. Тем более им точно известно о произошедшем с Миркрит.

Эмбрис вздохнул и отвёл взгляд. Чего бы он ни говорил другим, но поступок дочери стал для него ударом. Нет, он, конечно, знал, что характер у Миркрит жуткий, и что она совершенно не умеет признавать поражение. Но всё равно верил в её благоразумие. Как оказалось, зря.


…Этой ночью, когда Мирк привезли в изолятор департамента правопорядка, Эмбрис сам спустился в её камеру. Сначала долго кричал, выговаривал непутёвой дочери за такой жуткий поступок. Но потом всё же заставил себя успокоиться и выслушать Миркрит. Тогда гордая и уверенная в свой правоте принцесса и призналась отцу во всём.

Она на самом деле хотела убить Лайна. И теперь жалела только о том, что у этого преступления оказалось столько свидетелей. Оказалось, что Мирк связалась с ним несколько месяцев назад. Познакомились они в том самом заведении, где и произошло убийство. Миркрит сбежала туда с одной из своих подруг после ссоры с супругом. Из-за чего они поругались, девушка уже не помнила, но предположила, что как всегда из-за желания её мужа Леона завести детей. Миркрит  утверждала, что из неё не получится матери, и рожать не собиралась.

Лайн же виделся ей этаким спасением от семейных проблем. С ним она могла не притворятся хорошей, а вести себя так, как ей хотелось. Этот простолюдин был готов на всё, чтобы порадовать принцессу, обратившую на него внимание. Исполнял любые её желания, соглашался на любые эксперименты в постели. Говорил, что любит её, но она не воспринимала его слова всерьёз.

Когда Лайн ей наскучил, она нашла другого любовника, затем ещё одного. Зато перестала ругаться с супругом. И всё бы было хорошо, если бы этот гад Лайн не вздумал её шантажировать. И вот вчера он пообещал рассказать мужу принцессы правду обо всех её изменах, и о несколько своеобразных предпочтениях в постели. За своё молчание требовал не деньги или титул, а саму Миркрит в своё полное распоряжение на один месяц.

 Он мечтал отомстить заносчивой принцессе, унизить её, поставить на место. Естественно, она отказалась от такой сомнительной сделки. Тогда Лайн и заявил, что прямо сейчас отправится к знакомому журналисту, передаст ему запись на кристалле и расскажет свою историю отношений с Миркрит Карильской-Мадели.

Вот после этого принцесса и сорвалась. Прикончила гада. И ни капли об этом не жалела.

Эмбриса её рассказ попросту вогнал в ступор. И дабы самому не придушить нерадивую дочь, он просто развернулся и ушёл. О ходе расследования ему докладывал уже Литар, который взялся за это дело лично.

- Я не знаю, чем ей помочь, - наконец проговорил король, подняв взгляд на брата. – По-хорошему, её следует казнить, как любого убийцу. К ней ни одно смягчающее обстоятельство не применишь.

- Ну, кое-что всё-таки есть, - ответил глава департамента правопорядка, усаживаясь в кресло для посетителей. -  Ментального воздействия не выявили, но наш верховный маг обнаружил в её крови след одного алхимического состава, вызывающего агрессию. Его же нашли в крови убитого. Следовательно, мы можем предположить, что их опоили, а парню перед этим основательно промыли сознание. Внушили, что принцессу нужно наказать. Это, конечно, не уменьшает вины Миркрит, но если докажем факт провокации, то казнь мы вполне сможем заменить на каторгу. Увы, магии её всё равно лишат.

- Мирк на каторге долго не протянет, - сцепив руки в замок ответил король. – Подумай, Лит, должен быть способ заменить это наказание ссылкой, пусть и пожизненной.

- Можно попробовать один вариант, - кивнул Литар. – Если несколько человек и наш главный свидетель Харпер заявят в суде, что принцесса была под действием наркотического вещества, а мы найдём злоумышленника, который её этим напоил, тогда появится шанс на смягчение приговора.

- Тогда чего же ты ждёшь? – выпалил Эмбрис. – Действуй!

- Уже начал, - кивнул герцог. – И знаешь, Брис, у меня есть подозрения, что Эльнар в том самом заведении оказался не случайно. Доказательств нет, но моя интуиция говорит, что преступление Мирк и появление этого парня связаны.

- Думаешь, он причастен? – Эмбрис напряжённо нахмурился.

- Думаю, его разыгрывают в этой партии так же, как и всех остальных. Он – пешка, пусть и важная. Увы, всего игрового поля мы пока не видим. А значит не можем просчитать шаги противника. По крайней мере, пока он не сделает следующий ход.

На несколько мгновений в кабинете повисла тишина, а прервал её снова Эмбрис.

- Миркрит – третья в числе официальных претендентов на престол. Точнее, была. Теперь права наследования она лишится. То есть…

- Минус один наследник, - понимающе кивнул Литар. – А предполагаемый бастард – пятый… точнее, теперь уже четвёртый. Перед ним официально Эркрит, Микаэлья и Эвенар. И я полностью согласен с тобой, Эмбрис. Мне тоже кажется, что Миркрит заставили сорваться, совершить непростительный промах. И это не означает для нас ничего хорошего.

- Пока рано делать столь мрачные выводы, - ответил король. – Хотя игнорировать возможную опасность тоже нельзя. Но главное, нужно найти и устранить заговорщиков. Чует моё сердце, Лит, на этот раз просто не будет. Расклад не радужный. Есть бастард, даже два, на выбор, - добавил с холодной усмешкой. - На их руках отметки тёмной магии, через которые можно влиять на волю. Ни у кого из них нет привязанности к королевской семье. На бастарда будет проще воздействовать, подводя его к тому или иному решению.

- Учитывая то, как сейчас складываются обстоятельства, с твоей стороны было бы правильнее прямо сейчас официально признать бастарда, ввести в семью, чтобы укрепить ментальные родственные связи… или наоборот избавиться от него. Кардинальным способом.

- И у тебя поднимется рука отдать приказ на устранение родного племянника или племянницы? – равнодушно поинтересовался Брис.

- Ради спокойствия семьи – поднимется, - уверенно ответил Литар.

- А у меня – нет, - сказал его царственный брат. – И я бы признал бастарда. Да только нет у нас доказательств родства, а интуиция всё-таки иногда может ошибаться.

- И кто же, по-твоему, из этих двоих твой ребёнок? – спросил Литар, глядя на короля, задумчиво постукивающего пальцами по столу. – Или ты ничего не почувствовал?

- Знаешь, - ответил ему Эмбрис. – Метки из тёмной магии на них я ощущаю прекрасно. Причём они активны, и даже не думают засыпать. А что касается родства…

Он откинулся на спинку кресла и сложил руки на груди.

- Девочка, правда, на нашу мать похожа. Но даже не во внешности, а в мелочах. Она так же держит голову, хотя её осанке далеко до королевской. Так же смотрит, так же улыбается. Но в ней слишком много света. Это ощущается внутренне. А парень… - король едва заметно улыбнулся, но улыбка сразу пропала с его лица. – Он мне напоминает меня в его возрасте. Хотя я, кажется, был куда менее осмотрительным.

- То есть, однозначного ответа у тебя нет, - подвёл итог Литар.

- Будет, - заявил король. – Эрки решит проблему с метками на их руках. В его талантах я не сомневаюсь. А пока мы максимально приблизим к семье их обоих.

Не успел Эмбрис договорить, как в дверь постучали, и в кабинет вошёл бледный секретарь.

- Ваше величество, - начал он, дрогнувшим голосом. – Только что со мной связался гувернёр его высочества Эвенара. Юный принц подхватил неизвестную лекарям болезнь. Его жизни ничего не угрожает, но… у него полностью пропала магия.

Король замер, осмысливая услышанное. Увы, как бы ему ни хотелось, чтобы слова секретаря оказались ошибкой, он уже чувствовал, что это правда. Вот только в болезнь не поверил ни на мгновение. Сейчас Эмбрис не сомневался, что это очередной ход заговорщиков.

Эвенар был тёмным магом с рождения, и всего месяц назад смог призвать свою стихию – воздух. Если всё подтвердится, и мальчик каким-то образом лишился своего дара… тогда он тоже потеряет право наследовать престол. По законам Карилии, королём мог стать только маг.

- Отмени все мероприятия, запланированные на ближайшие два часа, - заявил Эмбрис секретарю, поднимаясь из-за стола и решительно направляясь к выходу. - И сообщи Кертону, чтобы срочно отправлялся в имение «Цветок сандала». Я буду ждать его там.

Сейчас Эмбрис был готов на что угодно, чтобы помочь младшему сыну поправиться и вернуть магию. И собирался сделать для этого всё возможное…и невозможное тоже.


Глава 12

А наша жизнь снова потекла своим чередом.

После того первого дня в новой академии, бойкота, и последовавших за ним радушных приветствий, всё стало более ли менее спокойно. Да, многие студенты по-прежнему смотрели на нас свысока, демонстрируя, что мы им не ровня, но лично я воспринимала это философски. Ведь каждый человек имеет право на своё мнение. Так какой смысл обижаться?

Преподаватели относились ко мне хорошо, хотя попадались и такие, кто открыто заявлял, что мне не стоит считать себя умнее других. К примеру, на первом же семинаре по энергетическим плетениям я умудрилась поспорить с профессором Рейтом, доказывая ему, что возможно создавать подвижные основы для наложения узора артефакта. Он же с пеной у рта доказывал мне обратное. В итоге закончилось это предсказуемо: оценкой «неудовлетворительно» в моём табеле и заявлением, что я «слишком много на себя беру».

На следующий день я притащила в академию расчёты для создания подобного артефакта. Проверила всё четыре раза, положила перед преподавателем, а он только усмехнулся и заявил, что не собирается тратить время на мои глупости и заблуждения. Возможно, кто-то другой на моём месте и сдался бы, смирился с таким самодурством, но я решила поступить иначе. Купила у одной старушки на базаре старые часы и принялась за работу.

И настолько увлеклась созданием артефакта, что остаток учебной недели пролетел словно мимо меня.



- Мей, может, всё-таки прервёшься? – голос Эля позвучал совсем рядом.

Я вздрогнула, подняла повернулась на звук… и чуть не грохнулась со стула, увидев голову друга, торчащую прямо из стены!

- Светлые Боги, Эль! Зачем так пугать? – выпалила, выдохнув. – Никак не могу привыкнуть, что стена у нас такая особенная.

- А ведь ты сама это придумала, - заметил парень и, сделав шаг вперёд, появился в комнате целиком.

Да уж… сделала, теперь сама пугаюсь. Вот бы профессору Рейту это увидеть. Только как я потом объясню, зачем мне вообще понадобилось накладывать иллюзию на стену? А ведь получилось даже лучше, чем предполагала.

Мощности накопителя лорда Амадеу хватало сполна, и вся созданная мной система плетений работала прекрасно. Правда, иллюзию мы с Элем накладывали вместе. Он создавал, я закрепляла на энергетической основе. Зато получилось очень качественно и красиво. Я даже рискнула добавить поверх основных узоров упрощённые плетения тишины. Так что теперь наши с Элем комнаты получили звуковую изоляцию друг от друга. Но стоило ткнуть в иллюзию рукой, и звук появлялся вновь.

Если честно, я искренне гордилась своей работой, и очень хотела показать результат лорду Амадеу. Но он, к сожалению, больше к нам не заходил. С той самой ночи, когда мы с ним распрощались в «Цветке мака», я больше ни разу не видела верховного мага.

По словам Семира, его отец даже дома сейчас появлялся только поздно ночью, а уходил на рассвете. Выглядел при этом очень уставшим, и на все вопросы отвечал, что занимается решением дела государственной важности. В общем, ничего конкретного я от Сема не узнала. Ясное дело, что у верховного мага много дел. Куда уж ему помнить об обещании наведаться к одной провинциальной девочке?

- Как успехи? – поинтересовался Эльнар, разглядывая разложенные на столе передо мной картинки с изображениями пейзажей Карилии.

- Пока не знаю, - ответила, чувствуя, как от долгого нахождения в одной позе затекла спина. – Теоретически всё должно работать, но как получится на практике - сказать сложно.

- А что это будет? – он кивнул на часы со снятым стеклом, которые лежали под широкой лупой – моим любимым вспомогательным инструментом.

- Если в общих чертах, я хочу создать часы с подвижной иллюзией. Работать это должно по принципу нашей с тобой стены. Минутная стрелка, двигаясь, будет немного перемещать основу плетения, которая отвечает за смену закреплённой картинки, таким образом получится, что в самой иллюзии появятся изменения. К примеру… - я поднялась со стула и, воодушевлённо жестикулируя, продолжила: - Представь, что на цифре один вокруг тебя появляется заснеженный лес. Ты смотришь, понимаешь, что видишь всего лишь иллюзию, и вдруг на ветке ухает сова, которой только что там не было. Потом кто-то рычит за спиной, и ты видишь мелькнувший тёмный силуэт волка. И вдруг из-за деревьев выходит девушка в белом…

- Мей, - вернул меня в реальность голос Эльнара. – А как ты собираешься сделать, чтобы детали иллюзии, создаваемые артефактом, двигались?

Он смотрел на меня с любопытством и откровенным восхищением. И если честно, я просто таяла под таким взглядом.

- А для этого мы задействуем секундную стрелку.

- Обещай, что позовёшь меня, когда будешь испытывать эту штуку, - улыбка на лице Эльнара стала предвкушающей. – Я не могу такое пропустить!

- Обещаю, Эль.

Мне безумно льстило его восхищение. Хотелось прямо сейчас вернуться к работе, чтобы как можно скорее закончить и показать ему. Но у Эльнара были другие планы.

- Идём вниз, - сказал он, улыбаясь. – Там ребята собрались, я добыл очень хорошее вино, повелительница всея кухни Лорена приготовила для нас закуски. Будем отмечать окончание первой недели в столичной академии.

- А может, без меня? – если честно, сейчас куда больше хотелось продолжить работу с артефактом. И хотя я понимала, что отдых не помешает, но всё равно сомневалась.

- Нет уж, идём, - Эль приобнял меня за плечи и подтолкнул к шкафу. – Только переоденься, пожалуйста. У нас будут гости. Ритора и Вистер пригласили кое-кого из своих однокурсников. И я позвал присоединиться к нам твоего Семира, - почему-то произнося это имя, Эль поморщился, будто съел кислый лимон. – Но он сам отказался. Просил передать, что зайдёт за тобой завтра в шесть.

- Зачем? – удивилась я.

- Как я понял, он пригласил тебя на ужин, и ты даже согласилась, - с понимающей усмешкой проговорил Эль.

- Да?! – это стало для меня настоящим сюрпризом. – И когда мы с ним успели договориться?

- Так сегодня в академии, - явно потешаясь, ответил Эль.

- Удивительно. Почему я этого не помню? - растерянно бросила я.

- Просто ты все последние дни слишком погружена в свои мысли. Но я, кажется, уже к этому привык, - сказал мой друг, засунув руки в карманы. – А развеяться тебе обязательно нужно. Потому даже не думай отказываться. Посидим, выпьем вина. Литти обещала принести кристалл с музыкой. Будет весело.

И всё мне нравилось в его словах... Кроме той самой Литти, которая вцепилась в Эля, словно клещ! Удивительно, но даже постоянно думая только о своём артефакте, я умудрилась заметить, что эта пигалица в академии всегда была рядом с Эльнаром. На меня же она смотрела с неизменным пренебрежением, будто я не человек, а досадное недоразумение.

От перспективы видеть подружку Эля ещё и в нашей гостиной, у меня мигом упало всё настроение. Но отказываться от приглашения я не стала. В одном Эльнар безусловно прав – отдых и немного вина мне точно не помешают.


***


Вечер получился интересным, хотя не могу сказать, что я очень уж отдыхала. Не знаю почему, но меня дико напрягало присутствие одной вычурно одетой брюнетки, которая не сводила глаз с Эля. Он же ласково называл её «Литти», обнимал, а потом и вовсе усадил к себе на колени! И она (подумать только!) даже не попыталась возражать или сопротивляться! Наоборот, довольно улыбнулась и почему-то посмотрела на меня с видом настоящей победительницы. А ведь она была дочерью какого-то графа, то есть – леди, аристократкой, но при этом вела себя, как какая-то уличная доступная девка. Фу!

Но если не считать присутствия этой Литти, всё было более чем хорошо. Вистер пригласил двух парней из своей группы, и они весь вечер развлекали нас студенческими байками.  Рита привела сокурсницу – тихую, скромную рыжую девушку, чьё лицо было усеяно конопушками. Она поначалу стеснялась всех нас, но после бокала вина расслабилась и даже влилась в общее веселье. Только мы с Дейлисом никого из новых знакомых не позвали, потому теперь сидели рядом и наслаждались общей компанией.

- Скажи, Мей, почему он с ней, а не с тобой? – тихо спросил меня наш целитель, покосившись на Эльнара, которого «кикимора», как я про себя называла Литти, потащила танцевать.

- А почему он должен быть со мной? – спросила, отвернувшись от веселящейся парочки.

- Ну, я думал… - замялся парнишка. – Просто вы всё время вместе. Мне казалось, что у вас всё серьёзно. Вы же так друг на друга смотрите.

- Как? – не поняла я.

- Даже не знаю, с чем сравнить, - задумался Дейлис. – У меня есть старший брат. Он недавно женился. Причём его супруга из обедневшего аристократического рода, и её родители были против этого брака. Но свадьба состоялась, пусть и прошла тайно. И теперь брат и его жена живут в съёмной квартирке, работают, чтобы обеспечить свою семью, устают жутко. Но смотрят они друг на друга всегда с нежностью, теплом и заботой. Когда я вижу их вместе, у меня на душе становится тепло. Так вот то же самое происходит и в вашем с Элем случае.

- Но мы просто друзья, - сказала я, вздохнув, и невольно снова бросила взгляд в сторону танцующей парочки. – У него, вон, и девушка появилась.

- Это другое, - хмыкнул Дей. – Знаешь, я, как целитель, привык доверять своему чутью. Во всём. И этих двоих, - он указал взглядом на Эльнара и Литтору, - воспринимаю, как добычу и охотника. Вот только не могу точно сказать, кто из них кто. Такое чувство, что они охотятся друг на друга. Забавно.

Он пригубил вино и отставил бокал в сторону. Честно говоря, за весь этот вечер Дейлис не выпил и половины из того, что ему налили. Я тоже не желала напиваться. Пусть напиток и был вкусным, и явно дорогим, но мне предстояло ещё немного поработать перед сном, а для этого требовалась трезвая голова.

При всём моём негативном отношении к Литти, она оказалась очень весёлой девушкой, настоящей заводилой. Сначала предложила поиграть в ассоциации, потом вспомнила про игру, где нужно без слов изобразить какую-то фразу. Ох, и насмеялась же я! Даже скромная подружка Риты с удовольствием приняла участие в этих играх.

Мы хохотали, веселились, играли, я даже станцевала пару простых танцев с Вистером и одним его другом под весёлую мелодию из принесённого Литторой кристалла. И уж точно никто из нас не ожидал… что в десять вечера к нам нагрянут гости. Да ещё какие!

При виде двух вошедших в комнату людей Рита выронила бокал, Дейлис подавился кусочком сыра, я запнулась на полуслове, и даже музыка сама собой затихла. Потому что посетить нашу скромную обитель решили верховный маг и незнакомый нам рыжий мужчина средних лет в чёрной форме сотрудников департамента правопорядка. И такой у него был взгляд… что мне в то же мгновение дико захотелось провалиться сквозь землю.

- Добрый вечер, господа студенты, - с лёгкой иронией проговорил лорд Амадеу. И обведя взглядом нашу компанию, добавил: - Я уж собирался извиниться за столь поздний визит, но, думаю, не стоит. У вас праздник?

Как и всегда, Эльнар пришёл в себя первым. Поднялся из кресла, изобразил лёгкий поклон и с видом радушного хозяина поприветствовал гостей.

- Лорд Амадеу, о каких извинениях речь? Мы искренне рады видеть вас и вашего спутника в этом доме в любое время дня и ночи, - проговорил мой друг. – У нас не совсем праздник. Мы просто решили отметить успешный переезд в столицу, пригласили новых друзей. Господин Брон дал нам своё позволение.

И, заметив на лице пришедшего с магом мужчины лёгкую улыбку, предложил:

- Присоединитесь к нам? Я достал отличное вино. В столице такое – редкость. Его делает на юге нашего герцогства один очень талантливый мастер. Мой отец… - на этом слове он сбился, опустил взгляд, но всё же сумел быстро взять себя в руки и продолжить оборванную фразу: - Господин Леон Харпер давно уговаривает его поставить производство на поток, но тот отказывается. Говорит, что в вино нужно вкладывать душу, а его души на несколько тысяч бутылок за один сезон никак не хватит.

- Спасибо за предложение, Эльнар, но… - попытался отказаться верховный маг, но его остановил рыжий мужчина.

- Думаю, мы согласимся. День был сложный, а вы так расхвалили это вино, что я не прощу себе, если его не попробую.

- Присаживайтесь, - улыбнулся Эль и, подняв на меня взгляд, попросил: - Мей, принеси, пожалуйста, бокалы.

Я кивнула и направилась на кухню. Правда, немного там задержалась, решив прихватить ещё блюдо с мясными и сырными закусками, которые Лорена приготовила нам про запас. Кухарка искренне переживала, что мы или кто-то из наших гостей останется голодным.

Меня не было в гостиной не больше трёх минут, но когда я вернулась, ребята куда-то исчезли, и там остались только Эль, верховный маг и его рыжеволосый спутник.

- А где все? – удивлённо выдала я, осматривая опустевшую гостиную.

- Не поверите, Мей, - усмехнулся лорд Амадеу. – Они неожиданно вспомнили, что в особняке юного лорда Дарсела сегодня большой праздник для студентов. А как раз в десять должно начаться выступление музыкантов. Вот ваши друзья и поспешили туда. Вы хотели бы к ним присоединиться?

- О, нет, спасибо. На сегодня я сыта шумными компаниями по горло, - отозвалась, улыбнувшись.

- Мейлара, я уже представил своего друга Элю, разреши представить и тебе, - проговорил маг, указав на сидящего в соседнем кресле мужчину. – Господин Доминик Арвайс. Он в курсе всей ситуации с вашими тёмными метками.

- Очень приятно с вами познакомиться, - ответила я, глядя в зелёные глаза этого человека.

Удивительно, но их взгляд больше не казался мне тяжёлым и пугающим, хотя на меня явно смотрели изучающе.

- И мне, - отозвался он, а на его губах появилась лёгкая улыбка. – Как вам столица?

- Хорошо, - сказала, наблюдая, как Эль разливает по бокалам вино. Кстати, на низком столике лишней посуды уже не было. Видимо, уходя, ребята всё-таки куда-то её перенесли. А может, и Эль постарался?

- Вас хорошо приняли в академии? – снова задал он вопрос.

- В целом, да, - сказала я, вспомнив о бойкоте, который продлился всего сутки. – Всё хорошо.

- Наша Мейлара умудрилась в первую же неделю поспорить с каким-то профессором, и теперь, дабы доказать его неправоту, всё свободное время занимается каким-то хитрым артефактом, - сдал меня Эльнар. – Поэтому у неё бесполезно спрашивать что-то об академии. Уверен, она и половины лиц своих однокурсников не запомнила.

- Ну и что, - отмахнулась я, с раздражением глядя на Эля. – Идею нельзя упускать! Пока я чувствую в себе силы создать то, что придумала, нужно этим заниматься. А иначе ничего не получится.

- Кстати, лорд Амадеу, - позвал Эль, в чьих глазах на мгновение отразилось сияние. – Мы с Мей закончили с постоянной иллюзией стены. Результат поражает! Честно, я знал, что Мей очень талантлива, но эта её работа – просто шедевр.

Верховный маг улыбнулся и как-то непонятно посмотрел на господина Арвайса.

- Я рассказывал тебе о дыре в стене, которую сделал Эрки, - пояснил он для своего друга. И, повернувшись ко мне, попросил: - Покажете нам результат? Очень интересно посмотреть.

- Конечно, - отозвалась я. – Давайте прямо сейчас.

И мы направились наверх



 Я едва не подпрыгивала от волнения и предвкушения. Волновалась, переживала. А вдруг сейчас лорд Амадеу скажет, что мною допущена какая-то грубая ошибка? И сама же себя успокаивала, повторяя  мысленно, что иллюзия стабильна и работает прекрасно.

В итоге, когда мы вошли в комнату Эльнара, оба наших гостя в недоумении уставились на… вполне обычную стену. Оно и не удивительно, ведь я постаралась скрыть след плетений, замкнув энергию так, чтобы даже слабого магического фона не осталось. Потому сейчас в нашей иллюзии совсем не чувствовалось магии, и только если перестроить зрение, можно было рассмотреть плотную сеть.

- Отличная работа, - кивнул верховный маг. – Если бы я не знал, что это иллюзия, ни за что бы не догадался. Излучение минимальное.

- Но самое интересное в другом, - с весёлыми искрами в глазах заявил Эль. – Смотрите.

Он решительно направился к стене и даже не подумал хотя бы притормозить перед препятствием. А потом исчез… а иллюзия мгновенно встала на место.

- Ну, как? – Эль просунул голову обратно сквозь иллюзорную стену, в очередной раз напугав меня этой шуткой. – Правда, впечатляет?

Верховный маг усмехнулся и почему-то закатил глаза. А вот его друг даже кашлянул от удивления. А потом улыбнулся - широко, восхищённо, по-настоящему.

- Да, впечатляет, - сказал господин Арвайс. – Но, пожалуйста, появитесь уже целиком, а то смотреть страшно.



После наша скромная компания снова вернулась в гостиную. Мы с лордом Амадеу увлечённо обсуждали использованные совмещения плетений и мою новую работу с часами, о которой я поспешила ему рассказать. Пришлось даже снова сбегать наверх за расчётами, и вместе мы смогли найти в них ту самую мелкую противную ошибку, которая не давала иллюзиям меняться.

Но Эль и господин Арвайс нас не слушали. Они пробовали вино, обсуждали купажи, потом выяснилось,  что они оба – водные маги, и вскоре общий разговор плавно перешёл к разбору подходящих морских специальностей.

- У одного моего знакомого на верфи артефакторы и водники вместе создают быстроходные корабли, которым не страшны ни бури, ни шторма, - сказал Доминик Арвайс. – Такие судна стоят баснословных денег, но их производство тоже обходится недёшево. Думаю, вам обоим было бы интересно посмотреть на это.

- Да ещё как! – эмоционально воскликнула я.  И добавила, глядя на Эля: - Вот если не избавимся от меток, отправимся с тобой делать водные артефакты. Только тебе придётся видеть меня ещё чаще.

- Да я и не против, - пожал плечами мой друг, но почему-то нахмурился и, повернувшись к лорду Амадеу спросил: - Эркрит не появлялся здесь с того дня, как мы прибыли в столицу. Скажите, лорд Амадеу, может, он считает меня виноватым в том, что случилось с его сестрой?

- Вы подружились, - констатировал верховный маг.

Думаю, у него всё-таки имелись способности к ментальной магии. Нельзя на пустом месте быть настолько проницательным.

- Можно сказать и так, - с грустной улыбкой ответил Эльнар. – Если честно, я был приятно поражён, познакомившись с нашим кронпринцем. И  рад, что смог узнать его ближе. Уверен, из него в будущем получится отличный король.

Господин Арвайс неопределённо хмыкнул и, сделав глоток вина, сказал:

- А вы знаете, что ему даром не сдался собственный титул? Эрки не особенно-то хочет править страной. Если бы мог, он бы отдал это право кому-то другому.

- Мы не говорили об этом, - ответил Эль, но особо не удивился. В отличие от меня. – Знаете, он совсем не похож на заносчивого аристократа. Я горжусь знакомством с ним, но не потому, что он кронпринц, а потому, что хороший и интересный человек. Мне будет искренне жаль, если теперь наше общение закончится.

- Сомневаюсь, что Экри вас в чём-то винит, - проговорил верховный маг. – И не переживайте, Эльнар.

- Лорд Амадеу, может, вы уже начнёте нас с Мей на «ты» называть? – предложил Эль. – Правда, так нам всем будет проще. Мы же всего лишь сопляки по сравнению с вами, а вы нам «выкаете». И кстати, хотел спросить, не вернулся ли Эрик?

- Я даже соскучиться по нему успела, - кивнула, попивая вино.

И пусть чувствовала, что успела немного захмелеть, но этот напиток оказался таким вкусным, что я наслаждалась каждым глотком. А может просто пряталась за стаканом, стараясь скрыть от других, как нервничаю? Нет, я старалась вести себя легко и непринуждённо, но с вином  делать это было значительно легче.

- Вы и с Эриком подружились? – удивился господин Арвайс.

- Честно говоря, с этим букой было сложно найти общий язык, - призналась я. – Да и он к нам поначалу относился, словно к каким-то преступникам. Но потом мы странным образом начали друг друга понимать.  Он, конечно, не Эрки, но тоже интересный парень. Я когда герцога увидела, сразу поняла, в кого Эрикнар такой серьёзный.

Наверное, мне уже стоило перестать пить, потому что язык развязался окончательно, и слова почти не поддавались контролю.

- В этом вы правы, Мейлара, - кивнул господин Арвайс. – Кстати, мать Эрика – очень милая, добрая и приятная женщина. К счастью, дочь характером пошла в неё.

- У Эрика сестра есть? – удивился Эльнар. – Не знал. Хотя, откуда бы мне знать? Он же сам ничего не рассказывает. Зато желает, чтобы ему всё выкладывали по первому требованию.  Вот уж точно прирождённый дознаватель.

- Эркрит тоже отлично умеет допрашивать, - заметила я, всё же отставляя бокал. - Только в отличие от Эрика, ему даже хочется всё выложить, и во всём признаться. Видели бы вы, как он выведал у моей мамы Дины все подробности! Она даже мне и половины правды не рассказывала. А ему поведала обо всём. Хотя, лучше бы я и дальше жила в неведении.

- Вас так расстроило то, что вы узнали? – мягко спросил верховный маг.

- Тебя, - поправил его Эльнар, за что получил укоризненный взгляд.

- Знаете, не каждый день узнаёшь, что собственная мать бросила меня одну в этом мире только из-за несчастной любви к какому-то женатому мужику. Сказала «Не могу без него жить!» И не смогла. Даже не попыталась! – Я сглотнула, снова потянулась за бокалом, но не сумела сдержать эмоции: - Тряпка – вот кто моя мать! Спасибо Светлым Богам, что я характером пошла не в неё. Скорее, в маму Дину. Или же в папашу своего. Хотя, надеюсь, я этого никогда не узнаю.

- Почему? – ровным тоном уточнил господин Арвайс.

Была бы я трезвее, не стала бы отвечать. А так почему-то решила сказать правду.

- А зачем мне знать человека, которому я была не нужна? Который отказался от моей матери. Хотя, оно и не удивительно. Лорды на горничных не женятся. Только в постель таскают. А тот ещё и женат был. И дети у него были.

- Слушай,  Мей, а ведь, по словам Эрки, у того лорда, чьего бастарда они с Эриком ищут, нет никого из наследников, - резонно заметил Эльнар.

- Я думала об этом, - кивнула в ответ. – Но ведь двадцать почти двадцать три года прошло! Могло же с ними что-то случиться? Да и, уверена, он моей матери даже не вспомнит.

- Мейлара, ваша мама ведь во дворце работала? Напомните её имя? Может, мне что-то о ней известно? – попросил друг верховного мага.

- Её звали Тиса. Это простое и очень распространённое имя на востоке королевства, - ответила, вздохнув. – Тиса Крейд.

Господин Арвайс задумчиво потёр подбородок, но судя по выражению задумчивости на его лице, девушку с таким именем он точно не помнил. Зато в руках верховного мага неожиданно лопнул бокал. Острые осколки впились в кожу, и на пол вместе в вином полилась алая кровь.

- Лорд Амадеу! – воскликнула, испуганно подскакивая на ноги.

Я так и застыла, попросту не зная, что предпринять. Конечно, мне не впервые приходилось видеть порезы, да и крови я не боялась. Но всё равно не могла сдвинуться с места, будто меня специально кто-то обездвижил.

Зато Эль быстро сообразил, что делать. Подошёл к верховному магу, без вопросов и предупреждений взял за запястье его повреждённую руку и принялся вытаскивать из ладони осколки. Сам же лорд словно и не замечал происходящего, смотрел в сторону, позволяя Эльнару оказать ему первую помощь, и выглядел чрезвычайно подавленным.

- Кери, что с тобой? – поинтересовался так и сидящий в кресле господин Арвайс. – Ты бледнее мела.

- Ничего, - абсолютно спокойным голосом ответил верховный маг, и только теперь поднял взгляд на Эльнара.

 Эль уже закончил с осколками и внимательно осмотрел ладонь пострадавшего гостя. Затем, призвав немного магии воды, смыл кровь с руки лорда и крепко замотал ту полотняной салфеткой.

- Поганые бокалы, - бросил мой друг себе под нос. – Я сам не успевал купить, попросил Вистера, чтобы всем хватило. А он, видимо, выбрал самые дешёвые. Или же его попросту облапошили. Тут много ушлых людей, а Вис – парень деревенский. Вырос в гарнизоне. Там бы за обман быстро наказали кулаками. Вот он и привык верить людям.

- Не беспокойтесь, Эльнар, - верховный маг посмотрел на него с невиданным ранее теплом. – Точнее, не беспокойся. Я буду говорить тебе «ты», тем более что ты мне почти жизнь спас.

- Скажете тоже! – фыркнул Эль. – В какой-то степени, в вашем ранении есть моя вина. Пусть в этом доме я не хозяин, но… считайте меня исполняющим обязанности хозяина.

- А дом принадлежит Эрки, - с задумчивой улыбкой проговорил господин Арвайс. – Кстати, я как-то слышал, что он мечтает учредить должность исполняющего обязанности кронпринца. Даже интересно, как бы вы, Эльнар, смогли проявить себя на таком посту.

- Да не дайте мне Светлые Боги таких сомнительных привилегий! – отмахнулся Эль, широко улыбнувшись. – Никогда не завидовал тем, кто обременён властью. А уж исполнять обязанности кронпринца… Нет, я лучше спокойно доучусь оставшиеся полгода в академии, а потом махну на море, как и планировал.

- Так боитесь ответственности? – поинтересовался друг верховного мага.

- Скорее, так ценю свою свободу, - признался Эльнар. И зачем-то решил пояснить: - Я хочу заниматься тем, к чему лежит душа. А моя душа тянется к воде, к морским просторам, к кораблям. Знаете, я, когда впервые взошёл на борт брига в Карсталле, понял, что когда-нибудь у меня будет своя флотилия.

- Собираетесь составить конкуренцию лорду Каю Мадели? – усмехнулся господин Арвайс. – Он у нас в стране монополист.

Эль же только пожал плечами и ответил:

- Никому ещё не вредила здоровая конкуренция.

Видимо такой ответ господина Арвайса удовлетворил, и он решил переключиться на меня.

- Ну а вы, Мейлара, стали бы пробовать свои силы в должности исполняющей обязанности кронпринца? – весело улыбаясь, поинтересовался этот странный мужчина.

Точно, дознаватель. И форма у него, как у полицейских высших чинов. И ведёт он себя непонятно. Может, это проверка какая-то? Этакий неформальный допрос со скользкими вопросами. А верховный маг тут присутствует, чтобы уловить нашу ложь. Уверена, ментальной магией он владеет на приличном уровне.

- Нет, - отрицательно качнула я головой.

- Почему же? Тоже цените свою свободу?

- Дело в другом, - отозвалась, разглаживая несуществующие складки на подоле платья. – Я просто не потяну. У меня нет ни соответствующих знаний, ни изысканных манер, я отвратительный дипломат, не умею обходить острые углы. А ещё я слишком эмоциональна для такой должности. Да и не женское это дело.

- Почему же? К примеру, королева Эриол долгие годы прекрасно управляла страной. Вот Кери может это подтвердить, он был с ней с самого начала правления.

Боги, это сколько же лорду Амадеу лет?! Если я правильно помню историю нашего королевства, её величество Эриол была на престоле с 7879 года. Сейчас 7947…То есть 68 лет назад нынешний верховный маг уже был при дворе?

- Это так, - кивнул Кертон Амадеу, глядя мне в глаза. – Эриол на самом деле прекрасно справлялась со своими обязанностями. И рассмеялась бы, если услышала, что это не женское дело. Она и сейчас вся в делах. Правда, управляет графством супруга, но не устаёт наводить там порядки.

- Вы так хорошо её знаете? – удивилась я.

- Да, Мейлара. Мы с ней всю жизнь знакомы. Я считаю Эриол своей названной сестрой, а её детей и внуков – близкими родственниками.

 И я всё-таки собралась нескромно поинтересоваться, сколько же ему лет, но не успела. Эль заговорил раньше.

- Лорд Амадеу, а могу я задать вам вопрос, ответ на который нам не дали ни Эркрит, ни Эрик? – И дождавшись утвердительного кивка, продолжил. – Вы же наверняка знаете, что они ищут бастарда какого-то лорда, а созданный вами артефакт указал на нас с Мей. Скажите, кто он?

- А вы уверены, что хотите это знать? – с лёгкой усмешкой заметил верховный маг. – Конечно, мне известно его имя. Но, думаю, я сделаю только хуже, если сообщу его вам.

- А может, не стоит скрывать от них правду? – лениво бросил господин Арвайс, переводя взгляд с Эльнара на меня и обратно.

И словно, что-то решив, откинулся на спинку кресла, сложил пальцы домиком и сказал то… что произвело на меня эффект сошедшей на голову лавины:

- Они ищут бастарда короля.


Эль побледнел. Мгновенно. Честно говоря, никогда не видела его таким белым. Хотя, думаю, я сейчас выглядела так же. Да что говорить, мне вообще показалось, что мир ушёл из-под ног! Ведь получается, что кто-то из нас… я или Эльнар - незаконнорожденный ребёнок го величества? Да как такое вообще может быть?!

Эль поднял на меня взгляд и, рассмотрев что-то в моих глазах, медленно улыбнулся. С его губ сорвался нервный смешок… затем второй. И вот Эльнар уже захохотал в голос, ни капли не стесняясь ни меня, ни присутствующих мужчин. Увы, я  не видела ни малейшего повода для веселья.

- Глупо, Мей… мы с тобой – два дурачка! Это же было очевидно, - отсмеявшись, проговорил мой друг. – Разве стал бы сам кронпринц разыскивать кого-то менее важного? Разве стал бы он так раскрываться перед нами – двумя незнакомыми ему студентами? Нет, Мей. И в кабинет его величества нас тоже не просто так водили. Показывали потенциальному отцу его возможных отпрысков.

С каждой фразой он всё больше злился. Раздражался. И мне даже стало страшно, что сейчас Эль наговорит глупостей, за которые потом его накажут. Всё же свидетелями его срыва были далеко не простые люди.

Потому я поднялась, решительно подошла к другу и опустила ладонь на его плечо.

- Не нужно, - сказала, глядя ему в глаза. – У нас нет права злиться. Ты ведь сам хотел этой правды.

Он накрыл мою руку своей и медленно вздохнул, но продолжать свою тираду всё же не стал. К счастью, Эльнар Харпер всегда умел быстро брать себя в руки.

- Эль, не стоит тебе думать, что Эрки общался с тобой только из-за порученного ему расследования, - неожиданно мягко проговорил верховный маг. – Ты здравомыслящий человек, и сможешь понять это, когда стихнут эмоции. А пока, думаю, нам лучше уйти.

Эльнар кивнул и, переведя взгляд на всё так же сидящего в кресле господина Арвайса, проговорил:

- Спасибо, что сказали правду. Не знаю, кто вы и какую должность занимаете в департаменте правопорядка, не знаю, с какой целью сегодня вы посетили этот дом, но… всё равно спасибо. Теперь мне многое стало понятно.

Тот искривил губы в странно знакомой усмешке и поднялся на ноги.

- Как считаете, Эльнар, вы можете быть сыном его величества? – спросил он расслабленным тоном.

- Не знаю, - махнул головой Эль. – Не хочу об этом думать.

- А вы, Мей? – поинтересовался господин Арвайс, переведя взгляд на меня. – Теперь, зная правду, и будучи знакомой с некоторыми членами королевской семьи… как, по-вашему, можете ли вы оказаться дочерью короля?

- Нет, - уверено ответила я, и даже улыбнулась – настолько абсурдной мне показалась эта мысль.

- Почему же? – всё так же обманчиво спокойно и равнодушно поинтересовался мужчина.

А я решила, что буду говорить правду. В конце концов, он сам спросил.

- Во-первых, я сильно сомневаюсь, что его величество стал бы изменять жене с горничной.

Верховный маг отрицательно качнул головой и махнул рукой.

- Не довод, Мей, - сказал он. - Эмбрис в своё время сменил столько любовниц, что и не сосчитать. А среди них были и служанки, и благородные леди, и замужние, и невинные, и молодые, и в возрасте.

Господин Арвайс недовольно сжал губы и одарил верховного мага таким взглядом, под которым лично я стушевалась.

 - Мог бы не наговаривать на собственного монарха, - сказал он.

Но лорд Амадеу, казалось, не придал этому ни малейшего значения.

- Продолжай, Мейлара. Почему ещё ты не можешь быть дочерью короля? – спросил меня маг.

- Я слышала, что у всех членов королевской семьи сильный магический дар. А я – середнячок, - привела следующий довод.

- Дело в том, что твоя мать не была магом, вот дар и ослаб, - развёл руками лорд Амадеу.

- Но я же совсем на него не похожа! А мама Дина, то есть моя тётя, утверждала, что на мать я тоже мало похожу. Следовательно, внешностью пошла в отца, - озвучила я свой самый весомый довод.

В этот раз ответил мне господин Арвайс:

- Дети не всегда наследуют внешние черты от родителей. И я бы рекомендовал вам посмотреть на портрет матери короля – леди Эриол. Уверен, вы найдёте между вами много похожих черт.

Кажется, я пошатнулась, но Эль не позволил мне упасть. Привлёк к себе и осторожно обнял со спины.

- Что сделают… с бастардом, когда станет ясно, кто этот человек? – спросил Эльнар, обращаясь к обоим мужчинам.

- Всё будет зависеть от его желания сотрудничать, - проговорил друг верховного мага. Уверена, он далеко не такой милый, каким пытался тут казаться. И должность у него точно очень высокая.

- То есть, если бастард заявит, что знать не желает ни короля, ни кого-либо из его родственников… что его ждёт?

Господин Арвайс холодно усмехнулся, прошёл пару шагов по комнате и только потом ответил:

- А что останется королю? Разве может он позволить себе сохранить жизнь человеку, который настроен негативно, и имеет право в случае переворота занять престол? Вот вы, Эльнар, как бы поступили на его месте?

- К счастью, я не на его месте, - бросил мой друг. – Но я бы точно не стал убивать своего ребёнка.

- Когда на кону стоит спокойствие и благополучие страны, миллионов её жителей, мораль приобретает несколько другой окрас, - проговорил этот дознаватель.

Я сглотнула и сильнее вжалась в Эля. Он обнял меня чуть крепче и успокаивающе погладил по руке.

- Не запугивай детей, - хмуро бросил верховный маг своему другу. – Сам же потом жалеть будешь.

Лорд Амадеу повернулся к нам и посмотрел с отрытым сочувствием:

 - Эмбрис – не зверь. И поверьте, он сделает всё возможное, чтобы избежать плачевного финала в истории с бастардом. Не думайте о нём плохо. А лучше за всеми пояснениями обращайтесь к Эркриту. Он – наследник престола, и в споре с отцом его голос точно будет учитываться. А ещё… если не хотите принимать короля возможным отцом, примите Эрки возможным братом. Вы ведь оба хорошо к нему относитесь. Он ничем не заслужил ваших обид или злости. Совсем наоборот.

Лорд Амадеу вздохнул и направился к выходу из комнаты. А вот его друг пока уходить не спешил. Окинул нас оценивающим взглядом, растянул губы в усмешке и сказал:

- Даже не думайте сбежать. Это бесполезно и бессмысленно. Советую просто успокоиться и принять ситуацию такой, какая она есть. В любом случае, пока ничего не доказано. И выводы делать рано. Вы очень интересные люди, и мне бы не хотелось, чтобы испортили себе жизнь, поддавшись эмоциям.

Он поставил бокал, который всё ещё держал в руках, обратно на столик и, сдержанно улыбнувшись, добавил:

- Спасибо за гостеприимство и вино. Оно на самом деле очень вкусное. И знайте, несмотря на обстоятельства, мне было приятно с вами познакомиться. Прошу лишь, не наделайте глупостей. И… - он на мгновение замолчал, будто о чём-то раздумывая, - поговорите с Эрки. Можете мне не верить, но для него ваше благополучие на самом деле важно.

А после ушёл, не дожидаясь ответа.

Мы же с Эльнаром так и остались посреди комнаты… в которой этим вечером прозвучало то, что для кого-то из нас, скорее всего, станет приговором.


Глава 13

Эмбрис сидел в личном кабинете в королевских покоях и с задумчивым видом рассматривал игру света на янтарной поверхности коньяка в своём бокале. Но мысли короля в этот поздний час были совсем не о благополучии страны, не о вопросах реформ, не о взаимоотношениях с соседними государствами. Он думал о своих детях… О детях, которые по праву рождения были прокляты королевской властью.

А причин у этих раздумий имелось немало. Миркрит до сих пор находилась в изоляторе в ожидании суда. Правда, она по большей части была сама виновата в своих бедах. Неизвестные злоумышленники всего лишь немного помогли ей решиться на убийство, вовремя подсунув зелье агрессии. Но Мирк хотя бы взрослый человек, который сам несёт за себя ответственность. Другое дело - Эвенар.

Младшему принцу недавно исполнилось восемь лет. Он воспитывался вне стен дворца, жил вместе с гувернёрами в имении «Цветок сандала», которое располагалось на тёплом побережье. Его охраняли лучшие из лучших. Но всё равно не смогли уберечь. А ведь малыш совсем недавно начал чувствовать свою стихию – воздух. Тёмная же магия и вовсе была с ним с рождения. Теперь не осталось ничего. Эвенар больше не маг, и ни один целитель так и не смог понять, что за болезнь сделала его таким.

А родись он в обычной семье, не являйся он принцем, претендентом на престол, и ничего бы этого не произошло! Мальчик бы спокойно жил со своей семьёй, а не с охраной и воспитателями. Видел бы отца и мать каждый день, а не раз в неделю. Он бы, наверное, чаще улыбался, и в его глазах не было бы такой горькой тоски.

Микаэлья… Старшая из принцесс. Наверное, она оказалась самой счастливой из всех детей короля. Вышла замуж за любимого человека, родила дочь, занималась детскими домами и школами страны, жила вместе с супругом в особняке в пригороде Эргона, и во дворце появлялась крайне редко. А ведь она просила разрешить Эвенару жить с ними. А Эмбрис запретил. Боялся, что Мика вырастит из младшего брата неженку.

Но сейчас это уже не важно. Время назад не воротишь, и ничего не переиграешь. Теперь нужно найти способ вернуть магию малышу Эви. И вычислить ту сволочь, которая это с ним сотворила.

Микаэлья была единственным ребёнком короля, за которого  нынешней сложной ситуации он почти не волновался. Она выросла чрезвычайно осторожной и сообразительной девушкой, да и её муж Максимилиан, возглавляющий внешнюю разведку Карилии, отлично организовал охрану супруги. Но главная причина была в другом, и об этом знал лишь ограниченный круг лиц - Мика не имела права наследовать престол.

 Свой отказ Микаэлья подписала после того, как у Эрки родился сын. Она посчитала, что так её семье будет спокойнее. Тогда Эмбрис решил не придавать огласке отречение принцессы, даже сохранил ей титул. Хотя из Мики всё равно не вышло бы толковой правительницы. Для этой роли она была слишком мягкой и слишком доброй.

Конечно, факт отказа принцессы от трона был скрыт, но его величество не сомневался, что заговорщикам об этом известно. Учитывая все имеющиеся факты, выходил неутешительный вывод – где-то в близком окружении короля есть предатель, который отлично знает всю королевскую семью. Но Эмбрис даже представить не мог, кто из его соратников решился на организацию переворота. 

Всё своё близкое окружение король знал несколько десятилетий. Министры, главы департаментов, даже их секретари и помощники были проверенными надёжными людьми. Так кто же из них «крыса»? А главное, как его вычислить? Как предугадать следующий шаг… и не позволить навредить ещё и Эрки.

Эркрит… Старший сын. Наследник. Но мало кто догадывался, что самого кронпринца искренне тяготит его титул. Он совсем не был рад, что именно ему когда-нибудь достанется трон, но за последние годы примирился с этой мыслью. Принял её, как неизбежное зло. И хотя Эрки утверждал, что не имеет таланта к управлению страной, на деле он раз за разом доказывал обратное. Эмбрис искренне гордился сыном. Он точно знал, что во время правления Эркрита королевство будет процветать.

Вот только стараниями заговорщиков сейчас у страны остался всего один наследник… если не считать бастарда. А это значит, что Эрки грозит реальная опасность. Конечно, его охраняют, да и сам он за себя постоять в состоянии, но учитывая изобретательность врагов, Эмбрис боялся за сына. Ведь если с ним что-то произойдёт… корона Карилии достанется бастарду, о котором наверняка найдётся кому объявить. Его величество не сомневался, что заговорщики и доказательства предоставят, и народ сумеют убедить. Вот только под чью дудку будет плясать этот наследник?

Бастард… Сегодня, наблюдая за Эльнаром и Мейларой, Эмбрис крепко задумался, а кто из них может быть его ребёнком? В них обоих было что-то близкое королю, хотя Эля он воспринимал намного ближе. Глядя на то, как парень категорически  отказывался от должности исполняющего обязанности кронпринца, Эмбрис невольно вспомнил себя.

Молодой Брис был таким же. Всё думал, как бы перебросить бремя власти на кого-нибудь другого. Даже собирался отказаться от права наследования в пользу брата. Но мать не позволила. Королева Эриол была уверена, что никто из её детей кроме Эмбриса страну в кулаке удержать не сможет. Хотя Литар бы смог. Из него бы получился крайне суровый правитель, зато никаких заговорщиков бы не было вообще.



От раздумий его отвлёк стук в дверь. И Брис даже не удивился, когда, получив разрешение, в кабинет вошёл Кертон Амадеу.

- Пьёшь? – с укором посмотрел на него верховный маг.

- Думаю, - спокойно отозвался правитель Карилии. – А ты, небось, явился отчитывать меня за излишнюю разговорчивость, резкость и прямолинейность?

- Ты уже большой мальчик, Эмбрис, - усмехнулся лорд Амадеу. – Да и король, плюс ко всему. Кто я такой, чтобы указывать тебе на ошибки?

- Мудрейший из мудрейших, - хмыкнул его величество. - Я не вижу трагедии в том, что наши претенденты на роль бастарда узнали, чьим ребёнком является один из них. Более того,  их реакция многое мне показала.

- Очень интересно услышать твои выводы, - проговорил маг.

- Пока оставлю их при себе, - бросил Эмбрис. – Лучше расскажи, зачем явился. Или, хочешь, я сам угадаю? Уж больно красноречивой была твоя реакция на имя матери девочки.

Верховный маг тяжело вздохнул, забрал из пальцев короля бокал с коньяком и одним махом выпил половину содержимого.

- Я знал её, - признался Кертон. – Мейлара права, имя Тиса – очень распространено среди простолюдинок. И во дворце даже сейчас есть несколько работниц, которых зовут именно так. Но глядя на Мей, я вспомнил ту самую горничную. У них взгляды одинаковые. И… у меня есть подозрения, кто может оказаться отцом девочки.

- И кто же? Неужели я? – с усмешкой поинтересовался король.

- Не ты. Ты на Тису даже не смотрел. Тебя тогда привлекали яркие девушки, готовые для твоего высочества на всё. Она была другой. Тихой, скромной, а от мужчин и вовсе шарахалась. Потому вероятность того, что Мейлара - твоя дочь, сводится к минимуму.

- Чего-то подобного я и ожидал, - вздохнул Брис. – Значит, мой сын Эльнар?

- Доказательств нет. Проверить его кровь мы не можем. Потому нужно либо скорее избавить Эля от метки, либо найти его мать.

- У меня есть некоторые мысли о том, кто она. Но позволь, я пока оставлю их при себе. Лучше расскажи о своих подозрениях относительно отца Мейлары.

- Прости, я тоже пока оставлю их при себе, - проговорил верховный маг и, допив остатки коньяка, добавил: – Без доказательств они не имеют смысла.

После чего ушёл, оставив короля в компании опустевшего бокала.

Эмбрис проводил его взглядом и тоже направился к выходу. Но теперь его волновали уже совсем другие мысли, чем до визита верховного мага. Он думал о двух вещах: как легче официально ввести Эльнара в семью, и где найти правильные слова, чтобы рассказать любимой супруге о существовании бастарда.

Правда, пока не найдутся доказательства, никаких действий он предпринимать не собирался. Но что самое важное, Брис теперь больше не сомневался, что Эль его сын и даже немного гордился, что у него такой своенравный, сильный и гордый ребёнок.


***


Этой ночью я долго не могла уснуть. Лежала в постели, старалась держать глаза закрытыми, но они сами собой раскрывались… и смотрели на часы со светящимся циферблатом, висящие на противоположной стене.

Эля в комнате не было, и с момента его ухода прошёл один час и тридцать девять минут. Нет, я не сомневалась, что скоро он появится, чтобы коснуться меня, ведь иначе нам обоим придётся несладко. Но… наверное, я просто привыкла, что во время сна он всегда рядом, держит меня за руку. Потому сейчас и не знала, как заставить себя заснуть.

Когда этим вечером верховный маг и его странный друг оставили нас одних, я хотела поговорить с Элем, обсудить ситуацию… но он лишь отмахнулся. А потом и вовсе заявил, что ему жизненно необходимо проветрить голову. Наверное, я бы даже пошла с ним… если бы он позвал. Но Эль не стал этого делать. Коснувшись на прощанье моей руки, он покинул дом.

Сначала я собиралась снова заняться артефактом, но несколько бокалов вина, выпитых за вечер, сбили всю концентрацию, а уж о том, чтобы создавать тонкие плетения, вообще не могло быть и речи. Потому, походив из угла в угол, полистав книги, я решила принять душ и укладываться спать. Увы, уснуть у меня так и не получилось.

Лёжа в кровати и прислушиваясь к происходящему в доме, я уловила момент, когда вернулись ребята. Причём, если Дейлис сразу пошёл спать, то Рита и Вистер ещё долго шептались о чём-то в коридоре второго этажа. А потом всё в доме снова стихло.

Разглядывая тени на потолке, я никак не могла отделаться от двух мыслей: где сейчас Эль, и что я буду делать, если окажусь дочерью короля? Причём, как ни странно, но первый вопрос интересовал меня куда сильнее. Может, всё дело в том, что даже в фантазиях не могла представить себя принцессой?

Но где же Эль? Неужели он не придёт? Настолько увлёкся проветриванием головы, что забыл о клейме из тёмной магии?

А может, его так зацеловала очередная подружка, что он окончательно потерял счёт времени? Гуляет, развлекается, а я… лежу тут и жду его, как примерная жена. И это при том, что мы даже не пара! Друзья. Друзья, же? Вот только с каждым днём я всё больше понимала, что Эльнар мне гораздо больше, чем просто друг. Намного больше.

- Чего не спишь? – наконец услышала я тихий знакомый голос. – Почти час ночи.

Он прошёл по моей комнате и, присев на край постели, легко взял меня за руку.

- Кажется, я разучилась без тебя засыпать, - призналась, сама поражаясь тому, как легко это говорю.

Он улыбнулся и уже привычно большим пальцем погладил моё запястье. От него пахло вином и женскими духами, но я предпочла не обратить на это внимание. Просто наслаждалась тем, что сейчас он рядом, ведь знала, что скоро снова уйдёт.

- Засыпай, Мей, - шёпотом сказал Эль. – Я посижу с тобой.

- А ты разве не собираешься ложиться? – спросила с надеждой.

- У меня ещё дела. Но пока ты не уснёшь, я побуду рядом. Давай, закрывай глазки, спи и ни о чём не думай. Отложи все мысли на завтра. Всё равно за ночь ничего не изменится. Спи, а утром с новыми силами мы с тобой начнём думать, как жить дальше.

Не знаю, сколько он пробыл рядом, но уснула я быстро… хотя, лучше бы и дальше смотрела в потолок.


***

…В этот раз знакомый лабиринт показался мне ещё более мрачным и безжизненным. Теперь на полу была вода, каменные стены покрывала плесень, а в затхлом воздухе жутко воняло сыростью и гнилью. Я снова шла вперёд, стараясь найти выход, но выхода не было.

«Ты не нужна ему…» - отражался от стен зловещий шёпот.

- Отстань! – говорила я в ответ.

«Ты не нужна никому, - не желал молчать этот неведомый некто. – Не была нужна матери, не была нужна отцу, а сейчас не нужна Эльнару».

- Заткнись! – выпалила я, чувствуя, как заканчиваются силы.

«Но ты нужна мне, Мейлара… вместе мы сможем всё. Вместе мы добьёмся небывалого успеха. Просто… покорис-с-сь»

- Да пошёл ты! – рявкнула, споткнувшись и больно ударив колено. – Главное, что я сама себе нужна. Уже этого достаточно!

«Ты не нужна ему…» - снова завёл свою песню голос, но я упрямо старалась не обращать на него внимание.

Коридоры сменялись развилками, на которых приходилось снова выбирать направление. И я шла наугад, хоть и на подсознательном уровне знала, что выхода отсюда нет. Здесь можно бродить годами, десятилетиями, но так и не добраться туда, где ждёт свобода.

Силы кончались, но я не останавливалась. И лишь когда не смогла больше сделать ни единого шага, неожиданно поняла, что это сон, а значит, мне просто нужно проснуться.

И лишь подумав об этом, мгновенно вернулась в реальность.


Увы, как и в прошлый раз, едва открыв глаза, я почувствовала, что задыхаюсь. Лёгкие словно отказывались работать, и едва получалось сделать даже не полвдоха, а какую-то его четвертинку. И что хуже, в мыслях билось только одно желание - найти Эльнара… прямо сейчас.

С кровати я не встала, а свалилась. Подняться не смогла – не было сил. Идти не получалось, и всё, что я могла – это кое-как ползти на четвереньках. Но когда преодолела разделяющую наши комнаты иллюзию, с ужасом осознала, что кровать Эля пуста!

Но если его нет в комнате, может, он внизу? Конечно, внизу. Нужно идти вниз!

И я поползла к двери. Воздуха всё ещё не хватало, лёгкие уже горели огнём, тело почти не слушалось, но я не могла сдаться.

Открыла дверь, попыталась по ней подняться. Держась за стенку, прошла по коридору до самой лестницы, и снова упала на четвереньки. Даже не знаю, как умудрилась сползти по ступенькам и не скатиться. Но когда оказалась на первом этаже,  сама себя не понимая, направилась к гостиной, где сейчас было так же темно, как и во всём доме.

И всё же внутренний голос подсказывал, что Эльнар там, и мне нужно поспешить. Вдруг ему сейчас настолько плохо, что он даже передвигаться не может? Вдруг ему нужна моя помощь?

Стоило мне доползти до двухстворчатых дверей и толкнуть одну створку, и я поняла, что выбрала правильное направление.

Да, Эль на самом деле оказался в гостиной, вот только явно чувствовал себя преотлично! Ему вообще было сейчас очень хорошо – в отличие от меня! По крайней мере со стороны мой друг выглядел вполне довольным. Он сидел на софе, на его коленях, словно в седле, расположилась Литти, и они так самозабвенно целовались, что просто не обращали внимания на происходящее вокруг. Моего появления они точно не заметили, да и дверь располагалась в тени, зато парочку прекрасно освещал льющийся через окно лунный свет.

Я так и застыла на месте, всё ещё не в силах сделать нормальный вдох. И пусть знала, что мне необходимо сейчас коснуться Эля, но всё равно продолжала молчать.

- Идём в твою комнату, - чуть хрипло проговорила Литти.

- Нет, - ответил Эльнар. – Не хочу. Давай останемся здесь.

- А вдруг кто-то войдёт?

- А тебе не всё ли равно? – бросил он, расстёгивая пуговицы на её рубашке. – Как войдёт, так и выйдет. К тому же сейчас ночь, все спят.

Он снова поймал её губы, потом поцеловал в шею, опустился к груди, прикрытой лишь тонкой тканью бюстье, а я, кажется, вообще дышать перестала. Но когда рука Эля влезла под широкую длинную юбку девушки, Литтора его остановила.

- Какой шустрый, - сказала она, провокационно улыбнувшись. – Но я всё равно шустрее.

А потом девушка выпуталась из его объятий и сама опустилась перед Элем на колени. Её руки потянулись к ремню на его брюках… расстегнули пуговицы… и я попыталась отвернуться.

Нет, у меня не было сил смотреть на это! Не хочу. Не нужно! Это… это… гадко! Но мой взгляд сам собой снова возвращался к занятой непотребствами паре. Какой ужас! Неужели Эльнару это нравится? Да, ему совершенно точно нравится!

Воздуха не хватало, лёгкие болели, а в голове появилась безумная мысль - уйти. Вот прямо сейчас добраться до двери на улицу, выползти и сбежать. Ото всех! От Эля… которому я, и правда, не нужна. От короля и его агентов! От прошлого…  от всего того, что угнетает и не даёт покоя.

А что потом? Не знаю. Не важно это. Что-нибудь придумаю.



По щекам катились слёзы, но я поняла это, только когда несколько капелек упали мне на руку. Я старалась не думать об Эльнаре и о том, что увидела в гостиной, но гадкие картинки сами собой вставали перед глазами. И от этого сердце в груди дико ныло, душа рыдала, а желание убраться подальше становилось нестерпимым.

Но когда до заветной двери оставалось совсем немного, над головой неожиданно зажёгся свет, а за спиной прогрохотал голос Брона:

- Мейлара! Куда это ты собралась?

В следующую секунду бывший вояка подхватил меня под мышки и поставил на ноги. Вот только сама я стоять не могла. Осознав, в каком я состоянии, мужчина выругался, причём выражения явно не выбирал. А потом потянулся к артефакту связи и вызвал Эркрита.

- Мей! – послышался где-то в стороне голос Эльнара.

И я сама не заметила, как оказалась у него на руках. Перед глазами всё расплывалось, а ещё я никак не могла перестать плакать. Зато, как только меня коснулся Эль, хотя бы начала дышать нормально.

- Что случилось?! – выпалил он, глядя на нашего коменданта.

- Я тебе скажу, что случилось, когда посторонних из дома выгонишь! – грозно прорычал Брон. – И отдай мне девочку, а то ещё уронишь. Пьян, как бревно!

Отобрав у Эля моё обессиленное тело, комендант развернулся и направился к лестнице.

- Вышвырни отсюда свою подстилку, или это сейчас сделаю я! - заявил мужчина, не оборачиваясь. - И если через пять минут не придёшь, кранты тебе, Харпер. Своими руками придушу!

Эль ничего не ответил. Но в моей спальне появился всего через минуту. Он был откровенно бледен и не на шутку взволнован. Проигнорировав грозный взгляд Брона, подошёл прямиком к моей постели, присел на её край, взял меня за руку… И всё бы хорошо, но у меня перед мысленным взором тут же встала картина, как он пытался этой самой рукой влезть под юбку Литти.

Литти… которая потом…

Мне снова стало противно. Настолько, что я даже смогла высвободить ладонь и спрятать её под одеяло.

- Не трогай, - прошептала, отведя взгляд. – Пожалуйста, не трогай меня.

- Мей, да что с тобой случилось? Это ведь метка? Но почему твоя сработала, а моя – нет?

Он выглядел растерянным и… виноватым. Но от этого мне легче не становилось. В голове до сих пор билась мысль, что мне нужно уходить. Что я не должна быть рядом с Эльнаром. Что я не нужна ему… Никому не нужна!

- Я связался с Эркритом, - чуть более спокойным тоном сообщил Брон. – Он скоро появится. Вот тогда всё и выясните. Сидите тут, а я пойду проверю периметр и охранную сеть. Сдаётся мне, кто-то ждал нашу Мейлару неподалёку, потому что она очень активно ползла к двери.

После этих слов он вышел, а мне впервые стало очень неуютно рядом с Элем. Я даже попыталась отодвинуться, но он понял меня по-своему. Скинул туфли, забрался в мою постель и крепко прижал меня к себе.

- Не брыкайся, - сказал он строго, когда я попыталась высвободиться. – За что ты на меня злишься?

- Ни за что, - бросила, отметив, что ко мне вернулся голос.

- Мей, мы же с тобой договорились, что не будем больше ругаться. Прошу, не нужно молчать. Скажи, что я сделал не так?

Он держал меня крепко, высвободиться не было ни малейшей возможности, но и отвечать на его вопрос я не спешила. Пусть сам догадывается. А мне сейчас и без того тошно… от всего.

- Мейлара, - продолжал настаивать Эль. – Когда я услышал голос Брона, дверь гостиной была приоткрыта. А ведь мы её точно закрывали. Отсюда вывод, ты видела меня и Литти.

Моего ответа он так и не дождался.

- Значит, видела, - удручённо вздохнул Эль. – И теперь злишься. Скажу больше – обижена до глубины души. Даже смотреть на меня не хочешь. А ведь сама отправляла меня к другим девушкам. Почему же злишься?

Я продолжала молчать, глядя в сторону. Эль коснулся моего плеча, но я дёрнулась, намекая, что не желаю его прикосновений. Намёк он понял, вот только руку не убрал.

- Не желаешь, чтобы я до тебя дотрагивался? Так, Мей? Из-за того, что видела? Вопрос, как много ты видела?

- Достаточно, - буркнула, закрыв глаза.

Несмотря на мрачное состояние души, в объятиях Эля я чувствовала себя удивительно уютно. И от этого становилось только обиднее.

- Это тебя так расстроило? – мягко спросил Эль, поглаживая меня по руке.

- Нет.

- Да, - с сожалением сказал он.

А потом тяжело вздохнул и коснулся губами моего плеча под сползшим рукавом сорочки. Я же настолько опешила от этого порыва, что просто застыла.


- Знаешь, я же тебе уже как-то рассказывал, что не все девушки хранят себя для мужа, а многие из них очень любят секс. Так вот, Литти именно такая. Всё, что ты видела - просто игра. На самом деле ни она мне не нужна, ни я ей не нужен. Нам плевать друг на друга.

- Ей на тебя не плевать, - буркнула я.

- Это её проблемы, - отмахнулся Эльнар. – Я ей ничего не обещал, отношения не предлагал и замуж не звал. И сейчас я не с ней, Мей, а с тобой. И если ты попросишь, если только скажешь, что это для тебя важно, то я больше не оставлю тебя одну ночью. И плевать на развлечения.

Я не ответила, но, повинуясь странному порыву, развернулась, прижалась щекой к груди Эля. Вот только запах женских духов, въевшийся в его рубашку, снова жутко разозлил. Я дёрнулась и хотела отстраниться, но меня не отпустили.

- От тебя пахнет Литторой, - буркнула я, стараясь снова не расплакаться.

- Ну, хочешь, я сниму с себя все эти вещи? Или переоденусь? Мей, прошу, выбирайся из этого жуткого состояния. Ты сама на себя не похожа. Я же ни разу не видел, как ты плачешь. А сейчас у тебя явно истерика. Хорошо хоть слёзы кончились.

Он ещё крепче прижал меня к себе и потёрся носом о мои волосы.

- Тебе опять что-то приснилось? – вкрадчивым тоном спросил Эльнар.

- Да, - призналась я. – Снова лабиринт. И голос… который говорил, что я никому не нужна. Ни матери, ни отцу, ни тебе. Никому. Он звал, снова уговаривал подчиниться. А когда я проснулась, в голове билась только одна мысль – найти тебя. – Вздохнула и добавила: - И я нашла. Хотя лучше бы сдохла по дороге.

- Не говори так! – Эль сел на постели, заставил сесть меня и посмотрел мне в глаза. – Даже думать не смей, что ты мне не нужна! Нужна, Мей! Очень-очень нужна!

Мы сидели друг напротив друга, я растворялась в его сияющем взгляде, и чувствовала, что начинаю снова нормально воспринимать реальность. А ещё мне хотелось верить в слова Эля, но обида всё равно засела в душе.


И тут до моего слуха донёсся шорох, который исходил со стороны двери. Повернув голову, я удивлённо уставилась на прислонившегося к стене Эрки. Он выглядел уставшим и откровенно заспанным, но одет был вполне прилично. Стало стыдно, что из-за меня ему пришлось срываться сюда среди ночи.

- Простите, я не хотел подслушивать, но когда вошёл, ты, Мей, как раз рассказывала про сон. Вот я и не стал вас прерывать, - проговорил кронпринц. И сразу перешёл к причине своего появления: – Брон проснулся, потому что у него сработал артефакт, уловивший мощный всплеск тёмной магии. Пошёл проверить, увидел Мей. А если бы не пошёл, ушла бы ты в неизвестном направлении. А Эль бы отправился следом. Вот вам вариант этакого добровольного похищения, которого не произошло лишь чудом.

Он отлепился от стены, прошёл по комнате и сильнее задёрнул шторы на окне.

- То есть вы считаете, что похитители просто воспользовались удобным моментом? – уточнил Эль, обняв меня за талию и развернувшись к Эркриту.

- А может, уже без «вы»? – устало бросил наследник престола. – Мне кажется, мы с вами уже достаточно знакомы, чтобы перейти на неформальную форму общения.

- А что, давай. Тем более что вполне возможно кто-то из нас твой близкий родственник, - ответил ему Эльнар, а я ощутила, как напряглись его руки.

Эрки удивился. Он перевёл взгляд с Эля на меня, словно не веря своим ушам, и вдруг на его лице появилась довольная улыбка.

- Кто проболтался? – спросил он. – Неужели Кертон?

- Нет, его друг. Господин Арвайс, - ответил Эльнар.

- Арвайс? – брови Эркрита поползли вверх. – Серьёзно?

- А кто это, кстати, такой? – спросила я. – Он вёл себя, как дознаватель, да и форма на нём была, как у высших чинов департамента правопорядка.

- Мей, давай, чтобы не врать, я просто скажу, что это очень высокопоставленный чиновник с широким спектром полномочий, - отозвался Эркрит и, развернув стул, присел напротив нас с Элем. – И что, он просто взял и сказал вам в лоб, что кто-то из вас - ребёнок моего отца?

- Нет, я спросил его, не в курсе ли он, кто тот человек, чьего бастарда разыскивают. Лорд Амадеу сказал, что нам лучше этого не знать, а господин Арвайс взял и выложил правду, - Эль горько усмехнулся и покачал головой. – Нет, я всякое мог предположить, но не это.

- Увы, Эль, такова правда, - развёл руками Эркрит. – И ты прав, кто-то из вас - мой брат или сестра. И пока вы не придумали себе глупостей, скажу: я хорошо отношусь к вам обоим. И вы в любом случаем можете  смело рассчитывать на мою помощь и поддержку. Но… - он вдохнул. – Тут важно отметить причину, по которой мы вообще начали поиски бастарда. Нам стало известно, что группа агрессивно настроенных оппозиционеров желает устроить государственный переворот. Сместить с трона короля и посадить туда своего человека. А бастард королевской крови - это идеальный вариант. Фактически, это ребёнок короля, который не имеет ментальной или моральной привязанности к семье. Наследник, которому уж точно плевать на отца, который о нём и знать не знал. Поиски шли с двух сторон: с одной – агенты короля, с другой – заговорщики. И пока мы пытались найти доказательства, они – действовали. Решили подчинить предполагаемого бастарда, использовав метку из тёмной магии, которая при правильном нанесении и закреплении на ауре точнее не была бы видна. Вот только вы эту самую метку разделили, и тем самым получили шанс не допустить катастрофы.

- Так нас поэтому в столицу перевели? – поинтересовалась я.

Почему-то стало немного обидно. Я-то думала, что действительно заслужила это право, а на самом деле кому-то просто оказалось удобно, чтобы мы были под рукой.

- Отчасти, - отозвался Эрки. – Вы ведь на самом деле очень способные студенты. Настоящие самородки от магии. А ещё здесь вас гораздо проще охранять. И мне легче контролировать проявления тёмной магии у ваших меток. Кстати говоря, здесь я именно за этим.

После Эркрит внимательно осмотрел рисунки на наших запястьях, сделал какие-то зарисовки в карманном блокнотике. Ещё раз подробно расспросил меня обо всём случившемся этой ночью, уделил особое внимание моим эмоциям, чувствам и ощущениям. Всё тщательно записал. А потом заявил, что завтра же выкроит время и отправится в какое-то непонятное место, где хранятся книги по тёмной магии, но откуда их невозможно вынести.

- Давно следовало это сделать, - бросил он. – Но я всё же рассчитывал, что удастся обойтись своими силами и не прибегать к ритуалам. Думал, что сам расшифрую знаки и руны, и смогу обратить их действие. Но на это нужна уйма времени, а его у нас нет.

- Если хочешь, - начал Эль, у которого поразительно легко получилось обратиться к Эркриту на «ты», - я мог бы отправиться туда с тобой. Может, тебе пригодиться моя помощь?

- Знаешь,  а давай, - кивнул Эрки, которому эта идея явно понравилась. – Завтра вечером. Скажем, в шесть. – И, повернувшись ко мне, спросил: - Мейлара, а ты хочешь с нами?

 - Увы, мне нужно до понедельника доделать артефакт, а ещё у меня завтра встреча, потому… если можно, то я останусь здесь.

- Как хочешь, - ответил Эрки и настаивать не стал.



Перед тем, как уйти, Эркрит ещё раз осмотрел мою метку и настоятельно попросил не нервничать, не переживать и не злиться, потому что эти эмоции усиливают действие тёмной магии. Я прислушалась и едва ли не клятвенно пообещала быть спокойной и радоваться всему и вся.

Эль проводил кронпринца, как-то даже слишком быстро принял душ и вернулся ко мне. Правда, в этот раз лёг на свою кровать. После чего привычно протянул мне руку сквозь иллюзорную стену, которую я, не задумываясь, сжала.

- Пожалуйста, не злись на меня, - тихо проговорил Эльнар. – Если я обидел тебя, то точно не специально.

- Я не злюсь, - ответила честно. – Просто эта картина до сих пор у меня перед глазами. Не думала, что настолько остро отреагирую. Знала ведь, что ты спишь с разными девушками. Просто не ожидала увидеть такой момент. Это оказалось… больно. В сердце будто штырь воткнули.

- Очень похоже на ревность, - донёсся до меня спокойный голос Эля. Увы, из-за иллюзии стены я не могла видеть его лицо.

- Да, думаю, это и была ревность, - согласилась, прикрыв глаза. – Дружеская. Просто мне было очень плохо, я нуждалась в твоей помощи, в твоём присутствии, а ты в это время занимался всякими извращениями в компании крайне легкомысленной особы. Вот мне и стало обидно.

Я ждала ответа Эльнара, но он почему-то молчал. Так прошла, наверное, целая минута, в течение которой в моей голове промелькнули десятки мыслей и предположений. Потому я всё-таки не выдержала и заговорила сама.

- Прости, что я прервала твой отдых. Ты и так из-за меня не можешь в комнату никого привести. Вынужден выкручиваться.

- Мей, замолчи, пожалуйста, - раздражённо попросил Эль, крепко сжимая мои пальцы. – Хочешь, чтобы я сказал, что мне стыдно? Да, мне стыдно. Я не хотел, чтобы ты это видела. С моей стороны было глупостью привести Литти в наш дом.

- И всё же, Эль, ты не должен отказываться от своих привычек из-за меня. Я же видела, как… - запнулась на полуслове, но всё равно решила договорить: - Как тебе нравилось то, что делала Литтора.

Он обречённо вздохнул, будто на самом деле устал от этого разговора.

- Давай закроем тему, пока я лишнего тебе не наговорил, - сказал Эль. – А то ты сейчас вынудишь меня, и я признаюсь тебе, кого и в каких позах представлял на месте Литти в той гостиной. И не факт, милая Мей, что после этого ты не начнёшь от меня шарахаться. Потому, закрывай глазки и спи.

Эта его отповедь только сильнее меня запутала. Хотелось всё-таки уточнить, что именно он имел в виду, и почему я должна буду от него шарахаться. Но пара промелькнувших в голове догадок быстро охладила моё желание задавать вопросы. Эль прав, лучше уж я останусь в блаженном неведении. А то мало ли.

Как ни странно, но уснула я быстро. И снился мне закат, вечерние улицы Эргона, и парень, обнимающий меня за талию.

 Увы, не Эльнар.


Глава 14

Весь следующий день я, как и планировала, занималась своим артефактом. Корректировала формулы, создавала основу плетения, проверяла его работу. В итоге к вечеру мне удалось окончательно закрепить на стрелках часов энергетический каркас из плетений, который исправно двигался, согласно моим расчетам. Теперь осталось только правильно наложить иллюзии. Но это я благоразумно решила оставить на завтра.

Чем весь день занимался Эль, я не интересовалась – была слишком увлечена своей работой. Раз в два часа он подходил ко мне, касался плеча и тихо удалялся, чтобы не отвлекать. И только около полудня силой вытащил меня из комнаты и заставил пообедать. Я не хотела есть, все мои мысли были сосредоточенны на артефакте, но под упрямым взглядом Эльнара пришлось подчиниться. Правда, с едой я справилась за считанные минуты и сразу поспешила вернуться обратно к своему недоделанному артефакту.

Больше никто и ничто меня от работы не отвлекало. И когда вечером в комнате уже привычно появился Эль, я не придала этому значения. Вот только на сей раз он не спешил ко мне прикасаться. Подошёл к столу и, скрестив руки перед грудью, остановился напротив.

- Всё, Мей. Хватит, - заявил Эльнар решительным тоном. – Тебе тоже нужно отдыхать. Бросай свою работу, переодевайся и иди на свежий воздух. Тем более что один высокородный хлыщ утверждает, что ты обещала ему прогулку.

Я подняла на Эля непонимающий взгляд, несколько раз моргнула и всё же решила уточнить:

- А кому я прогулку обещала?

- Не помнишь? – вздохнул Эльнар.

- Нет, - отрицательно мотнула головой. – Не помню.

- Зато твой дружок помнит. Сидит в нашей гостиной и ждёт, пока ты спустишься.

Судя по выражению лица Эля, присутствие этого гостя его ни капли не радовало. Более того – раздражало. А из всех моих знакомых хуже всего он относился к Семиру Амадеу.

- Точно! - выпалила я, вскакивая со стула. – Сем ведь на ужин меня пригласил! Но он должен был прийти только в шесть…- метнула взгляд на часы, и схватилась за голову: - Уже почти шесть! Как я могла забыть?! Нужно же переодеться, причесаться, умыться. Ох…

Эль, видя мои метания, только закатил глаза.

- Ну, пять минут у тебя ещё есть. Думаю, ты успеешь, - проговорил он. – Но если хочешь, могу помочь тебе с переодеванием.

- Спасибо, сама справлюсь,  - отозвалась, не обратив внимания на двусмысленность его фразы. – Передай, пожалуйста, Семиру, что я уже спускаюсь.

- Конечно, передам, - бросил Эльнар. – Когда сам спущусь. Мне тоже переодеться нужно. В шесть обещал прийти Эрки. Но ты вряд ли об этом помнишь.

- Помню, - ответила, раскрывая шкаф и осматривая свой гардероб, который с недавних пор благодаря Элю пополнил целый десяток новых платьев. – Про Эрки я точно помню. Вы в какое-то хранилище книг по тёмной магии собирались.

- Но через час и сорок минут нам с тобой нужно будет встретиться, - заметил Эль. – Вызову Семира по артефакту связи, чтобы выяснить ваше местонахождение. – И недовольно добавил: - А мог бы, не напрягая посторонних, вызвать тебя, если бы ты не упиралась и позволила купить тебе такую нужную вещь, как артефакт связи.

            - Я к этому времени уже вернусь домой, - отмахнулась, пропуская мимо ушей его последнюю фразу-упрёк. – Давай встретимся здесь в саду. Я буду ждать тебя на лавочке.

- Отлично, - на лице Эльнара появилась довольная улыбка. – Но я пока не прощаюсь. Коснусь тебя, как придёт Эрки. И с этого момента начнётся отсчёт времени.



Эркрит явился с опозданием ровно на две минуты. Когда я спустилась в гостиную, он как раз извинялся за непредвиденную задержку. Никого кроме Эля и Семира в комнате не было - куда делись остальные, я не знала. Но кажется, вчера Рита говорила, что они с Вистером собирались на ярмарку.

 Перед самым уходом Эльнар взял меня за руку и отвёл чуть в сторону.

- Ты же будешь хорошей девочкой? – тихо спроси он, глядя мне в глаза. – Мне страшно оставлять тебя после вчерашнего. Если бы я не знал, что тебя охраняют, и если бы этот твой Сем не был сыном верховного мага, я бы никуда тебя не отпустил.

- Не волнуйся. Всё будет хорошо, - заверила я, мягко ему улыбнувшись. – Мы прогуляемся до ближайшего парка, посидим в кафе, и я вернусь домой.

Он вздохнул, уже привычно погладил большим пальцем моё запястье и зачем-то наклонился ближе.

- Я заказал для тебя артефакт связи, - прошептал мне на ухо. – Очень красивый, но не вычурный. Тебе обязательно понравится. А я всегда буду иметь возможность поговорить с тобой.

От звука его шёпота, от ощущения его дыхания в моих волосах я растерялась. К щекам прилила кровь, дыхание сбилось, а мысли пустились вскачь. Понятное дело, что в таком состоянии я не смогла ничего ему ответить. А Эль отстранился, кивнул мне и с невозмутимым видом отправился к выходу, где его уже ждал Эркрит.

Да уж. Кажется, только что, сама того не желая, я согласилась принять от Эльнара дорогущий подарок. Светлые Боги,  если он теперь каждый раз будет так со мной разговаривать, то я вообще на всё соглашусь! У меня просто не останется воли ему отказывать.


***


Вечер выдался прохладным и ветреным, потому долго гулять мы с Семиром не стали. Даже в парк не пошли, решив, что при такой погоде мы очень быстро замёрзнем. Поэтому Сем почти сразу повёл меня в кофейню.

- Прости, что вчера не присоединился к вашему празднику, - проговорил он, когда мы пили чай, угощаясь удивительно вкусными пирожными. – У моего друга неприятности, потому я должен был оказать ему поддержку.

- Проблемы с учёбой? – уточнила я.

- Нет, - ответил Сем. – Дарги не маг и не студент. Он хороший парень, но любит карты. Обычно ему везёт, но не так давно он проиграл просто огромную сумму, которой у него нет.

- И что теперь? Будет отрабатывать? – спросила без капли сочувствия.

Никогда не любила игроков. Они вызывали у меня исключительно неприятные эмоции. Я считала, что лёгкие деньги - выигранные, украденные, найденные - никому не могут принести счастья. Наверное, потому всегда старалась зарабатывать сама, а не ждать подачек или неожиданного чудесного обогащения.

- Он вчера признался, что ему поручили какое-то нехорошее дело, которое Дарги теперь вынужден выполнять, - ответил Сем. – Боюсь, он может влезть во что-то криминальное. И я бы хотел ему помочь, правда, не знаю, как. Но я разберусь, Мей. Обязательно. – И сам же сменил тему: - Расскажи лучше про тот артефакт, которым ты в последние дни так увлечена.

Конечно же, я рассказала. С восхищением поведала ему про подвижные энергетические структуры, про расчеты направления и сопротивления силы, про стрелки на часах, которые пришлось обработать уникальным алхимическим составом, который для меня сделала Ритора. Но Семир слушал без особого энтузиазма, хотя тоже учился на факультете артефакторов.

- Ты мне сейчас отца напомнила, - улыбнулся парень, когда я закончила свой монолог. – Когда он увлекается созданием какой-то очередной магической штуковины, так вообще из жизни выпадает. А уж если начинает рассказывать, что именно он там сотворил, так у него просто глаза горят.

- А тебе совсем не интересно создание артефактов? – спросила я.

- Почему же? Интересно, но не так, как тебе, - признался Семир. - Я ведь тоже воздушник, и у меня был выбор - идти на боевой факультет или на артефакторский. Мне хотелось к боевым магам, но мама заявила, что не позволит. Пришлось, чтобы её не расстраивать, учиться на артефактора, - сообщил он и сразу поспешил добавить: - Нет, я не жалуюсь, и даже рад, что так вышло. Но мне больше нравится создавать оружие.

В этой кофейне мы провели около часа. Сем рассказывал о своей коллекции магических клинков, поведал по секрету, что его папа коллекционирует коньяк. Он расспрашивал меня о родной деревне, Восточной академии, родителях, братьях, и я рассказывала, поражаясь тому, как легко нам общаться друг с другом. Семир в свою очередь поведал о сестре, с которой они, оказывается, были близнецами. Правда, у неё магический дар так и не проснулся. Хотя Селена не унывала: она закончила в прошлом году пансион и попросилась в ученицы к самой известной в столице модистке. У девушки оказался настоящий талант создавать наряды и образы, и уже сейчас её справедливо считали законодательницей моды во всей столице.

Когда мы покинули кофейню и возвращались домой по освещённым фонарями улицам Эргона, я всё же спросила Семира, как так получилось, что у его сестры, дочери верховного мага кролевства,  нет дара к магии. Сем только пожал плечами и ответил, что его мама – тоже обычный человек. Да и родила она их очень поздно.

- Маме было пятьдесят девять, когда мы появились на свет, - признался Сем, а у меня от удивления округлились глаза. – Да не пугайся ты так. Отец для неё сам всегда составы для сохранения молодости готовил. Он же у нас разносторонний маг. Так что и сейчас, в восемьдесят один, мама выглядит максимум на пятьдесят. Но постоянно твердит, что мечтает понянчить внуков.

- Ваши родители поздно встретились? Для них это не первый брак? – спросила я, пытаясь понять, как так получилось.

- Нет, просто, по словам мамы, она к тому времени уже отчаялась родить ребёнка. Потом встретила очень одарённую девушку-менталиста, и та каким-то непонятным мне образом настроила её на рождение детей. Так вот и появились мы с Селеной.

Рассказывая, Сем поймал мою руку и переплёл наши пальцы. И вроде бы простой жест, но мне стало не по себе. В этот момент я почему-то порадовалась, что на мне перчатки. Хотя с Эльнаром мы часто ходили так, да и дотрагивался он до меня постоянно. Но прикосновения Эля волновали, заставляли сердце биться чаще, а простой жест Сема смутил и вызвал желание спрятать руку в карман пальто. Но я слишком боялась обидеть этим парня, потому не стала ничего предпринимать.

Когда мы дошли до особняка, где в окнах уже горел свет, до назначенной встречи с Элем оставалось чуть больше пяти минут. Я сообщила об этом Сему, никак не желавшему уходить, и он заявил, что будет дожидаться появления Эльнара вместе со мной.

- Мей, - вкрадчиво проговорил он, когда мы вместе присели на холодную лавочку. – Знаешь, ты мне очень нравишься. Впервые встречаю такую красивую, интересную, но при этом простую и милую девушку.

Говоря это, он стянул перчатки, придвинулся ближе и коснулся тёплыми пальцами моей щеки. Я вздрогнула, но отстраняться не стала. Почему? Наверное, мне просто было интересно, что же Сем предпримет дальше.

Как-то так получилось, что у меня почти не было опыта близкого общения с парнями. Нет, дружить с ними я умела, но от свиданий почти всегда отказывалась. Первый мой поцелуй состоялся лет так в шестнадцать, на ярмарке в Тархалене. Меня поцеловал соседский парень. Это было не особенно приятно, да и пахло от него кислым вином. Не удивительно, что мне не понравилось.

Второй мой поцелуй случился уже в первый год обучения в академии. Однокурсник Теодор несколько дней подряд засиживался вместе со мной в библиотеке, хотя учиться совершенно не любил. И вот однажды, проводив до общежития, резко прижал меня к себе и припал к губам. Этот поцелуй был в разы приятнее. Мы с Тео даже повторили его на следующий день, и через два дня тоже. А потом я поняла, что не испытываю к нему никаких чувств, кроме простой дружеской симпатии, и мы перестали целоваться, оставшись добрыми приятелями.

Третий мой поцелуй должен был случиться с Элем - после нашей с ним прекрасной прогулки по Синлару на том же первом курсе, но Эльнар меня тогда так и не поцеловал. А целовать он, похоже, предпочитает таких, как Литти. Но лучше об этом не думать.

Зато Сему я, кажется, на самом деле нравлюсь.

- У тебя такая гладкая кожа, - чуть хрипло проговорил он, погладив меня костяшками пальцев по щеке. – Такие чарующие глаза, такие манящие губы.

Семир наклонился ещё ближе. Теперь между нашими лицами осталось совсем уж ничтожное расстояние. Я смотрела на него, не зная, что же сейчас хочу больше: чтобы он оставил меня в покое, или чтобы всё-таки поцеловал. Признаться честно, мне было даже интересно узнать, как целуются столичные аристократы.

И Сем не разочаровал. Сначала лишь слегка коснулся губами моих губ, будто проверял, не ударю ли я его за это. И только потом поцеловал по-настоящему. Я ответила, даже позволила ему коснуться моего языка своим. И в целом мне даже понравилось, и на колени к нему я тоже уселась добровольно. Вот только в душе всё сильнее билось странное ощущение, будто сейчас происходит что-то неправильное. Противоестественное. Будто, целуясь с Семом, я иду против себя и законов вселенной. Будто мне ни в коем случае не следует этого делать.

И тут до моего слуха долетел полный боли знакомый голос Эльнара:

- Мей… Зачем?..


***


На этот раз прыжок сквозь пространство длился дольше, чем обычно, но Эльнар даже не думал паниковать. Он чувствовал, как крепко и уверенно пальцы Эркрита сжимают его запястье, а значит поводов для беспокойства не было. Может, это и странно, но кронпринцу Эль на самом деле доверял и ни капли не сомневался, что Эрки ничего плохого ему не сделает.

Когда же они снова оказались в материальном мире, Эльнар огляделся и на мгновение застыл, восхищённый открывшейся перед ним красотой. Они стояли на ровной площадке, расположенной на вершине огромной скалы, а вокруг до самого горизонта простиралось бесконечное лазурно-синее море.

- Нравится? – спросил довольный кронпринц.

Эль с удовольствием вдохнул солёный морской воздух, от наслаждения прикрыл глаза и улыбнулся.

- Ещё как! Тут так красиво и… спокойно.

- Да, - согласился Эрки, встав рядом с Эльнаром. - На многие километры ни единой души. Только вода, небо и скалы. Согласись, идеальное место для того, чтобы отдохнуть ото всех, побыть наедине с собой и своими мыслями и спрятать коллекцию книг по тёмной магии.

Эльнар хмыкнул и повернулся к собеседнику.

- И кто же их тут спрятал? Ты или твой отец? – поинтересовался он.

- Не угадал, - улыбнулся Эркрит. – Это сделал другой человек. А точнее, совсем не человек.

- А кто тогда? – удивился Эльнар.

- Идём. Придётся немного спуститься, - проговорил кронпринц. - А по дороге я расскажу тебе одну сказочку. Она-то и будет ответом на твой вопрос.

С вершины вниз вели удобные ступеньки, вытесанные прямо в скале, и сделаны они были настолько аккуратно и точно, что невольно возникала мысль об их магическом происхождении.

- В общем, - начал кронпринц, - жила-была одна молодая королева. И мечтала она лишь о том, чтобы в её стране больше никогда не было рабства. Она много работала, проводила реформы, и в итоге добилась своего. Но у королевы были враги, как и у её реформы имелись противники. И однажды в городе вспыхнуло восстание. Простые жители заявили, что не желают жить рядом с бывшими рабами. Они сгоняли всех освобождённых в старые дома, закрывали там и поджигали здания.

- Кажется, я эту сказочку слышал на уроке истории, - хмыкнул Эль, уже сообразив, что речь идёт о бывшей королеве Карилии – Великой Эриол.

- Слушай дальше, - продолжил Эркрит, неспешно спускаясь по ступенькам, опоясывающим гору. – Королева считалась очень сильным водным магом, её щиты невозможно было пробить. Да и рядом с ней всегда находилась охрана. Но в день восстания, узнав о деяниях своих поданных, она отдала приказ в ближайшие гарнизоны, мобилизовала магов, и сама рванула спасать бывших рабов. Там-то в неё и бросили так называемое тёмное проклятие. И оно должно было убить её мгновенно, но почему-то его действие замедлилось. Королеву успели поместить в воду, которая поддерживала в ней жизнь. Но ни один лекарь не знал, как её вылечить.

- И правда, похоже на сказку, - сказал Эльнар, идя за принцем. – Но ведь она выжила. Как?

- У королевы был супруг, который очень её любил, - тоном настоящего сказочника продолжил кронпринц. -  Он метался по миру, искал способ помочь жене, и нашёл. Но для того, чтобы спасти любимую, ему пришлось провести тёмный ритуал и отправиться в мир Тёмного Бога, где застряла душа королевы. Там он сумел обменять её жизнь на свою.

Эль хмыкнул, но комментировать не стал. Теперь это действительно стало похоже на сказку. А он-то уже решил, что Эркрит рассказывает ему реальную историю.

- Её величество вернулась в своё королевство, снова начала править, а тело её супруга, лишённое души, погружённое в стазис, осталось во дворце, в потайной комнате, - загадочным голосом рассказывал кронпринц. – А в другом мире томилась тоской душа несчастного мужа королевы. Нет, его не закрыли в темнице. Сам Тёмный Бог устраивал в его честь балы и иные развлечения. Но его гость всё равно грустил. И однажды хозяин спросил, неужели он верит, что его до сих пор ждут. И тот ответил: уверен. И даже предложил Богу заключить пари. Если его возвращения никто не ждёт, то его душа на вечность будет принадлежать Тёмному Богу. Но если ждут и верят в чудо, то сам Тёмный Бог останется в мире людей на двадцать пять лет, и будет жить, как простой смертный.

- А находчивый был у королевы супруг, - усмехнулся Эльнар. Они как раз остановились перед входом в большую пещеру, куда, видимо, и лежал их дальнейший путь. – Полагаю, он ещё и выиграл?

Эрки хитро ухмыльнулся и продолжил рассказ.

- Когда они переместились в королевский дворец в мире людей, выяснилось, что там прошло уже шесть лет. Но королева на самом деле до сих пор ждала своего возлюбленного. А ещё его ждали их дети, близнецы, на которых проклятие матери отразилось по-своему – они родились тёмными магами. Таким образом, Тёмный Бог проиграл пари и остался в королевстве.

- Ну да, долг в пари – дело святое, - кивнул улыбающийся Эль.

- Так вот, - с невозмутимым видом проговорил Эркрит. – Как ты понял, это не совсем сказка. А Тёмного Бога, кстати, в нашем мире звали Арс Мадели. И это место создано именно им. Он собирал здесь все древние книги по тёмной магии, обрядам, ритуалам, которые смог найти. Но что самое интересное, вся защита хранилища настроена на кровь моей семьи. Любой посторонний, кто захочет пройти внутрь, может с большой долей вероятности лишиться жизни. Выносить книги тоже нельзя.

- И как же я пройду? – ровным тоном спросил Эль.

- Я проведу тебя за руку. Но сам никуда не выходи, - предупредил кронпринц. И вдруг признался: - Я, конечно, почти не сомневаюсь, что ты мой брат, но давай не будем проверять это таким негуманным способом.

После чего обхватил запястье Эльнара пальцами и потянул за собой под своды пещеры. Сам же Эль был настолько удивлён заявлением Эрки об их предполагаемом родстве, что особенно не смотрел по сторонам, да и не было там ничего интересного – обычная широкая пещера.

Вскоре они остановились перед металлической дверью, без ручек и замков. Эркрит подошёл к ней вплотную, приложил на обозначенное кругом место ладонь, и спустя мгновение преграда растаяла, пропуская гостей внутрь.

- Ничего себе система безопасности, - бросил себе под нос Эльнар, но его услышали.

- Зато действенно. Чужих точно не пропустит. Только, пожалуйста, не пытайся повторить. Не знаю, как отреагирует защита, если я ошибся в своих доводах о нашей с тобой общей крови. Никто никогда этого не проверял. И лучше держись рядом со мной.

Эль кивнул. И пусть ему было до жути интересно попробовать, чтобы точно узнать ответ на мучающий его вопрос, но он покорно пошёл за Эркритом.

Проходя через тёмные комнаты, Эрки зажигал в каждой магические светильники. В этой пещере вообще оказалось довольно уютно. Стены были обиты деревом, на них красовались картины, на полах лежали ковры, да и мебель тут тоже имелась. Миновав небольшой холл и гостиную, Эркрит снова приложил руку к двери, за которой обнаружился просторный кабинет, все стены которого были заставлены шкафами с книгами.

- Пришли, - проговорил кронпринц. – Располагайся. Я пока поищу нужные нам фолианты.

Эль кивнул, но вместо того чтобы сесть в кресло, подошёл к ближайшему стеллажу и попытался открыть дверцу. Вот только она не поддалась. Ручек не было, а на деревянной раме, удерживающей стекло, обнаружился небольшой круг – уменьшенная копия тех, что были на дверях. Эльнару очень хотелось попробовать, сможет ли его прикосновение стать ключом, но он всё же решил этого не делать.

- Эрки, знаешь, меня поражает, как просто ты принимаешь тот факт, что у короля есть бастард, - проговорил он, всё-таки опускаясь в одно из стоящих у стола кресел. – Ведь получается, что твой отец изменял матери?

- Тебе и эту историю рассказать? – спокойно спросил Эркрит, выбирая на полке книги. – Она не особенно приятная для меня.

- Тогда не рассказывай, - понимающе ответил Эль. – Обойдусь.

Но кронпринц только мотнул головой, придвинул к Эльнару фолиант, на серой обложке которого красовалась витиеватая надпись «Ритуалы», и сам присел за стол.

- Нет уж, слушай, коль попросил, - ровным тоном проговорил Эрки, внимательно просматривая страницы какой-то книги. - После почти десяти лет счастливого брака мои родители начали ругаться. Мама была уверена, что отец её обманывает. Стала верить слухам, гуляющим по дворцу, начала устраивать истерики. И с каждым разом ссоры родителей становились всё страшнее и страшнее.

Кронпринц вздохнул, отложил в сторону книгу и взял другую.

- Вскоре мама забеременела. Мне тогда было около девяти, и я даже обрадовался, что теперь в нашей семье всё обязательно наладится. Но ошибся. Истерики матери стали невыносимыми. Она увезла меня и Микаэлью в имение на юге, не разрешила мне остаться с отцом. После рождения Миркрит наша семья развалилась окончательно. Папа стал жить своей жизнью, мама своей, а мы застряли где-то посередине.

 Он вздохнул, на мгновение остановил взгляд на какой-то фразе в книге, и даже переписал её в блокнот. Затем перевернул страницу и продолжил рассказ:

- Мама сходила с ума, и это видели все, - голос Эркрита звучал безразлично. – По рассказам самого отца, она посылала его так далеко, что он не смог не пойти. Тогда-то и начались его измены. Он не мог быть с любимой женщиной и пытался найти ей замену. Правда, особенно не выбирал. По его словам, ему было всё равно, в чьей компании он проводит ночи. Вот такая история.

- Мне жаль, что так получилось, - сказал Эль, опустив взгляд на лежащую перед ним книгу. Почему-то на Эркрита ему было стыдно смотреть.

- Да брось ты, - фыркнул кронпринц. – Ссора родителей длилась около двух лет. Потом они помирились и с тех пор живут душа в душу. Можно сказать, что то их расставание даже пошло на пользу. Да и наличие неучтённого брата меня пока только радует.

- А может, сестры? – уточнил Эль.

- Нет. Я не чувствую родства с Мей, - признался Эркрит. – Она хорошая, талантливая, даже чем-то внешне похожа на мою бабушку Эриол в молодости. Но мы с ней не родственники. – Эрки взглянул на часы и напомнил: - У нас осталось не больше часа. Давай поторопимся.

Больше они на посторонние темы не отвлекались.



 Эрки изучал тексты на древнеишерском, делал в блокноте пометки, а Эльнар сосредоточенно просматривал книгу по ритуалам и всё больше ужасался.

Да, тёмная магия была настоящим злом. Во-первых, получить тёмную энергию (которой тот же Эркрит владел с рождения) мог любой человек, но для этого ему требовалось провести жуткий ритуал. Во-вторых, эта энергия была способна почти на всё, от исполнения заветного желания до уничтожения целых городов. И в-третьих, любой ритуал всегда требовал взамен свою жертву.

Когда-то культ Тёмного Бога был крайне популярен. Люди расплачивались чужими жизнями за получение желаемого. Очень часто они гибли во время даже самых простых ритуалов. Эрки был прав, тёмная магия не прощала ошибок. Если у прибегнувшего к ней не имелось никакого магического дара, он редко мог после этого прожить долго. Но если к этой силе обращался стихийный маг, то лишался части собственной энергии, которая вскоре всё равно восстанавливалась. И самое главное, у любого человека, коснувшегося тёмной магии, белели волосы. И ни одна краска не могла этого изменить.

Тёмной магии всегда была нужна жертва – это являлось её основой. В книге, которую читал Эль, говорилось, что сила добровольных жертв в несколько раз выше, чем сила тех, кого принудили. Причём для каждого ритуала использовалась кровь.

После общих сведений в книге шло описание самих ритуалов, приводились схемы, похожие на каракатицу, пояснялось, сколько жизней необходимо для их проведения. И чем дальше читал Эльнар, тем сильнее округлялись его глаза.

- Светлые Боги, - выдохнул он, сглотнув. – Здесь сказано, что для создания метки подчинения необходимо семь добровольных или двенадцать принужденных жертв. Получается, что…

Эрки вздохнул, поднял на него взгляд и с грустью в голосе ответил:

- А метка на вас с Мей в разы сложнее. Потому, Эль, можно сказать, что её вам подарил настоящий маньяк.

- Страшная штука эта тёмная магия, - поёжился Эльнар. – Хорошо, что официально она под запретом.

- Не сама магия, а ритуалы, - заметил кронпринц. – Но знаешь, я, кажется, нашёл, как можно исправить ваши метки. Их просто нужно немного изменить и закончить. Вот только, как ни крути, придётся замыкать их друг на друга, и вы с Мей всё равно останетесь связаны. Но теперь уже навсегда.

- И как это будет проявляться? – настороженно поинтересовался Эль.

- Если верить записям в этой книге, то вам будет доступно ощущать самочувствие друг друга и определять местонахождение. Но… - Эркрит задумчиво цокнул языком и снова уставился на приведённую в книге схему. – У такого варианта есть один существенный минус, который всё усложняет. Потому, думаю, нужно искать дальше.

- И что это за минус?

Эрки развернул ему рисунок, отдалённо похожий  на тот, что красовался у них с Мей на запястьях, и добавил:

- Так выглядит схема для проведения одного из видов темномагического свадебного ритуала. И пока вы просто приятели, эти метки остаются лишь метками, их даже видно не будет. Но если вы переспите, то ритуал свяжет ваши души, как настоящих супругов. Этот брак окажется самым настоящим. Причём нерасторжимым.

Когда весь смысл сказанной Эркритом фразы уложился в голове Эльнара, он растерянно опустил плечи и отвернулся к стеллажу с книгами. Получалось, что спасение от одного тёмного «подарочка» неминуемо обернётся для них другим, который останется с ними до конца их дней. И что странно, мысль о женитьбе хоть и стала неожиданной, но сильного отторжения не вызвала. Эль даже невольно представил Мейлару своей женой, и на сердце стало теплее.

Но в тот же момент Эльнар вспомнил, что ему всего двадцать три года, и у него множество планов, в которые семья никак не входила. Он ценил свободу действий и принятия решений, а Мей, при всех своих талантах и положительных качествах, быстро обрежет ему крылья. Вот решит она осесть в столице, откажется перебираться к морю, и плакала мечта Эля о работе на кораблях. Или ей может прийти в голову срочно родить ребёнка, а Эльнар пока никак не был готов к такой ответственности.

Брак виделся ему реальными оковами, и даже при всей симпатии к Мей он просто не был готов жениться. Не на ней, а вообще.

Поднявшись на ноги, Эль прошёл по комнате и задумчиво остановился перед стеклянной дверцей одного из шкафов. На полке стояла книга с красным переплётом, которую ему очень захотелось пролистать. Уж больно привлекательной была надпись «Светлые стороны тёмной магии».

Не дав себе ни мгновения на сомнения, он поднёс большой палец к выведенному вместо замка кругу, дотронулся до указанного места и… просто замер, когда неожиданно его тело будто сковало льдом. Он даже не успел подумать, что из-за глупого любопытства рискнул жизнью, как вдруг ощущение холода сменилось теплом, а створка перед ним раскрылась, будто приглашая выбрать любую книгу.

Всё ещё не веря в произошедшее, Эль протянул руку, взял ту самую красную книгу и открыл примерно на середине. Взгляд сам собой зацепился за заголовок: «Жертва во спасение». Дальше Эль выхватил из текста подчёркнутую кем-то строчку «…родство сильно увеличивает шансы на успешное завершение ритуала…»  А ниже кто-то несколько раз обвёл карандашом фразу: «Свет к свету, тьма к тьме…». Дальше шло пояснение, как именно следовало формулировать предложение, и был приведён рисунок, который следовало сделать кровью на животе предполагаемой жертвы.

- Значит, мои догадки оказались верны, - донёсся до Эля странно весёлый голос Эрки. И повернувшись к принцу, он наткнулся на сосредоточенный, но тёплый взгляд.

- Я… - замялся Эльнар.

Он на самом деле не знал, что именно стоит сказать. В голову, как назло, лез один бред. И ещё там крутилась совершенно неуместная мысль про знаменитый Эргонский водопад. А ведь, и правда, его считали местом силы водных магов, а Эль за неделю в столице так и не удосужился туда съездить.

Но тут его взгляд зацепился за часы на собственной руке, которые показывали половину седьмого.

- Ты прав, нам пора, - проговорил Эркрит, заметив направление его взгляда. – Идём. Продолжим в другой раз. Уверен, мы обязательно найдём какой-нибудь иной способ избавить вас от влияния меток.



Когда они покинули пещеру и вышли на воздух, небо уже потемнело, и его усыпали миллиарды крошечных огоньков звёзд. Сияющая холодным голубоватым светом луна рисовала на поверхности спокойного моря узкую дорожку, которая так и манила пройти по ней, а в воздухе пахло свежестью.

- Эрки, - проговорил Эль, посмотрев на кронпринца. – Пожалуйста, не говори пока ему.

- Отцу? – ухмыльнулся кронпринц. – Он ведь всё равно узнает. Или ты ещё рассчитываешь найти способ сбежать от ответственности?

- Да какая ответственность?

- Перед страной, перед семьёй, перед родом, перед подданными, - принялся перечислять Эркрит, которому, кажется, было искренне весело.

- Я – незаконнорожденный ребёнок… - начал Эль.

- Он тебя признает, - с уверенностью заявил кронпринц. – Не сомневайся. И титул тебе вручит. И будешь ты вместе со мной за королевство отдуваться. Поделим с тобой обязанности.

Он даже руки потёр в предвкушении. А вот Элю после этих слов стало по-настоящему дурно.

- А может, я всё-таки не тот, кого вы искали? – с надеждой проговорил Эльнар. – Может, запирающий механизм ошибся? Да и не притащишь его во дворец, как доказательство. Потому, давай не будем спешить?

Эрки одарил его ещё одним насмешливым взглядом, но всё-таки кивнул.

- Идём наверх, - сказал он. - Перенестись можно только с той площадки. Кстати, тебе бы тоже стоило научиться перемещаться без построения порталов.

- Теорию я знаю, но пробовать не могу до получения диплома. Это законом запрещено.

- Думаешь, плохой закон? – на полном серьёзе поинтересовался Эркрит. – Вот и будет тебе повод составить акт о его отмене, привести и письменно обосновать все доводы, и представить всё это на Королевском Совете. Может, и отменят.

Эльнару захотелось завыть от досады, а Эрки, наоборот, тихо рассмеялся.

- Какие планы на оставшийся вечер? – спросил он, поднимаясь по ступенькам к вершине.

- Хочу к водопаду, - бросил Эль, теперь уже просто мечтая оказаться рядом с этим сильнейшим источником водной магии. – Вот коснусь Мей, найму картел и отправлюсь туда.

- Так давай я тебя перенесу? – предложил кронпринц. – Не думаю, что ты там долго пробудешь. А у меня предчувствие нехорошее. Не хочу одного отпускать.

- Эрки, я не маленький, могу сам за… - вздохнул Эль, но договорить ему не дали.

- Ты мой младший брат, - безапелляционно заявил Эркрит. – А значит, я несу за тебя ответственность. И хватит уже возмущаться. Чем быстрее ты примешь наше родство, тем проще тебе будет.

- Да я только рад, что мы с тобой родственники! – нервно выпалил Эльнар. – Меня другое пугает. Реакция… его величества. Твоих родственников. Всяких там министров.

Они как раз дошли до площадки, и Эрки приглашающе протянул ему раскрытую ладонь.

- Легко не будет, - сказал кронпринц. – Но ты ведь Карильский-Мадели, а представители этого рода и не с таким справлялись.

- Боги! - зажмурился Эльнар, даже не замечая, как ветер треплет его волосы. – Да как это вообще можно спокойно принять?!

- Ты привыкнешь, - проговорил Эрки.

В то же мгновение очертания мира пропали, превратившись в странную тьму, в которой мерцали радужные переливы.




Этот прыжок тоже получился долгим, потому, ощутив, наконец, под ногами твёрдую землю, Эль едва не споткнулся. Они перенеслись прямо в сад перед домом, именно на то место, где обещала ждать Мей.

И она на самом деле была здесь. Но увидев подругу, Эльнар почувствовал, как до боли сжалось его сердце. В одно мгновение все эмоции будто сковало льдом, а в сознании осталось лишь неверие. Он просто не мог заставить себя принять, что перед ним действительно Мейлара… которая сейчас самозабвенно целуется с белобрысым сынком верховного мага!

И это его маленькая Мей?..

Его девочка?

Та, кого он по ночам целомудренно держал за руку, боясь позволить себе лишнее прикосновение?

Эль погрузился в странный транс. Смотрел на парочку, страстно лобзающуюся на лавочке, и не мог поверить своим глазам! И только когда Эрки опустил на его плечо руку, Эльнар сумел вернуться в реальность.

Но вот слова с его губ всё-таки сорвались:

- Мей… Зачем?..

Мейлара в то же мгновение отпрянула от своего кавалера и подскочила на ноги, словно ужаленная. Но стоило ей увидеть стоящего в нескольких метрах Эльнара, и она будто бы испуганно коснулась своих губ.

- Эль… Мы… Просто… - пыталась что-то ответить она. Но никак не могла найти нужные слова.

Да только Эльнару оказалось всё равно, что она скажет. Он увидел достаточно. И сам был в состоянии понять, что свидание Мей прошло успешно. А значит он здесь лишний.

Не говоря ни слова, Эль подошёл к девушке, коснулся её щеки… заглянул в глаза.

- Пожалуйста, не смотри на меня так, словно я тебя предала, - тихо проговорила Мейлара. – Это всего лишь поцелуй.

- Поговорим потом, - лишённым эмоций голосом бросил Эль. И, развернувшись, зашагал к калитке.

 Эркрит отправился следом.

А Мей так и осталась смотреть им вслед.


Глава 15

Эль ушёл, а я смотрела ему вслед и не знала, что делать. С одной стороны, мне дико хотелось сорваться с места и побежать за ним, сказать, что всё это ничего не значит. Но с другой, разве я должна оправдываться? Он ведь мне не муж и не жених. И я не сделала ничего плохого, позволив понравившемуся парню меня поцеловать.

- Мей, - Семир подошёл ближе и обнял меня со спины. – Не переживай. Просто Харпер привык, что с тобой всегда только он. Это дружеская ревность. Он в итоге смирится.

Но я не хотела, чтобы Эльнар смирился! Как не хотела, чтобы меня так по-хозяйски прижимал к себе Семир. Нет, он симпатичный парень, и даже нравится мне, но у него есть один существенный недостаток – он не Эльнар Харпер!

Осторожно высвободившись из объятий Сема, я отошла на пару шагов и обернулась.

- Спасибо за этот вечер, - начала я, но договорить мне не дали.

- Мей, не отталкивай меня вот так сразу, - попросил Семир, и в тусклом свете уличного фонаря показалась его чуть грустная улыбка. – Нам ведь хорошо и интересно вместе. А Харпер перебесится. Давай хотя бы попробуем быть парой? Поверь, тебе понравится. Но я не стану навязываться. Просто скажи, можно ли пригласить тебя куда-нибудь на следующей неделе?

Он с такой надеждой смотрел мне в глаза, что я не нашла слов для отказа. В конце концов, что я теряю? Пару скучных вечеров?

- Хорошо, - кивнула, постаравшись изобразить улыбку. – Прости, что так вышло. Эль…

- Не извиняйся, - ответил Сем, коснувшись моей руки. – Я понимаю, что из-за обстоятельств вы сблизились с Харпером. Но рано или поздно вас избавят от татуировок, и тогда вы снова сможете жить каждый своей жизнью.

Пока я хлопала ресницами, он приблизился, коснулся губами моей щеки и с улыбкой отступил.

- Спокойной ночи, Мей.

И, развернувшись, скрылся в темноте.


***


Все, кроме Эльнара, были дома. Ритора, Вистер и Дейлис сидели в гостиной и, попивая вино, резались в карты. Хотя, как я заметила, наш целитель к виноградному напитку даже не притрагивался, всё больше налегая на сырную закуску.

Решив, что сейчас всё равно ничего путного сделать не смогу, я тоже присоединилась к компании. Пусть в карты умела играть не очень хорошо, зато это занятие хоть немного отвлекло от грустных мыслей. К слову, вино Дейлиса я нагло присвоила, хотя он, видя такой произвол, только пожал плечами.

- Мы сегодня были на рынке, - вдруг проговорил Вистер, глядя почему-то именно на меня. – И знаешь, столько сплетен собрали, что у меня ум за разум зашёл.

- Да, Мей, такие несуразицы рассказывают, что жуть берёт, - подтвердила Ритора. – Говорят, что её высочество принцесса Миркрит на самом деле - серийная убийца, и что её давно подозревали в злодеяниях, но только сейчас смогли поймать. И всё благодаря хорошему простому парню Эльнару Харперу и его подруге Мейларе Гейл.

Ну, ничего себе!

- А я-то тут причём? – выпалила удивлённо. – Да и принцесса Миркрит не очень-то похожа на маньячку.

- А ещё говорят, что младший принц Эвенар подхватил тяжёлую болезнь и лишился магии. Теперь он не может претендовать на трон, - добавила Рита. -  И самый странный слух - утверждают, что у короля есть незаконнорожденный ребёнок, чьё сознание не отравлено пагубным дворцовым воспитанием. И среди людей лично я несколько раз слышала, что им не нужен проклятый тёмной магией кронпринц. Многие всерьёз рассчитывают, что если на трон сядет королевский бастард, то страна будет процветать.

- Говорят даже, что Светлые Боги отвернулись от Карилии из-за того, что на троне тёмный маг, - сообщил Вистер, сложив свои карты стопочкой. – И знаешь, Мей. Тут попахивает назревающим переворотом. Как бы нам вместе с вами не оказаться в центре чужой заварушки. Может… зря мы в столицу приехали?

- Брось, Вис, - сказала я строго. – Вы же знакомы с Эркритом. Да я и представить себе не могу лучшего короля! А вам нужно поменьше верить всяким пустым слухам!

От возмущения я даже на ноги поднялась.

- И вообще, не знаю, ребят, как вы, но если бы случилось восстание, я бы не задумываясь встала на сторону Эрки.

- Да не горячись ты так, Мей, - попыталась успокоить меня Ритора. – Это всего лишь сплетни, но они нас немного напугали. Ты ведь больше с общаешься с сильными мира сего. Вот мы и решили тебе рассказать.

- Главное, сами не верьте во всякую чушь, - раздражённо бросила я. – Вам разве плохо живётся? А простому народу? А торговцам? В стране всё спокойно, стабильно, но всё равно всегда находятся те, кому что-то не нравится!

- Да всё хорошо, Мейлара. Не переживай так, - потянул меня за руку молчавший до этого Дейлис. – Никто не собирается верить слухам. И лично я после встречи с нашим кронпринцем всецело поддерживаю королевскую власть. Так что, в случае восстания, мы с тобой вместе встанем на защиту  его высочества.

Он ободряюще мне улыбнулся, и я всё-таки вернулась обратно на диван. Но не успела сесть, как в свете фонаря под окнами показалась странная тёмная тень, а потом воздух сотряс крик Эльнара:

- Дейлис! Мей! Сюда!!!


***


Эль шагал по улице, засунув руки в карманы и низко опустив голову. По сторонам от дороги горели фонари, и в их свете отчётливо виднелись первые летящие снежинки. Видимо зима в этом году решила прийти в столицу раньше положенного срока. Но Эльнару сейчас было не до капризов погоды. Он даже не чувствовал холода от порывов ледяного ветра. Ему было всё равно.

И, казалось бы, что его так расстроило? Разве мог вывести из себя вид какого-то там поцелуя? Если уж так подумать, то буквально прошлой ночью Мей видела куда более пикантную картину с его участием. Так имел ли Эльнар вообще право на обиду? Ответ один: нет.

Наверное, Эль смог бы принять произошедшее, даже смириться с этим. Если бы точно знал, что такого больше не повторится. Но сегодня, глядя на то, как какой-то белобрысый хлыщ обнимает и целует Мейлару, Эльнар с кристальной ясностью понял, что просто не может её потерять. Ни за что!

От этого вывода ему стало легче. Нервы немного успокоились, мысли потекли ровнее, а в голове появилось  чёткое решение – сделать так, чтобы Мейлара даже не смотрела в сторону других мужчин. Осталось только придумать, как это провернуть без ущерба для собственной свободы.

- Успокоился? – донёсся из темноты знакомый голос.

Присмотревшись, Эль заметил отлепившуюся от каменного забора фигуру. И даже не видя лица, уже знал, что это Эрки. Теперь, получив доказательства кровного родства с кронпринцем, Эльнар признался себе, что давно чувствует связь с ним. Энергетическую, эмоциональную, родственную.  Но раньше это можно было списать на простую дружескую симпатию. Теперь стало ясно, что дело было ещё и в родстве.

- Да, - ответил Эль, поймав взгляд Эркрита. – Но не совсем. Хочу к водопаду. Так дико, будто от этого моя жизнь зависит. Странное желание.

- А твоё желание  нормально для водного мага, - с пониманием пожал плечами кронпринц. - Бабушка очень любит это место, и отец после особенно тяжёлых переговоров иногда туда сбегает. Я же в отличие от них к воде отношусь ровно.

- И что, огневиков так же притягивают пожары? – с лёгкой иронией поинтересовался Эль.

На лице Эркрита появилась самодовольная ухмылка.

- Ты просто не понимаешь, что значит  приручить большой непокорный огонь, - выдал он с восхищением. – Помню, как в одиннадцать лет я впервые покорил пожар. Во время очередной попытки переворота злоумышленники подожгли гостевое крыло дворца, в котором поселили ишерскую делегацию. А я, мелкий пацан, сумел захватить бразды правления пламенем и просто увёл его в сад. Знаешь, как я тогда собой гордился! Чувствовал себя настоящим героем.

- И часто у вас случаются попытки переворотов? – чуть надломленным тоном поинтересовался Эль.

- Бывает, - бросил его старший брат. После чего протянул Элю раскрытую ладонь. – Хватайся. Прыгнем к твоему водопаду. Только предупреждаю сразу, там дико холодно.



Это перемещение получилось очень быстрым. Казалось, мгновение назад они стояли посреди пустынной тёмной улицы Эргона, и вот уже под ногами скальная плита широкой площадки, а внизу шумит котёл водопада. Вокруг было темно, свет от луны здесь закрывали тяжёлые тучи, и даже очертания реки угадывались лишь примерно.

- Мрак, - разочарованно бросил Эль. – Зря мы сюда прыгнули. Ничего не видно, а легче мне не становится.

Вот только ответа он так и не услышал. Вдруг раздался непонятный звук, похожий на свист рассекаемого стрелой воздуха, и сразу же рядом издал тяжёлый стон Эрки. Эльнар развернулся к принцу, который вдруг начал оседать на землю, и едва успел подхватить его под локоть.

- Эрки! – выкрикнул парень, всё ещё не понимая, что происходит.

Инстинкты сработали раньше, чем он успел принять решение, и их обоих мгновенно накрыл щит из водной магии, самый крепкий из всех известных. Но не успел Эль перевести дух, как татуировку на правом запястье обожгло огнём, а в голове прошелестел мужской голос: «Убери щит!»

Эти слова показались такими правильными, такими важными, что ему захотелось подчиниться незамедлительно. И лишь поймав себя на мысли, что без защиты они с Эркритом обязательно попадут под удар, Эльнар стиснул зубы, сосредоточился и всё-таки заставил себя проигнорировать приказ. Он быстро, стараясь не паниковать, ощупал в темноте бессознательное тело кронпринца, нашёл торчащую из шеи иглу и выдернул её. Но вот под лопаткой у наследника престола обнаружился металлический наконечник другого дротика, который никак не получалось вытащить. А в плече торчал второй.

«Убери щит и беги!» - снова раздалось в голове.

- Пошёл к демону! – рявкнул Эльнар, в отчаянье пытаясь найти выход из этой жуткой ситуации.

«Убери щит!» - на этот раз приказ прозвучал ещё громче, а обжигающая боль от татуировки стала растекаться по всему телу, словно обещала сжечь! Всё существо Эльнара желало подчиниться, выполнить приказ, и только безумным усилием воли Элю удалось его проигнорировать.

И тут в руку Эля, как раз выше запястья, что-то ударилось. Стало дико больно, но что хуже, в то же мгновение щит пропал, а связь со стихией оборвалась, будто её никогда не было. Эльнар попытался создать новое защитное плетение, но не смог. И только теперь понял, что дело в дротике, торчащем из его руки.

Он понимал, что если сейчас же ничего не придумает, то Эрки просто убьют. Но что он мог в темноте и без магии? А с магией? Чем можно помочь Эркриту? Ему срочно необходим целитель! А значит, нужно перенести его отсюда! Но как?!

Шум водопада перекрывал любые звуки, и услышать чужие шаги Эльнар всё равно бы не смог. Но тут из-за туч выбралась большая луна, и в её свете Эль заметил три мужских силуэта. Эти люди явно приближались не для того, чтобы спасти кронпринца.

Решение пришло в голову мгновенно. Эльнар схватился здоровой рукой за жало прошедшего сквозь руку металлического дротика и, что было сил, потянул. Видимо, он на самом деле был не в себе, потому что совсем перестал ощущать боль. Разрывая собственную плоть, он желал лишь одного - успеть. Вот только даже когда избавился от проклятого снаряда, легче не стало. Магия возвращалась, но не так быстро, как хотелось бы. Зато злоумышленники были уже очень близко.

Как ни удивительно, но единственным, что сейчас могло бы помочь, оказался сам водопад, как источник энергии. Не особенно соображая, что делает, Эльнар схватил Эрки под мышки и с силой потащил к краю площадки. А спустя секунду они вместе рухнули вниз.

Едва ощутив вокруг родную стихию, Эль представил перед глазами давно выученную схему переноса, в центре которой попытался поместить двор их дома у академии. Крепче вцепился в Эркрита, взмолился Светлым Богам… и уже почти отчаялся, даже активировал щит, чтобы уберечь Эрки от удара о камни… как вдруг почувствовал, что они всё-таки упали. Но не в воду, а на траву. В знакомом саду!

Он даже не сразу поверил, что видит перед собой горящие окна особняка. Вздохнул, кое-как вылез из-под придавившего его тела кронпринца. Посмотрел на бледное лицо Эркрита, перевёл непонимающий взгляд на вторую тонкую иглу в его шее… И, будто очнувшись от оцепенения, закричал:

- Дейлис! Мей! Сюда!!!

Хотел сам рвануть в дом, но побоялся оставлять Эрки одного. Рухнул на колени рядом с телом кронпринца, дрожащими руками потянулся к дротику, но вытащить не успел - его оттолкнул опустившийся рядом целитель.

- Отодвинься! - нервно бросил Дейлис.

- Дротики магию перекрывают, - только и смог выговорить Эль. Но для целителя этого оказалось достаточно.

- Мей, быстро неси самые крепкие ножницы, чтобы металл резали! – отдал Дейлис команду. – Рита, тащи своё универсальное противоядие. И мигом!

Сам он положил ладонь на лоб кронпринца, закрыл глаза и замер. В свете фонарей и горящих окон было видно, как напряглось его лицо. Это напугало Эльнара ещё сильнее.

- Что происходит?! – донёсся до него голос седого мужчины, появившегося в саду с обнажённой шпагой!

Эль моргнул, присмотрелся и вспомнил, что именно этот человек был помощником Эрика в Синларе. Кажется, его звали Сит.

- На нас напали, - сглотнув, тихо ответил Эльнар. – Вызовите лекаря! Лучшего! Срочно! Прошу вас…


***


Эль был не в себе. Его трясло, с него стекали струи холодной воды, но он наотрез отказывался отходить от Эркрита. Я принесла свои самые крепкие ножницы по металлу, и строгим тоном заявила Элю, что мне нужна его помощь. Вместе мы сумели перерезать один дротик, прошедший сквозь плечо. Но второй, торчащий из лопатки, вытащить не смогли.

Очнувшийся от своего странного транса целитель ловким движением извлёк из шеи пациента странного вида длинную иглу, потом крикнул, чтобы ему принесли самый тонкий острый нож, и принялся вытаскивать второй дротик. Тот сопротивлялся, но Дейрис не собирался сдаваться.

- Гадкий металл, он просто рассеивает магию! – ругался целитель себе под нос. – Это же сплав Сирилиса. Слышал о таком, но надеялся лично не увидеть. Гадкая гадость.

Появилась Рита с двумя флаконами тёмной мутной жидкости. Не спрашивая ни о чём, открыла один и по капле принялась заливать в рот кронпринца.

- В кровь бы ввести, - проговорила она тихо.

Дейлис услышал, отобрал у неё вторую ёмкость с противоядием, и вылил всё одержимое на жуткую рану на спине, откуда только что извлёк дротик.

Я же наблюдала за всем этим словно со стороны. Кажется, оцепенение Эльнара передалось и мне. И всё, что смогла - это сесть рядом с Элем прямо на землю и крепко обнять.

- Мей, - прошептал он, будто только сейчас меня узнавая. – Они ведь спасут его? Скажи, что спасут?

- Спасут, - заявила я. И прижалась к нему ещё крепче.



Прошло не больше минуты, как в нашем скромном саду, в котором все деревья уже  стояли голыми, а трава давно пожухла, появились люди. Много людей. На ком-то были мантии, на ком-то чёрная форма департамента правопорядка. Но больше всего я обрадовалась двум мужчинам со светящимися знаками целителей на куртках.

При их появлении Дейлис встал и быстро, не отвлекаясь на приветствия и представление, рассказал всё, что успел узнать и сделать с царственным пациентом. И пока один слушал, второй опустился на колени рядом с бессознательным телом кронпринца, положил голову на его лоб и только сильнее нахмурился. Видимо, дело действительно было плохо.

- Стазис! - скомандовал он. – И срочно во дворец!

Пока я наблюдала, как Эркрита окутывает зеленоватая плотная сеть, созданная вторым целителем, к нам подошли двое полицейских. И я уже думала, что сейчас они начнут расспрашивать, что произошло, но у них явно была другая цель.

- Эльнар Харпер, - проговорил один, холодно глядя на дрожащего Эля. – Вы арестованы по подозрению в покушении на убийство кронпринца Карильского Королевства.

- Да что вы несёте?! – выпалила я, подскакивая на ноги. - Эль не мог! Он его спас!

- Госпожа, ваше мнение нас не интересует. Есть свидетели.

- Какие свидетели?! – я уже кричала. – Вы…

- Встаньте, - приказал полицейский, глядя на Эльнара. – Руки.

Эль поднялся и протянул им запястья. На его лице в этот момент была такая жуткая грустная улыбка, что мне стало страшно. Видимо, Эльнар не собирался сопротивляться или заявлять о своей невиновности. Будто… вот так просто признавался в покушении на убийство.

- Эль! – я схватила его за плечо.

- Я виноват, Мейлара. На него напали из-за меня, - безжизненным голосом сказал мой друг.

И покорно пошёл со стражами, даже не думая объяснить свою фразу.

Вот только я не верила, что он вообще способен нанести Эркриту вред. Не таким Эль был человеком.

- Стойте! – крикнула вслед полицейским. – Вам придётся забрать нас обоих. Нам нельзя находиться порознь больше двух часов. Так действует проклятие. Это может подтвердить верховный маг. – И решительно добавила: - Я иду с вами.

Вот только никто меня ни слушать, ни брать с собой не собирался…



Конец первой части


Продолжение следует...


Оглавление

  • Пролог
  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • X