Александра Гусарова - Прощай, несостоявшийся жених!

Прощай, несостоявшийся жених! 1956K, 163 с.   (скачать) - Александра Гусарова


Пролог

– Убить сына? Ты с ума сошел! – гневно воскликнула жена базилевса. – Иилия, как тебе только могла прийти в голову такая чудовищная мысль?

Маленькая женщина гневно сверкала очами цвета грозового неба, стоя по средне спальни его императорского величества. Шторы плотно занавешивали окна, а в воздухе стоял стойкий запах лиданиума. Это растение обладало наркотическими свойствами, помогая перетерпеть боль. Базилевс умирал.

Мужчина прикрыл тяжелые веки, любуясь собственной женой сквозь ресницы. Несмотря на двух взрослых сыновей, она все еще была чертовски хороша собой. Тонкая, практически девичья фигура, черные как смоль волосы без единой серебристой нити и пылающие глаза. Как жаль, что он уходит. Но боги уже подвели черту под его жизнью, и ему нужно срочно определяться с наследником. А это так непросто!

– Алесандрия! Ты же понимаешь, что в нынешней политической ситуации ставить на трон Сергано будет равнозначно самоубийству! Он не признает ничего кроме силы. Страна только-только приходит в себя после восстания, мне с горем пополам удалось установить хрупкий мир. Он же обязательно его нарушит. Я понимаю твои материнские чувства, но базилевс в первую очередь должен думать о стране, – попытался он поспорить с женой.

– Но убийством ты сделаешь несчастным меня, Светлана, не говоря уж о Сергано. Неужели семья ничего не стоит в твоих глазах? – взмахнув юбками и сердито сжав губы, Алесандрия уселась в кресло рядом с ложем умирающего.

– Семья – это единственное, что мне жалко оставлять на этом свете! – устало ответил мужчина, проведя практически прозрачной рукой по лицу. Жест не остался незамеченным. Алесандрия слишком хорошо понимала Иилию, изучив за совместные годы все его привычки, жесты и излюбленные словечки. Мужу реально было очень тяжело. Зачем боги отнимают у него жизнь в столь неоднозначное время? Они даже внуков не успели понянчить…

– Хорошо, давай попробуем разложить по полочкам и найти приемлемое решение для всех! – согласилась женщина. – Я не верю, что из данной ситуации нет другого выхода!

– На престол при любом раскладе восходит старший сын. В законе нет ни одной лазейки! И лишь после его смерти, в случае отсутствия наследников, место займет младший.

– При этом базилевс обязательно должен быть женат. А Светлан, если ты не забыл, член ордена ювеналов. Находиться в нем он может лишь до той поры, пока не узнал женского тела. И как ты это все можешь совместить? Да он проклянет тебя, если ты поступишь, как задумал. Иилия, не слишком ли много тяжких грехов ты хочешь забрать с собой за грань?

– Что предлагаешь ты? – спросил Иилия, натягивая повыше одеяло. Его снова начало колотить от холода. Только умирающее тело уже ничто не могло согреть.

– Нужно сделать Светлана регентом. Тогда, он может оставаться не женатым. А Сергано придется лишить дееспособности на какое-то время, а проще говоря, затмить ему разум. Но это будет не окончательно. Мы оставим ему шанс вернуться и занять престол, когда страна придет в себя, – задумавшись буквально на несколько секунд, предложила свою версию Алесандрия.

Мужчина усмехнулся, поражаясь изворотливому уму жены. Придумать такое!

– А ты уверена, что Сергано, очнувшись, не проклянет тебя? – спросил он у сидящей рядом женщины.

– Я жена базилевса. И мне тоже не чужды интересы страны, в которой я живу. Перетерплю как-нибудь.

– И как ты будешь лишать его разума? Женив на склочной бабенке?

– Хорошего же ты мнения о прекрасном поле, – хмыкнула, иронично выгнув бровь, Алесандрия. – Неужели ты веришь в сказки, что жена может свести мужа с ума в реальности? Это скорее такой оборот речи, который придумали слабые самцы. Я обращусь за помощью к Брунгильде. Старая ведьма обязательно поможет найти выход.

– Только казнить после ритуала ее не забудь, – махнул рукой базилевс,– чтобы не разболтала всем, что ты сделала с наследником престола!

– Думаю, смертной клятвы молчания будет вполне достаточно. А хороший кошель с золотом заставит ее на это пойти, – улыбнулась императрица, предаваясь своим мыслям. – Мне пообедать с тобой?

– Нет, я не хочу есть. Иди в общий зал. Еще раз посмотри на наших мальчиков и подумай о правильности своего решения.

Алесандрия поцеловала мужа в лоб, подоткнула одеяло, стараясь сохранить остатки тепла, которое еще было в немощном теле, и величественно выплыла из спальни.

В столовой ее уже ждали сыновья. Парни оба были хороши, каждый по-своему. Сергано был настоящим воином. Мощные руки, широкие плечи, черные коротко стриженые волосы и серые, как небо перед грозой, глаза. Половина империи, правильнее сказать, женская половина империи сходила по наследнику престола с ума. Он умел улыбаться так, что все женские сердца начинали биться с удвоенной силой. Да только его пока не билось ни от одной. Вернее может и билось, но не на столько, чтобы жениться. Если бы на данный момент у него была умная супруга, отец не подписал бы ему практически смертный приговор. Только время уже упущено.

Светлан был противоположностью старшему брату. Белые волосы, заплетены в тугую сложную косу, как принято у ювеналов. Прозрачные, похожие не льдинки глаза смотрел на окружающих с мудрым спокойствием. Казалось, что это молодой мужчина застыл, не проявляя никаких эмоций. У него не было мощи брата. Он был сухощавым, хотя в росте не уступал старшему. Лишь наблюдая за сыновьями во время купания, мать видела гибкие мышцы младшего ребенка, когда он с кошачьей грацией бросался в воду. И с такой же кошачьей грацией он мог бы править страной. Отец здесь прав. Придется Сергано на какое-то время вывести из строя.

– Добрый день, матушка! – вставая, поприветствовали ее сыновья. – Как здоровье отца?

– Неплохо, учитывая его состояние, – хмурясь, ответила женщина. – Он пока еще в здравом уме и памяти. Только расслабляться не стоит. Конец, к сожалению, совсем близок!

– Придется братец, выбирать благоверную и единственную из всех прелестниц этого мира! – хохотнул младший, хлопая брата по плечу. – Можешь конкурс устроить, чтобы уж наверняка!

– Да пошел ты, – отмахнулся от брата Сергано. – Вот откажусь от престола, тогда ты будешь для себя конкурс устраивать!

– Не получится! Нет такого права у тебя. В законе все прописано четко и однозначно! – язвительно продолжил Светлан. – Так что готовься!

– Прекратите, бесстыдники! – рявкнула на парней императрица. – Отец при смерти, а вы тут зубоскалите! Сергано, завтра мне нужно будет съездить к Брунгильде. Может она сможет все-таки чем-то помочь базилевсу. Ты меня проводишь?

– Конечно, матушка, – почтительно склонил голову сын.

***

Оставшись одна в своих покоях, Алесандрия тут же связалась с ведьмой по следящему кристаллу. Как хорошо, что эти артефакты уже были придуманы!

– Добрый вечер, Брунгильда! У меня есть к тебе очень серьезный разговор, – начала свою речь жена базилевса.

– Добрый, деточка! Ты знаешь, что я не люблю, когда тянут кота за хвост. Говори сразу и по существу! – откликнулась на приветствие Брунгильда.

Императрица помедлила буквально пару секунд, а затем передала старухе разговор, который состоялся у них с мужем. Ведьма переваривала сказанное минут пять, не меньше, а затем сказала:

– Я поняла тебя. Только стоить это будет очень и очень дорого. Тем более что ты от меня потребуешь клятву.

– Деньги – это не вопрос, когда речь идет о жизни моего ребенка. Я отдам все до последней копейки, лишь бы у Сергано была надежда на будущее. В противном случае базилевс его не пожалеет, возьмет грех на душу. Для него общественное всегда стояло и стоит выше личного.

– Хорошо. Завтра я вас жду вместе с сыном. Что-то подобное я уже проводила сто лет назад, когда угроза смерти стояла над дочерью короля Хельмута.1 Попробую помочь и твоему отпрыску.


***

Утром следующего дня Алесандрия и Сергано переступили порог приземистого дома на окраине Черного леса, оставив охрану за порогом. Ведьма, одетая в балахонистое платье невероятной расцветки и высокий колпак, уже их ждала.

– Проходите, присаживайтесь! – скрипучим голосом пригласила хозяйка гостей в дом.

Алесандрия зашла, несколько испуганно оглядываясь по сторонам и поднимая повыше многочисленные юбки. Обычно она сама к ведьме не ходила, та всегда появлялась по первому ее зову. Но сегодняшний случай был особенным. В доме пахло травами, которые щедрой рукой хозяйки были развешаны вдоль стен. Несмотря на кажущуюся убогость, снаружи, внутри дом был светлым и чистым. Мать с сыном прошли в светлицу по некрашеным половицам и сели на лавку около стола. Тут же перед ними появились чашки с ароматным напитком.

– Не побрезгуйте, гости дорогие! Угощайтесь! – начала потчевать их хозяйка. Императрица несколько боязливо взяла в руки простую кружку и пригубила чай. Тут же ее укутал приятный фруктовый аромат, женщина заметно расслабилась. Глядя на мать, поднес к губам чашку и сын. Сделал пару глотков и тут же упал без чувств. Алесандрия испуганно вскрикнула и бросилась к нему.

– Не переживай! – остановила ее ведьма. – Я его просто усыпила. Не рискнула на здорового мужика накладывать заклятие в трезвом уме и памяти. Через десять минут он очнется, но про чай не вспомнит. Кода же придет домой, ты ему снова завари этот напиток. Как только он его выпьет, душа твоего сына отправится в путешествие по другим мирам. А он же будет лежать на своем ложе, как будто крепко спит. В себя сможет прийти лишь тогда, когда юная дева признает его в новом теле своим женихом в момент его же смерти, пока душа не уйдет за грань. На уход обычно тратится три дня. И хотя это достаточно, все же я думаю, что на ритуал возврата уйдет очень много времени, но шанс на возвращение к жизни ему оставит.


Глава 1

В последнюю неделю сентября жизнь повернулась к Василисе темной стороной. Когда ты встречаешься с парнем более трех лет, и тебе уже давно перевалило за двадцать, то имеешь полное право надеяться на предложение руки и сердца. Только такого предложения все не поступало. В итоге она решила, что Вадим по неизвестным причинам робеет или стесняется, и ей нужно брать развитие отношений в свои руки. Вдруг в тот день мужчина сам начал разговор. Пару раз, нервно поправив воротник рубашки, затем смяв в руках полу пиджака, он обратился к девушке:

– Василиса, присядь, пожалуйста! Нам нужно серьезно поговорить.

Не чувствую подвоха, она села в кресло напротив, готовясь мысленно к исполнению давней мечты. Но слова прозвучали совершенно иные.

– Вась, прости, но нам нужно расстаться! – боязливо пробормотал он, пряча от девушки глаза. А затем с явным чувством облегчения, что все-таки собрался с духом и сказал это, развалился на кресле и уже более свободно продолжил. – Я встретил и полюбил другую!

– Как другую? А я? – растерялась Василиса, не веря, думая, что это чья-то злая шутка.

– Жизнь – штука сложная. Так вот произошло, – уже без грамма сожаления пожал плечами мужчина.

– Я же потратила на тебя три года жизни… Неужели это время ничего для тебя не значит?

– Почему не значит? Вместе нам было прикольно. Но я никогда не видел тебя в роли матери моих детей.

– Даже так?! – вспыхнула девушка, инстинктивно сжала в кулаке салфетницу и запустила ее в голову мужчины, а затем схватила сумочку и стремглав выбежала из кафе, в котором они сидели.

– Слава богу, чай еще не принесли! Не хотелось бы горячим по физиономии получить, – усмехнулся про себя мужчина, радуясь и тому факту, что бросок Василисы меткостью не отличался.

Василиса же бежала, веря, что он сейчас ее догонит и скажет, что пошутил. Она, конечно, подуется на него, разве чувствами шутят? Но потом обязательно простит. Когда же завернула за угол, поняла, что погони как не было, так и нет. Вадим остался сидеть за столиком в кафе. И лишь она одна летела по пустынным улицам ночного города.

Дом был далеко от центра. Дверь в квартиру девушка открыла примерно через час своей незапланированной прогулки. Зато холодный осенний воздух отрезвил и немного успокоил. Не найдя в себе силы умыться, прямо в одежде рухнула на кровать и, сраженная усталостью, мгновенно уснула. Слезы и осознание случившегося пришли лишь утром.

***

Утро началось с тревожного звонка будильника. Василиса всегда была засоней, ранние подъемы в любом возрасте давались ей с трудом. Поэтому мелодией звонка она выбрала первый концерт Чайковского. И это было не от большой любви к классической музыке, выбор пал исключительно из-за ее громкости. Девушка удивленно оглядела свое тело, распластавшееся на кровати прямо в брючном костюме, в котором была на работе, не в силах понять, почему она так и не разделась вчера. А затем в мозг ворвались воспоминания. В голове билось лишь одно желание: закутаться плотнее в теплый плед и плакать, плакать, плакать, жалея себя и сетуя на несправедливую судьбу. Он, оказывается, не видел ее матерью своих детей! И почему она об этом узнала лишь три года спустя?

Но сегодня была пятница, а, значит, нужно было подниматься, приводить себя в порядок и отправляться на службу. Она лишь месяц назад нашла это место и вполне законно считала, что с самого начала трудовой деятельности опаздывать негоже. Жизнь продолжалась. Перерывы в ней не предусмотрены. Сняв помявшуюся одежду, отправилась под бодрящие струи душа. Затем причесалась, небрежно скрутив длинные черные волосы в тугой узел, и прошлась по лицу пуховкой, пряча синяки под глазами. Посмотрела в зеркало и решила, что в таком виде готова появиться на работе. Готовы ли коллеги к такому ее виду, она не подумала. Работа в бухгалтерии подразумевала дружный женский серпентарий, сплетни процветали там по любому поводу. Василиса старалась их не замечать и не реагировать.

День тянулся бесконечно долго. Периодически она забывалась, погружаясь в мир цифр. Потом наплывали воспоминания, и приходилось сдерживать себя, чтобы не утопить весь отдел в слезах. Коллеги с удовольствием бы ее выслушали и даже посочувствовали, но затем минимум месяц перемывали бы кости девушке, ища ее промахи и недочеты, выискивая недостатки внешности и характера.

Вечером, вернувшись в квартиру, где еще так были свежи воспоминания о Вадике, решила, что оставаться здесь нет сил. Поэтому побросала вещи в сумку и поехала на выходные к родителям в небольшой поселок в 40 километрах от города. У них она не была уже довольно давно, стараясь все свободное время проводить с несостоявшимся женихом.

Родители очень удивились неожиданному приезду дочери, но при этом были рады. Словно почувствовав неладное, не стали спрашивать, почему девушка приехала одна, хотя последнее время без Вадика она у них не появлялась. Они решили, что девочка сама все объяснит, когда будет в состоянии.

Утром Василису разбудил запах свежесваренного кофе. Мама всегда варила его в джезве, не признавая современных кофе-машин. Напиток получался густым и очень ароматным. Василиса протерла глаза, и как была в пижаме и с вороньим гнездом на голове, так и уселась за стол на кухне. Такую вольность она позволяла себе лишь в родительском доме. Родительница тут же поставила перед ней кружку с напитком и тарелку с пирожками. Справедливо решив, что не так уж плоха жизнь, когда рядом есть преданные и любящие люди, девушка принялась завтракать.

Тут в комнату зашел уже полностью одетый отец.

– Аннушка, ты еще не готова? – спросил он хлопотавшую возле дочери маму.

– А вы куда-то собрались? – удивилась Василиса.

– Да сосед вот помер, проститься нужно бы сходить.

– Сосед? Который? – не переставая жевать пирог, спросила она.

– Сергей Ильич Пьянков, инфаркт, – ответила мама. – Совсем ведь молодой был! Ему еще и пятидесяти не исполнилось.

– Как Сергей Ильич? – застыла пораженная новостью девушка.– Я с вами иду. Мне тоже нужно с ним проститься.

***

Последняя суббота сентября выдалась на удивление погожей. С утра прошел дождик, но к десяти часам выглянуло солнце, одаривая всех последним осенним теплом. Гроб с телом покойного выставили у ворот дома. Пришедшие выстроились в очередь отдать свой последний долг усопшему.

Отношение Василисы к Пьянкову всегда было неоднозначным: он ее пугал и притягивал одновременно. Впервые она увидела мужчину, когда они переехали на эту улицу. Крупный мужчина с окладистой черной бородой, похожий на древнего русского богатыря и Карабаса-Барабаса одновременно, сидел в кабине гусеничного трактора и ровнял дорогу. Машина гудела и громыхала как страшное чудовище из детской сказки. А он сидел, словно гордый повелитель драконов, бросая беглые взгляды вниз, где стояла Василиска. Заметив девчушку, помахал ей рукой, чтобы она ушла с дороги и не мешала работать. Затем они встречались практически каждый день. Он работал кочегарам при школе и в любую погоду ездил туда на старом зеленом мотоцикле. Когда девочка явно опаздывала, Сергей бросал Васе короткое:

– Подвезти?

Она кивала головой и ловко запрыгивала в коляску. У школы так же ловко выпрыгивала, бросая на ходу: «Спасибо!». Дальше их знакомство не продвигалось. Мужчина был почти ровесником ее отцу и интереса в качестве объекта воздыханий не представлял.

Когда она уехала в город учиться в институте, их встречи стали совсем редкими. Но замечая мощную фигуру вдалеке, она всегда кивала головой в знак приветствия. Мужчина отвечал тем же, иногда махая ей рукой.

Жил Сергей вдвоем с матерью, шустренькой старушкой, которой явно уже перевалило за семьдесят. При этом она оставалась подвижной и приветливой. Тетя Шура, как ее звала вся улица, обожала гостей и зазывала Василису к себе по любому поводу и без. То предложит созревших помидоров необычной расцветки, то уговорит зайти попробовать гороховый суп, сваренный в русской печи.

Став чуть взрослее, Василиса задалась вопросом, почему такой интересный мужчина живет без жены. Если он не хотел оставлять престарелую мать, то любая нормальная девушка прекрасно ужилась бы с Александрой Тимофеевной. Однажды, набравшись смелости, задала это вопрос своей матери. Та ничего вразумительного ответить не смогла, но пообещала расспросить свою подругу, которая знала все и обо всех. Через пару дней был получен ответ. Оказывается, мужчина в пору юности служил то ли на атомной подлодке, то ли на космодроме. В итоге произошедшей аварии стал несостоятельным как мужчина, и поэтому коротал свои дни холостяком. А Василиса стала смотреть на него чуть другими глазами. Ей вдруг стало его бесконечно жаль. Он был действительно очень красивым человеком. Мощные руки, широкий разворот плеч и окладистая борода прямо кричали о мужественности. И вдруг такой конфуз.

Сама не зная почему, девушка для себя решила, что если до сорока лет не выйдет замуж, пойдет соблазнять Сергея. По наивности она решила, что в таком «почтенном» возрасте мужчина в качестве сексуального объекта женщине не требуется, и они смогут составить идеальную пару. Возьмут на воспитание ребеночка из детдома, и вместе будут доживать свои дни.

Потом в жизни девушки появился Вадим. И все странные мечты были позабыты. И вдруг, потеряв в одночасье одного, она узнает, что и второй уже никогда не вернется.

Первой прощалась с сыном тетя Шура. На женщину было жалко смотреть. Очень непросто хоронить собственного ребенка. Она долго гладила его по голове и приговаривала:

– Смотри, Серёженька, сколько людей пришло с тобой проститься! Я тут тебе любимую кепочку положила, чтобы тебе там не холодно было. Серёженька, почему ты ушел вперед меня? Как бы я хотела отдать тебе свою жизнь, которая стала теперь бессмысленной и никому не нужной.

Другая соседка, тетя Маша оттащила подругу от гроба со словами:

– Тимофеевна, нельзя покойника слезами поливать! Ты ему только хуже делаешь!

Затем подошли прощаться все остальные. Когда Вася склонилась над гробом, чтобы поцеловать по обычаю мужчину в лоб, ее голову вдруг посетила шальная мысль. Она обратилась к мужчине с очень странными словами:

– Прощай, мой несостоявшийся жених!

А затем испуганно оглянулась, не услышал ли кто этого бреда, пронесшегося в ее голове. Мужики-копщики шустро вбили гвозди в крышку и отправили тело Пьянкова на вечный покой.

***

Домой девушка пришла с пустотой в душе. Почему-то смерть соседа потрясла ее намного больше, чем предательство человека, которого она считала самым близким. Ей пока никого не приходилось хоронить из родни. Бабушки и дедушки покинули этот мир еще до ее рождения, а родители, слава богу, были живы. Смерть Сергея оказалась первой в ее жизни потерей человека, который что-то значил в судьбе. До этого она даже и не задумывалось, какое место он занимал в сердце, какую призрачную, но все-таки надежду на будущее ей дарил.

Все в доме оставалось, как и прежде. На стене мерно тикали старинные часы с кукушкой, мамино наследство. Все цветы стояли на окнах, а книги лежали на полках в шкафу. Толстый кот Мурзик старательно вылизывался, лежа на кресле. И девушка в этот момент почему-то представила себе тетю Шуру. Вот она заходит в дом, снимает пальто, вешая его рядом с курткой сына. Ворчит, что он как всегда опять не поставил ботинки на полку, и понимает, что так больше он делать не будет. Ни-ког-да… А ведь это очень страшно.

Говорят, что если выплакать горе, то становится легче. Девушка решила последовать совету и все рассказать маме. Анна Сергеевна любила дочку и всегда была готова прийти на помощь. Василиса делилась с ней всем, начиная от первой юношеской любви до серьезных планов на будущее вместе с Вадимом. Они вместе поплакали над предательством бывшего. Мама нашла подходящие слова, чтобы успокоить свою кровиночку. Но вот поделиться потерей после смерти соседа девочка так и не рискнула. Она просто побоялась, что мать не поймет эту странную тягу к взрослому мужчине. В итоге эта заноза таки осталась кровоточить в ее сердце.

***

Выходные прошли быстро. Нужно было возвращаться на работу. Как всегда, еле встав под мощные аккорды, Вася собралась и побежала в офис.

На пороге конторы на девушку вдруг накатила дурнота. Там тоже все осталось, как и прежде. Женщины уже были на своих местах. Утро начиналось стандартно с проглядывания новостей в интернете, промывания косточек мужикам из IT– отдела и обсуждения событий, произошедших в мире и личной жизни за выходные. А она чувствовала себя вырванной из этого мира, не зная, где же теперь ее место. Как ни странно, Васька сегодня была не последней. Отсутствовала главная сплетница Людочка. Женщины даже начали тревожиться, не заболела ли Людмила Семеновна, как та, запыхавшись и опоздав на 10 минут, влетела в офис.

– Бабоньки, там такой мужик в приемной и генерального сидит, закачаешься! Мне Надежда Михайловна по секрету сообщила, что это новый психолог, которого принимают на полставки в нашу фирму. Он будет проводить тренинги по сплачиванию коллектива!

Женщины тут же зашумели, обсасывая новость с разных сторон. На коллективном совете было решено, что перед обедом Ирина сходит в отдел кадров, так как главная кадровичка Анастасия была ее подругой, и узнает всю подноготную нового психолога. Но операцию под названием «Мистер Х» проводить не пришлось. В 10-00, как раз когда дамы собирались провести законный технический перерыв, или как они сами говорили «попить водички», на пороге бухгалтерии появился импозантный мужчина в темно-синем костюме, белоснежной рубашке, ворот которой удавкой обхватывал голубой галстук в серую полоску. Коротко подстриженная аккуратная бородка и прилизанные волосы отливали цветом меди.

– Доброе утро, дамы! Разрешите представиться: Олег Генрихович Левингстоун, ваш новый психолог и социолог. Чтобы не дразнить любопытство сразу сообщаю интересующую вас информацию: 42 года, женат, разводиться не собираюсь, имею двух дочерей. Материально обеспечен хорошо. Вопрос о наличии любовницы обсуждаю в индивидуальном порядке!

Мужчина сильно картавил, но горошинка, перекатывающаяся во рту, не делала его речь  отталкивающей или непонятной, а очень даже интересной, придавая дополнительный шарм. Еще некоторые звуки отличались от тех, которые мы произносим. Иногда вместо звука «в», в его разговоре проскальзывало английское «W». То есть, как мы не можем полностью перевести на русский  имя знаменитого писателя Шекспира, величая его то Уильямом, то Вильямом, так и мужчина иногда терялся и не произносил правильно обычный звук, превращая его в «ув».

Дамы тут же загалдели, засыпая Олега Генриховича вопросами различной тематики, явно с психологией не связанными. А Васька сначала решила, что он, похоже, иностранец и родной язык у него не наш, а потом ее просто передернуло от отвращения:

– Вот же козел, – подумала девушка. – Сразу сообщает про жену и дочерей, и тут же заводит речь про любовниц. Слава богу, что с Вадиком рассталась. Он, вероятно, превратился же в такого же копытного со временем.

А мужчина, ответив на вопросы любопытствующих сотрудниц отдела финансирования и бухгалтерского учета, интерес которых не пропал даже после факта наличия жены, подвел итог беседы:

– Дамы, для улучшения микроклимата в нашем коллективе, я буду проводить собеседование с каждой из вас индивидуально. Завтра вам выдадут график таких бесед. Прошу всех являться в строго указанное время, чтобы не заставлять ждать других и не тратить мое и ваше время зря.

***

Настроение у девушки все эти дни было в состоянии, которое можно описать расхожей фразой «ниже плинтуса». Все резко, словно снежная лавина, нахлынуло на нее: и предательство Вадика, и смерть Пьянкова, и неприятности на работе. Никак не шел квартальный отчет. И тут еще над головой висело ожидание собеседования от нового психолога. Оно вроде бы ничего плохого не предвещало, но почему-то вызывало в душе тревогу. В итоге она уже несколько ночей спала плохо, что не преминуло отразиться на ее внешнем виде. Лицо резко осунулось, а под глазами залегли синие круги.

Очередь на собеседование дошла до Василисы лишь через два дня. О чем беседовал с работниками Олег Генрихович, никто не знал. Прошедшие его только загадочно улыбались, остальные были просто не в курсе.

В назначенный час Вася подошла к двери, на которой красовалась новенькая щеголеватая вывеска: «Левингстоун О.Г. Психолог. Социолог». Девушка постучалась и зашла, не дожидаясь ответа. Где-то давно она читала, что это жест решительных людей. Вот и придумала показать себя решительной особой. Но в следующую секунду уже пожалела об этом. В кабинете кроме Левингстоуна была Людмила Семеновна. Она стояла непозволительно близко к мужчине и кокетливо крутила пуговичку на его пиджаке. Щеки знаменитой сплетницы заливал яркий румянец.

– Простите, я, кажется, не во время! – тут же решила ретироваться Василиса.

– Нет, нет! Сейчас как раз ваше время! Людмила Семеновна уже уходит! – тут же отозвался мужчина. Девушке показалось, что его голос даже зазвучал радостно.

Когда она вышла за дверь, Олег Генрихович продолжил:

– Присаживайтесь! А на Людмилу Семеновну не обращайте внимание. Она неверно истолковала мои слова про любовниц.

– И как их можно было неверно истолковать? – усаживаясь в кресло и удивленно приподняв брови, задала вопрос Василиса. Она постаралась расслабиться, но ее фигурка все равно выглядела напряженной.

Хозяин же кабинета наоборот тут же уселся в кресло и расслаблено на нем развалился, но после вопроса девушки вновь собрался.

– Она решила, что я в индивидуальном порядке приглашаю женщин стать моей любовницей! – возмущенно произнес он.

– А разве нет? – еще больше удивилась посетительница.

– И вы туда же? Я просто имел в виду, что интересующимся объясню в индивидуальном порядке, почему не завожу любовниц и не изменяю жене.

– Извините, но из ваших уст слова прозвучали именно как приглашение!

– Надеюсь, вы на эту роль не метили?

– Естественно, нет, – возмущенно фыркнула Василиса.

– Вот и замечательно! – тут же вновь расслабился мужчина. – Видите ли, русский язык мне не родной. И я, вероятно, не всегда правильно на нем строю фразы. А ваше знаменитое «да нет, наверное» вообще не переводится ни на один язык мира.

Девушка тоже заметно успокоилась. Психолог оказался более порядочным человеком, чем она о нем подумала. Хоть что-то хорошее в эти пасмурные дни.

– А почему у вас такой невеселый вид и тени под глазами? – поинтересовался Левингстоун.

– Личные неприятности, – отмахнулась она от него рукой. – Поверьте, к работе это отношение не имеет и на ее качестве не сказывается.

– Зря вы так думаете. На работу может влиять любой пустяк, которому вы даже не придаете значения. Я же все-таки психолог и могу помочь вам разрешить эту проблему. Отнеситесь ко мне как к попутчику в поезде, расскажите и сами удивитесь, как легко станет на душе.

При этом он хитро улыбнулся в свою рыжую бороденку и пригладил и так идеально лежащие волосы. «Точно психолог! Они все такие скользкие!» – подумала про себя девушка, но вслух ничего не сказала.

– Я жду вашего рассказа, – не унимался мужчина.

– А что там рассказывать?– пожала плечами Василиса. – Если вам так угодно, то, пожалуйста. Меня неделю назад бросил парень, с которым мы пробыли вместе три года. Больно было лишь первые три дня, а потом я успокоилась и решила, что это даже к лучшему. Слава богу, что он так поступил сейчас, а не когда я вышла бы за него замуж и нарожала детей.

– Нет, вы не договариваете всей правды. Ваши жесты свидетельствуют о том, что у вас на душе неспокойно. На вас так действует квартальный отчет или что-то есть еще?

Сказать про отчет? Василиса задумалась. Вдруг это скажется на дальнейшей работе? Поэтому решила рассказать о действительной причине своего угнетенного состояния. К работе она не имела никакого отношения.

– А еще у меня умер сосед. Я всегда к нему очень хорошо относилась, и смерть стала полной неожиданностью. Мы с ним никогда не были особо близки, но сейчас я поняла, что его мне не хватает. Он давал мне какое-то чувство уверенности в завтрашнем дне.

Слушавший до этого в пол уха психолог вдруг резко выпрямился и посмотрел прямо в девичьи глаза:

– А вот это уже интересненько! Скажите, милая барышня, а не приходили в вашу головку странные мысли, когда вы прощались с покойным?

Васька тут же покраснела до корней волос. Откуда он знает? Она же эту фразу произнесла мысленно и никто ее слышать не мог? Или она ошибается, и ее сейчас увезут к психиатру?

– Видите ли, этот мужчина не был женат. Говорили, что у него проблемы, сами понимаете с чем. И я для себя решила, что если до сорока лет не выйду замуж, то сойдусь с ним. Мы возьмем из детского дома ребеночка и будем вместе коротать старость. Это были глупые девичьи мысли. И вдруг он умирает… Разрушилась не то что мечта, а какая-то моя опора в жизни. И да, там, на кладбище я ему сказала: «Прощай, мой несостоявшийся жених!», – Вася испуганно замолчала, удивляясь факту, что выложила Левингстоуну все как на духу. – Надеюсь, это глупость не отразиться на моей должности?

– Нет, что вы! Я благодарен вам за откровенность! Это наоборот будет способствовать вашему повышению! – с еще большим интересом разглядывая девушку, ответил психолог. – У меня к вам есть одно очень заманчивое предложение, но я бы не хотел говорить на эту тему на рабочем месте. Не могли бы вы после работы встретиться со мной, скажем, в кафе?

– Олег Генрихович! – Василиса снова начала закипать. Нашел дурочку!

– Василиса Аркадьевна, вы опять меня неправильно поняли! – правильно уловив ее мысли, пресек возмущение мужчина. – Это просто для того, чтобы рядом не было лишних ушей! Выгляните за дверь. Я более чем на 100% уверен, что в то момент мимо будет проходить Людмила Семеновна! Предложите ваш вариант, где мы можем поговорить. Я заранее согласен.

Василиса быстро встала и резко распахнула двери. От них с визгом отлетела Людочка.

– Аккуратнее нельзя! – возмутилась дама. – Я тут мимо за водой проходила, а вы меня чуть не пришибли!

Василиса молча затворила дверь и развернулась к мужчине, который еле сдерживался, чтобы не захохотать в голос. Васька постаралась сделать серьезное лицо, но не смогла. Улыбка непроизвольно вылезла на ее лице.

– Ваша взяла! – признала девушка свое поражение. – Назначайте место и время!

– Ответьте мне еще на один вопрос, пожалуйста! – попросил мужчина.– О чем вы сожалеете и чего уже нельзя вернуть?

Василиса на мгновение и задумалась, а затем, медленно растягивая слова проговорила:

– Я не помню, какого цвета у него были глаза… И теперь уже точно никогда об этом не узнаю!

– Во сколько вы заканчиваете работу? – резко сменил психолог тему.

– В 18-00.

– Я буду вас ждать в фойе.

Ровно в назначенное время Василиса спустилась к выходу. Олег Генрихович уже стоял там. Мужчина просто кивнул ей головой и молча пошел следом. Девушка была благодарна за то, что он не стал привлекать лишнего внимания к их совместному походу в кафе. Через пятнадцать минут они сидели в углу полутемного зала. На каждом столике стояла толстая свеча, создававшая дополнительный уют и придававшая таинственности атмосфере. И в этом полумраке Левингстоун уже не казался лощеным хлыщем. В его внешности появилось что-то хищное и потустороннее. Она с любопытством разглядывала мужчину, пока он увлеченно изучал меню. Через пару минут подошла официантка и приняла заказ. А еще через пять минут на их столе появилась бутылка киндзмараули. Васька внутренне поморщилась выбору компаньона. Она пару раз пила этот напиток и ничего не запомнила кроме ярко выраженного вкуса жженой резины.

Олег Генрихович подождал, пока официантка разольет вино по бокалам, и, отсалютовав девушке, с широкой улыбкой произнес:

– Надеюсь, за наше плодотворное сотрудничество?

Василиса немного замялась, а затем криво усмехнулась одной половиной губ:

– Олег Генрихович, вам не кажется, что немного опережаете события? Обычно сначала заключают договор, а потом его обмывают. У нас с вами как-то нарушена последовательность.

– Я уверен, что вы мне не откажите. Но сначала испробуйте вина. Думаю, что такого напитка вам пить не доводилось!

Девушка осторожно пригубила темно-гранатовую с фиолетовым отливом жидкость и замерла от удивления: жженой резиной там не пахло, зато очень ярко проявлялись нотки черешни и ежевики.

– Вкусно? – поинтересовался с коварной улыбкой психолог.

– Очень! – честно призналась Вася.

– Просто это настоящее киндзмараули. В обычных магазинах его не встретишь. Говорят, что его даже на грузин в Грузии не хватает. Не зря же это был любимый напиток вашего Сталина. Просто хозяин этого кафе мой хороший знакомый, и для меня тут всегда приготовлена бутылочка из его личных запасов. Но перейдем к делу.

Мужчина откинулся на спинку стула и внимательно посмотрел в девичьи глаза. У Василисы даже мурашки по спине побежали. Ей показалось, что его глаза видят ее насквозь.

– Я хотел бы предложить вам работу. И учитывая ваше тревожно-депрессивное состояние, очень бы рекомендовал на нее согласиться.

– Трудотерапия? Я читала, что у психиатров она в почете, – тревожно-депрессивное создание вновь наградило собеседника кривой ухмылкой. Но потом она сама себя одернула, вспомнив, что все-таки девушка и так хамовато улыбаться не стоит.

– Нет, путешествие и приятное времяпрепровождения. И за это вы получите более чем достойное вознаграждение.

– Но я в этом году уже отпуск отгуляла, – возразила Василиса.

– Еще раз повторяю, что это не отпуск, а работа. Длительная командировка, если вам так будет угодно, на полгода.

– И куда придется ехать и, главное, зачем?

– Я вас хочу пригласить поучаствовать в шоу «Холостяк». Слышали о таком?

– Не только слышала, но и одно время смотрела. В моем состоянии, наверное, это действительно будет хорошей терапией. Только сразу появляется два вопроса: как меня отпустят с работы и кто там будет главным героем?

– С работой проблем не возникнет. Я уже взял смелость на себя договориться с вашим руководством. Вам дадут отпуск без содержания. Дело в том, я уже говорил, что шоу продлиться полгода. Но вам хорошо заплатят за участие. А вот имя главного героя вам все равно ничего не скажет. Шоу будет проходить не в России, а в другом государстве. Или если быть еще более точным, в другом мире.

– Как в другом мире? – растерялась Василиса.

– Ну, вы же слышали про параллельные миры? – с хитринкой во взгляде поинтересовался Левингстоун. А когда получил утверждающий кивок, продолжил. – Так вот, мы с вами отправимся в такой параллельный мир. Государство называется Иллария.

– Вы шутите?

– Нет, я как никогда серьезен. Вы согласны?

– Надеюсь, это не тест на наличие психических заболеваний, – тяжело вздохнула девушка. – Не хотелось бы мне там оказаться.

– Это всего лишь конкурс. И наш мир очень похож на ваш, разве только небольшие нюансы отличают один от другого.

С этими словами мужчина достал небольшую стопку бумаг и протянул ее Василисе.

– Это договор участницы конкурса. Прочтите на досуге, а завтра дадите мне ответ, надеюсь, что положительный.


Глава 2

На календаре был понедельник. Часы на экранах мониторов показывали 8 утра. Василиса сидела в самолете Москва-Симферополь и, понятно, что летела в Крым. Как оказалось, на Земле есть несколько мест силы, в которых организованы стационарные порталы для перехода в другие миры, в среднем по 1-2 на материк. Ближайший от места жительства девушки оказался именно в Крыму.

На прошлой неделе в пятницу она все-таки подписала договор, который любезно ей предложил Левингстоун. Пришлось изрядно попотеть и внимательно изучить каждый пункт. Благо специальность финансиста предполагает кропотливую работу с документами. Ничего криминального там Василиса не увидела, все было четко и понятно. Никто не заставлял стать попаданкой на веки вечные. Если девушка найдет свою судьбу в Илларии, она может остаться там. Если же так не случится, без проблем вернется домой. Даже рабочее место за ней сохраняется. Переходы между мирами, как оказалось, были достаточно энергозатратными и дорогими, но вполне реальными и контролируемыми. Зависели, скорее всего, не от каких-то магических или вероятностных особенностей, а только лишь от наличия финансов. И как ни странно, межмировой валютой являлось самое обыкновенное золото.

Проблемой было лишь то, как объяснить свое долгое отсутствие родителям. Олег Генрихович предложил рассказать правду, только не полностью, а частично. Как он сказал, нет проблем в том, чтобы рассказать, куда и зачем она направляется. Только знание всей информации вряд ли добавит родным спокойствия. Вследствие этого пришлось чуть-чуть схитрить. Вася рассказала, что едет принимать участие в шоу, только местом проведения была выбрана Ирландия, как более созвучная по названию с Илларией. Телефонные звонки участницам шоу были запрещены, а вот по электронной почте изредка можно будет отправлять сообщения. Это все было оговорено в контракте. А родители взяли клятву с дочери, что она будет писать при любой возможности и обязательно присылать фото с конкурса.

Также девушку порадовало то, что Левингстоун сопровождал ее прямо до места назначения. Она и по Земле-то не очень любила путешествовать одна, а в параллельный мир тем более. Примерно через три часа путешественники стояли возле высотного здания в центре Симферополя. Зайдя с черного входа, оказались у неприметной двери без вывески, но с охранником на посту. Сопровождающий показал мужчине пропуск. Тот внимательно изучил протянутые ему корочки, кивнул головой и нажал на кнопку пульта. Дверь медленно отъехала в сторону, и Василиса с психологом оказались в длинном коридоре, который освещался несколькими тусклыми лампочками. Пройдя несколько метров, они оказались еще перед одной дверью, на которой поблескивала панель, напоминающая наши домофоны. Мужчина быстро набрал код, и они шагнули в небольшую комнату. В центре помещения стоял серебристый шар, а одна стена напоминала раздвижные створки на подобии тех, которые есть в Питерском метро. Только эти были в разы больше.

– Это портальный зал, а это – капсула перехода, – пояснил мужчина, указывая на шар.

Василиса с интересом оглядывалась по сторонам. Начитавшись в свое время фэнтези, она как-то не так представляла переход в другой мир. Все было необычно, но вполне объяснимо с точки зрения современной науки и техники. Никакой там магии или чего-то сверхестественного.

– А мы в ней поедем в Илларию? – уточнила девушка, показывая на шар.

– Да, только не поедем, а перейдем. Переход занимает слишком мало времени, чтобы его можно было назвать поездкой, – с улыбкой ответил мужчина.

Он подхватил Васькин чемодан, нажал на незаметную кнопку, и они вошли в открывшуюся дверь шара. Внутри стояло четыре кресла. На двух уже сидели женщины. Одна была постарше, а вторая была молоденькой, лет восемнадцати, не больше. Женщина в возрасте гневно сверкнула в их сторону глазами и что-то произнесла на непонятном языке. И только по звучанию грассирующего звука «р», Вася поняла, что это и есть родной язык Илларийцев. Она недоуменно похлопала глазками и уставилась на Олега Генриховича, ожидая перевода сказанного. Тот что-то отрывисто ответил и хлопнул себя по лбу.

– Василиса, прости, пожалуйста. Я совсем забыл дать тебе переводчик.

С этими словами он протянул ей небольшой бежевый шарик, который велел вставить в ухо.

– Как ты еще голову свою нигде не забыл! – вдруг на четком русском языке произнесла женщина. – Слава богу, милочка, вы едете с нами. И я прослежу, чтобы вы прибыли в назначенное место без приключений! Меня зовут госпожа Рози, а это твоя соперница по конкурсу Наташа.

Женщина кивнула головой в сторону сидящей рядом девочки, а та лишь сильнее покраснела и вжалась в кресло.

– Такая молоденькая, а уже на конкурс женихов едет? – подумал про себя Василиса. – Ей восемнадцать есть или нет?

А вслух произнесла как можно более учтиво:

– Очень приятно, меня зовут Василиса.

После этих слов девушка замерла в удивлении: мыслила она по-русски, слова говорила тоже на родном языке, а вот язык, губы и зубы двигались как-то иначе, не так как она привыкла.

– Ты выдаешь звуки на илларийском, поэтому чувствуешь себя несколько странно, – заметив ее замешательство, пояснил психолог.– Через пару недель привыкнешь и уже без переводчика сможешь свободно общаться. Эта методика изучения языка отсутствует у вас на Земле, хотя и является очень удобной.

– Готовы? – уточнила госпожа Рози.

Все пассажиры капсулы согласно кивнули головами. Женщина набрала очередную комбинацию на невидимой для глаз панели. То, что она что-то делает, можно было различить лишь по раздающимся звуковым сигналам. Капсула дернулась и начала разгоняться. Через несколько секунд раздался сильный хлопок, и Василиса поняла, что они начали тормозить. Девчушка-попутчица тоненько пискнула.

– Не пищи! – одернула ее старшая женщина. – Это всего лишь звук перехода между мирами.

Капсула резко затормозила и панель на ее боку отъехала в сторону.

– Добро пожаловать в Илларию, дамы! – поприветствовал женщин Левингстоун и первым направился к выходу.

Госпожа Рози быстро направилась вслед за психологом, о чем-то шепотом переговариваясь с ним. Василиса же обернулась посмотреть на свою попутчицу и конкурентку. Наталья продолжала сидеть, вжавшись в кресло. Глаза ее были как блюдца, а слезы уже готовы вот-вот пролиться. Тонкие пальцы впились в поручни кресла мертвой хваткой.

– Наташа, что с тобой? – обратилась к ней девушка.

– Я боюсь! – всхлипнула та.

– Чего? Разве ты не добровольно едешь на конкурс?

–Нет, меня заставили!

Но договорить им не дали. Госпожа Рози обернулась и гневно нахмурившись, произнесла:

– Девушки, вы чего там застряли! Капсулу уже ждут для перехода другие участницы. Не задерживайтесь!

Василиса в ту же секунду взяла трясущуюся малышку за руку и прошептала:

– Пойдем! Не стоит ее гневить. На месте же разберемся что к чему.

Девушка кивнула головой, прошептала:

– Хорошо! – и вышла вслед за Василисой на илларийскую землю.

Первая мысль, которая посетила головы путешественниц, была та, что они попали в рай. На улице стояла теплая, но не жаркая погода. Воздух был пропитан морской свежестью, а деревья на подобии каштанов стояли, вознося в небеса розовые свечи соцветий. Отличие было только в том, что листва на деревьях была ярко фиолетовой. Перед девушками простиралась мощеная булыжником дорожка, по бокам от которой лежал бархатный газон все того же фиолетового цвета. А в небе сияло солнце. Только оно было не желтым или оранжевым, как мы привыкли видеть, а отливало голубоватым свечением.

– Наша звезда называется Иида. И она боле горячая, чем ваше Солнце, поэтому в Илларии более мягкий и теплый климат, – пояснил девушкам мужчина, который подошел и забрал у них чемоданы. Одет он был в черный фрак, белую манишку с галстуком-бабочкой и белые перчатки. А они были вынуждены двигаться за ним, чтобы не потерять свое имущество. Левингстоуна и Рози уже и след простыл.

– Мы на другой планете? – в голосе Натальи вдруг проснулось любопытство.

– Нет, – покачал головой мужчина, не прерывая своего хода, – планета у нас с вами общая. А вот реальности параллельные.

– Это как? – решила уточнить Василиса.

– Думаю, что не смогу доступно это объяснить, – ответил сопровождающий. – Но у вас будут специальные занятия. Там вы обо всем и разузнаете.

Тем временем их небольшая компания подошла к самому настоящему замку. Здание с трех сторон омывал залив, подозрительно напоминающий морской. Но вопреки ожиданиям, вода была не голубой или бирюзовой. Она отливала серебром. Видимо, сказывался иной цветовой спектр звезды. С четвертой стороны к тяжелым воротам подходил широкий каменный мост, который упирался в массивные двери. Когда они подошли к ним, то створки бесшумно и с удивительной легкостью распахнулись и запустили всех внутрь.

Девушек встретил великолепный холл с мраморными мозаичным полами, тяжелой мебелью, напоминающей дубовую с позолотой. Под потолком висела хрустальная люстра, а стены украшали бра с подвесками из такого же материала. Отличие было лишь в том, что горели в них не лампочки, а шарики, которые просто висели в воздухе над отведенными им рожками осветительных приборов. Сопровождающий же, не останавливаясь, прошел мимо этого великолепия и углубился в полутемный коридор с боку. Василисе и Наталье пришлось его догонять. Еще через пару минут они стояли перед двумя такими же темными дверями, как и остальная мебель замка. На дверях красовались золотые цифры 23 и 24. Или цифры были точно такими же, как в нашем мире, или переводчик перерабатывал таким образом сигналы в мозгу девушке, что все казалось знакомым и понятным.

– Это ваши апартаменты. Приложите руку к камню в середине дверей. Сейчас туда войти может любой, но после этого действия открыть их смогут лишь те, кого вы пригласите в гости и вы сами, – объяснил девушкам провожатый. Они молча подчинились.

Коричневые прохладные поверхности тут же нагрелись, и вместо них на дверях уже сияли красноватые кристаллы. Наташа зашла в свою комнату первой. Василиса, проводив ее взглядом, заметила, что цвет кристалла поменялся на зеленый.

– Это значит, что хозяин дома? – спросила девушка у провожатого.

– Да, госпожа, вы догадливы! – улыбнулся ей мужчина в ответ и распахнул гостеприимно двери. Василиса переступила порог комнаты, в которой ей предстояло прожить ближайшие полгода.

Комната была достаточно просторной и светлой. В углу стояли настоящая королевская кровать под балдахином и шкаф. У окна примостился письменный стол с креслом. Неприметная дверь теплого бежевого оттенка вела в ванную комнату. Сантехника, в принципе, ничем не отличалась от нашей. Разве что подводящих и отводящих труб не было. Откуда лилась вода и куда уходила, было не понятно. Но заморачиваться этими мыслями Василиса пока не стала. Она очень хотела помыться с дороги и поесть. Последний перекус был утром в самолете, а часы уже перевалили за полдень.

Девушка распустила волосы, скинула с себя одежду и шагнула в кабинку, напоминающую наши душевые. Тут же с потолка потекла теплая вода, лаская уставшее тело. Вася начала оглядываться в поисках подобия мочалки и мыла, но так их и не нашла. Зато вода тут же приобрела приятный запах и свойства мыла. Струи стали более упругими и лились не просто сверху вниз, а как-бы оборачивались вокруг тела. Девушка с удивлением поняла, что душ практически ее моет сам. Затем душистая вода исчезла, уступая место обычной, а еще через минуту место воды заняли теплые потоки воздуха, которые высушили тело и волосы.

После душа она поспешила поглядеть на себя в зеркало. Неизвестно, как поведут волосы после столь странного фена. Но опасения были напрасными. По ее плечам струился настоящий черный шелк. Она как-то пару лет назад попробовала сделать кератиновое выпрямление волос. Сейчас они выглядели именно так, как после дорогой процедуры. Кто сотворил такое чудо, вода или фен, пока задумываться не стала. Решила, что для начала нужно найти, где утолить голод. А вопросы разрешатся на занятиях, которые пообещал им с Натальей провожатый.

С удовольствием потянувшись, она накинула на плечи висевший тут же белоснежный халат и вышла в комнату. И в этот же миг ее взгляд уперся в девочку, которая что-то делала с чемоданом. Незнакомка же, заприметив хозяйку комнаты, тут же выпрямилась, а затем присела в реверансе:

– Добрый день, госпожа невеста! – поприветствовала она ее.

– Здравствуйте! – ответила Василиса, разглядывая гостью в сером явно форменном платьице с белым фартучком и туго заплетенной каштановой косой за спиной. – А вы, собственно говоря, кто такая и что здесь делаете?

– Я ваша личная горничная, госпожа невеста. Можете обращаться ко мне как Мерит, – бойко ответила посетительница. – Сейчас я разбираю вашу одежду. Будут ли еще какие указания или пожелания?

– Очень хочется кушать. Как тут у вас с обедом? – уточнила хозяйка комнаты.

– Обед через полчаса. Давайте Я помогу привести вам себя в порядок и провожу в столовую? – предложила Мерит.

Честно говоря, Василиса немного растерялась. Она никогда не имела личных горничных. В роду ее мамы были дворяне, и папа иногда шутил:

– Знаешь, Анечка, что в тебе графского? Служанки тебе не хватает.

Но что делать со служанкой здесь и сейчас она не представляла. Зато девица, похоже, отлично знала свои обязанности. Она распахнула шкаф, открывая миру его содержимое. В чреве этого деревянного монстра обнаружилось огромное количество нарядов, которые Василисе не принадлежали. Девушка же тем временем выбрала два платья: густо-зеленое из ткани, похожей на замшу и ярко васильковое, блестящее как из атласа.

– Какое, госпожа невеста, вам больше нравится? – спросила девушка, заглядывая в глаза хозяйки комнаты. Вася откровенно растерялась.

– Это не мои наряды! Мои в чемодане.

– А разве вам не говорили, что сюда следует брать лишь нижнее белье, остальным вас всем обеспечат? – удивилась горничная.

– Говорили. Но я не думала, что это настолько радикально. Предположила, что просто выдадут костюмы для участия в шоу.

– Простите, для участия в чем?

– В шоу, – хотела отмахнуться от горничной девушка, но поняв, что та недоуменно хлопает глазами, явно не зная этого слова, пояснила, – в отборе!

– Нет, что вы, – облегченно выдохнула горничная, – наша мода слишком отличается от вашей. И по здешним меркам некоторые наряды могут выглядеть просто неприличными.

Василиса передернулась от представленного ужаса. Неужели их оденут в корсеты и кринолины? Ведь об этом так много пишут в фэнтезийных романах. Но фэнтези всего лишь сказка для взрослых. И зеленое платье оказалось очень удобным и простым по крою, не мешая движениям и выгодно подчеркивая от природы стройную фигуру своей новой хозяйки и зелень ее глаз. Затем Мерит собрала волосы в низкий пучок, оставляя несколько прядей обрамлять лицо, убирая излишнюю строгость. Вася же надела туфли на устойчивом каблучке, и девушки пошли в столовую.

Столовая оказалась небольшим залом, в котором стояло несколько столиков, накрытых на троих. За одним из них уже сидела Наташа. Василиса поспешила к ней, так как это было единственное знакомое лицо в странном фиолетовом мире.

– Привет! Как ты устроилась? – спросила она свою попутчицу.

– Да вроде бы неплохо. Комната удобная, нарядов куча. Что еще можно желать девушке из обедневшего рода? – ответила Наталья.

– Обедневшего рода? – удивилась Василиса. – Прости, но в России этот термин лет семьдесят как не употребляют. Ты откуда родом?

– А я и не из России, – грустной улыбкой ответила соседка, – просто из нашего мира нет прямого перехода в Илларию, приходится использовать капсулу для двойного перехода. Наш мир называется Мары.

– Ты мне расскажешь свою историю? – спросила Вася.

– Если тебе интересно, почему бы и нет? – пожала плечами Наташа.– Как делать будет нечего, так и расскажу.

В этот момент к ним подошла третья девушка. Это была высокая статная блондинка с выдающимися формам и кукольным личиком. Вася таких девиц откровенно недолюбливала, считая, что мозги у них перетекли где-то в область верхних 90. А у этой было явно больше 90, значит, в голове совсем ничего не осталось. Но когда она спросила грудным голосом:

– У вас свободно?

Девушкам ничего не оставалось сделать, как согласно кивнуть головой. Тем более остальные столы уже были полностью заняты.

– Глаша! – представилась новенькая. Девушки в ответ назвали свои имена.

– Глаша, Таша и Ваша! – улыбнулась она.

– Ваша? – не поняла Василиса.– Это ты про что?

– А мы так тебя звать будем! Чтобы все три имени созвучны были. Триумвират красоток: Глаша, Таша и Ваша! – пояснила блондинка.

– Нет, не пойдет, – возразила Василиса. – В нашем мире слово «ваша» имеет несколько иной смысл. И такое ко мне обращение будет выглядеть слишком двусмысленно и не всегда прилично.

– Да? – погрустнела 90-60-90.– А мне это таким прикольным показалось!

– Значит, будем упражняться в остроумии где-то в другом месте, – постаралась дружелюбно улыбнуться Василиса. Наталья же снова как воды в рот набрала, замкнувшись в присутствии постороннего человека.

За этим диалогом девушки не заметили, что в центр зала вышел Олег Генрихович. Мужчина явно чувствовал себя очень уверенно и значимо, не так как в компании с госпожой Рози.

– Добрый день, красавицы! – обратился он к присутствующим в зале.– Рад вас видеть на отборе невест для его императорского величества базилевса Сергано! Надеюсь, что в этот раз одна из вас будет удостоена высокого знания императрицы Илларии!

– Он это уже лет пятьдесят говорит, но императрицу так пока и не выбрали!– буркнула Глаша.

– Как пятьдесят? – любопытство пересилило испуг, и Наташа подала голос.

– А вот так пятьдесят. Этот конкурс устраивают с незапамятных времен. Три месяца готовят претенденток, учат местному этикету, дают различные навыки, необходимые жене правителя. Но когда дело доходит до конкурса, всех распускают по домам, – ответила блондинка.

– А ты откуда об этом знаешь? – недоверчиво уточнила Василиса.

Блондинка с тяжелым вдохом откинулась на спинку кресла, несколько высокомерно оглядела своих соседок по столу, но потом, словно сжалившись, пояснила:

– Нас семь сестер. Я младшая. Все уже успели принять участие в этом «отборе». Я осталась последняя. Каждая из нас верила, что именно во время её участия произойдет чудо и все разрешиться. Только базилевса никто не видел. В Илларии всем заправляет регент Светлан. А это еще тот фрукт. Сами увидите, когда он с нами встречаться будет. И что-то мне уже не верится в счастливый исход.

Слова Глаши заставили девушек сильно задуматься. Что ждет впереди? Почему объявляют отбор, а фактически его не проводят? И почему никто не видел базилевса? Василиса сделала себе мысленные пометки и решила, что с этими нестыковками нужно будет разобраться. Наташа же была настолько напугана происходящим, что каких-то чувств, кроме страха, пока испытывать не могла.

Но их мысли перебил очередным выступлением господин психолог.

– Уважаемые претендентки! Для тех, кто еще не в курсе, сообщаю, что первое время у нас будут занятия по дворцовому этикету, макияжу и уходу за собой, истории Илларии и основы политики. Этими навыками должна обладать любая девушка, претендующая на роль жены базилевса. И не ваша вина, что вы это не изучили в детстве. Вы все прибыли к нам из других миров. Поэтому сегодня вы отдыхаете до ужина. После мы с вами совершим экскурсию по замку. А завтра начнутся занятия. Ваш покорный слуга буду ждать всех в учебном классе.

Василиса посмотрела на соседок и предложила:

– Девочки, а давайте пойдем после обеда ко мне в комнату? Я думаю, что нам есть, что обсудить, а возможно и выработать план действий.

Глаша и Наташа дружно закивали головами, а затем также дружной стайкой отправились в комнату под номером 23.

Придя в комнату к Василисе, Глаша тут же вальяжно развалилась в кресле возле рабочего стола, хозяйка комнаты присела на свою кровать, а Наташа, не найдя для себя свободного стула, скромно встала в уголочке.

– Наташ, иди сюда, я не кусаюсь! – похлопала Вася рукой по кровати, приглашая подругу присесть рядом. Ты испуганно передернула плечами, обняла себя зябко руками, но через секунду расслабилась и села на самый краешек кровати, отодвигаясь как можно дальше.

– Тут творится что-то неладное!– выдала хозяйка комнаты очевидную мысль.– И желательно с этим всем разобраться бы!

– Я с тобой согласна!– подтвердила блондинка.

Наташа лишь кивнула головой в знак согласия вначале, но потом очень неожиданно выдала:

– И с чего начнем расследование?

– Я думаю, с того, что расскажем друг другу, как и почему мы сюда попали. Ответ должен быть и в этом, хотя и не полностью.

Девушки снова согласно закивали, а Василиса начала первой. Она поведала про предательство козла-Вадика, про неожиданную смерть Пьянкова и депрессию, которая начала развиваться на фоне всего этого. А затем о неожиданном предложении Левингстоуна.

Девчонки выслушали рассказ молча. Затем Слово взяла Глаша:

– Думаю, теперь моя очередь. Я вам уже рассказала, что я седьмая сестра, и все мы были на этом отборе. Кстати, с нас возьмут подписку о неразглашении. Третья из моих сестер Агнеша была удивлена, когда две старшие вернулись, но ни о чем не рассказали сестрам. Как она потом поделилась, ее все время глодало чувство чего-то неправильного, странного, но раскопать причину этого беспокойства она не смогла. Когда она уходила, то поставила под договором о неразглашении не свою подпись, поэтому и смогла приоткрыть для нас занавесь. Мейше и Эйше ничего нового узнать не удалось. Зато они смогли рассказать нам все, так как мы уже были в курсе произошедшего. Но после проделки Агнеши подписи стали проверять сразу по прибытию.

– А почему берут именно девушек из вашей семьи? У вас разве других нет? – подала голос Наталья.

– Я над этим думала, но ответа найти никогда не могла. А после рассказа Василисы появились некоторые догадки. Мы с сестрами увлекаемся спиритизмом. Периодически вызываем духов умерших ранее людей. Возможно, это связано с этим. А что тебя привело сюда? – вопрос уже был адресован скромнице и тихоне.

– Я уже говорила Василие, что являюсь представительницей древнего, но очень бедного рода. В нашем мире мы все преклоняемся перед Мертвым богом. И раз в год все незамужние девушки ходят к нему на поклон, называя его своим женихом. А за это он на избранных насылает свою благодать, даруя живых суженых богатых и знатных. Только за это берет свою плату. Каждый год одна из девушек безвозвратно исчезает и обратно уже не появляется. В этом году такой несчастной оказалась я.

– Но здесь пока ничего страшного не происходит или я ошибаюсь? – Вася обвела задумчивым взглядом подруг.

– Нет, тем более мои сестры благополучно вернулись назад, – покачав головой, отозвалась Глаша. – У меня, девочки, родилась идея. Наташа называла своим женихом Мертвого бога. Я на спиритическом сеансе назвала женихом одного из духов. Они так лучше с нами общаются. Только вот у Васи не поняла связи с умершим соседом и бросившим ее Вадиком.

Вася покраснела, но решив, что скрывать нечего, так как от этого, возможно зависит их будущее, выдала то, о чем не знала ни одна живая душа, разве кроме Левингстоуна:

– Я над гробом соседа, когда прощалась, обратилась к нему с фразой «Прощай, несостоявшийся жених!».

– Тогда все сходится!– щелкнула пальцами Глаша. – Мы все обещали себя в невесты покойникам!

– Мертвый бог, помоги! – тоненько пропищала перепуганная Наталья.

– Наташа, успокойся! – обратилась к ней хозяйка комнаты. – Пока ничего страшного не происходит. Странное – да, а страшного – нет. Мы обладаем очень драгоценным знанием, чего нет у других участниц отбора. А пока, я думаю, нужно просто наблюдать и тщательно приглядываться ко всему происходящему.

На этом пока и порешили. А результаты первых наблюдений договорились обсудить после экскурсии по замку.


Глава 3

Пока Василиса занималась исследованием собственной комнаты, содержимого баночек на полках в ванной и устройством необычных светильников, подошло время ужина. Она, еще пыхтя, пыталась заглянуть внутрь светящегося шара, как в двери постучали и на пороге возникла Мерит.

– Госпожа Василиса, вам пора собираться на ужин!

– Собираться? – удивилась девушка. – Я, по-моему, вполне готова.

– Что вы, что вы! Приличная девушка не может дважды в день выходить в столовую в одном и том же платье. Все решат, что вы не были дома, а гуляли неизвестно где! – замахала руками горничная. При этом Василисе показалось, что даже ее накрахмаленный передник возмущенно топорщится.

– И как часто нужно переодеваться? – поинтересовалась хозяйка комнаты.

– У вас имеются утренние платья, платья для обеда, платья для ужина и наряды для званых вечеров, приемов и балов, – присев в книксене, пояснила Мерит.

– Трижды в день минимум! – охнула землянка. – У нас таких жестких правил даже в королевских семьях нет.

– А у нас и не король! Вы участвуете в конкурсе на звание ИМПЕРАТРИЦЫ!

Последнее слово было выделено и сказано с глубочайшим почтением. Вася же решила попытать счастье:

– Мерит, скажи, а ты императора видела?

– Конечно, госпожа.

– А он красивый?

– Очень! – ответила девушка с придыханием, которое не оставила сомнения в чувствах подданной к монарху.

– А какого цвета у него глаза? – решила Вася начать издалека.

– Ой, вот этого я не знаю. На монетах изображения же не цветные!

Василиса разочарованно застонала. Конечно, она его видела на монетах…

Выбрав с помощью служанки платье горчичного цвета с достаточно глубоким вырезом и ожерельем из камней, похожих на янтарь, она отправилась на ужин.

На этот раз Вася пришла последней. Видимо препирательства с горничной заняли достаточно много времени, хотя ей так не показалось. Глаша помахала подруге рукой, и девушка поспешила за свой столик.

Ужин состоял из салата, второго, десерта и напитков. Все было очень вкусно, если не смотреть в тарелку. А так смущали фиолетово-синие оттенки блюд. За трапезой она успела разглядеть остальных участниц отбора. Каких-то особо выдающихся личностей девушка не заметила. Пожалуй, Глаша была самой яркой в компании. Но на данном этапе она была скорее не соперницей, а союзницей. Когда все поели, пришел господин Ливенгстоун, и все конкурсантки стайкой отправились на экскурсию по замку.

Если вам доводилось гулять по Питерским дворцам: Зимнему, Михайловскому, Петергофскому, то, скорее всего, вы уже догадались, что они все выглядят похоже. И побывав в одном, в другие можно и не заглядывать. Дворец чужого мира представлял собой примерно ту же картину. Высокие колонны, мраморные полы, гобелены и картины на стенах, огромные окна с бархатистыми портерами. Вася даже немного разочаровалась. Красиво, но как-то безлико.

– Мы с вами сейчас пройдем в главный бальный зал замка. Он является венцом архитекторского и дизайнерского искусства нашего мира, – заливался соловьем Олег Генрихович. Девушки все кивали в знак согласия головами. А Васю притягивала незаметная лестница на боковой стене. Ей очень хотелось подняться выше. Причем это желание никакой реальной основы под собой не имело.

Когда все экскурсантки подошли к центральной лестнице, ведущей на второй этаж, девушка решила, что может воспользоваться другим проходом, тем более все идут туда же. И она незаметно ускользнула от группы.

Когда она взбежала наверх, поняла, что ошиблась. Перед ней расстилался темный коридор с неясными очертаниями картин на стенах. Любопытство победило, и она все-таки сделал шаг. Тут же вспыхнул небольшой огонек на первом бра.

– Система датчиков движения! – догадалась Василиса и устремила взор на первую из картин. На ней была изображена красивая женщина с черными волосами, убранными в высокую прическу. «Императрица Алесандрия», – гласила надпись. На следующем портрете был мужчина, опирающийся на тяжелый меч. Его голубые холодные глаза, казалось, видели тебя насквозь. «Бзилевс Иилия». Похоже, это была картинная галерея правящего дома. На нее с полотен взирали предки императорского дома. Вася любовалась красивыми лицами и роскошными нарядами. Но тут ее внимание привлек портрет, на котором были изображены двое мужчин. Это был единственный коллективный портрет. Один мужчина был блондином с льдистыми глазами, напоминающими взгляд императора Иилии, и длинной белоснежной косой. А серые живые глаза второго были явно скопированы с императрицы Алесандрии. И этот второй был более мощного телосложения, волосы на его голове были коротко подстрижены, бицепсы натягивали рукава камзола, в который был одет мужчина. Первого же можно было назвать скорее худощавым. Когда они стояли рядом, было видно их сходство, говорившее о том, что это братья. Но если встретить мужчин поодиночке, никогда бы не догадаться, что они даже просто родственники. Слишком разной была их внешность. Подпись гласила: «Его императорское величество базилевс Сергано и его императорское величество регент Светлан». Кто есть кто со слов Глаши о «фрукте регенте», Василиса ни секунды не сомневалась, с интересом разглядывая потенциального жениха. Сергано слишком кого-то ей напоминал, но она не могла вспомнить кого. И когда казалось, что мысль вот-вот проклюнется, над ее ухом прозвучал сухой баритон:

– Позвольте узнать, что вы делаете в личных императорских покоях?

Василиса резко развернулась на голос. Перед ней стоял высокий худощавый мужчина лет тридцати-тридцати пяти. Белые волосы были заплетены в косу, которая была переброшена через левое плечо. Бесцветные сухие губы были сжаты в тонкую линию. Вокруг голубых прозрачных глаз собрались морщинки. Только это были не добрые «гусиные лапки», а скорее хищный прищур. Мужчина вопросительно выгнул белесую бровь и ждал ответа.

Девушка посмотрела на спрашивающего, затем перевела взгляд на портрет и с писком:

– Регент! – рванула вниз по лестнице. Встреча с монаршей особой в планы явно не входила.

В себя они пришла, лишь очутившись в собственной комнате. Закрыв двери на замок, девушка рухнула в кресло и задумалась.

– Это надо же было нарваться на регента Светлана там, куда ее явно не звали! – первая мысль, которая пробежала в мозгу. – Но еще хуже было то, что она вместо положенного приветствия, убежала прочь. И что теперь будет?

Из исторических книг Вася знала, что пренебрежения к себе монархи вряд ли терпят. А еще, будучи студенткой, она однажды гуляла с подругой и ее дочкой по набережной их городка. И надо же было откуда-то вынырнуть губернатору края, которые решил прогуляться там же. Дочка подруги, будучи непосредственным ребенком, начала дергать маму за рукав и кричать:

– Мама, мама, посмотри дяденька-президент!

Девушки сконфуженно покраснели, подхватили малышку на руки и быстренько ретировались. А на следующий день губернатор давал интервью местному телеканалу. И там прозвучала очень интересная фраза:

– А еще мне обидно, что для некоторых граждан я всего лишь «дяденька-президент», и они даже не считают нужным со мной поздороваться.

Камень в чей огород был брошен, девушки и не сомневались. И были очень рады тому, что их фамилии не стали известны охране. Иначе, чем закончилась бы это прогулка, неизвестно. А тут не менее значимая фигура, и ФИО конкурсанток все наперечет, и их не несколько тысяч, а всего девять человек.

Когда раздался стук в двери, Вася испуганно вздрогнула и подошла осторожно к двери, тихо спросив:

– Кто там?

– Василиса, открывай! Ты куда исчезла? – раздались голоса подруг. И она с облегчением открыла дверь, приглашая их внутрь комнаты. А затем также спешно задвинула запор на дверях.

Рассказав подругам о случившемся, она ждала их реакции. Наташа ожидаемо испуганно захлопала глазами. А Глаша предложила продумать правдоподобное объяснение, что она могла делать в галерее. В конце концов государственного переворота или убийства регента девушка не планировала. И вполне вероятно, что можно будет отделаться простым извинением. В итоге они остановились на банальном объяснении, что она просто заблудилась и испугалась, отстав от всей группы. Это было почти правдой.

Затем подруги наперебой начали восторгаться увиденными интерьерами. Как выяснилось, таких дворцов в их мирах не было, а если и были, их туда не звали. Василиса не стала озвучивать мысль, что все они одинаковые, решив не портить восторга девушкам. Тем более в таких дворцах она не жила, а была лишь на экскурсиях, да и комфортным жильем такие интерьеры явно не считала.

***

Следующим утром всех девушек оповестили, что с сегодняшнего дня у них начинаются занятия. Но перед этим с ними встретится регент Светлан. После завтрака все переместились в небольшую уютную аудиторию, где стояло ровно девять парт, по одной на каждую конкурсантку. На парте уже лежали блокнот и какое-то подобие карандаша. Когда все расселись по местам, в аудиторию влетела госпожа Рози.

– Доброе утро, девушки! – поприветствовала она присутствующих. – В этом отборе все идет не так, как обычно заведено. В прошлые разы его императорское величество встречался с конкурсантками лишь в конце обучения.

– А разве были прошлые разы? – удивился кто-то из девушек.– Мы думали, что отбор проводится один раз.

– Нет, они проводились уже пару раз. Просто ни одна из девушек не смогла занять достойное место в сердце базилевса. Поэтому до сих пор и правит регент. Базилевс обязательно должен быть женатым, – постаралась дать более-менее правдивое объяснение наставница. Василиса же многозначительно переглянулись с подругами.

Только Глаша знала про шесть неудачных отборов. Возможно, в этот раз что-то поменяется, раз госпожа Рози утверждает, что все идет не как обычно.

– Девушки, запомните, когда войдет его императорское величество, вы все должны поприветствовать его вставанием. Когда он поздоровается, присесть в реверансе. И лишь тогда, когда он разрешит, можете садиться на свои места. Вопросы можно задавать, когда он вас об этом спросит.

Василиса слегка побледнела. Какие сложности и тонкости! А она с визгом убежала от него. Что же будет дальше? Не последует ли какое-либо наказание в ее адрес?

Тут вошел церемониймейстер и объявил:

–Его императорское величество регент Светлан!

Девушки дружно встали, приветствуя реального правителя страны. В класс стремительным шагом вошел мужчина, которого Василисе уже доводилось видеть. Он выглядел точно так же, как и в тот вечер. Но в этот раз у нее появилась возможность рассмотреть его внимательнее.

Волосы были заплетены в сложную косу, которая сегодня спускалась вдоль спины. Обычно девочки на земле называли такое плетение «рыбий хвост». Василиса иногда под настроение заплетала свои волосы подобным образом. Сегодня же она порадовалась, что убрала их в пучок. Высокий рост и военная выправка придавали мужчине властный вид. Одет он был в синий камзол и черные узкие штаны. Тонкие губы и прозрачные глаза довершали облик. Мужчина обвел взглядом скромно присевших в реверансе конкурсанток и, кивнув им головой, обронил:

– Присаживайтесь, девушки.

Все расселись по местам, с любопытством разглядывая правителя. И лишь Вася сидела, потупив глаза к полу, с замиранием сердца ожидая его слов.

– Я рад вас приветствовать среди участниц конкурсного отбора! Сразу должен вам пояснить, почему в нашем государстве формально существуют два правителя: базилевс и регент. Базилевс обязан быть женатым. И пока он этого не сделает, у власти находится регент. Надеюсь, что среди вас найдется достойная стать женой моего брата, а я с удовольствием передам ему полномочия. От вас же пока требуется тщательно подготовиться к конкурсному отбору: изучить этикет, основы нашей дипломатии и истории. Да и мало ли какие навыки потребуются будущей императрице! Отбор будет носить элементы шоу. Наш народ любит различные праздники. Поэтому правители не могут отказать им в столь малом удовольствие. И это поможет вам быстрее узнать друг друга. Вопросы есть?

Василису просто подмывало спросить, почему до сих пор им не показали базилевса. Да только она не рискнула привлекать к себе излишнее внимание. Но на ее счастье кто-то из девушек спросил:

– А когда мы познакомимся с его императорским величеством базилевсом?

– Сергано немного приболел, – виновато улыбнулся регент. Улыбка сразу сделала его лицо более привлекательным и живым. – Надеюсь, что к началу отбора он поправится. Монархи тоже люди и ничто человеческое им не чуждо, в том числе и болезни.

По аудитории пронесся вздох сочувствия. Лишь из груди Василисы вырвался вздох облегчения. Но радовалась она рано. Оторвав глаза от пола, она встретилась с взглядом ледяных глаз, которые смотрели на нее в упор.

– Сейчас у вас будет небольшой перерыв. И пока все отдыхают, я попрошу госпожу Василису пройти в мой кабинет. Стража вас проводит.

У девушек вырвались завистливые возгласы. И лишь Глаша и Наташа посмотрели вслед подруге с сочувствием.

Стражники услужливо распахнули тяжелые двери, пропуская Василису внутрь. Девушка молча вошла, вглядываясь в полутемное помещение. Портьеры были задернуты, поэтому там было сумеречно. Она начала вертеть головой, ища взглядом регента. И наткнулась на пристальный взгляд голубых глаз. Мужчина сидел за тяжелым дубовым столом.

– Проходите, – бросил он ей коротко. Василиса подошла и встала перед столом, как провинившаяся ученица перед директором школы. Светлан же остался сидеть, пристально изучая ее.

– Значит, Василиса Аркадьевна Алескерова? – задумчиво произнес он, разглядывая какие-то бумаги на столе.

– Да, ваше императорское величество,– робко подтвердила девушка.

Тем временем Светлан резко встал и подошел вплотную к девушке. Она поняла, что худым он кажется только издали. Плечи были очень широкими, загораживая собой все пространство. Ее макушка еле-еле доставала ему до подбородка. Она инстинктивно попятилась, пока не уперлась спиной в стену. А он наклонился вперед, упираясь ладонями по обе стороны от ее головы. И, хотя пальцы рук были очень длинными, аристократическими, ладони были крупными, мужскими. До этого Вася почему-то думала, что у него должны быть изнеженные, почти женские руки.

В груди девушки закрутилась противная спираль страха. Но что было еще неожиданное, ее ноздри учуяли запах морозной свежести, который появляется у белья, высохшего на холоде. Сколько раз Василиса пыталась купить порошок с таким запахом или найти парфюм, все было не то. Обычно отдавало резкой химией, лишь очень отдаленно напоминая этот аромат. А Светлан пах именно так. И от этого запаха закрутилась другая спираль, внизу живота, вызывая непристойные желания. Но в себя ее тут же привел холодный голос регента:

– И что же ты, Василиса, делала в моих личных покоях?

– Я? – она попыталась изобразить удивление. – Я заблудилась, отстала от всех. Мне сказали, что девушки поднялись на второй этаж. Вот я и воспользовалась лестницей.

Мужчина очень внимательно посмотрел в глаза девушки, словно стараясь отгадать, лжет она или нет.

– А почему ты с визгом убежала? Я бы показал, куда нужно пройти.

– Я испугалась… – совершенно правдиво созналась Вася, честно глядя в холодные глаза напротив.

– И сейчас боишься? – вдруг спросил он, наклоняясь ближе к ее лицу так, что казалось, он хочет ее поцеловать.

– А надо? – растерянно спросила она.

– Нет, – резко ответил Светлан, оттолкнувшись о стены и отойдя от Василисы на пару шагов, – мы девушкам, принимающим участие в отборе вреда не причиняем. Но этикет на твоем месте я бы еще раз прочитал.

Затем махнул рукой, давая понять, что она может идти. Тяжелые двери тут же отворились, и девушка быстро побежала в сторону класса, где у них должны были быть занятия. Обратно стражники ее не провожали.

Когда Василиса подошла к аудитории, то увидела, что там уже начались занятия. За кафедрой стоял невысокий лысоватый мужчина в очках с толстыми линзами. В ее понимании он был самый настоящий доцент кафедры. По крайней мере, именно такие доценты были у них в институте, когда она была студенткой.

– Извините! – пискнула девушка и плюхнулась за свою парту.

– Я понимаю, леди, что вас вызывал к себе господин регент, поэтому спокойно отношусь к вашему опозданию. Но в следующий раз все-таки спрашивайте позволения! А еще лучше, почитайте учебник по этикету! – разразился он тирадой, глядя в ее сторону.

Вася досадливо поморщилась: опять ее этикетом по носу щелкают. Похоже, придется идти в библиотеку и искать учебник. Таких замечаний остальным конкурсанткам не делали. Видимо все остальные были знакомы с дворцовыми правилами.

Преподаватель тем временем продолжал:

– И так, мы с вами остановились на устройстве наших миров. Почему мы все живем в одной точке пространства, но практически не пересекаемся, если только не прикладываем для этого определенных усилий, как в вашем случае? Есть какие-либо соображения?

Девушки все потупили глазки в пол. Вася себя юной глупышкой не считала, но даже у нее не было разумных объяснений наличию этих удивительных миров. Она воспитывалась в духе атеизма, материализма и научно-технического прогресса. Про пространственные порталы же читала только в сказках для взрослых.

– Ну, что ж, попытаюсь объяснить вам доступным языком, – вдохнул обреченно преподаватель. – Представьте, что вы точка, которая живет внутри окружности.

С этими словами он нарисовал окружность на доске и поставил в середине жирную точку.

– Окружность не имеет ни начала, ни конца. Она замкнута. И эта точка при всем желании не может ее покинуть, не нарушив целостности фигуры. Понятно?

Девушки дружно закивали головами. А мужчина продолжил:

– Но вот пришел я, который живет не в двумерном пространстве доски, а в трехмерном. И я в состоянии забрать эту точку или нарисовать кучу новых.

С этими словами он энергично стер точку и нарисовал пару других. А затем продолжил рассказ:

– При этом окружность остается целой. А я могу нарисовать еще несколько окружностей, но точки внутри каждой будут считать их пространство единственно возможным миром. Вот так и мы, простые обыватели живем в трехмерном пространстве, не представляя себе, что есть четвертый уровень, который подвластен магам. И они также могут что-то забрать, что-то принести, практически не нарушая границ нашего мира.

Объяснение было достаточно правдоподобным, чтобы в него поверить. Василису смущало лишь одно слово – «магия».

– А что, разве магия существует? – решила высказаться она.

– А как вы объясните свое попадание в Илларию? При этом мы обещаем, что в случае необходимости вы так же безболезненно и просто сможете вернуться в свои дома.

– Может более высоким уровнем технического прогресса?

– Технический прогресс – материален, а магия – она имеет полевую структуру. В вашем мире только-только начали работать с полями. Это телевидение и сотовая связь. А у нас развитие сразу шло этим путем. Девушки, есть среди вас еще жительницы технических миров?

Все промолчали. Мужчина улыбнулся и сказал прямо так на распев:

– Так что, как видите, магия более распространена, чем ваша техника, так как более удобна и проста в применении!

– И вы все умеете колдовать? – удивленно спросила Вася, оглядываясь на соперниц по отбору.

– Все вряд ли, – улыбнулась жгучая брюнетка с задней парты. – Но пользоваться благами магической цивилизации точно все умеем.

Остальные девушки поддержали ее, кивая головами.

Василиса сначала расстроилась, посчитав себя белой вороной. Но потом успокоилась, решив, что иногда кардинальные отличия наоборот могут сыграть на руку.

Следующей парой был дворцовый этикет, который вела госпожа Рози. Все ее выступление в течение двух часов можно было свети к трем основным правилам: всех приветствовать реверансами, молчать и без надобности с расспросами не лезть, все делать с разрешения особ с более высокими титулами. Васька даже взгрустнула. Она была девицей деятельной и инициативной, поэтому такие правила ее в корне не устраивали. Но как говорят, в чужой монастырь со своим уставом не лезут. Вот если выйдет замуж за базилевса Сергано, тогда и установит свои правила. А так, никто не запретит вернуться домой в любимый бухгалтерский серпентарий.

***

После обеда конкурсантки изучали историю Илларии. Предмет был, надо сказать, наискучнейший. Очень тяжело воспринимать на слух династические имена, войны и дворцовые перевороты в стране, которая для тебя является совершенно чужой. Василиса начала к концу второй пары откровенно зевать. Но когда повернула голову и наткнулась на веселый взгляд Глашы, постаралась подавить зевок и ответить подруге улыбкой. Поговорить же им удалось только во время ужина.

– Какой кошмар эта история! – возмутилась Вася, сидя за столом и уплетая сочную отбивную. – Думала, что точно засну.

– Я с тобой согласна. Благо у меня со школьных времен выработалась привычка спать с открытыми глазами! – улыбнулась Наталья.

Девушки с интересом посмотрели на тихоню. Она, оказывается, не так проста, как кажется на первый взгляд.

– Девчонки, зато у меня есть потрясающая новость! – оповестила подруг Глаша. – Сюда приехал Андрэ Малахоль!

– Да что ты говоришь, это точно? – удивилась Наталья.

– Да, я его сама своими глазами в окно видела! – подтвердила девушка. Зато Василиса не могла понять их восторгов.

– Девочки, а это кто такой? И почему его появление вызвало такую бурю восхищения? – спросила она.

– Ты не понимаешь, это самый крутой ведущий шоу-программ межмирья! – с огнем и восхищением в глазах просветила ее тихоня. – Я его просто обожаю!

– Это все замечательно! Но мы-то здесь причем?

– А при том, что в этот раз конкурс, похоже, состоится. Он ведущий всех программ «Замуж за принца»! – пояснила Глаша. – Говорят, что скоро начнут делать сюжеты про всех участниц отбора.

– А мы сможем их увидеть? – поинтересовалась землянка.

– Конечно! А магшеты-то на что? – хором подтвердили подруги.

– Магшеты? А это что такое?

– Ты даже этого не знаешь? – буквально застонала Глаша. – Хорошо. После ужина жди меня в гости, я тебе покажу.

Придя в комнату, Василиса только успела переодеться в домашний халат и распустить волосы, как в двери постучали. На пороге стояли девчонки. Она пропустила их в свои покои. Девушки прошли в центр комнаты и дружно водрузили на стол самые обыкновенные планшеты, по крайней мере, на Земле их зовут именно так.

– Вот это называется магшет! – сообщила Глаша.

– У меня такой тоже есть, но он здесь не работает! – тороплива доставая из сумки свой гаджет, сообщила Вася.– У него кончилась зарядка, а электричества здесь нет.

Глаша внимательно осмотрела прибор, потрогала все кнопочки, безуспешно попыталась отковырнуть пластину, скрывающую сим-карту.

– А где место для магкристалла? – недоуменно спросила она.

– Магкриаталла? А это что такое?

– Как что? Должен же магшет от чего-то работать?

– Боюсь, что он устроен несколько иначе, чем ваши, – вздохнула Вася.

– Тогда придется тебе покупать новый. Иначе ты будешь не в курсе событий.

– Но у меня нет местных денег. Они дорого стоят? – спросила растерявшаяся Василиса.

– К сожалению, эта игрушка очень дорогая, – покачала головой Наташа. – Но я думаю, что тебя должны ей обеспечить, раз ты не из магического мира.

– Поинтересуйся у Левингстоуна. Он здесь главный распорядитель. Подскажет к кому обратиться.

После этого девчонки разрешили Василисе воспользоваться своими магшетами, чтобы наделать кучу фотографий и отправить родным по электронной почте. Как ни странно, подобие интернета здесь было и работало вполне успешно. А когда через пять минут пришел ответ, что родители за нее рады и у них все хорошо, настроение Василисы поднялось до облачных высот.


Глава 4

На следующее утро Вася до завтрака отправилась на поиски Олега Генриховича. Нашла его спускающимся с лестницы, которая в прошлый раз привела ее в личные покои регента.

– Олег Генрихович, можно с вами обсудить одну проблему? – подбежала девушка к нему с вопросом.

– Конечно, Василиса Аркадьевна, слушаю вас! – с улыбкой на довольном лице ответил Левингстоун. Похоже, приезд Малахоля его тоже порадовал, иначе, чем объяснить столь благодушное настроение?

– У меня нет магшета!

– Вы его с собой не взяли? – удивился мужчина. – Современная молодежь с ними обычно не расстается!

– Взяла. Но принцип действия наших планшетов в корне отличается от местных аналогов. Он здесь просто-напросто не работает, – горестно вздохнула девушка.

– М-да, это очень дорогая игрушка и в бюджет отбора не входит. Попробуйте переговорить с господином регентом. Мне показалось, что он вам благоволит. Решить этот вопрос только в его компетенции.

– Спасибо! – поблагодарила она мужчину. На самом деле настроение это сообщение подпортило. Так ли уж благосклонно относится регент к нарушительнице покоя? Но делать нечего, придется при удобном случае обратиться к его императорскому величеству.

***

После завтрака был урок танцев. Вел его невысокий вертлявый мужчина в пестром костюме. Бирюзовые штаны и розовый камзол с желтым цветком в петлице родили в Васиной голове прозвище «павлин». О чем она тут же сообщила подругам.

– А павлин это кто? – поинтересовались они. Девушка все время забывала, что флора и фауна миров отличается достаточно сильно. Но описание шикарной птицы, сущностью которой является обыкновенная курица, развеселила подруг. С прозвищем господина Пиппы они согласились.

Сначала все разучивали движения, стоя в линии. Шаги на три счета очень напоминали земной вальс. А так как Вася в голубой молодости успела позаниматься хореографией, движения давались ей легко. Господин Пиппа тут же это заметил и выбрал ее партнершей для демонстрации танца. Остальные же девушки разбились на пары и тренировались друг с другом.

– Мадмуазель! Вы великолепно танцуете, – целуя руку Василисе, произнес балетмейстер. – Позвольте, я отправлю вас отдохнуть, а сам позанимаюсь с девушками, объясняя им ошибки!

Тело землянки уже давно отвыкло от таких нагрузок, поэтому она с удовольствием отправилась к креслу, которое стояло в углу зала. С наслаждением вытянув ноги и закрыв глаза, Василиса расположилась удобнее. И в этот момент ее нос уловил запах морозной свежести. Она оглянулась, думая, что рядом стоит Светлан. Но там было пусто, как и до этого. Сама не зная почему, девушка вытянула руку в сторону запаха и наткнулась на теплую плоть. Это было очень странно: с виду там была пустота, но ее пальцы ощутили чужое тело.

– Ваше императорское величество? – прошептала изумленная девушка, поднимая руку выше. Под своими пальцами она явно ощутила мужской подбородок и твердые сухие губы.

Ее кисть тут же перехватили сильные пальцы.

– Василиса, вы мне глаза выткнете! – прошептала знакомым голосом пустота. – Как вы меня обнаружили?

– Я?– переспросила девушка. – Я вас почувствовала. Ваше императорское величество, а можно обратиться к вам с просьбой?

– Почувствовали? – удивилась пустота.– Я здесь вообще-то тайно, и совершенно не рассчитывал быть обнаруженным. Давайте, мы с вами встретимся после репетиции. А вы сделаете вид, что меня здесь нет.

– Как скажете, ваше величество, – хихикнула Вася. Потом опомнилась, что как-то неучтиво опять говорит с регентом, и прошептала, – этикет я, кстати, изучать начала.

Пустота отдалась низким бархатистым смехом. А потом запах исчез. Она поняла, что Светлан или ушел, или просто переместился в другое место. Но ходить по залу и вынюхивать его местоположение она не стала. Урок продолжился.

***

На ужине девушки делились друг с другом впечатлениями от занятий. Все пришли к выводу, что урок танцев намного интереснее снотворного влияния на разум истории Илларии. Новостью, которая всех взбудоражила, было то, что со следующей недели Андрэ Малахоль будет делать репортажи о каждой из конкурсанток. Для этого будет проведена жеребьевка, которая определит очередность работы. Но самое главное было не это.

– Девчонки, вы понимаете, что здесь начало готовиться реальное шоу, а с нас не взяли подписки о неразглашении? – округлив глаза, с придыханием спросила подруг Глаша. – А это значит, что за прошедший год что-то сильно поменялось!

– И у нас появиться реальный шанс выйти замуж за базилевса? – уточнила Наташа.

– А ты так этого хочешь? – спросила у нее Василиса.

– Хочу? Нет, замуж выходить я особого желания не испытывая, но вырваться в благополучную Илларию из нашей забытой богом страны почему бы и нет? А ты не хочешь замуж? И ты, Глаш, как на это смотришь?

– Я? – удивилась красотка вопросу. – А я замуж хочу, и от титула императрицы бы не отказалась. Но это слишком маловероятно. Нас же девять! Кого выберет его императорское величество?

– Да, кстати, а почему мы его до сих пор не вдели? – ответила вопросом на вопрос Вася. – Светлан появляется регулярно, а вот Сергано нет.

– Может, занят? – пожав плечами, высказала предположения Глаша.

– Сильнее, чем фактический правитель? – усмехнулась Вася. – Это маловероятно. Все-таки о нас что-то скрывают.

То, что Светлан пригласил ее сегодня на встречу, она подругам решила пока не озвучивать. Но если узнает что-то важное, обязательно с ними поделится.

Не успела Вася зайти в комнату после ужина, как к ней в двери постучали. Девушка поспешила открыть, хотя никого не ждала. С девчонками они договорились, что сегодня будут просто отдыхать. От непривычных нагрузок на уроке танцев тело ломило и требовало покоя. На пороге стоял один из стражников его величества.

– Господин Светлан просит вас подойти к нему! – вежливо обратился мужчина к хозяйке комнаты. Василиса обрадовалась, что об ее просьбе не забыли. Тут же накинула на плечи шаль, так как вечер выдался прохладным, и поспешила за мужчиной на аудиенцию.

Знакомый кабинет встретил девушку приглушенным светом и тишиной. Светлана за столом, за которым он сидел в пошлый раз, не было. Она растерянно огляделась по сторонам, но тут раздались шаги. Его императорское величество вышел из двери, которую Василиса до этого не заметила.

– Добрый вечер! – присела девушка в книксене.

– Еще раз здравствуйте! – улыбнулся Светлан. Пожалуй, это было впервые, когда она видела его так искренне улыбающимся. Из лица тут же ушла холодность и надменность, и мужчина выглядел очень приятным, даже можно сказать красивым. – Простите, я не думал, что вы так быстро соберетесь. Наши дамы на сборы меньше часа не тратят.

– Это вы меня простите, – растерялась Василиса, – я, наверное, не по протоколу одета. Но я думала, что это будет неформальное общение.

– Оно и будет, – продолжал улыбаться мужчина, приводя в трепет ее душевные порывы. – Присаживайтесь!

С этими словами регент указал на небольшой столик в противоположном углу комнаты. Рядом с ним стояли два кресла и небольшой диванчик. Раньше Вася их не заметила. Девушка подошла и робко присела на краешек кресла. Тут же появилась пожилая женщина в белом чепце и быстро накрыла стол для чаепития.

– Я так понимаю, вы успели поужинать. Но не откажете мне в любезности разделить со мной чашку чая?

Васька поперхнулась от столь заковыристой фразы.

– Конечно, ваше императорское величество! Я буду столь любезна!

Светлан вдруг захохотал:

– Ты знаешь, а я рад, что этикет ты так и не прочитала!

– Я что-то опять не то сделала? – стушевалась девушка.

– Наоборот, ты делаешь все правильно. Ты живая и настоящая. Я думаю, что моему брату с тобой повезет.

– Даже так? – вопросительно выгнула бровь Вася. – Раз уж вы про него сами начали первым, то ответьте, пожалуйста, на мой вопрос, почему мы вас видим регулярно, а ваш брат ни разу перед нами не появился, хотя должно бы быть наоборот.

Мужчина как-то сразу помрачнел, но все-таки ответил:

– Я уже вам говорил, что он был очень серьезно болен. Но сейчас опасность миновала. Думаю, что в скором времени он предстанет перед вами.

– Простите, я не знала, – смутилась Василиса.

– Ничего страшного, этот вопрос, скорее всего, витает во всех ваших головах. Но мы встретились не для того, чтобы обсуждать Сергано. Вы говорили, что есть какая-то просьба? Я слушаю.

– У мня нет магшета. Есть планшет из моего мира, но он не работает без электричеств. Мне сказали, что этот вопрос можете решить только вы.

– И кто это так сказал? – уточнил Светлан.

– Господин Левингстоун, – растерянно ответила Вася.

–Да? – мужчина как-то странно усмехнулся. – Хорошо, магшет я для вас обеспечу. Но и вы ответьте на мой вопрос. Почему сегодня, когда я был под завесой невидимости, вы сказали, что меня почувствовали? Что это значит?

– Я не вас почувствовала, а ваш запах! – пояснила девушка.

– И чем я пахну? – с любопытством поинтересовался регент.

– Морозной свежестью!

– Чем-чем? – удивленно вскинул брови регент.– Разве мороз пахнет?

–Нет, конечно, – улыбнулась она.– Я не знаю, делается ли так в вашем мире, но в нашем хозяйки предпочитают сушить белье на морозе, даже тогда когда есть специальные сушилки в стиральной машине. Дело в том, что после этого белье приобретает неповторимый аромат. И сколько его не пытались воспроизвести, пока это никому не удалось. А вы, ваше императорское величество, пахните именно так.

Светлан как-то смущенно улыбнулся и понюхал свой рукав:

– Ничем не пахну! – воскликнул он.

– Человек обычно свой личный запах не слышит, – пояснила Василиса, – возможно, это мое восприятие.

– Такое сильное восприятие, что вы меня сегодня просто разоблачили!– усмехнулся мужчина.

– А как у вас получается быть невидимым? И зачем вам это надо? – поинтересовалась гостья.

– Для невидимости есть специальное устройство, которое формирует изображение местности вокруг скрываемого объекта. Вам это понятно? – уточнил регент.

– В общих чертах да, – подтвердила она.

– А зачем? Иногда это бывает очень полезным. Например, ко мне сегодня впервые в жизни прикоснулась столь очаровательная особа.

– Да вы преувеличиваете, ваше величество. Я не поверю, что ваши придворные дамы остались равнодушны к вашим чарам! – улыбнулась кокетливо Вася.

– Вы не понимаете. Я – ювенал, – раздраженно отрезал он.

– И что это значит? – приподняла непонимающе брови Василиса.

Мужчина на секунду задумался, затем быстро вышел из комнаты, оставив растерявшуюся девушку в одиночестве. Она уже начала подумывать, не стоит ли уйти к себе, как регент вернулся, неся в руках коробку.

– Это – магшет, – протянул он девушке сверток. – Вы сможете сами почитать, что значит «ювенал». Я не думаю, что мне уместно рассказывать об этом невинной деве.

– Невинной деве? – удивленно переспросила Вася. – А не является ли это одним из условий отбора?

– Девичья честь и целомудрие – это не критерий отбора. Это уважение девушки к себе в первую очередь.

Голос Светлана стал вдруг снова сухим и официальным.

– А если девушка совершенно искренне собиралась за своего избранника замуж и о разврате и блуде не помышляла, а ее потенциальный муж оказался подлецом? – возмутилась Василиса.

– Мне сложно судить о реалиях вашего мира, – отрезал регент, – у нас такое просто не возможно. И еще раз повторяю, я – ювенал.

« Да что он зарядил: ювенал, ювенал!» – возмутилась девушка словам мужчины. – «Нужно срочно смотреть в магшете, что это такое!»

Но вслух спросила:

– Ваше императорское величество, я могу быть свободна?

Он как-то странно посмотрел в глаза девушки, в которых она пыталась изобразить невинность и послушание, и спросил неожиданно:

– Василиса, а как тебя зовут домашние и близкие? Есть какое-то короткое имя?

– Меня? Дома обычно зовут Васей.

– Но это же мужское имя?– удивился мужчина.

– У нас есть несколько таких имен, когда женский и мужской вариант звучат одинаково: Саша, Валя, Женя.

– Хорошо, это очень хорошо, – как-то отрешенно пробормотал Светлан. А затем резко наклонился к Василисе и произнес:

– Вася, ты всегда можешь быть свободной!

После этих слов развернулся и вышел проч. Ей же ничего не оставалось делать, как пройти в свои апартаменты.

Первым делом она открыла магшет. Он очень оказался похожим по интерфейсу на МакБук. И у девушки зародилось сомнение, а правильно ли мы переводим это название на русский язык, может все-таки МаГбук?

Первый вопрос, который она задала поисковику, был ювенал. Аналог википедии выдал следующее:

Ювеналы – могущественный магический орден Илларии. Членами его могут стать только мужчины, которые никогда не касались женской плоти. Пока мужчина девственен, он может постигать великие знания предков и питаться их магией. Сразу после женитьбы членство прекращается, а развитие замораживается на достигнутом уровне.

Открытие неприятно поразило девушку. Она ему о женской свободе, а он, оказывается, девственник? Интересно, а сколько ему лет? В магическом мире внешность и возраст часто могут не совпадать. Ей вдруг стало очень обидно. Одно дело, когда мужчина просто принадлежит другой. Но когда мужчина намеренно избегает женский пол… В этом есть что-то противоестественное. Или этим красивым словом у них обозначают не менее красивых по звучанию наших «голубых»?

***

Неделя пролетела незаметно. С его величеством регентом Василиса больше не пересекалась. По жребию, который прошел на следующий день, первой рассказать о себе выпало рыженькой Агнессе. И она вместе со съемочной группой исчезла из поля зрения. Лишь на магшете ежедневно появлялись отчеты о том, как продвигается работа.

В выходной девушкам дали отдохнуть. И от занятий, и от друг друга. Всё как-то успокоилось, ничего нового не происходило. Даже с подругами особо делиться было не чем. На улице стояла отличная погода. Василиса решила не терять зря время и прогуляться по великолепному дворцовому парку. Фиолетовая флора требовала того, чтобы ее запечатлели. Тем более возможности магшета это позволяли. Девушка оделась в удобное платье, туфли на низком каблучке и отправилась на прогулку, только пожалев о том, что в этом мире женщины не носят брюк. Остальное было великолепно.

Время пролетело незаметно, голубая звезда начала клониться к горизонту, придавая деревьям сказочные очертания. Дожевав последнее сиреневое яблоко, она решила, что пора отправляться в замок. Но оглянувшись, поняла, что не знает в какую сторону идти. Раздумывая позвать на помощь или нет, вдруг увидела, что по дальней тропинке кто-то идет. Василиса быстрым шагом пошла навстречу гуляющим. И лишь когда осталось несколько шагов, поняла, что это был Светлан. Перед собой он катил инвалидную коляску. А в коляске сидел … Пьянков живой и здоровый.

Мужчины ее заметили. Светлан вопросительно поднял бровь, но ничего не сказал. А второй мужчина, которого она приняла за Сергея, вдруг широко улыбнулся и сказал:

–Вась, подвезти?

Девушка непонимающе тряхнула головой: как такое вообще может быть? Может она ослышалась, а мужчина сказал не «Вась», а «вас».

Но он, продолжая все также улыбаться, продолжил:

– Василиса, раньше ты такой скромной не была и всегда со мной каталась!

Ноги перестали держать девушку, и она со всего размаха плюхнулась на пятую точку, только и успев прошептать:

–Сергей Ильич? Но как???

Мертвым мужчина точно не выглядел. Да, сам ходить, видимо не мог, но голос был бодрым и улыбка самой настоящей. Только она точно склонялась над ним в гробу и произносила эти чертовы слова, из-за которых, как она полагала, оказалась здесь. Тут в ее памяти всплыл портрет братьев. Те же серые глаза, широкие плечи и мощные руки, которые даже не могла скрыть одежда. И только черная борода была той же, что и у Пьянкова, а на портрете отсутствовала.

– Ваше императорское величество Сергано? – то ли спрашивая, то ли утверждая, прошептала она.

– Вась, ты когда этикет изучишь? – усмехнулся Светлан, оставляя брата и направляясь к ней. С легкостью оторвав девушку от земли, поставил ее на ноги и спросил:

– Ты здесь что делаешь?

– Я гуляла и заблудилась. Не думала, что парк такой большой!

– Иди по этой тропке, по которой мы пришли, только никуда не сворачивай. Она тебя приведет прямо к черному входу в замок. Пока мы не вернулись, он открыт, – проинструктировал ее регент.

– А то поехали, у Светки силы хватит! – подал голос Сергано.

Василиса испуганно посмотрела на обоих мужчин. Но базилевс уже очень серьезно добавил:

– Надеюсь на твое молчание, подруга. Не хотелось бы, чтобы о моем нынешнем положении догадывались потенциальные невесты.

– Конечно, ваши императорские величества! – прошептала девушки и стремглав понеслась домой.

***

Василиса успела вернуться как раз к ужину. Перекусив и с помощью Мерит приведя одежду в порядок к следующей неделе, она решила все-таки прочитать этот чертов этикет. На уроках госпожа Рози двигалась слишком медленно, разжевывая по одному правилу за урок. Запоминалось, конечно, намертво, но упреки регента больше слышать не хотелось. Взяв книжку, она уютно устроилась в кресле, попросив служанку принести чашку горячего шоколада. Он здесь немного отливал синевой, но по вкусу был точно таким же, как и на земле. И как хорошо иметь прислугу! Сама она до кухни вряд ли бы сподобилась идти. А Мерит была рада услужить хозяйке, ведь именно за это ей платили жалование.

Когда раздался стук в дверь, Вася крикнула:

– Давай быстрее, я уже устала ждать!

Девушке хотелось запереться, укутаться пледом и обдумать все то, что произошло за последнее время. Ну и этикет никто не отменял. Дверь открылась, и на пороге с двумя чашками возник Светлан.

Васька только рот открыла от удивления. Обычно он ее к себе вызывал, а тут явился собственной персоной.

– Ваше императорское…

Но договорить она не успела, мужчина прервал ее:

– Давай без этих формальностей!

Поставил напиток на стол. Затем перевел взгляд на книгу, которую она держала в руках и усмехнулся:

– Я же тебе говорил, что не нужно читать этот свод придворной глупости!

– Ага, а потом сами меня попрекаете, что я его не знаю! – возмутилась девушка.

– Я думаю, что Рози вам уже озвучила основные правила: молчи, не высовывайся и со всем соглашайся. Но что-то не похоже на то, что ты их собираешься выполнять.

Василиса вздохнула, пожала плечами и с любопытством уставилась на этого тридцатилетнего девственника.

– Судя по твоему выражению лица, про ювеналов ты прочитала?

– Прочитала. Но как вы это определили?

– У тебя появилось особое выражение лица: смесь жалости и презрения. Сразу поясняю: жалеть меня не надо. Это осознанный выбор. Я предпочел знания и магию пустоголовым болтушкам.

– И мужчин женщинам? – рискнула предположить она.

Глаза Светлана грозно сверкнули:

– Нет, мужчины меня не привлекают, – затем тяжко вздохнув, продолжил, – а ты бы хоть видимость приличий соблюдала.

– Но у вас тут столько секретов, что невольно рождаются тысячи вопросов. А где мне искать ответ, как не у первоисточника?

– Хорошо, я тебе разрешаю спрашивать меня о чем угодно, но только без свидетелей. Я об этом, скорее пожалею, но так будет безопаснее.

После этой отповеди Васька немного расслабилась и даже улыбнулась. Только Светлан вновь помрачнел и неожиданно, взяв девушку за руки, спросил:

– Вась, это же был он?

– Кто?– не поняла она,

– Сергано.

–Где?

– Он был тем мужчиной, который лишил тебя невинности. Ты только скажи, и мы отменим весь конкурс и заставим его на тебе жениться!

– Вы с ума сошли!– возмутилась девушка, выдергивая кисти из его цепких пальцев.– Как такое могли подумать о собственном брате?

– А о чем я должен был подумать, когда он, придя в себя после длительной комы, первое что сказал: «Васька, зачем ты это сделала? Как ты смогла? Мы же будем теперь связаны с тобой!». Я долго думал, почему он к мужчине обращается как к женщине. Сначала списал на помрачнение сознания. А потом появилась ты: очень шустрая, любопытная, сующая свой носик туда, куда не следует. Все встало на свои места.

– Нет, это был не он,– покачала головой девушка. – Но как он оказался в нашем мире и почему, умерев там, он оказался живой здесь?

– Я знаю только то, что он был под действием заклятия. Его душа блуждала по другим мирам. А сейчас вернулась в тело. И он должен срочно жениться и взойти на престол. Что же вас связывало? Он сразу тебя узнал, да и ты к нему равнодушной не осталась.

– Мы были соседями. Просто соседями. Иногда он подвозил меня до школы. Все, больше ничего не было.

– Но откуда эта странная фраза после пробуждения?

– Я честное слово, не знаю и не понимаю,– грустно ответила Василиса. Не лучше ли спросить его самого?

– Не думаю, что это хорошая идея. Сергано еще слишком слаб. Он даже не догадывается, что во дворце проживают девять претенденток на его сердце. Я думал, что ты его избранница. Что будет дальше? Ты откажешься от участия в конкурсе?

– Почему откажусь? – удивилась она. – Он мне всегда был очень симпатичен. И есть вероятность того, что в итоге смогу его полюбить. Если, конечно, некоторые мои физиологически аспекты не станут препятствием.

– Это решать не мне. Думаю, между собой вы вполне разберетесь и с этим.

– Светлан, а вам сколько лет? – рискнула полюбопытствовать Вася.

– Лет? Мне 236, Сергано 240, – ответил на вопрос регент.

– Сколько-сколько?– охнула девушка. – В нашем мире дольше 100 лет не живет никто.

– А у нас в среднем маги живут до 700. Так что мы еще достаточно молоды!

– А Сергано тоже ювенал?

– С чего это ты решила?

– В нашем мире говорили, что он несостоятелен как мужчина, поэтому и жил холостяком.

– Сергано импотент? Этого не может быть. Хотя, его тело пролежало 100 лет. И что с ним произошло, пока не знает никто.

– И что тогда будет?

– Придется жениться мне, – горестно вздохнув, ответил Светлан.

– А вам это так противно?

– Почему противно?– пожал мужчина плечами. – Я не знаю, что такое женское тело. Поэтому отношусь к женщинам равнодушно. Ты же не переживаешь, что никогда не ела зимранию?

– А что такое зимрания? – удивилась Василиса.

– Это очень редкий фрукт из мира Ваэлов. А для меня ты такой же редкий фрукт, только из мира Земля. Пей шоколад, а то он совсем остыл, – резко перевел тему мужчина. – Спасибо, что так откровенно поговорила со мной. Но пусть это все останется между нами.

– И подругам мне ничего нельзя рассказать?

– Мне еще дядя говорил, что девушки хранят тайны группами человек по сорок! Скажи, что в этот раз отбор точно состоится. И через пять недель состоится бал, на котором вы впервые познакомитесь с Сергано.


Глава 5

Утром Василиса сообщила подругам новость, которую предложил ей поведать Светлан. Девчонки были в полном восторге. Наташа тут же закатила глаза и мечтательно прошептала:

– Я надену самое красивое платье для того, чтобы на меня обратил внимание самый привлекательный мужчина. Может на этом балу решиться моя судьба!

Мысли Глаши были несколько иными:

– Пять недель, говоришь? Нужно срочно пошить наряд. Боюсь, что наборы в наших шкафах стандартные. И есть большая вероятность того, что мы с кем-то окажемся в одинаковых платьях!

Василиса же с улыбкой смотрела на подруг. В ее голове были совершенно другие проблемы. И самой меньшей из них была попробовать зимранию, спасибо его величеству!

А еще через неделю была ее очередь на съемки. И девушка с нетерпением ждала, когда у нее появиться возможность побывать дома. Она даже не представляла, как, оказывается, соскучилась по родителям.

Этот день снова был посвящен танцам. Сегодня они учили более сложную композицию. Если перевести на земной язык получалось что-то вроде названия одного из движений: до-за-до. В исполнении землян это была перемена мест партнерами, когда один заходит за другого, а потом возвращается на свое место. Вроде бы и не сложно, но пока до тонкостей не поймешь порядок движения, часто путаешься. А здесь перемена мест была еще более запутанной. После того как у Василисы первый раз все получилось, господин Пиппа отправил ее отдыхать, а сам вплотную занялся другими участницами. А Вася хорошо движение не усвоила. Но и репетировать его в одиночестве было не реально. Она немного надулась, но делать было нечего. Поэтому встала возле широкого подоконника, решив хотя бы глазами отслеживать передвижения девушек.

И тут ей в нос ударил знакомый запах.

– Добрый день, ваше императорское величество!

– Здравствуй, Вася! – улыбнулась пустота. Вернее, девушка почувствовала эту улыбку в голосе, который с ней разговаривал. – Что такая грустная? Ты же танцы любишь?

– Люблю, но этот танец до конца не поняла. А господин Пиппа посчитал, что мне практики будет достаточно. Одной же тренироваться бесполезно.

– Тогда разрешите вас пригласить на тур асты.

В этот же миг девушка почувствовала, как ей на талию легла твердая рука, а пальцы переплелись с невидимыми пальцами регента.

– Шаг прямо с правой ноги, шаг влево. Поворот. Шаг назад, поворот.

Под чутким руководством до нее стал доходить порядок движения. А пустота все также руководила ее действиями, щекоча ноздри морозным ароматом.

– Непередаваемое чувство партнера! – вдруг рядом раздался голос Пиппы. – Девушки, посмотрите! Госпожа Василиса в одиночку репетирует то, что у вас и вдвоем не получается!

А Василиса вздрогнула от этой неожиданной похвалы и на автомате прижалась к партнеру. Нормальная реакция земной девушки искать в неожиданных ситуациях защиты у мужчины, даже и невидимого. Пустота тут же засопела ей в ухо, но не оттолкнула. Она почувствовала, как сильная рука успокаивающе гладит ее по спине. Жест был абсолютно невинным, но по телу девушки тут же побежали мурашки, словно она была юной школьницей, к ноге которой нечаянно прикоснулся коленом сосед по парте.

– Я – ювенал! – услышала она около уха злой шепот.

– Простите, что? – спросила Василиса непонятно кого.

– Я говорю, что вы молодец!– улыбался во весь рот павлин-хореограф.

– Я это не тебе, а себе! – отозвалась пустота.

Когда член ордена ювеналов выпустил Василису из своих объятий, девушке вдруг стало холодно и одиноко. И это ей совершенно не понравилось. Во-первых, нельзя же говорить правителю государства: «Обнимите меня еще разок, мне уютно в ваших объятиях!», а во-вторых, она пришла на конкурс за обладанием сердца его старшего брата. Да только, увидев Сергано живым и здоровым, она, конечно, обрадовалась, но больше в ее душе не дернулась ни одна струна. Над всем этим предстояло на досуге хорошенько подумать.

***

На следующее утро у них в расписание появился новый предмет – магология. Вела его самая настоящая ведьма по имени Брунгильда. Ведьмой она была не столько по характеру или призванию, сколько по внешнему виду. Женщина была очень старая, имела крючковатый нос и мутные голубые глаза. На подбородке красовалась внушительного вида бородавка. Но вот походка ее была достаточно молодой и упругой, что вызывала некоторый диссонанс в восприятии.

– Доброе утро! – поздоровалась преподавательница. – Как мне доложили, в вашем нынешнем отборе принимают участие не только девушки из магических миров, но так же из технологических. Я бы сказала, что эти лекции в первую очередь предназначаются для них. Но также мы проверим и знания тех, кто знаком с магией с рождения. И ответьте мне на первый вопрос: чем отличаются маги от ведьм?

После эти слов она обвела взглядом притихших учениц. Девушки все сжались, постарались раствориться в недрах своих парт. Дать ответ не пожелала ни одна.

– Печально!– резюмировала Брунгильда. – Попробуем зайти с другой стороны. Где берет свою силу маг?

С этими словами она уставилась в упор на Наталью. Та тихонько пискнула и прошептала:

– Из своих внутренних резервов!

– А у вас есть этот резерв?

– Очень маленький, – дрожа как осиновый лист, прошептала тихоня.

– Значит нужно работать над его увеличением. А если у человека или представителя другой расы вообще нет внутренней магии, сможет ли он колдовать?

– Да, если будет использовать силу артефактов! – ответила брюнетка, которая любила заднюю парту.

– Как вас зовут, представьтесь! – попросила преподаватель.

– Земфира, дочь посла Ликонеи.

– Хорошо, Земфира, а если и артефактов у вас нет?

– А разве так может быть? – уточнила девушка.

На что ведьма щелкнула пальцами, и все подвески, серьги, часики и даже поясок с платья Земфиры оказались у нее в руках.

– Что вы на это скажете?

Василиса смотрела на эти чудеса, буквально открыв рот. И если о каких-то магических ритуалах ей доводилось слышать, то вот такие самые натуральные фокусы она видела впервые в жизни. Брунгильда тем временем продолжала урок:

– Запомните, милые мои, есть неиссякаемый источник магии – это силы природы. Они доступны всем нам, не имеют ограничения, если вы поддерживаете с ними связь. И тех, кто владеет этим искусством, издревле зовут ведьмами. Это слово происходит от глагола «ведать», то есть знать. И я научу вас простейшим приемам, которыми вы сможете пользоваться в повседневной жизни независимо от вашего магического резерва или полного его отсутствия. В первую очередь это касается Василисы Алескеровой.

Васька даже покраснела, когда все девица развернулись и жалостливо посмотрели на нее. Подумаешь, резерва нет! Ей и так неплохо живется!

А дальше пошла натуральная фитотерапия. На этом занятии девушки изучали, какие травы и части деревьев можно использовать при лечении различных заболеваний. Имея бабушку-травницу, Васька неплохо ориентировалась в этом вопросе. У девушки даже появилось подозрение, что тема была выбрана ведьмой не случайно, а призвана уравнять ее с остальными. Оказывается, даже тихоня Наташа могла магичить.

На дом всем было дано задание: найти в дворцовом парке калинду (аналог земной калины, только с фиолетовыми листьями) и приготовить из нее напиток для улучшения состояния кожи.

***

– И кто знает, как эта самая калинда выглядит? – спросила боевая Агнесса, после того как Брунгильда завершила урок.

– Я, кажется, догадываюсь. Если только она не сильно отличается от аналога в нашем мире, – высказала предположение Василиса. Она ее видела в том дальнем углу сада, в котором столкнулась с его величествами на прогулке.

– Веди!– скомандовала Агнесса. Остальные ее поддержали. А что оставалось Ваське? Она кивнула головой и пошла в нужном направлении.

Сначала толпа воинственно настроенных невест напугала дворецкого. Он никак не мог взять в толк, почему девушкам нужно выйти именно через черный ход. Объяснялось же все очень просто: Василиса могла найти нужную тропинку только от заднего крыльца.

Отыскав нужный куст, девицы дружно кинулись его обламывать. Через пять минут каждая из девушек стояла с внушительным веником в руках, а от бедной калинды остались торчать только обглоданные прутики. Еще через четверть часа все разбрелись по своим апартаментам готовить домашнее задание.

А еще через полчаса девушек срочно собрали снова. За преподавательским столом их ждал взволнованный Олег Генрихович.

– Девушки!– обратился к присутствующим Левингстоун, – с прискорбием должен вам сообщить, что мы будем вынуждены запретить ваши прогулки в императорском парке на неопределенное время. У нас произошло чрезвычайное и неопознанное событие. Неизвестным существом был съеден куст калинды. Пока зверь не будет выловлен, во избежание непредвиденных обстоятельств, от прогулок вам придется отказаться!

Мужчина нахмурил брови и принял суровое выражение лица, для того, чтобы подчеркнуть значимость данного сообщения. Но к его изумлению девицы совершенно не прониклись важностью момента. Они вдруг по очереди начали ложиться на парты и мелко трястись. Левингстоун не на шутку испугался и тут же куда-то позвонил. В тот же миг в класс влетел Светлан. Он оценил случившееся, понял, что ничего не понял и, подойдя к Василисе, схватил ее за плечи и резко поднял. Девушка вытерла слезы на глазах. Перестала трястись, и присев в книксене произнесла:

– Простите, пожалуйста, ваше императорское величество!

– Что здесь происходит? Кто мне объяснит, что с вами приключилось?

– Нам госпожа Брунгильда домашнее задание дала, приготовить отвар из веток калинды.

– И что? – не понял регент.

– Похоже, мы, девочки, немного перестарались… – подала голос Агнесса.

***

Наказать невест базилевса? Ну что вы, это как-то не серьезно! А вот преподать урок вполне. Примерно такими мыслями руководствовался Левингстоун, когда организовывал для девушек следующее занятие. Тем более предыдущая императрица Алесандрия, мать Сергано и Светлана садоводством увлекается. И до сих пор, когда появляется во дворце, может своими руками обрезать переросший куст или посадить редкое растение.

В итоге на следующий день, вооружившись большими фартуками, перчатками и садовым инвентарем, девушки были направлены на работу. Им выделили достаточно большую рабатку, которую они должны были прополоть, вскопать и засадить свежей рассадой, вместо закончивших цветение растений. Невесты дурочками не были, признали свою вину по уничтожению бедного куста калинды, поэтому покорно принялись за работу.

Как ни странно, но общее приключение и общее наказание девушек сблизило, и они начали более тесно общаться. Никто особо не унывал и не жаловался. Все дружно пололи и копали, при этом успевая рассказать забавные истории и от души посмеяться. Особый смех вызвало желание Наташи почесать нос. При этом девушка забыла, что на руках надеты грязные перчатки.

Василисе досталась прополка. Она складывала сорняки в большое ведро. Когда же оно наполнилось до верха, девушка пошла к тележке, которая стояла на противоположной стороне аллеи, чтобы его освободить. Когда мусор был пристроен, и она уже собралась идти обратно, отчетливо услышала шепот:

– Вася, Васенька, мне твоя помощь нужна!

Девушка замерла в нерешительности:

– Это кто меня зовет?

– Незаметно, чтобы никто не видел, пройди за куст вишинди! Я здесь!

Идентифицировав вишиндю как аналог земной вишни, девушка обогнула большой раскидистый куст. И неожиданно увидела коляску с Сергано.

– Ваше императорское величество! – присела она в книксене.

– Вась, не до церемоний! Я замерз, устал и домой хочу! Но в таком виде, – мужчина грустно показал на свои неподвижные ноги, – столь очаровательной компании показываться бы не хотелось! Увези меня в мои покои, пожалуйста!

– И как вы представляете, я это сделаю незаметно? – воскликнула девушка.

– Там сзади на спинке моего кресла в кармашке лежит венец невидимости. Я его достать не в состоянии. Подай мне его!

Вася послушно приблизилась, пошарила рукой в кармане и достала тонкий золотой ободок с большим красным изумрудом посередине. О наличии таких гаджетов в этом мире она уже была осведомлена благодаря Светлану. Поэтому совершенно не удивилась.

– Берись за ручки! – скомандовал Сергано.

Его добровольная помощница подчинилась, а он нажал на рубин и тут же исчез из поля зрения, как будто в этом месте была пустота. И только ощущения в руках ручек коляски доказывало девушке, что базилевс никуда не делся, а также сидит рядом с ней.

– Увези меня туда, где я им не буду виден!

Легко сказать увези, когда перед тобой тело весом килограмм 150 не меньше, а колеса коляски вязнут в земле. Но Василиса не привыкла отступать, и, пыхтя, начала толкать ее к дорожке. Эти странные телодвижения тут же были замечены остальными участницами трудотерапии.

– Вася, ты что там изображаешь? – крикнула ей Глаша.

– Не выдавай меня!– тут же прошипел Сергано.

– Да вот спину что-то прихватило. Делаю китайскую дыхательную гимнастику! – на ходу сочинила Вася.

– Сходи лучше к лекарю, тебе спину залечат. Иначе долго кособокой ходить будешь! – предложил кто-то из девушек.

– Да– да, так и сделаю, – подтвердила Василиса, благополучно вытолкав коляску на мощеную дорожку, и потолкала ее к дворцу.

– Надо же, как прихватило! Даже руки вместе свести не может, идет в раскорячку! – пожалели ее подруги. А у Васи появилось одно желание: хорошенько треснуть по венценосному лбу, который сидел и тихонько хихикал.

Когда они скрылись за поворотом, Сергано снял обруч, и везти его стало легче, так как можно было наблюдать за движением колес.

– Василиса, я не понял, это что за женская бригада работает на нашем цветнике?

– Это не бригада, – усмехнулась девушка, – это невесты, ваше императорское величество.

– Невесты? В таком количестве?

– Да. Мы же участницы отбора на роль вашей супруги. По магшетам идет трансляция для населения.

– Ну, Светка, как всегда перестарался. Я думал, что меня просто представят на балу, а тут оказывается целый конкурс. А ты как на него попала?

– Мне Левингстоун предложил. Я и согласилась.

– Ты пришла ради меня? – нахмурив брови, спросил мужчина.

– Честно говоря, Сергей Ильич, нет. Я даже не знала, кто потенциальный жених. А вас я похоронила, и не думала, что когда-либо смогу встретить вновь, – пожала она плечами.

– А там, на Земле, ответь честно, ты была в меня влюблена?– мужчина развернулся и посмотрел внимательно в глаза девушки.

– Нет,– удивилась она, – вы мне нравились, но у меня на то время был другой, за которого я собиралась замуж.

– Этот дрыщеватый Вадик? Я вас несколько раз вместе видел, – хмыкнул Сергано. – А почему не вышла?

– Обстоятельства так сложились, – не захотела вдаваться в подробности она.

– Тогда зачем ты сказала эти странные слова про несостоявшегося жениха, когда прощалась со мной? Я сломал всю голову, но ответа так и не нашел.

– Вы их слышали? – охнула девушка.– Вы же, простите, были мертвым!

– Мертвым было тело. Ни куда не денешься, инфаркт. А моя душа была рядом, и все происходящее видела и слышала, – грустно засмеялся Сергано.

– А вам так важно это знать? Мне, честно говоря, немного стыдно об этом рассказывать. Я же не рассчитывала быть услышанной, смутилась Вася.

– Да, это многое бы мне объяснило, – подтвердил свою просьбу базилевс.

– Я за вас замуж собиралась, а вы умерли, – огорошила она его.

– Замуж? А почему я об этом не знал?– захохотал мужчина.

– Это длинная история, – сконфуженно отнекалась Вася от рассказа.

– Но ты мне ее обязательно должна рассказать!– настаивал базилевс.

– Как-нибудь расскажу! Но сначала вы мне объясните, что вы делали в этих кустах, где я вас нашла? – перевела она разговор на другую тему.

– Да я погулять захотел, воздухом подышать. Светлан меня вывез и оставил за кустом. Мы договорились, что я как устану, позвоню ему, и меня заберут обратно. А тут вы явились. Что мне оставалось делать? Затаиться и ждать, пока вы закончите работать. Я же не думал, что у вас это займет столько времени.

За этими разговорами они подъехали к знакомому черному входу. Слуг по близости не наблюдалось, поэтому Василиса решила сама довезти базилевса до его покоев. Мужчина не возражал.

Девушка вкатила коляску в большой кабинет. С любопытством оглядела тяжелую дубовую мебель, мягкий ковер на полу и бархатные шторы на высоких окнах. Все было выдержано в коричнево-золотых тонах. Такой типично мужской интерьер.

– Помоги мне, пожалуйста, перебраться на диван! Я в одиночку не смогу!

Девушка поддержала мужчину, хотя это было и очень непросто. Но он старался все делать сам, особо ее не напрягая. И лишь, когда устроился на диване, она наклонилась над ним, чтобы поправить подушку под головой. И в это миг сзади раздался разъяренный голос:

– Что здесь происходит?!

Василиса испуганно оглянулась и замерла, видя перед собой разгневанного Светлана. Регент, похоже, только что принял ванну и ворвался в покои брата лишь в наспех натянутых штанах. Мокрые белые волосы, откинутые за спину и не заплетенные в косу, казались серыми. Длинной они были ниже лопаток. Голая грудь вздымалась в такт нервному дыханию мужчины. В таком виде он не казался худощавым. Тело было великолепно развито, предлагая взору девушки упругие мускулы, перекатывающиеся под кожей. Рельеф заманчиво спускался ниже пояса брюк, привлекая взгляд. Светлан не был таким огромным как старший брат, но был очень гармонично развит.

Василиса опомнившись, хотела было прояснить ситуацию, но ее перебил базилевс:

– Как что? Я просто целую свою невесту!

Васька испуганно прижала к своей груди маленькую подушечку, которую собиралась положить под голову Сергано, и от удивления забыла закрыть рот. И в такой позе застыла в ожидании развязки этого странного поединка характеров.

– Разве ты уже ее выбрал? Там еще восемь претенденток на твое сердце. И я спрашивал Василису, она не готова броситься в омут твоей страсти с головой, – ответил ему младший брат.

– Даже так? – иронично выгнув бровь и сев повыше, спросил старший.– Хотел бы я услышать тот ваш разговор.

– Я ей предложил отменить конкурс и сразу объявить твоей невестой, но она отказалась, – яростно сжимая кулаки, ответил регент. Он стоял, широкой расставив ноги. Казалось еще мгновение и от него повалит дым.

– И что тебя сподвигло на это?

– Так скажем, некоторые факты из биографии Василисы, – хмуро ответил Светлан.

– Свет, не будь ты ювеналом, я бы решил, что ты ее ревнуешь! – вдруг так заливисто захохотал старший брат.

– Ну тебя, просто я заволновался, зная, что ты в саду, а в твоем кабинете кто-то ходит и разговаривает. При этом горничные убирались здесь уже очень давно, – отозвался младший мужчина и, резко развернувшись, буквально выбежал в коридор, хлопнув от души тяжелой дверью.

– И что это было за представление? – решила уточнить Василиса, пылая праведным гневом от того, что браться обсуждали ее так, как будто это не она стояла возле дивана.

– Ледяной принц начал оттаивать, – как-то устало выдохнул Сергано. – Спасибо за помощь! Но я очень устал. Здоровье у меня пока еще не то, о котором я мечтаю. Но мы обязательно продолжим этот разговор.

С этими словами мужчина закрыл глаза, а Василисе ничего не оставалось, как пойти к подругам, которые заканчивали свою трудотерапию.

***

Следующая неделя ничем особым не выделялась, разве только тем, что Светлан Василису явно избегал. Хотя, это не доказуемо. Просто был занят, и они не виделись. Сергано она тоже не видела. Без брата он из своих покоев не выходил.

Девушки усердно занимались, изучая предназначенные для них науки, а вечерами наблюдали за историями конкуренток. Эта неделя была посвящена зеленоглазой Изабелле из мира Форестино. Для населения Илларии по выходным показывали обобщенный выпуск. А у девушек была возможность смотреть «сырой» ежедневный материал. Это было просто полезно с точки зрения познания миров, а также интересно с точки зрения знакомства с соперницами. Следующая неделя была Василисина.

В воскресенье вечером господин регент наконец-то снизошел до нее и пригласил к себе в кабинет. Первое, что почувствовала девушка, это чудесный морозный аромат. А она, как ни странно, по нему соскучилась. Светлан сидел за столом. Он кивнул Васе и пригласил присесть в кресло, которое в это раз стояло напротив.

– Добрый вечер, госпожа Алескерова! – поприветствовал он гостью очень официально.

– Добрый вечер, – начала отвечать Василиса, затем на секунду задумалась, как ответить правильно и продолжила,– ваше императорское величество!

– Госпожа Алескерова! Я это говорю всем конкурсанткам, и скажу, в том числе, и вам: если вы решите, что в нашем мире вам не место, то вы имеете полное право обратно не возвращаться!

– Благодарю вас за данную информацию! Я обязательно подумаю над вашим предложением, – с улыбкой ответила Вася. Но в душе забили тревожные звоночки: он хочет от нее избавиться?

И в этот момент она вдруг поняла, что что-то изменилось? Исчез ее любимый запах, а появился аромат перца вперемешку с корицей. Что бы это значило? Но озвучивать этот факт пока не рискнула.

– Я могу идти? – вопросительно посмотрев на регента, уточнила конкурсантка.

– В принципе, да. Но с вами еще хотел бы поговорить Сергано. Вы не против?

– Конечно, нет, ваше императорское величество, – улыбнулась Вася. Запах перца стал еще отчетливее.

– Вас проводят!

После этих слов в кабинет зашел стражник и повел девушку длинным коридором в комнату к базилевсу.

Сергано ее ждал, полусидя в кровати.

– Вася, я рад тебя видеть! А почему ты ко мне не заходила? Я уже и скучать начал, – с улыбкой встретил ее мужчина.

Девушка откровенно растерялась:

– Так меня вроде как никто не приглашал!

– Я, вообще-то, передавал приглашение. Похоже, его тебе забыли передать или не посчитали нужным, – усмехнулся Сергано.

– Даже не буду спрашивать, кто у нас такой забывчивый! – рассмеялась она.

– Ты права, не стоит. Но я позвал сегодня тебя по делу, – уже с серьезным видом продолжил базилевс. – В твоем мире у меня осталась мама Шура. Я от нее видел столько любви и ласки, сколько за все время мне не подарила мама Алесандрия в этом мире. Очень бы хотелось ей помочь и скрасить старость. Навести ее, пожалуйста, и постарайся выяснить, какая помощь ей нужна. Будь моя воля, я бы перенес маму Шуру в Илларию, но боюсь, что ее сердце просто этого не выдержит.

– Да, если вспомнить, как она плакала над вашим гробом… – потом девушка спохватилась и прошептала, – простите, ваше величество.

– Тебе не за что просить прощение, я сам был готов восстать из гроба. Но, к сожалению, не все в наших силах и возможностях.

– Я обязательно к ней зайду. Если бы вы даже и не попросили, я бы все равно это сделала.

– Спасибо, Вася. Я рад, что ты есть в моей жизни. Счастливого пути! Я очень надеюсь, что ты вернешься обратно, – выразил надежду мужчина.

– Странно, мне показалось, что ваш брат был бы рад, если бы я не вернулась.

– Простите его, Василиса. Ему тоже очень не просто.

Последняя фраза понимания девушке не добавила. Но отвечать она ничего не стала. А просто присела в книксене, попрощалась и пошла к себе готовиться к поездке.


Глава 6

– Добрый вечер, дорогие друзья! Начинаем наш репортаж с шоу «Замуж за базилевса!». И сегодня рассказ пойдет о героине под номером три Василисе Алескеровой. Начнем это знакомство с того места, где она проводит половину своей жизни, с ее работы. Василиса работает в коммерческой фирме под названием «Ягуар» в отделе финансирования и бухгалтерского учета. И скоро мы попадем в святое-святых любой организации – бухгалтерию, но сначала заглянем к руководителю компании, – Андре Малахоль выдохнул на последней фразе, а режиссер дал команду: «Снято!».

Василиса сидела на специально приготовленном для нее шезлонге в ожидании продолжения съемок. Оказывается, методы работы работников СМИ совпадали во всех мирах: расхвалить, заинтриговать, рассказать то, что привлечет обывателей.

Затем вся съемочная группа поднялась в кабинет генерального директора Александра Михайловича. Высокий худощавый мужчина с легкой сединой в волосах и хищным выражением лица начал расхваливать свою работницу. Ваське это показалось очень смешным. Она была более чем уверена, что до съемок господин Печкин даже не подозревал о ее существовании. Но кто же откажется засветиться на экране? Тем более, как сообщил продюсер программы, шоу выходит в Ирландии. А это серьезная возможность привлечь зарубежных партнеров. Поэтому девушке ничего не оставалось, как сидеть, потупив глазки и краснея от лестных слов.

Второй точкой съемки был ее родной отдел. Женщины были предупреждены заранее, поэтому все были при полном параде. Особо выделялась незабвенная Людмила Семеновна ярко красными губами и перламутровыми голубыми тенями вокруг глаз. Александр Михайлович представил работниц, немного рассказала о работе отдела, а потом Андрэ попросил девушек поделиться впечатлениями о Василисе. Главную героиню пока оставили за дверью. Но при этом у нее была возможность все видеть и слышать в монитор режиссера.

– А кто эта дама со странными глазами? – просил мужчина, гладя на экран.

– Вы это про кого?– уточнила Вася.

– Вот эта с синяками. Ее что муж регулярно избивает?

– А в вашем мире бывают случаи семейного насилия? – удивилась девушка.

– Про весь мир отвечать не могу, но в наших программах бывает точно. Зритель любит жареный факты, – ответил он, потирая руки в предвкушении интересной истории.

– Это Людмила Семеновна. Она у нас тоже очень любит жареные факты. Девчонки про нее говорят, что она все слышит в пол уха, видит в полглаза и думает в полмозга, – попыталась пошутить госпожа Алескерова, явно нервничая от непривычной для себя роли звезды экрана. – И лишь этот факт объясняет ее внешний вид. К насилию отношения он не имеет.

Режиссер разочарованно хмыкнул, наблюдая происходящее в кабинете. А девочки в это время рассказывали о том, какая Василиса отличная подруга, работница и просто женщина.

Затем героиня съемки под аплодисменты появилась на пороге офиса, поблагодарила всех за теплые слова. На этом первый день работы был завершен. Группа отправилась на ночлег в гостиницу, а Вася поехала к себе домой.

Зайдя в квартиру, в которой не была уже несколько недель, до девушки дошло, что у нее отсутствует эффект возврата домой. Лишь пустая темень коридора и безмолвие комнат, в которых ее никто не ждет. В этот миг она отчетливо поняла, что готова оправдать соседку, которая держит семь кошек, хотя этот зоопарк является головной болью всего подъезда.

В холодильнике было пусто, так как оставлять продукты на полгода было просто неразумным. То, что получится наведаться в квартиру, она даже не предполагала. Девушка вскипятила чайник, заварила себе чашку растворимого кофе, достала из пакета купленные по дороге пирожки и села на единственный табурет за кухонным столом в предвкушении удовольствия от нехитрой еды и сна в собственной кровати. И одиночества, полного одиночества…

Нельзя сказать, что в Илларии у нее был кто-то, кто стал по-настоящему близок. Но там события менялись одно за другим, не давая скучать. Рядом были подруги, преподаватели, слуги и их величества. Эти два мужчины интриговали ее, вызывая не только интерес как венценосные особы, но и чисто женское любопытство. Она даже не могла сказать, кто ей нравится больше: обманчиво мягкий и улыбчивый Сергано или ледяной принц Светлан. В каждом было что-то притягательное и настораживающее одновременно. В ее мозг вдруг стала упрямо долбиться мысль, что она участвует в отборе на право называться женой одного из них. А так ли она этого хочет и этого ли хочет вообще? Но одинокая квартира подсказывала, что обратно в Илларию девушка вернется обязательно, какие сюрпризы не готовило бы для нее будущее.

***

Второй день съемок прошел в университете, который госпожа Алескерова закончила пару лет назад. Приветливые лица преподавателей, встреча с одногруппницей, которая осталась работать на кафедре, радостные воспоминания о недалеком прошлом. День прошел удачно. На третий же день, как ее предупредил заранее продюсер, был запланирован сюрприз.

Девушку привезли в кафе, которое славилось отличной выпечкой и большим выбором элитных чаев, и усадили за столик, покрытый белой скатертью в малиновую клеточку. Что ждать, она даже не представляла. Немного с опозданием прибыл Малахоль. Пара взмахов кисточкой гримера, и мужчина с ходу включился в работу.

– Дорогие друзья, мы продолжаем знакомство с нашей героиней – начал он говорить, широко улыбаясь в камеру. – Сейчас здесь появиться человек, который сыграл очень серьезную роль в ее судьбе, но она даже не догадывается, что он пришел на съемку. Встречам: Вадим, бывший жених Василисы Алескеровой!

Васька ждала кого угодно и что угодно, но не такой подставы. Вадик вынырнул откуда-то со стороны кухни и прыгающей походкой пошел к ней навстречу. Она внимательно стала разглядывать приближающегося бывшего. Худощавый, достаточно высокий, глаза с поволокой и капризный изгиб губ, который ей когда-то очень нравился. Наглаженные брюки со стрелками, малиновая рубаха из блестящей ткани и толстая золотая цепь, выглядывающая из-под не застегнутого ворота, наманикюренные ногти и аккуратная борода на грани обычной небритости. Ничего особенного, за что стоило бы держаться мертвой хваткой. В ее сердце ничего и не дрогнуло, а даже появилась неприятная мысль, как она могла любить этого человека, от которого веяло чем-то наигранным, даже театральным? И за это чувство освобождения она была готова благодарить всю Илларию и ее жителей.

– Привет! Хорошо выглядишь! – улыбнулся широко Вадим.

– Добрый день, спасибо! – поблагодарила она его за комплимент с абсолютно равнодушным выражением лица.

– Ты ничего не хочешь мне сказать? – поинтересовался мужчина с выжидающей ухмылкой.

– А должна? – саркастически выгнув бровь, спросила она.

– Скажи честно, ты по мне скучала? – с какой-то собачьей преданностью он заглянул в девичьи глаза.

Но девушка совершенно спокойно ответила:

–Нет.

– А я скучал, – неожиданно пошел он в атаку. – Вась, я понял, что ошибался, что, оказывается, люблю только тебя.

Вадим еще что-то говорил, взял ее за руку. Но девушка не слушала того, кто еще недавно числился в женихах. Она внезапно учуяла запах перца, который становился все сильнее и сильнее, переходя иногда даже за грань переносимости. Вырвав руку из захвата, он интуитивно направила ее в сторону раздражителя и так же на уровне интуиции схватила горячую ладонь кого-то, кто предпочел оставаться невидимым.

– Что ты мне на это ответишь? – спросил Вадик в конце своего монолога.

– Прости, ты про что говорил, я прослушала? – нетерпеливо тряхнула девушка головой. Ее сейчас занимали совершенно другие мысли. И первая была та, чью руку она сжимает? Если это был Светлан, то почему первоначально она не услышала запаха морозной свежести? А если кто-то другой, то кто это и что он здесь делает?

– Как всегда, ты никогда не слышала меня, не уделяла должного внимания, – привычно упрекнул ее мужчина. А затем продолжил:

– Но я готов простить тебе этот недостаток, так как говорил о том, что люблю тебя и прошу стать моей женой!

Затем торжественно доставал из кармана коробочку с колечком, о котором она еще месяц назад мечтала.

– Боюсь, что ты опоздал, – усмехнулась Василиса. – К тебе я точно не вернусь!

В ее голове билась только одна мысль: увести невидимку туда, где их никто не видит и постараться определить, кто это такой и что ему надо. А Вадик выглядел на этом фоне досадливой помехой.

– А как же наши чувства? – капризно спросил несостоявшийся жених.

– Похоже, их никогда и не было. За любовь я принимала что-то другое. Прости, но больше нам разговаривать не о чем.

С этими словами девушка быстро встала и направилась в сторону дамской комнаты. При этом она не выпускала из своих пальцев ладонь незнакомца. Она решила затащить его в санузел и снять с головы венец невидимости, тем более она этот артефакт уже однажды держала в руках и надевала на голову Сергано. Но ее тайный визави, поняв, куда она его тащит, все-таки решил отказаться от посещения женского туалета и резко вырвал руку из пальцев девушки. И в то же миг растворился в неизвестности.

Андре Малахоль, наблюдая первоначально все действия со стороны, сейчас начал подводить итоги:

– И так, наша героиня от возобновления отношений с бывшим женихом отказалась, хотя он сделал ей заманчивое предложения. Кому же достанется сердце неприступной красавицы? Об этом мы узнаем в следующих выпусках шоу «Замуж за базилевса!».

Режиссер отдал команду: «Снято!».

А Малахоль недовольно повернулся в сторону Василисы:

– И куда ты понеслась? Такую интригу испортила! Не могла взять время на размышление?

– Простите, – гневно сверкнула глазами на шоумена девушка, – это для вас игрушки. А для меня это реальная жизнь!

Дальнейшего развития небольшой конфликт между Василисой и Малахолем не получил. Опытный ведущий прекрасно осознавал, что «рабочий материал» нужно беречь, иначе есть шанс остаться совсем без работы. На четвертый день вся группа дружно поехала в поселок, где родилась и выросла героиня.

Жители пришли в восторг, что их землячка снимается в таком крутом шоу. Единственное, что расстраивало, ирландские каналы в России не показывают. Но Андрэ обещал, что видео ролик для них в YouTube обязательно появиться.

В пятницу девушке дали выходной, возможность побыть вместе с родными, чтобы потом снова отправиться на испытания. С утра пораньше Василиса собралась и пошла в гости к Александре Тимофеевне, исполнить то, что пообещала Сергано.

– Тетя Шура, это Вася Алескерова! – ответила девушка на вопрос, «Кто там?», после того, как постучалась в двери соседнего дома.

– Ой, Васенька, проведать пришла старуху! – запричитала хозяйка дома, приглашая гостью пройти внутрь дома.

– Теть Шур, как вы? Может чем помочь? – спросила девушка, присаживаясь за знакомый стол у окна.

– Ничем не помочь моему горю, милая. Вот навестила, выслушать готова, и на том спасибо! – вытирая углом платка глаза, всхлипнула старушка. Но при этом, не забывая ловко выставлять на стол чашки и пироги, которые по привычке у нее были наготове.

Девушка поблагодарила за угощение и решила поговорить с женщиной о сыне, дав ей возможность предаться воспоминаниям.

– Я Сергея Ильича помню таким, каким он был последнее время. Он же не всегда с бородой ходил? А можно посмотреть на него в молодости?– поинтересовалась Василиса.

– Конечно, – ответила Александра Тимофеевна, – он молодой таким красавчиком был, за ним все девчонки в округе бегали. А Сереженька все какую-то Аннушку поминал и говорил, что другие ему не нужны. Вот так бобылем свой век и прожил, и мне внуков не оставил.

Тяжело вздохнув, тетя Шура потянулась к полке на стене и достала старый фото альбом. Васька с замиранием сердца взяла семейную реликвию в руки, словно она помогла бы ей раскрыть какую-то тайну.

Перевернув обложку, девушка наткнулась на большой портрет Сергея Ильича. Мужчина был совсем молодым и не носил еще бороды. Он очень сильно походил на Сергано, но все же это был другой мужчина. Глаза у него были цвета горького шоколада. С грозовым небом базилевса ничего общего не имели. Борода скрывала еще одно различие: на портрете у Сергано была очень привлекательная ямочка. У Пьянкова же подбородок был гладким. Мужчина был тем и не тем одновременно. Гостья с интересом пролистала альбом до конца, а потом задала то вопрос, за ответом на который пришла:

– Теть Шур, а как вы дальше жить планируете? Одной в возрасте и в деревне тяжко будет.

– Меня Вася, племянники к себе зовут. Да только не хочу я на старости лет обузой им быть. Вот продать бы здесь мой домик и купить квартирку рядом! И не мешала бы я им, и позаботиться обо мне было бы кому. Да только кому эта развалюха нужна? Так что как выйдет, так и выйдет, – ответила грустно пожилая женщина. Зато Василиса уже знала, что подсказать его величеству.

***

Перелет до Симферополя, переход в капсуле, и вот она снова в Илларии. Что больше всего поразило Василису, так это ощущение, что теперь она вернулась домой. Теплый ветерок, аромат цветов и бескрайние фиолетовые леса и поля. Абсолютно нереальная картина и абсолютна родная и желанная. С чем такое может быть связано? Скорее всего, лишь с тем, что в этом мире есть что-то очень для нее значимое и интересное.

Плюхнув с размаху сумку около шкафа, девушка не раздеваясь, улеглась на кровать поверх покрывала. Только что и сделала, так это скинула туфли. На душе появились чувства покоя и умиротворения. Вадик навсегда остался в прошлом. Она только тихо радовалась, что этот самовлюбленный эгоист прошел в итоге мимо нее. А впереди новые чувства, новые знакомства, новая жизнь.

Немного отдохнув, выпив чая и поручив Мерит разобрать вещи, Вася выглянула в коридор и попросила ближайшего стражника передать его величеству Сергано, что хотела бы с ним переговорить. Кто его знает, что в замке произошло за последнюю неделю? Лучше соблюсти некоторую осторожность.

Через десять минут в ее двери постучали. Незнакомый мужчина передал, что господин Сергано ожидает госпожу Василису в своих покоях. Девушка надела упавшие туфельки, и даже не переодевшись, пошла докладывать о результатах поездки.

– Василиса, я рад тебя видеть! Как съемки? – поприветствовал ее Сергано, тяжело встав с инвалидного кресла и сделав пару шагов навстречу.

– Все отлично!– улыбнулась девушка. – А я как вижу, вас тоже можно поздравить с первыми шагами!

– И не говори-ка! – улыбнулся хозяин комнаты. – Вот уж не думал, что придется заново учиться ходить. Но как видишь, восстанавливаюсь потихоньку! Присаживайся. Что будешь пить?

Через минуту перед Василисой стоял большой бокал с соком, а Сергано устроился напротив девушки за столом.

– Как там мама Шура? – с некоторой дрожью в голосе спросил мужчина.

– Не скажу, что очень хорошо, – ответила девушка, подняв на него глаза, – но и не так плохо, как могло бы быть. Мечтает продать ваш дом и купить квартиру рядом с племянниками. Только очереди покупателей что-то не наблюдается.

– Я понял. Сегодня же пошлю человека. Это меньшее, что могу сделать для нее. А как ты? Как прошла встреча с родителями? С каким чувством вернулась сюда?

– Родители были рады меня видеть, а я рада была видеть их. А еще я поняла, что мое место здесь в Илларии. Правда, пока не знаю, где будет это место. Но думаю, что сумею его найти. И можно узнать, кто такая Аннушка? – без паузы задала она свой вопрос, который мучал девичье любопытство.

Сергано долго, не меньше минуты молча смотрел в глаза Василисы. Затем тяжело вздохнул и спросил:

– Мама рассказала?

– Откуда бы я об этом могла еще узнать? – пожала плечами Вася.

– Ответь мне честно на вопрос, почему ты собиралась за меня замуж, или почему ты была уверена, что я на тебе женюсь? Тогда я отвечу на твой вопрос.

Василиса покраснела от смущения, но любопытство пересилило:

– Все в округе говорили, что вы недееспособны как мужчина, поэтому и ходили холостяком. А я думала, что если не выйду ни за кого замуж, то ближе к старости мы с вами сойдемся, заведем ребеночка из приюта и будем вместе доживать. Так, глупые детские мысли! – махнула она рукой.

– А почему недееспособен? – очень сильно удивился мужчина.

– Ну, вы служили где-то то ли на подводной лодке, то ли на космодроме. Вот это и сказалось.

В комнате зависла тишина. Василиса немного даже испугалась. Не каждый день приходится сообщать мужчине, обличенному властью, что он импотент. Затем раздались странные хрюкающие звуки. Она испуганно подняла глаза и поняла, что Сергано изо всех сил старается сдержать рвущийся наружу смех. А затем, не выдержав, он захохотал во весь голос. Вася тихонько подхватила его веселье.

– Я импотент? – вытирая слезы с глаз, спросил хохочущий мужчина. – Спасибо, хоть не педераст…

– А это неправда? – как-то сразу облегченно выдохнула Васька.

– Нет, – покачал головой мужчина. – Просто я так сильно любил девушку по имени Анна, что на других просто не мог смотреть.

– А почему тогда не женились? – удивилась гостья.

– В той жизни это было просто не возможно. Когда-нибудь я тебе об этом обязательно расскажу. И я очень рад, что Иллария тебе нравится.

– А вы с Сергеем Ильичом разные. У него глаза карие и ямочки на подбородке нет, – как-то обезоруживающе сообщила ему Василиса, – хотя очень сильно похожи. Мне тетя Шура ваш семейный альбом показала.

– Это вполне естественно. Душа-то у меня одна, а вот тела разные. И сходство сказывается лишь ее влиянием, – развел он руками, показывая, что все в мире делается по законам божьим.

– Как все странно и непривычно, – покачала девушка головой.– Хотя я, наверное, уже ничему не удивляюсь после встречи с вами.

– В нашем мире все просто и логично. Ты со временем привыкнешь и поймешь. И спасибо большое, что пришла ко мне.

Василиса поняла, что аудиенция закончена. Она попрощалась, уже шагнула к дверям, но в этот момент в ее голове родился еще один вопрос. Она только хотела его задать, как неловко споткнулась о ковер. Уже падая, прикидывала, сколько ссадин получит, как ее тело кто-то подхватил, а в нос ударил аромат морозной свежести.

***

Но в следующий миг запах сменился на густой перец. Ваське даже захотелось чихнуть, а потом до нее дошел факт: перец! Именно этот запах она чувствовала там, в кафе, когда кто-то невидимый следил за ее свиданием с Вадиком. Но сильные руки уже поставили ее вертикально, а девушка сморщилась от сильной боли. Похоже, падение все же бесследно не пошло, она банально подвернула ногу.

– Черт, – тихо выругалась Василиса.

– Что? – удивился Светлан ее реплике.

– Ногу, походу, подвернула. Простите, ваше императорское величество! – извинилась она, поддерживая равновесие, уцепившись за его руку.

– Я могу вызвать… – начал предлагать вариант Сергано. И уже перед закрывшейся дверью закончил, – …лекаря.

Затем саркастически изогнул бровь и весело хмыкнул:

– Лечиться, похоже, будут без моего участия.

Не менее удивленная Василиса обнаружила себя сидящей на руках у регента. Мужчина уверенной походкой нес ее в неизвестном направлении по коридору.

– И куда мы идем? – решалась уточнить девушка.

– Вообще-то к тебе в комнату. Ты бы хотела остаться у Сергано? – спросил Светлан.

– Нет, – все еще не придя в себя, ответила она. – Вы могли бы перепоручить меня лекарям.

– Хватит болтать, – резко прервал ее регент.– Лучше обхвати меня руками за шею. Ты все-таки килограмм пятьдесят весишь. А это какой-никакой вес.

Девушка послушно сделала то, что ей велели, и уткнулась носом в основании шеи мужчины. Попавшиеся навстречу стражники замерли в молчании, даже не предполагая как реагировать на открывшуюся перед ними картину. Светлан же не обращая внимания ни на кого, шел с Василисой на руках по коридору. Поняв, что придется терпеть объятия регента до своей комнаты, она немного расслабилась и вновь вспомнила про запах. Втянула воздух носом и замерла, оценивая результат.

– Опять постиранным бельем пахну? – усмехнулся мужчина.

– Нет, – ответила девушка, закрывая глаза и предаваясь ощущениям. – Сегодня вы пахнете корицей.

– Корицей? – удивился мужчина, а затем переспросил,– а что это такое?

– Эта пряность нашего мира. Она обладает удивительным свойством. Сочетая в себе сладость и остроту. Ее добавляют как в десерты, так и с таким же успехом в мясные блюда.

– Интересно. Я о такой даже не слышал. Нужно будет заказать тому, кто пойдет в ваш мир, – совершенно спокойно подержал беседу регент, будто и не нес уже достаточно давно девичье тело.

У дверей Васиной комнаты стояли Глаша с Наташей, а Мерит им объясняла, что госпожа куда-то отошла. Все три девушки даже не сообразили закрыть рты. Он застыли как изваяния, наблюдая композицию под названием «Василиса на руках у правителя Илларии». Светлан же с невозмутимым видом прошествовал мимо, занес ее в комнату, усадил в кресло, заботливо подставив пуфик под больную ногу. А затем, бросив:

– Я пришлю вам лекаря, – откланялся и удалился восвояси.

– И что это было? – хором поинтересовались подруги, как только за регентом закрылась дверь.

– Если бы я сама знала, – хмыкнула Василиса.


Глава 7

– И давно тебя регент на руках носит и по какому поводу? – хмыкнула, пряча лукавый взгляд Глаша.

– Я ногу подвернула! – попыталась оправдаться Василиса, почему-то явно покраснев на это замечание.

– Где это тебя так угораздило? – поинтересовались тут же подруги, с любопытством разглядывая «больную».

– У Сергано в кабинете!– ответила она и тут же испуганно прикусила язык. О связях с базилевсом распространяться было еще более опрометчивым.

Наташа только открыла и закрыла рот от возмущения, а Глаша гневно сверкнула глазами и спросила:

– Если ты называешь нас подругами, почему мы до сих пор ничего не знаем? Может нам уже давно пора уезжать с этого отбора и не тратить тут время зря? Мы мучаемся в сомнениях, жив ли базилевс и увидим ли мы его вообще. Ждем с нетерпением бала, а ты у него в кабинете время проводишь? А я, между прочим, тебе тайну выдала, что этот отбор не первый!

– Глаш, не кипятись! Меня попросили их величества не распространяться об этом. Это не моя тайна, а я вот проболталась, – начала оправдываться Вася. Ей реально стало неудобно перед девушками, поэтому она смущенно смяла рукой подол платья, а затем отпустила, решив, что не стоит портит усилия Мерит.

– А он хоть красивый? – тихонько спросила Наташа, проявив неожиданное любопытство.

– Базилевс? – уточнила Вася и, дождавшись подтверждения, кивнула головой, – он очень красивый и интересный мужчина. Но, девчонки, видит бог, у меня ни одна струнка в душе не вздрагивает, когда я его вижу. Так что отбор продолжается.

– А что у тебя вздрагивает, когда регент на руках носит? – хихикнула Глаша.

– Да тоже особо ничего, – сама не понимая почему, еще сильнее покраснела Василиса. – И стоит ли что-то чувствовать к ювеналу?

А затем продолжила, мечтательно закатив глаза:

– Но, девчонки, он так упомрачительно пахнет! М-м-м…

– Пахнет, говоришь?– оживилась вдруг Наталья. – И чем?

– Всегда по-разному. Иногда это запах морозной свежести, иногда корицы, а иногда перца. Но меня его аромат волнует реально, – мечтательно поделилась своими ощущениями.

– Я всегда очень любила читать, – вдруг неожиданно начала рассказывать о чем-то Наталья. – Всегда делала это с удовольствием и много. Причем, читать могла любые книги от технической литературы до любовных романов, и в одной из книг я прочитала, что в давние времен, когда люди и маги были еще чисты душой, на них не было греха, существовали пары, избранные богами. У них рождалось более сильное потомство, они прекрасно подходили друг другу. Свою половинку те люди искали по запаху. Пока человек был невинен, не познал плотских утех, он привлекал другого своим ароматом. Причем аромат соответствовал душевному состоянию. Можно сказать, что по запаху определялись эмоции. Но как только они женились, то чувствовать запах переставали. Светлан же ювенал. Это значит, что в плотском смысле он абсолютно невинен как дитя.

– И я чувствую его эмоции, – прошептала Василиса. – А он должен также чувствовать меня?

– Ты хочешь сказать, что с тем красавчиком в малиновой рубахе, который звал тебя замуж, ты даже не целовалась? – усмехнулась Глаша, озорно блеснув глазами.

Васька застонала от своей забывчивости. Девчонки же видели весь отснятый материал.

– Я с ним не только целовалась. Мы три года жили как муж и жена, – созналась девушка, пожав плечами. На земле такой факт давно уже перестал считаться большим грехом.

– Невенчанные? – охнула Наталья, округлив глаза. В ее доме порядки были совершенно другими.

– В нашем мире это вполне приемлемо. Люди сначала начинают жить вместе, а затем, если их все устраивает друг в друге, расписываются, – пояснила Василиса.

– Расписываются? – не поняли подруги значения этого слова.

– Венчаются, по-вашему, – отмахнулась она, потом задумалась и сделала вывод, – поэтому Светлан просто не может слышать моего запаха. Я не невинная девица. И он про это, кстати, знает.

– Вы уже и ЭТО успели обсудить? – закатила глаза тихоня.

– И какие эмоции он испытывает рядом с тобой? – поинтересовалась Глаша.

– Я не знаю, не задумывалась над этим, – пожала плечами Василиса. – Когда он спокоен, то, скорее всего, пахнет морозной свежестью. Когда сегодня нес меня на руках, то пах корицей. Но что при этом он чувствовал, я не знаю. Когда он разговаривал со мной про съемки в моем мире, то там проскальзывали нотки перца. А еще, когда я встречалась с Вадимом, рядом со мной вдруг тоже очень сильно перцем запахло.

– Ты слышала, что в Илларии есть артефакты невидимости? – уточнила Глаша.

– Да, слышала, – что она их видела, Вася уточнять не стала.

– Исходя из выше сказанного, я думаю, что регент был там, а перец это самая банальная ревность.

– Ревность? Ты хочешь сказать, что Светлан меня ревнует? – не поверила девушка в слова подруги.

– А зачем он сегодня принес тебя на руках, когда мог сплавить первому встречному стражнику или просто вызвать лекаря на место твоего падения? – припечатала он неопровержимыми фактами.

– Я об этом уже думала, – задумчиво закусила губу Вася, – но сделать такие выводы не посмела.

– И ты продолжаешь настаивать, что ничто в твоей душе не откликается на его прикосновения? – поинтересовалась Наташа, дав своему любопытству вырваться наружу.

– Я об этом даже не задумывалась. Но мне понравилось, когда он меня на руках нес, – улыбнулась уже своим мыслям Василиса, вспоминая ощущения твердого тела, крепких объятий и теплого дыхания рядом с лицом.

Но тут пришел лекарь и выпроводил подружек из комнаты. Его лечение напомнило то, как это делают экстрасенсы в нашем мире. При этом боль реально исчезла. Мужчина велел Василисе до утра не вставать, беречь поврежденный сустав. Она же перебралась с его помощью на кровать и закрыла глаза, чтобы предаться мечтам и еще раз проанализировать свои чувства. И должна была себе признаться, что рядом со Светланом ее сердце начинало биться быстрее.

***

К утру воскресенья нога уже совершено прошла, и Василиса спокойно могла идти на уроки танцев. Их теперь проводили по этим дням, так как только в выходные все девушки были на месте, возвращаясь по очереди со съемок. Остальные же занятия были больше теоретическими, и пропущенное время можно было наверстать дополнительными уроками или самостоятельной работой. Расслабляться конкурсанткам не давали.

Все участницы толкались у стен малого бального зала в ожидании педагога. Господин Пиппа немного задерживался. Зато девчонки успели перекинуться парой фраз:

– Вась, привет! Как нога? – заботливо спросила подругу Глаша.

– Да в порядке все, лекарь здесь просто волшебник, – улыбнулась в ответ девушка.

– Не волшебник, а маг. Услышит, как ты его обозвала, обидится, – хмыкнула красавица. – У нас волшебниками только шарлатанов зовут.

– Понятно, больше не буду! – засмеялась в ответ Вася, подумав над причудами местных обычаев.

– Девчонки, доброе утро! – подбежала чуть запыхавшаяся Наташа, раскрасневшись явно от быстрого бега. – Слава богу, я не опоздала!

– Да нет, подруга, ты-то как раз и опоздала, но наш павлин где-то потерялся на просторах дворца, – развела руки в сторону Глаша, показывая этим фактом, что опоздавшей очень повезло.

– Я просто зачиталась. Все думала и выводы делала, – ответила Наташа, глядя внимательно на Василису.

– И о чем таком серьезном были твои мысли? – поинтересовались девушки.

– Вась, то, что корица – специя, я прочитала в магшете. Но запахов он не предает. Расскажи немного подробнее? – попросила подругу тихоня.

– Даже не знаю, как можно описать запах, – растерялась Василиса. – Понимаете, это удивительно сочетание пряности и сладости. Ее употребляют как в десертах, так и в мясе.

– Говоришь, смесь пряности и сладости? – уточнила девушка, задумчиво грызя указательный палец. Затем радостно улыбнулась, блеснула озорным огоньком в глазах и промолвила, – я думаю, это страсть.

– Страсть? Ты это про что? – ахнули подруги.

– Корица – запах страсти, мужского желания. Я, конечно, в этом не сильна, но что может испытывать мужчина, держа на руках девушку, которая ему небезразлична? Именно сочетание сладостного предвкушения и остроты чувств, – аргументировала свои выводы любительница чтения и раздумий.

– Добрый день, девушки! – отвлек их от обсуждения столь интересной темы знакомый голос. В дверях появились господин Пиппа и его императорское величество регент Светлан.

– Господин регент решил посмотреть, каковы ваши успехи, – пояснил присутствие постороннего на занятиях преподаватель. Конкурсантки тут же зашелестели юбками, присаживаясь в реверансах.

– Начинаем с полонеза! – объявил господин Пиппа и привычным жестом подхватил за руку Василису.

Зазвучала торжественная музыка и все пять пар двинулись ровным строем по диагонали зала. Светлан сел в кресло и, прикрыв веки, сквозь ресницы наблюдал за происходящим. Когда зазвучал второй танец, а Пиппа все также продолжил танцевать с Василисой, проходя мимо кресла с регентом, она уловила очень яркий перечный аромат.

– Ревнует! – тут же подсказала ей интуиция, а рот непроизвольно растянулся в улыбку.– Регент меня ревнует!

Хорошего это ничего не предвещало, но почему-то было чертовски приятно. Когда второй танец закончился, Светлан встал со своего места и обратился к хореографу:

– Господин Пиппа, а почему вы все время танцуете лишь с госпожой Алескеровой? – голос прозвучал холодно и недовольно.

– Она в группе лучшая, – как-то сразу растерялся хореограф, – и мы просто показываем остальным, как нужно двигаться.

–Лучшая говорите? – оскалился регент, вызывая в девичьей душе легкий трепет. – Сейчас мы это проверим.

И уже, подойдя к Василисе, склонился перед ней в легком поклоне:

– Госпожа Алескерова, разрешите пригласить вас на тур вальса!

– Конечно, ваше императорское величество, – немного растерянно присела девушка в реверансе. А сердце в ее груди сделало кульбит. Они со Светланом танцевали, когда о присутствии рядом мужчины никто не знал. А сегодня это будет на глазах у всех. Заиграла легкая музыка, и они начали вальсировать по залу. Пиппа же отдал команду, и остальные девушки присоединились к танцующим.

Светлан положил одну руку на Васину спину, передавая девичьей спине свое тепло, а пальцы второй переплел с ее. Они еще никогда не были так близко, если не считать того марша по коридору с ней на руках. Только тогда она его не разглядывала, уткнувшись в мужскую шею. Сегодня девичьи глаза были где-то на уровне твердых мужских губ, и она с любопытством изучала его лицо.

– Интересно, а на ощупь они такие же твердые, как выглядят? – тело девушки легко скользило по паркету, позволяя мыслям кружиться в голове. Мужчина был рядом, но они не соприкасались, соблюдая приличия. Лишь его дыхание шевелило волосы на ее виске, и на поворотах смущал легким качанием ног. Аромат перца постепенно сменился на любимую морозную свежесть.

– Успокоился! – улыбнулась про себя Василиса. Рискнула поднять глаза. Взгляд тут же уперся в две голубые льдинки, которые сверкали на лице регента. Она замерла, наблюдая, как голубизну заполняет расплавленное золото. Цвет его радужки менялся на глазах. От неожиданности девушка сбилась с ритма и споткнулась. В тот же момент сильная рука прижала ее к груди, не давая упасть, а ноздри защекотал коричный аромат. Ее щеки залил румянец, и она опустила веки, чтобы скрыть свое смущение. Оказывается, не так просто считывать все эмоции мужчины, который держит тебя в объятиях. Тело начинает реагировать совсем не так, как хотелось бы. Не расскажешь же ювеналу, что у нее в животе вдруг запорхали бабочки? Тем более что его губы так и остались сжатыми в тонкую линию.

Неожиданно музыка закончилась. Светлан выпустил Василису из объятий, слегка поклонился и тягуче произнес:

– Благодарю вас!

А затем обратился уже к хореографу:

– Господин Пиппа, я думаю, что на следующее занятие стоит пригласить моих придворных. Пора девушкам перед балом учиться танцевать с мужчинами, а не друг с другом. А то они могут засмущаться в неподходящий момент и оконфузиться.

Васька мысленно выругалась:

– Это он про что? Про то, что она споткнулась? Она к нему в партнерши не набивалась, сам позвал.

Девушка гневно глянула на мужчину, надула губы и отошла к противоположной стене, где собрались остальные участницы отбора.

А регент, как ни в чем не бывало, продолжил беседу:

– Скажите, а вы собираетесь разучивать с девушками пасьон?

– Пасьон?– удивился преподаватель.– Я понимаю, что девушкам о нем нужно знать, но очень боюсь оскорбить чувства будущей императрицы.

Все девицы тут же навострили уши: что это за странный такой танец, оскорбляющий достоинство? Никто о нем не слышал.

– Хорошо, на следующем занятии я сам этим займусь, – отрезал регент. – До свидания, барышни.

И как ни в чем не бывало, вышел из зала, гордо неся свою венценосную голову.

После урока все конкурсантки, не сговариваясь, рванули к магшетам. Что за таинственный «пасьон»? Любопытство глодало всех без исключения, но подробностей не знала ни одна из девушек.

Глаша, Наташа и Вася по привычке собрались в комнате №23 и засели, каждая за своим гаджетом, стараясь найти хоть какую-то информацию. Но все усилия свелись только к тому, что этот танец распространен лишь в Илларии и имеет ярко выраженную эротическую направленность. Про последнее они и без википедии догадывались. И лишь тихоня Наташа в интернете своего мира раскопала нечто любопытное:

– Девчонки, представляете, это танец является практически объяснением в любви! Мужчина приглашает на него лишь ту, ктоторая дорога его сердцу. А девушка дает согласие, если отвечает взаимностью.

– И как его танцуют? – полюбопытствовала Глаша.

– А вот про это здесь ничего не написано! – растерянно развела руками Наташа. – Похоже, придется ждать, пока его величество нам с Василисой его не изобразят.

– Почему сразу со мной? – возмутилась Вася, но при этом ее сердце приятно трепыхнулось в груди.

– А ты готова его представить, обнимающего другую девушку? – хмыкнула Глаша, глядя в глаза подруги.

Василиса на секунду задумалась. Почему-то это картина ее совсем не обрадовала. Эгоистичная мысль: «или со мной, или не с кем!» тут же заползла в ее голову. И она отрицательно покачала головой:

–Ты, Глаш, права. Мне, оказывается, это очень не понравится. И, честно говоря, для меня, вполне взрослой и разумной женщины это достаточно неприятное открытие.

– Почему неприятное? – удивились подруги некоторой нелогичности мыслей.

– Я чувствую его симпатию, может даже более какие-то серьезные чувства. Но это все на уровне интуиции и запахов. А на деле нет даже намека. Вы скажете, что он носил меня на руках. А я возражу, что он просто помогал пострадавшей. Скажете, что танцевал со мной, но Пиппа же отрекомендовал меня как лучшую ученицу. Девчонки, я просто боюсь поверить во что-то хорошее. Тем более в хорошее рядом с ювеналом.

– Тогда остается только ждать. И я ставлю один против десяти, что на пасьон он пригласит тебя, – скромно заметила Наталья.

– Вопрос только в том, какими словами будет озвучено это приглашение… – обреченно побормотала Вася.

– Да что на тебя нашло?– возмутилась Глаша. – Откуда такой пессимизм?

– Во время сегодняшнего вальса я слегка запнулась, а он, чтобы я не упала, прижал меня к себе. В этот миг мне стало так хорошо, я реально начала на что-то надеяться. А потом прозвучали эти слова о возможных конфузах во время танцев, – объяснила эту нелогичность подругам она.

– И все-таки ты в него тоже постепенно влюбляешься, иначе не стала бы реагировать на такие мелочи, – засмеялась Глаша, растягивая рот в широкой улыбке и гладя подругу по предплечью.

– Естественно, он же ее пара, если верить теории ароматов! – подтвердила мысль компаньонки Наташа.

– Хорошо, хорошо, убедили! – подняла руки Вася, улыбаясь немного наиграно. Как хочется верить их словам! Но однажды она уже собиралась замуж за человека, который утверждал, что её любит.

***

В среду поздно вечером Василиса сидела перед магшетом, пытаясь отправить письмо родителям. Разница в принципе действия сетей приводила к тому, что отправка зависала, и приходилось иногда ждать достаточно долго. Вдруг в ее почтовом ящике брякнул колокольчик, сообщающий, что к ней пришло новое сообщение. Девушка с интересом открыла почту от неизвестного адресата. Послание гласило:

Василиса!

Я смотрю, в твоих окнах горит свет, видимо ты не спишь. Если тебе не сложно, не могла бы ты ко мне подойти. Нужен срочный совет от женщины!

Сергано.

Девушка тут же отослала утвердительный ответ, а еще через минуту в ее двери постучали. Выглянув за порог, она увидела уже знакомого стражника.

– Доброй ночи, Кит! – тихо поздоровалась она, чтобы не привлекать к себе лишнего внимания соседок. И так те часто обижаются, что у нее есть какие-то тайны.

– Мой господин просил проводить вас в его покои! – ответил с поклоном мужчина.

– Да, да, я иду!

Василиса нашла базилевса в задумчивости сидящим перед зеркалом.

– Вась, спасибо, что пришла. Мне можешь помочь только ты!– обратился он к девушке, вставая. Уже пару дней как Сергано стал достаточно уверенно ходить.

– Я вас слушаю!– смутилась она от такого бурного приветствия и возложенных надежд.

– Присаживайся!– Сергано махнул рукой в сторону кресла, стоящего у стены. – Ты же помнишь, что через полторы недели состоится бал, на котором меня должны будут представить конкурсанткам?

– Конечно, ваше императорское величество.

Сергано поморщился:

– Вась, ты мне друг или нет?

– Друг, – согласилась она.

– Тогда зови меня хотя бы Сергей Ильич, как раньше, если на «Сергано» у тебя язык не поворачивается. Моего отца здесь звали Иилия, так что вполне адекватное обращение.

– Хорошо, Сергей Ильич!– обращаться по имени-отчеству было гораздо проще, чем просто по имени.– Так в чем проблема?

– Я не могу решить, сбривать мне бороду или нет?– с растерянностью в голосе спросил совета мужчина.

– А вы как сами думаете? Ваше желание какое? В нашем мире вы носили ее постоянно, – постаралась подтолкнуть его к решению девушка.

– В том мире борода прятала мои отличия от меня нынешнего. Мне было приятно смотреть на себя в зеркало и представлять, что я базилевс Сергано, а не кочегар Пьянков. А здесь она выросла от того, что я был в коме 150 лет, и никто и не подумал меня побрить.

– Тогда однозначно брить, чтобы убрать все неприятные воспоминания! – уверенно сказала Василиса.

– А я понравлюсь девушкам без бороды? – снова смутился он, привычным жестом оглаживая растительность на лице.

– Возможно, кочегару Пьянкову она придавала шарма. А вот базилевс сам хорош и без ее помощи!– рассмеялась Вася, любуясь красивым мужчиной.

В этот самый момент она учуяла перец. И уже с готовой сорваться с губ язвительной фразой, что как обойтись без него, развернулась в сторону дверей, надеясь увидеть Светлана. Но регент стоял и смотрел на нее не один. Его рука бережно обнимала за плечи невысокую женщину в бордовом брючном костюме. Женщина была очень красивой и с нескрываемым любопытством смотрела на Василису.

Василиса удивленно попыталась рассмотреть женщину, которую обнимал ювенал. Вернее будет сказать: ювенал ОБНИМАЛ женщину! Только при ближайшем рассмотрении она оказалась гораздо старше той девушки, которой показалась на первый взгляд. Возле ее глаз залегли морщинки, а в черных волосах поблескивали серебряные пряди. На мир она смотрела глазами цвета грозового неба, как у Сергано, а вот улыбка была очень похожа на улыбку Светлана.

– Императрица! – это мысль буквально молнией прожгла Василисин мозг.

Она тут же произнесла:

– Ваше императорское величие! – и присела в книксене.

Сергано, похоже, был удивлен не менее чем девушка. Он сначала вопросительно вскинул брови:

–Мама?

А затем сгреб женщину в свои медвежьи объятия, словно перед ним была не вдовствующая императрица, а самая обычная женщина из простой семьи. Женщина тихонько всхлипнула, а затем, обхватив базилевса руками за талию (выше она просто не доставала), прижалась к его груди.

– Сынок, как я рада, что ты, наконец-то вернулся к нам! – вытирая слезы, прошептала женщина. Но через секунду она вспомнила о своем статусе, выпрямилась, смахнула последнюю слезинку и вопросительно посмотрела на Ваську.

– И что это за милая девушка в твоих покоях в вечернее время?– спросила она с хитрой улыбкой.

– Ой, простите! – опомнился мужчина. – Василиса, это моя мама вдовствующая императрица Алесандрия. Думаю, ты уже сама об этом догадалась.

Затем он перевел взгляд на зардевшуюся Василису, которая стояла смущенная тем фактом, что в ночное время приличные девушки по спальням базилевсов не шастают и на глаза императрицам не попадаются. Регенты не в счет. Ей по неизвестной причине очень нравилось злить Светлана. Возможно потому, что в такие минуты у него прорывались реальные эмоции.

– Мама, а это Василиса Алескерова! Это именно та девушка, которая вернула меня к жизни, назвав меня своим женихом, когда я лежал в гробу.

– Добро пожаловать в семью, милая! – ласково обратилась старшая женщина к младшей. А все остальные замерли в немом вопросе. Первой опомнилась землянка:

– Простите, ваше величество, но я не его невеста или жена, я просто решилась поучаствовать в конкурсе на звание невесты!

– Конечно, дорогая, – лучезарно улыбнулась императрица. – Но я думаю, что мой сын сделает все возможное и невозможное, чтобы ты вошла в нашу семью!

– Да, мама, твой сын сделает это!– широко улыбнулся Сергано, при этом лукаво глядя в сторону Светлана. Алесандрия поймала взгляд старшего сына и удивленно вскинула бровь. Светлан же в их сторону не смотрел, он ушел в свои мысли и выглядел очень мрачно. Вася непонимающе посмотрела на братьев и их мать и спросила разрешения уйти:

– Ваши императорские величия, я могу быть свободна?

– А что ты тут делала? – вдруг опомнился регент.

– Я? – захлопала ресничками девушка, – мы с Сергеем Ильичом обсуждали его бороду!

– Бороду? – не понял младший брат.

– Бороду, – подтвердил старший. – Я спрашивал совета, сбривать мне ее или нет.

– А сам ты это решить не мог? – все еще возмущенно бухтел младший брат.

– Нет, Светка, не мог. Мне хотелось узнать женское мнение по этому вопросу!

И тут же добавил:

– Спасибо, Вася, что зашла! Беги к себе, а то время уже позднее.

Девушку не нужно было уговаривать дважды. Она тут же открыла дверь и полетела в свои покои.

Алесандрия молча еще раз посмотрела на сыновей и спросила:

– И что это сейчас было?

– Ничего, мы реально бороду обсуждали!– пожал плечами Сергано.

– А почему ночью? – вспылил Светлан.

– Сынок, – постаралась успокоить его императрица, – вам, ювеналам этого не понять. Но молодые люди считают ночь лучшим временем для свиданий! А на твоем месте, Сергано, я бы постаралась не затягивать с этим вопросом и быстрее жениться. Тем более она уже признала тебя своим женихом.

– Она меня не признала, – грустно улыбнулся Сергано, она лишь сказала: «Прощай, мой несостоявшийся жених!». Как ты понимаешь, это немного не одно и тоже.

– Только этих слов хватило для того, чтобы твоя душа вернулась в тело! – задумчиво покачала головой Алесандрия. – А значит, эта девушка ниспослана нам судьбой!


Глава 8

Дни сменялись днями, неделя бежала вприпрыжку. Занятия, подготовка к балу – это все не оставляло девушкам практически свободного времени. На радость Глаше, каждой конкурсантке для представления высшему свету Илларии шили новое платье, в соответствие с их вкусами и пожеланиями, занимая примерками массу времени.

Так незаметно подошло следующее воскресение. И если господин регент не обманул, то на занятия по хореографии должны были прийти мужчины. Это стало волнительным поводом для всех участниц конкурса. Конечно, каждая мечтала стать императрицей, но при этом понимала, что ее шанс всего лишь один из девяти. А советник императора или начальник охраны тоже неплохая партия. Тем более эти встречи были санкционированы самим императорским величеством и чем-то противозаконным не являлись.

В десять утра все как одна участницы отбора выстроились в зале в ожидание начала урока. Масло в огонь подливало и ожидание раскрытие секрета таинственного пасьона. Наконец двери распахнулись и на пороге появились Пиппа и Светлан. По рядам девушек прокатился вздох разочарования. Мужчин с ними не было. Регент, видя такое расстройство на лицах конкурсанток, лишь улыбнулся уголками губ и сказал:

– Видя ваше разочарование, милые сударыни спешу успокоить. Со мной в единственном числе занятие пройдет лишь в течение получаса, пока мы разучиваем пасьон. Остальные мужчины подойдут чуть позже. Мы не можем оскорблять чувства будущей императрицы столь откровенным танцем в присутствии посторонних. Я же в любом случае буду членом вашей семьи. Поэтому мне можно, – он обвел всех глазами, задержался на мгновение на Василисе и продолжил:

– Начнем с истории этого танца. Если вы порылись в магпаутине, то уже знаете, что этот танец является практически признанием в любви. Двести лет назад он был очень популярен на территории Илларии. Только последнее время мода на него прошла. Хотя по традиции каждый наш бал заканчивается именно им. Только уже сто пятьдесят лет в центр зала не выходит ни один исполнитель, ни одна пара.

Как я говорил раньше, ваш отбор отличается от остальных. И кто знает, может кому-то предстоит возродить эту традицию. Мужчина, который приглашает девушку на пасьон, делает этим танцем ей предложение руки и сердца. И если она отвечает ему взаимностью, то соглашается на него. Этот танец использовали вместо помолвки. Спонтанно пары создаются редко. Обычно молодые люди заранее договариваются о его исполнении.

Господин Пиппа, я не хореограф, хорошо объяснять танцевальные па не могу. Поэтому попрошу вас комментировать, а я буду показывать. А чтобы было понятнее, я попрошу госпожу Алескерову встать со мной в пару. Надеюсь, вы понимаете, что это лишь учеба и ничего более?

Девушки дружно закивали головами, а Вася глубоко вздохнула и подошла к Светлану. Учеба так учеба… Пиппа взял командование в свои руки:

– Четыре девушки и господин регент встаем лицом к окну. Это будет мужская партия. Девушки не волнуйтесь, от женской она отличается только тем, что первый шаг вы будете делать назад, а не вперед. Остальные встают перед ними к окну спиной.

Весь мини-ансамбль танцоров беспрекословно выполнил указания балетмейстера.

– Разводим руки в стороны и переплетаем свои пальцы с пальцами партнера. В таком положении опускаем руки вниз. Это исходная позиция.

Все замерли в ожидании дальнейших эротических действий. Но Пиппа размеренным голосом командовал дальше:

– Мужская линия делает левой ногой шаг назад. Девушки правой шаг вперед. Вместе с шагом назад откидываем корпус по ходу движения, с шагом вперед наклоняемся в сторону партнера. Возвращаемся в исходное положение.

Василиса опять разглядывала сжатые губы Светлана. На его лице не отражалась ни одна эмоция. Приятный запах морозной свежести щекотал ее ноздри, оповещая о том, что партнер абсолютно спокоен и на ее близость не реагирует. Ваське даже стало немного обидно: танец эротический, а от него ни одной эмоции. Хотя эротического там не было ничего. Шаг вперед, шаг назад, наклон. Затем наоборот. Шаги в сторону с наклоном. Вальс и тот давал больше простора фантазии и чувственности. Девочки стали перешептываться. Через десять минут все уже выучили четыре основные фигуры пасьона и ждали дальнейших разъяснений, снедаемые любопытством.

Пиппа же только развел руками:

– Все, что я мог, объяснил! Теперь, императорское величество, ваша очередь!

Светлан обвел холодным и немного надменным взглядом девушек и заговорил:

– А теперь я попытаюсь вам объяснить, что же в этом танце странного. Как видите, партнеры держатся только за руки. Объятий он не предусматривает никаких. Даже в скромном полонезе мужчина в некоторых фигурах кладет руку женщине на талию. Пасьон же должен выражать полное подчинение и страсть партнера добровольно, без малейшего принуждения. Женщина должна показать партнеру, что она согласна принять его как мужчину. Поэтому правильное исполнение фигур должно сопровождаться полным слиянием тел. Вы должны стремиться прижаться друг к другу как можно плотнее всем телом. Василиса, вам все понятно?

Получив от девушки утвердительный кивок, регент дал команду, и заиграла музыка. Вот он делает шаг к ней навстречу, она приближается к нему. Пальцы переплетаются, говоря о том, что партнеры доверят друг другу. Еще полшага, и она чувствует его твердое тело, прижатое к ней.

– Смотри мне в глаза!– горячий шепот шевелит волосы на виске девушки. Ее глаза встречаются с голубыми льдинками Светлана, которые постепенно заполняются чем-то золотистым.

Мужчина наклоняется назад, девушка же доверчиво ложиться сверху на его грудь. Затем она отклоняется, а он как скала нависает над ней. К мужскому аромату примешивается корица. Но она уже не обращает внимания на изменившийся запах. Василиса не может оторвать глаз от глаз мужчины, буквально утонув в них. Только бешеный стук сердца, которое бьется почему-то на уровне горла. Два тела, слившиеся в одно, стремятся вправо, затем влево. Поворот на четверть круга и чувственные качели продолжаются. Вася напоминает себе кошку, которая трется о своего хозяина. В какой-то момент ее живот почувствовал, что кровь прилила не только к лицу ювенала. Доказательство его страсти бесстыдно уперлось ей в живот.

– Хорошо, что сюртук длинный! – запоздалая мысль пронеслась в ее голове. Никто не знает, чем бы закончилась эта чувственная пытка, но в себя пару привел смешок.

– Девушки, что у вас там стряслось? – призвал к ответу нарушителей дисциплины Пиппа.

– А у Зирины слишком грудь большая, я к ней прижаться не могу!– возмутилась огненная Агнесса. – Все время куда-то соскальзываю.

Остальные девушки тоже захихикали. А Светлан тут же отодвинулся от Василисы и сделал вид, что ничего особенного не произошло. Затем прочистил горло, и совершенно спокойным голосом поинтересовался:

– Надеюсь, суть вам всем понятна? И если вас вдруг пригласят на пасьон, вы сможете ответить на приглашение?

Девочки дружно закивали головами. И лишь Василиса стояла молча, так как не могла прийти в себя от пережитых эмоций. Даже первый секс не был для нее столь чувственным и волнительным. Но он предупредил, что это лишь учебный танец. И то, что удалось почувствовать, может выражать всего лишь реакцию мужского тела на женское и ничего более.

Тут открылись двери репетиционного зала и вошли восемь молодых людей. Василиса знала их на лица, но лично знакома не была ни с кем.

– Девушки! Мы решили предоставить вам редкую возможность выбора! – с улыбкой произнес Светлан. – Парни строимся в линию, а дамы выбирают вас на свой вкус!

Девчонки, хихикая, стали рассматривать выстроившихся перед ним красавцев. А надо сказать, что мужчины были все как на подбор высокими, плечистыми и приятной наружности. Но девушки рискнуть выбрать кого-то пока не решались. Василиса вопросительно посмотрела на регента. Ей стоит кого-то выбирать или он сам будет ее парой? Но он проигнорировал ее немой вопрос. Тогда она сделал шаг в сторону стоявших мужчин.

– Василиса, а вы куда? – догнал ее вопрос монарха, явно содержащий в себе недовольство.

Сердце девушки сделало очередной радостный кульбит. Но радость была преждевременной. Ее пыл тут же остудили холодной фразой:

– Вы как лучшая ученица будете демонстрировать движения с господином Пиппой!

Пришлось покорно вернуться к стеночке, ожидая пока мужчин разберут. В этот раз отличилась Наташа. Вот никто не ожидал от тихони, что она рискнет первой подойти к высокому блондину с веселой улыбкой и несколькими веснушками на носу. За Наташей потянулись остальные. Когда все пары оказались подобранными, Светлан осмотрел присутствующих еще раз, затем с легким поклоном произнес:

– Что ж, приятно провести репетицию!

И вышел уже ни на кого не глядя. Василиса же осталась с дилеммой: обижаться на его величество или не стоит? С одной стороны он ей ничего не обещал, сразу предупредил, что все это лишь в учебных целях. Но аромат кричал о другом, его тело говорило, что он не остался равнодушен к женским прелестям. И ее тело тосковало по объятиям… ювенала. Только Пиппа подхватил Василису за руку, и все отправились по волнам уже знакомого полонеза.

Девчонки были в полном восторге. Столько мужского внимания на их долю не выпадало с начала отбора. А право выбора практически все не имели никогда. И лишь Василису, словно котенка, ткнули носом, чтобы знала свое место. Ее мозг кипел от одного вопроса: «За что?». Разве девушка виновата, что у некоторых особей королевской крови взыграли инстинкты, и этой особи сей факт очень не понравился? Потом девушка успокоилась. Может ее реально берегут для Сергано? Ведь базилевс не скрывал особого отношения к своей земной соседке. На том она решила, что просто пусть все идет, как идет. Куда вынесет волна, туда и вынесет. А то, что один приверженец целибата пробудил в ней отнюдь не целомудренные чувства, так это лишь ее проблемы.

***

Следующая неделя стала неделей съемок для Глаши. Красавица, воодушевленная встречей с родными, уехала в отличном настроении. Девчонки пообещали, что будут следить за ней по магшету. А когда она вернется, обязательно все обсудят. Единственное, что расстраивало, платье ей будет шиться без примерок. Но портные пообещали, что успеют все исправить, когда она в субботу вернется.

Для Василисы эти пять дней стали безрадостными. Днем все усиленно занимались, а вечером, когда конкурсантки были предоставлены сами себе, она вдруг осталась совершенно одна. Надеялась, что по вечерам они с Наташей будут смотреть репортажи о Глаше. Но тихоня постоянно отказывалась, ссылаясь на непонятную занятость. То у нее была примерка, то она хотела подучить основы этикета, то забыла правила поведения на охоте. Охота Ваську добила. И девушка решила, что раз подруга по неизвестной причине общаться передумала, то и насылаться ей не стоит. Сергано или Светлан на горизонте не появлялись. И лишь в четверг вечером к ней неожиданно заглянула Алесандрия.

– Можно к вам? – после стука на пороге комнаты появилась вдовствующая императрица, как всегда одетая с иголочки с уложенными в прическу волосами.

– Конечно, ваше величество! – впопыхах убирая раскиданные вещи, пригласила хозяйка комнаты гостью, вдруг почувствовав себя неуютно рядом с этой изысканной дамой.

Женщина величественно проплыла к столу, устроилась в кресле. Тут же прибежала незнакомая горничная и стала накрывать все для чая. Мерит отпросилась к сестре на свадьбу, а замену ей Василиса просить не стала.

– Прости, пожалуйста, что я вот так без приглашения! – улыбнулась Алесандрия, умудряясь расположить к себе лишь этим простым действием. – Просто мне показалось, что на своей территории ты будешь чувствовать себя лучше. А я бы хотела с тобой откровенно поговорить.

– Как скажете, ваше величество, – нервно передернув плечами, ответила Василиса. Она не предполагала даже, что ей ждать от этого визита.

– Я бы хотела поговорить о вас с Сергано! – начала разговор гостья, продолжая улыбаться.

– А вы уверены, что мы с Сергано есть? – перебила ее девушка, которой совершенно не понравилась постановка вопроса. Она вдруг поймала себя на мысли, что себя рядом с Сергано в будущем не видит.

– Я не знаю, – покачала головой императрица, грустно улыбаясь.– И, что греха таить, фонтана чувств между вами я действительно не заметила. Но мы пятьдесят лет ждали его пробуждения. А тебе это удалось!

– Как пятьдесят лет? – расширив глаза от удивления, спросила Вася.

– Даже не пятьдесят, а сто пятьдесят, – ответила женщина. Ее голос был пронизан печалью, от которой Васе стало не по себе.– Я тебе сейчас все откровенно расскажу, насколько это возможно в сложившихся условиях. И надеюсь на встречную откровенность.

– Мне особо и скрывать нечего! – развела в стороны руки Василиса, даже не предполагая, какие тайны хотят от нее услышать. – Я отвечу на любой ваш вопрос.

И тогда императрица начала свой рассказ:

– Сто пятьдесят лет назад Сергано попал под заклятье, по которому он должен был пролежать в коме сто лет. Все это время страной правил Светлан. Императором он быть не может, так как, во-первых, младший брат, а во-вторых не женат и жениться не собирается. Пятьдесят лет назад мы стали ждать, что Сергано вот-вот очнется. И когда он придет в себя, ему необходимо будет сразу обзавестись супругой, чтобы принять на себя бремя власти. Поэтому с того года мы начали проводить ежегодные отборы. По крайней мере, во дворец приглашали девушек, которые могли составить ему партию.

– Мы с подругами проанализировали, что есть у нас общего, и пришли к выводу, что все мы как-то связаны со смертью и женихами, – решила уточнить Василиса, поддерживая беседу.

– Да, совершенно верно! – подтвердила императрица, кивнув ей в ответ. – По условиям заклятья, когда пройдет положенный срок, Сергано должен очнуться в случае, если девушка признает тело, в котором жила на тот момент его душа, своим суженым в момент смерти. Поэтому наши маги отслеживали все возможные случаи на просторах межмирья и приглашали девушек, кто как-то был связан с подобными ритуалами или действиями. Только годы шли, а тело моего сына оставалось неподвижным. Душа гуляла где-то в других вселенных. И вдруг в этом году он очнулся. И первые слова, которые произнес, были обращены к тебе. Я решила, что это произошло от того, что вы искренне любили друг друга. Или я ошибаюсь?

Василиса, смутившись под пристальным взглядом императрицы, отрицательно покачала головой:

– Боюсь, ваше величество, но вы все-таки ошибаетесь!

После этого она рассказала свою печальную историю любви и смерти. Алесандрия на миг задумалась, а потом произнесла:

– Да, странно, очень странно. А ты сможешь его полюбить? – в голосе женщины сквозила надежда на светлое будущее.

Девушка в нерешительности пожала плечами:

– Я не знаю. Честно скажу, что я его не люблю. Да и он ко мне относится скорее как к младшей сестре.

– Тогда ответь, что происходит между тобой и Светланом? – вопросительно подняла бровь Алесандрия.

– А между нами что-то происходит? – поежилась Василиса. Вопрос как-то неприятно задел ее.– Что может происходить между женщиной и ювеналом?

– Вот и меня это смущает. Только Сергано мне поклялся, что ты обязательно станешь женой моего сына. Но при этом не уточнил которого. Вот я и задумалась…

Вася встала, отвернулась к окну, обхватив себя руками. Она не знала, что ответить этой женщине, в глазах которой виднелся не дюжий ум и власть, которой она пользовалась по слухам неограниченно. Девушка задумалась, а затем решила, что пришло время признаться себе самой в первую очередь.

– Светлан мне нравится. Иногда мне кажется, что и он ко мне не равнодушен, что еще чуть-чуть, и он откажется от своих заповедей. Но в следующий миг на меня словно выплескивается ушат холодной воды и передо мной снова стоит холодный ювенал, который отвергает все и вся.

Гостья понимающе качнула головой:

– Он больше 200 лет является членом этого ордена. Согласись, что срок очень большой. И искоренить привычки одним махом не получится. В свое время мы с отцом пошли у него на поводу, разрешив вступить туда. Он всегда был очень рассудительным молодым человеком. И решив, что трон ему не светит, задался целью стать самым сильным магом и носителем древних знаний. А это мог дать только этот проклятый орден. По своей силе сегодня вряд ли кто Светлана сможет превзойти. Но перерезать пуповину с питанием он боится, хотя нового он ему вряд ли что уже может дать. Как-то вот так, – грустно выдохнула императрица, прикрыв веки, словно ища ответы на вопросы внутри себя, – прости, что отвлекаю тебя своими заботами. Но помни, что я очень хотела бы назвать тебя своей дочерью. Хотя бы только ради того, что ты вернула к жизни моего старшего сына. Когда-нибудь ты станешь матерью и поймешь, что жизнь детей это самая большая ценность на свете.

Затем разговор перетек на незначительные дворцовые сплетни, подготовку к балу. Женщины выпили чай с пирожными. После императрица удалилась в свои покои. А Василиса осталась с кучей вопросов, на которые у нее не было ответов.

***

Глаша до субботы не дотерпела. И хотя провести лишний день с родными было заманчивой перспективой, в пятницу вечером она была уже на месте.

– Васька, дома конечно хорошо, но какое мне тут сошьют платье не известно! Поэтому я решила вернуться пораньше, – поприветствовала она подругу, ввалившись к ней в комнату с кучей подарков.

Услышав, что в этот раз отбор все-таки состоится, Глашины родители надавали с собой на радостях кучу вкусняшек для подруг и по маленьким серьгам на память от их семьи. Так как Василиса была первой, то Глаша ей предложила выбирать из серебряных полумесяцев с тончайшими подвесками из прозрачных камушков или красных звезд с такой же красной подвеской. Василиса почему-то сразу потянулась к серебру. Сама не отдавая себе отчет, она их сразу представила рядом с лунной косой Светлана.

– Я даже и не сомневалась, что ты выберешь!– широко улыбнулась Глаша. При этом в ее глазах плясали чертики.

– Это так заметно? – растерялась подруга, слегка залившись румянцем.

– Не совсем, чтобы бросаться в глаза. Но на бал все девушки надевают то, что даст тайный знак их избраннику. Причем, это делается не всегда осознанно, но при должном опыте может многое рассказать. А красные звезда кое с чьим холодным взглядом совершенно не вяжется. И что ты нашла в этой сосульке?– похлопала она ее по плечу. Вася же лишь пожала плечами, не зная, что ответить. Отрицать очевидное было бессмысленно.

– А где у нас Наташа? Я думала, что вы вечера вдвоем проводите? – поинтересовалась красавица.

– Я тоже думала, что мы их вдвоем проводить будем. Но когда она сослалась на занятость, на необходимость повторить этикет, а потом правила охоты… Охота, честное слово, стала последней каплей. И я решила, что раз не хочет общаться, то не надо, – недовольно повела плечом Вася, высказав этим жестом все свое недовольство.

– Правила охоты – это круто! – захохотала в голос подруга, сначала прикрывая рот рукой, а потом, замахав ей, словно хотела стряхнуть с пальцев непонятно откуда взявшуюся воду. – Даже я бы до такого не додумалась. Только думаю, что причина не в отсутствии желания. Причина – в наличие другого, более сильного объекта притяжения.

– Ты это про что намекаешь? – не поняла хозяйка комнаты, захлопав растерянно ресницами.

– На балу, я думаю, увидишь. Там все тайное станет явным. Ты слишком углубилась в свои переживания и иногда не видишь того, что происходит у тебя под носом, – немного с обидой высказала Глаша Василисе свои мысли.

После этого странного диалога девушки занялись нарядами. Вася продемонстрировала свое платье, сшитое из переливчатого сине-зеленого шелка с серебряной дымкой сверху. Серьги пришлись как раз, кстати, дополняя наряд. Дизайн его был очень необычным. Еще собираясь в свое время замуж за Вадика, девушка присматривалась к свадебным платьям. На тот момент на пике моды были фасоны, когда рукава и лиф шились из ткани телесного цвета, а сверху нашивались кружевные цветы, создавая обманчивое впечатление, что они держаться на голом теле. Поэтому она не смогла себе отказать в удовольствии сшить что-то подобное, только не из белой ткани. Цветы были из этого же шелка цвета морской воды, плотно облегая тонкую талию, а к верху как бы постепенно расходясь по телу.

Глаша от платья пришла в полный восторг. До этих миров такая мода еще не дошла. Ее же наряд было выполнен из темного винного бархата. Он плотно и достаточно целомудренно облегал роскошные формы девушки, лишь неожиданным высоким разрезом на правом бедре привлекая к себе внимание.

Наталья нашлась лишь утром. Она очень была рада подарку подруги, который как нельзя, кстати, подошел к ее ярко-красному платью с летящими юбкам и воланом по рукавам. В ее образе было что-то от роковой Кармен. На расспросы Глаши, где она пропадала вечерами, Наташа только глупо хихикала. И подруги пока решили оставить ее в покое.

После обеда, когда все девушки разошлись по комнатам готовиться к торжеству, в двери Василисы кто-то постучал. Так как она в это время принимала ванну, открывать побежала Мерит. Через несколько секунд горничная вернулась очень взволнованная:

– Госпожа, вам передали небольшой подарок с просьбой надеть это сегодня вечером!

На маленьком подносе лежала брошка, изображающая букетик хрупких ландышей. Их серебристые головки, украшенные маленькими капельками росы, которую изображали прозрачные бриллиантики, казалось, были готовы вот-вот зазвенеть от ветра. А ножки цветов были укутаны в два зеленых листочка. Зеленых, а не фиолетовых…

Кандидатов на дарителей было только два. Но на кого подумать конкретно, Вася даже не знала. Сергано жил вместе с ней в зеленом мире. Но ей самой гораздо больше хотелось, чтобы это был знак от ледяного принца, который хотел таким образом показать свое внимание.


Глава 9

В Илларии было несколько другое времяисчисление, но переводчик настроил мозг девушек таким образом, что все непонятное они воспринимали по названиям из своего мира. Поэтому приближалось 20-00 – официальное начало бала, где должны были представить участниц отбора его императорскому величеству базилевсу Сергано, а Сергано впервые должен был предстать перед конкурсантками для знакомства.

Невесты заметно нервничали, прихорашиваясь перед зеркалами у входа в бальный зал. Гости были уже внутри. А им предстояло зайти последними, как украшению этого вечера.

Василиса уложила свои длинные волосы в высокую прическу, оставив один локон виться по плечу. Когда-то давно, еще, будучи маленькой девочкой, она смотрела знаменитую «Анжелику» с Мишель Мерсье в главной роли. И именно эта прическа запала в юный мозг, предполагая, что так должна выглядеть настоящая принцесса. И если мужчины до пенсии готовы играть в машинки, которые покупают своим детям и внукам, то девочки всегда хотят побыть принцессами независимо от возраста. В ушах у нее поблескивали серьги, подаренные Глашей, а плечо украшала брошь-ландыш. Сине-зеленый шелк делал зелень глаз девушки более яркой, а умелый макияж, наложенный Мерит, превращал кожу в натуральный фарфор. Девушкам было велено построиться парами. На занятиях танцами пары стали уже привычными. Поэтому Василисе как всегда партнера не хватило. Она стала оглядываться по сторонам, ища возможное решение проблемы. Но тут откуда-то появился господин Левингстоун и подставил ей свой локоть:

– Прошу! Вы сегодня великолепны! – с улыбкой поприветствовал ее психолог. – Как и, впрочем, вы все сегодня прекрасны!

Вторую половину фразы он произнес, обращаясь к остальным. Заиграла торжественная музыка и девушки пошли в зал. Госпожа Алескерова оказалась первой со своим компаньоном, девушки выстроились следом.

Присутствующие слились для Василисы в одно яркое пятно, которое шевелилось и переговаривалось. Их подвели к трем тронам, стоящим у противоположной стены. В центре восседала Алесандрия, сыновья расположились по бокам. Все было очень торжественно, только бойкий репортаж Андрэ Малахоля, который пристроился со своей аппаратурой несколько в стороне, немного портил общий антураж. Но кто на журналистов обращает внимание?

– Василиса Аркадьевна Алескерова, мир Земля! – представил девушку церемониймейстер. Она вышла немного вперед, присела в глубоком реверансе, а затем подняла взгляд на правителей. Первое, что ей бросилось в глаза – Сергано без бороды. Так он выглядел гораздо моложе и значительно красивее. Стала видна его великолепная улыбка и ямочки на щеках, которые придавали его облику какую-то трогательность. По местным сплетням Сергано до того трагического происшествия был первым парнем на деревне, а попросту говоря бабником и ловеласом. И если образ Сергея Ильича с такой характеристикой не вязался, то базилевс, сидящий на троне, вполне даже подходил. Затем она перевела взгляд на императрицу. Алесандрия благосклонно улыбалась. А вот Светлан с удивлением в глазах смотрел на брошь на левом плече девушки. Его приподнятая бровь выдавала неподдельный интерес. Дело в том, что его галстук украшала точно такая же ювелирная безделушка. Василиса ответила таким же немым вопросом и встала на место.

– Глашерь фи Орга из мира Намбази, – представили дальше подругу. Василиса улыбнулась: «Значит, Глашерь!».

Имя тихони был также не менее заковыристым: Натанашаэль мир Торим из мира Мары. На остальных она не стала заострять внимание. Полные имена все равно было не запомнить. А так они уже давно все друг друга знали.

После представления девушек усадили в кресла у противоположной стены, а правящий дом начал свои приветствия. Первым выступил Светлан. Его ровный и глубокий голос звучал уверенно и спокойно. Он поприветствовал девушек и пожелал им всем успеха, не преминув, правда, напомнить, что их девять, а базилевс всего один. Алесандрия была кратка. Она лишь сказала, что будет рада любую из них назвать своей дочерью и надеется на счастливый брак и взаимную любовь. Сергано же произвел фурор. Девушки не сразу поняли, что этот красавчик и есть предмет их страсти. А он улыбался во все тридцать два зуба, рассыпался в комплиментах, нашел приятные слова для каждой конкурсантки и…совершенно не понравился Василисе. Молчаливый кочегар Пьянков с улыбкой, спрятанной в густую бороду, привлекал ее намного больше.

А потом начались танцы. Как и подобает на балу, открывал его танец, напоминающий наш земной полонез. Важное шествие пар по залу с переменой мест под торжественную музыку. Первой парой встали Сергано с Алесандрией. Его величество разумно решил не дразнить скромное общество невест. Мало ли на что способны обиженные девушки. К остальным невестам, да и дамам в зале подошли мужчины. Дирижер уже был готов взмахнуть палочкой. Только в этот момент Василиса поняла, что стоит в гордом одиночестве у стеночки. Пары для нее не нашлось. Она обиженно захлопала глазами.

– Почему? – единственная мысль, которая родилась в ее мозгу. – Неужели она настолько страшная и непривлекательная, что не понравилась ни одному мужчине в зале?

И тут откуда-то с боку появился запыхавшийся Светлан.

– Прости, Малахоль задержал со своим интервью! Чуть на полонез не опоздал!

С этими словами мужчина поцеловал кончики пальцев на ее руке, а затем, поклонившись, произнес:

– Разрешите пригласить вас на танец!

Василиса очень удивилась той радости, которая вдруг родилась в ее душе. Она подала ему руку, но нахмурившись в следующий миг спросила:

– А почему меня другие даже не попытались пригласить? Неужели я настолько непривлекательна для мужчин вашего мира?

– Нет, конечно. Просто у меня у единственного галстук того же цвета, что и у тебя. А это основное условие подбора пар для первого танца, – с улыбкой на губах пояснил ей мужчина. А затем повел в строй, в котором они встали следом за базилевсом и его матушкой.

Василиса с любопытством посмотрела на остальные пары. Действительно цвета совпадали у всех без исключения. Зазвучала музыка, и строй медленно поплыл на волнах чарующих звуков. Когда очередная фигура сблизила их лицом друг к другу, Светлан задал вопрос, который интересовал его с самого начала вечера:

– Василиса, а кто подарил вам брошь?

– Я вообще-то подумала на вас, но судя по вопросу, задам встречный: кто подарил вам вашу брошь?

– Понятно, – хмыкнул мужчина. – На Сергано думать было бы глупо. Если ваша кандидатура его вполне устраивает, то моя ни на что не годиться. Остается лишь матушка. Но зачем она это сделала?

Девушка на мгновение задумалась, сначала ослепительно улыбнулась, а затем осторожно предположила:

– А может для того, чтобы вы, наконец, признались самому себе в чувствах, господин ювенал?

Дальше до нее дошел весь подтекст ситуации, и она охнула, прикрыв рот рукой:

– Вы подумали на меня?

– Вась, – горячо опалив дыханием нежное девичье ухо, прошептал он, – я давно себе в них признался. Только это абсолютно ничего не меняет, к моему глубокому сожалению. У нас не положено больше чем два танца танцевать непомолвленным парам. Оставь для меня, пожалуйста, фласидез. Я бы очень хотел видеть тебя моей партнершей!

– Фласидез? – удивилась девушка.– Я не знаю такого танца, мы его не изучали.

– Там нечего изучать. Он достаточно примитивен, – растягивая гласные, отозвался на вопрос мужчина. – Церемониймейстер будет объявлять название каждого из них. Поэтому ты вполне сориентируешься.

С этими словами он проводил партнершу на место, на прощание вновь поцеловав ей руку. А до Василисы дошло, что регент очень ловко ушел от расспросов о его чувствах, оставив в смятении ее.

На второй танец девушку пригласил Сергано. И первым делом она поинтересовалась:

– Что это за танец – фласидез?

– И кто тебя на него пригласил? – рассмеялся его величество, – никак мой брат?

– Даже если и так, что в этом смешного? – немного обиделась на него Вася.

– Ничего, абсолютно ничего, – широко улыбнулся Сергано, демонстрируя свои ямочки на щеках.– Я тебя на него тоже хотел пригласить, но раз Светлан успел вперед меня, придется отдать ему пальму первенства. А в танце нет ничего сложного. На Земле его танцует вся современная молодежь без исключения на дискотеках. Вы его зовете «медляк», то есть это легальный способ обниматься на виду у всех под музыку.

Следующие два часа прошли для Василисы как во сне. Она с кем-то улыбалась, танцевала, пила шампанское. Но мысли ее постоянно возвращались к разговору со Светланом. Ее сердце тревожно стучало в груди в ожидании этого неподходящего для чопорного общества Илларии танца. Тело девушки начала колотить мелкая дрожь предвкушения. Зачем он пригласил ее? Что произойдет, ведь не просто все это? Тем более Светлан больше ни с кем не танцевал, беседуя со степенными мужами, которые толпились возле него весь вечер.

Василиса любила читать любовные романы, в которых описывали балы английской знати. Обычно они длились часов до трех утра. Но в Илларии законы были более гуманны к женской красоте. Уже в 23-00 церемониймейстер объявил:

– Под занавес нашего бала, дамы и господа, фласидез!

Василиса даже вздрогнуть не успела, как ее окутал густой коричный аромат, а на талию легла горячая рука:

– Вы мне обещали этот танец!

Девушка лукаво заглянула в голубые глаза стоящего рядом мужчины:

– Скажем так, не обещала, но вы настояли!

– Но вы же мне не откажете? – криво улыбнулся он уголком губ.

– Не посмею, ваше величество! – ответила Василиса, скромно скосив глазки на брошь в галстуке.

– Вась, а давай брошками поменяемся! – вдруг предложил Светлан.

– Зачем?– удивилась девушка, – они же абсолютно одинаковые?

– Зато я буду знать, что ее подарила мне ты, ну а ты будешь знать, что это моя вещица.

Она пожала плечами в знак недопонимания, но ловко отстегнула и отдала украшение мужчине. Он же осторожно приколол ей букетик на плечо, а затем застыл в ожидании, когда она сделает тоже самое. Она подняла руки, чтобы закрепить брошь на его галстуке, и когда раздался щелчок закрытой булавки, со стоном притянул ее в свои объятия.

Васька обомлела: Светлан прижимал ее к себе практически на виду у всего двора, уткнувшись носом в ее макушку. Сердце, бившееся до этого неспокойно, ускорилось до заоблачных высот, ног стали словно ватными. И если бы не крепкие объятия, она бы растеклась лужицей у его ног. По мановению чей-то волшебной палочки свет в зале приглушили, оставив лишь полумрак.

– Совсем как на нашей дискотеке! – хихикнула она в его плечо.

– Так оттуда и взяли!– широко улыбнулся мужчина, заглядывая в ее глаза. – Согласись, глупо отказываться от таких танцев, дарящих удовольствие!

Девушка ничего не ответила, а только вздохнула. Он же крепче прижал ее к себе. Тела двигались в унисон, не так откровенно, как во время пасьона, но не менее чувственно. Она положила голову на широкое плечо и закрыла глаза. Это было удивительное ощущения счастья. Когда же он наклонился и прикоснулся губами к ее виску, Василиса подумала, что сердце просто выскочит из груди. А удивительно нежные губы продолжали легко двигаться по ее лицу, словно крылья бабочки. Но всему приходит конец. Музыка смолкла. Василиса ждала чего угодно, но не того, что произошло.

Светлан напоследок крепче притянул ее к себе, невесомо коснулся девичьих губ своими губами, при этом она успела почувствовать, что они у него сухие, словно у путника, который мечтает о глотке воды. А затем резко отпустил ее, прошептав: «Прости!». И девушка даже не поняла, как осталась одна, хватая воздух ртом, как рыба, выброшенная на берег. Ей ничего не оставалась делать, как отойти уже к такой родной стене.

И ту заиграла музыка пасьона. Народ начал тихо переговариваться. Выйти из зала мешали приличия, но пасьон уже давно никто не танцевал, поэтому все просто ждали конца. Васька закрыла глаза, пытаясь успокоиться и понять, что же это все-таки было? Очнулась от того, что весь зал резко замолчал и замер в ожидании. Оглядевшись по сторонам, увидела, что молодой человек, с которым на репетиции танцевала Наташа, идет к подруге. Он тем временем встал напротив девушки на одно колено, протянул ей руку и опустил голову вниз, как бы выражая покорность судьбе. Наташа ойкнула, затем закрыла пылающее лицо руками. Парень же все стоял, не меняя позы. Она убрала руки, протягивая ладонь партнеру в знак согласия. И пара медленно прошла в центр зала. Тишина была гробовая, лишь лилась нежная мелодия. Двое слились в томном движении, завораживая взгляды. Василиса несколько секунд смотрела на них, а потом перевела взгляд туда, где сидели их величества. Алесандрия, хмурилась, Сергано качал головой в такт музыке, а Светлан… Светлан же смотрел в сторону Василисы голодным взором. Девушке показалось, что если он поймает ее взгляд, то также подойдет и пригласит. Но чуда не случилось. Он тряхнул головой и резко вышел из зала.

Музыка закончилась, а зрители взорвались овациями. Парни и девушки поспешили к паре с поздравлениями. Но церемониймейстер призвал всех порядку, объявив об окончании бала. Тут взял слово Сергано:

– Дорогие гости, я благодарю всех, что вы пришли сегодня к нам в гости! Особо благодарю участниц отбора. Правда, как я понял, сегодня на одну стало меньше!

После этих слов он широко улыбнулся. А молодой человек крепче прижал к себе зардевшуюся Наташу, сияя радостной улыбкой.

– Завтра начинается конкурсный день и первое испытание. Удачи всем!

А Василиса вдруг отчетливо поняла, что фласидез был не танцем любви. Светлан им прощался с ней.

***

Завтра начинался непосредственно сам отбор. И надо было бы хорошо выспаться и отдохнуть. Только разве получится, когда в голове столько мыслей и чувств? Василиса наспех умылась, разделась, легла в кровать и честно проворочалась часа три не меньше, стараясь не разреветься. Потом, решив, что точно не сможет уснуть, решила выйти в сад. В прохладном утреннем воздухе и думалось лучше, и соблазнов себя жалеть было меньше.

Голубая звезда еще не показалась над горизонтом, но было уже достаточно светло, чтобы отключить освещение. Мир жил своей жизнью. Кто-то чирикал, кто-то возился под покровом деревьев, во дворце раздавались редкие звуки, создаваемые ранними слугами. Девушка задумчиво брела по дорожкам сада, пытаясь проанализировать, что же все-таки произошло. Вдруг ее слух уловил звуки приближающихся шагов и достаточно громкого разговора. Она совершенно не хотела, чтобы ее кто-то увидел в растрепанных чувствах, и быстро спряталась за толстым деревом, которое заботливо укрыло ее фиолетовой листвой.

– Светка, ты полный кретин и болван! Разве так можно поступать с любимыми женщинами? – это был голос Сергано.

– Иногда можно и нужно, – хрипловатым баритоном ответил явно Светлан. Похоже, мужчина был не совсем трезв. Василиса вся напряглась, желая услышать как можно больше, но при этом не выдать своего присутствия. Судьба явно преподносила ей подарок. Может и не подарок, но хотя бы избавляла от неприятной неизвестности, зачем регент поступил именно так, а не иначе.

– Ты со своим ювенальством скоро сума сойдешь! Тебе мало силы и знаний? – корил брата базилевс.

– Я уже больше месяца не ювенал… – ответил голос достаточно раздраженно.

– Как не ювенал? И где ты успел а, главное с кем? – Василиса удивилась вместе с Сергано. На ее счастье мужчины остановились и спорили так, что ей было слышно все до единого звука.

– Мы с ней месяц назад танцевали асту. Этот идиот Пиппа буквально к нам подкрался и что-то спросил, я уже не помню. Василиса испугалась от неожиданности и прижалась ко мне. И мне этого хватило. Я уже месяц не сплю, представляя ее в своих объятиях, схожу с ума от ее запаха, мои руки тоскуют по ее телу. Мое развитие как ювенала остановилось…

– Тогда я тем более ничего не понимаю! – возмутился Сергано.– Почему пасьон вчера танцевали другие, а не вы?

– Она ведь тебе тоже больше остальных девушек нравится? И если бы выбор был сегодня, избранницей стала бы эта землянка?

–Даже если и так, ты не ответил на мой вопрос!

– Мне ей нечего предложить, совершенно нечего, кроме своей любви. А в современном мире это такая малость. Зато недостатков у меня хоть отбавляй!

– Свет, ты всегда был более примерным и правильным. Ты всегда был лучше меня. О каких недостатках может идти речь?

– Серго, я 150 лет правил этой страной. Иллария успела стать мне невестой, женой и моей любовью. Я вкладывал в нее душу и сердце, хотя знал, что рано или поздно ты очнешься, и я уступлю трон тебе. И очень рад, что ты жив здоров. Только до окончания отбора я – правитель, а потом буду никто, младший брат базилевса. И разве я могу забрать у любимой женщины возможность стать императрицей? Что я могу ей еще дать? В любовных делах я наивен как десятилетний подросток. Даже целоваться путем не умею. А она уже была замужем…

– Ты как был упертым бараном, так и остался им, – тяжко выдохнул Сергано.– А ее ты спросил?

– Она светлый и чистый человек. Я боюсь, что она останется со мной из жалости. А этого я хочу меньше всего на свете. Буду жить дальше с чувством, что и в моей жизни есть любовь. А Василисе лишь пожелаю стать тебе достойной женой.

– Светлан, стой!

Но быстрые затихающие шаги подсказали девушке, что ее любимый мужчина просто сбежал от дальнейшего разговора. Она вышла на воздух, чтобы не реветь всю ночь напролет. Сейчас же слезы подошли совсем близко к глазам. Она еле сдерживала себя, чтобы не начать рыдать.

– Ты все слышала? – неожиданно раздался голос рядом. Она не заметила, как Сергано подошел к ней, и сейчас стоял, упираясь одной рукой в дерево и все своим огромным телом нависая над ней.

Девушка испуганно вскинула глаза и кивнула головой, боясь хоть что-то произнести. Нет, базилевса она не боялась. Она боялась, что просто не сможет говорить.

– Сергей Ильич, почему все так сложилось? – собравшись с мыслями, все-таки выдавила Вася из себя.

– Потому что он идиот, упертый баран и не знает, что делать с внезапно нахлынувшими чувствами. Ответь, только честно, ты хочешь стать императрицей?

– Я готова жить с ним в хижине, но только с ним и не с кем другим, -грустно улыбнувшись, ответила девушка. Еще месяц назад, даже не предполагая, что вот так откровенно будет разговаривать о своих чувствах с правителем другого государства.

– Я рад, что хоть у кого-то из вас двоих мозги остались на месте. Что ты будешь делать? О его чувствах и мыслях ты сейчас знаешь все.

– Зря он думает, что я готова от него отказаться. Буду бороться! – решительно сжав кулаки, вдруг решила сама для себя Василиса.

– Отлично! Помни, что в моем лице и в лице моей матери ты всегда найдешь верных союзников!

***

Финансисты обычно являются визуалистами, то есть людьми, привыкшими работать с тем, что видят: документами, схемами, таблицами. Василиса исключением не была. Вернувшись в свою комнату, девушка поняла, что спать ложиться уже бессмысленно. А вот времени, чтобы подумать и составить план действие в самый раз. Она достала лист бумаги, стилус, который здесь заменял все письменные принадлежности, и задумалась.

Затем разделила лист на три колонки. Первую назвала «Плюсы», третью – «Минусы», а среднюю – «Как исправить». В первую тут же записала два пункта: «я люблю его» и «он любит меня». В минусы – «он боится своих чувств», «не считается с моими желаниями» и «не умеет целоваться». Затем, подумав, в первую колонку добавила «больше не ювенал». Поставила рядом три восклицательных знака и подчеркнула. Исходные позиции обозначила. Осталось разработать стратегию и тактику.

От строки про его любовь провела стрелку к «он боится своих чувств», и поверх нее написала: «Приручать постепенно, не пугать». От «не ювенала» провела линию к «не умеет целоваться» и подписала «Соблазнить». Строки про желания соединила с «я его люблю». Задумалась, а затем с улыбкой добавила: «Он упертый, но я упрямее!». Отложила листок с чувством выполненного долга и первый раз со вчерашнего вечера улыбнулась совершено искренне. В голубых лучах утренней звезды все показалась не таким уж и мрачным, как казалось вчера вечером.

После этого умылась, надела красивое платье и отправилась покорять мир Илларии. Где-то давно она читала, что если хотите завоевать мужчину, не отталкивайте от себя тех, кто вам не нравиться. На женщину с окружением внимание обратят гораздо быстрее. А значит ей нужно не только обратить на себя симпатию Сергано, но и тех, кто встретиться по пути. Как говорила бабушка: «Лучший способ удержать мужчину – это заставить его ревновать. Но при этом, не дай бог, дать ему повод!». И сегодня она вдруг поняла глубинный смысл этой фразы. Горделиво расправила плечи, вздернула подбородок и, открыв двери своих покоев, шагнула в новый день.


Глава 10

Все девушки собрались в столовой. В это раз них приветствовали господин Левингстоун и госпожа Рози вместе.

– Доброе утро, участницы отбора! – поприветствовал всех мужчина. Рози же просто кивнула головой. Психолог продолжил:

– Сегодня начинается очень важное событие в жизни государства Илларии: отбор на звание жены базилевса. И это не механический конкурс, как можно подумать изначально. В первую очередь будут учитываться чувства его императорского величества, а также и ваши. И лишь во вторую очередь ваши умения, знания и навыки.

В голове Василисы сразу всплыли слова подруги Ольги, которая училась в свое время в педе. Она все время кляла какие-то зуны. Как оказалось впоследствии, это были знания, умения и навыки. Следовательно, и в империи не чурались новинок педагогической мысли.

Пока она над этим размышляла, слово взяла госпожа Рози:

– После завтрака начнется первый конкурс наших состязаний. Судить его будет его величество Сергано. А проверяться будут ваши навыки коллективной работы и умение идти на компромисс или, наоборот, способность взять ответственность за решение на себя. А сейчас, всем приятного аппетита!

Девушки дружно заработали столовыми приборами, стараясь показать себя с одной стороны воспитанными леди, а с другой не остаться голодными.

После трапезы конкурсантки дружной стайкой проследовали в сад. Там на полянке с благоухающими цветами стоял столик, а рядом сидел Сергано. Базилевс широкой улыбкой, демонстрирующей ямочки на щеках, поприветствовал девушек. Кто-то охнул от восторга, остальные расплылись в ответной улыбке. И лишь Василиса осталась безучастной. На раздаваемые авансы мужчины она не реагировала, да и сегодня они уже беседовали под сенью сиреневых листьев старого дерева. У нее появилось сильное желание завалиться спать и не о чем не думать. Но лица терять было нельзя, как и нельзя досрочно вылетать с конкурса. Ее цель была достижима лишь в этой стране. Поэтому пришлось собраться и вникнуть в то, что говорили организаторы.

Девушкам предложили разбиться на пары и взяться за руки. С той поры как Наталья нашла свою половину, у Василисы появилась пара в лице Глашери фи Орга. И подруги, взявшись за руки, стали ожидать продолжения действия. Сергано встал, еще раз улыбнулся и взмахнул рукой. В тот же миг сцепленные руки девушек покрылись непонятным блестящим материалом. У Василисы тут же пропала вся сонливость. Если не считать эффекта невидимости, которую можно объяснить и техническим языком, это было первое проявление магии в чистом виде. По второму щелчку пальцев у каждой пары появились в руках ножницы и картинка с изображением замка.

– Вы получили все для выполнения задания, – улыбнулся Сергано. – Это всего лишь детская игра, но она сможет очень многое о вас рассказать. У каждой пары одна пара рук. И вы должны всего лишь с их помощью вырезать картинку, начав по моей команде. Торопиться не нужно, но и затягивать не стоит.

А затем его величество сказал коротко: «Начали!», и развлечение началось.

Вася с Глашей тот конкурс выиграли. Госпожа фи Орга оказалась искусной портнихой и вышивальщицей, поэтому ножницами владела просто виртуозно. Василисе оставалось только расслабиться и подчиниться командам напарницы. Закончили вырезать они вторыми, но то безобразие с откромсанными башнями и проткнутыми окнами, которое сотворили рыжая Агнесса и дочь посла Ликонеи, на победу претендовать не могло. Обе барышни оказались слишком горячими и невыдержанными. В итоге победительницы получили по прекрасной сиреневой розе, которые должны были сохраниться свежими до конца отбора. Об этом им сообщила госпожа Рози.

На все про все ушло не более двух часов. Затем у девушек было свободное время. Василиса с удовольствием посетила массажистку, освежила маникюр и педикюр. Полистала новости мира в магшете, пересмотрела еще раз видео про себя, вдоволь посмеявшись над тем, как она странно выглядела, когда тащила Светлана под личиной невидимости в женский туалет. Именно в этом месте ее поджидала тоска. Регента она сегодня не видела, даже запаха его нигде не ощущала.

Второй день, как и последующие, шли по тому же сценарию. Только теперь девушки ходили на индивидуальные свидания с Сергано, а Вася сходила с ума от безделья. Делать педикюр каждый день она готова не была. Светлана не было тоже.

Когда на пятый день очередь свидания выпало ей, она вместо приветствия сходу спросил:

– Куда исчез Светлан?

– Доброе утро, ваше императорское величество! Как я рада вас видеть ваше императорское величество! – с кривой улыбкой ответил ей Сергано. – Могла бы хотя бы для приличия немного играть. В конце концов, идут съемки, и на нас смотрит вся Иллария и другие магические миры.

Васька только охнула, прикрыв рот ладошкой:

– Сергей Ильич, простите! Я об этом не подумала.

– Ладно, зато я подумала! – уже более добро ответил мужчина. – Для магшетников наше свидание начнется только через полчаса. Я как чувствовал, что тебе захочется поговорить.

– Спасибо! – искренне улыбнулась девушка своему партнеру. – Я постараюсь играть заинтересованность, когда придет время.

– Только играть? – как-то грустно улыбнулся базилевс.

– Вы же знаете, что мое сердце отдано другому!

Сергано ничего не ответил, лишь иронично поднял бровь. Затем все-таки пустился в объяснения:

– Светлан отбыл по соседним мирам. Он и так больше месяца потерял, страдая по одной небезызвестной особе. Работа не любит отлагательства.

– А мы так и будем предоставлены сами себе? – покачала головой девушка.– Я с ума сойду от безделья.

– А разве это не предел мечтаний любой девушки: салоны, портные, красивый мужчина рядом и полное отсутствие каких-либо проблем или обязательств?

Василиса искренне рассмеялась:

– О, возможно для кого-то дела обстоят именно так. Только со мной рядом нет любимого мужчины. А это, согласитесь, немного другое понятие, чем красивый. И все остальное перечисленное вами, конечно, здорово, но не на столько, чтобы стать смыслом жизни. Нет ли у вас тут какой-либо работы для меня? В своем мире я была достаточно успешным финансистом.

Сергано очень долго и пристально всматривался в лицо девушки, не произнося при этом ни звука. Затем совершенно по-мальчишески взлохматил волосы на голове, искренне улыбнулся и сказал:

– Хорошо. Я что-нибудь придумаю. Но сейчас придет Малахоль со своей командой. Сделай вид, что тебе интересен именно я, а не мой младший брат. Шоу должно быть интересным, иначе подданные нас не простят.

Дальше свидание пошло как по маслу. Василиса широко улыбалась его величеству, базилевс расточал улыбки и комплименты. Они оба вели приятную беседу ни о чем, пили отличное вино и ели сиреневые фрукты, которые красиво были выложены в вазе.

На следующий день свидание было у Глаши. Накануне вечером он прибежала к подруге спросить совета, как лучше себя вести, чтобы произвести впечатление на Сергано.

– Я, честно говоря, не знаю, что можно посоветовать!– растерянно улыбнулась Василиса. – Он же знает, что не герой моего романа, а я не его будущая жена. Поэтому у нас очень теплые дружеские отношения, но не более того.

– А у меня есть шанс стать его женой? – взволнованно спросила Глаша.

– Я думаю, что есть. Просто постарайся быть самой собой. Если повезет, ты же не сможешь всю жизнь играть чужую роль. А так он вполне адекватный, приятный мужчина. Постарайся представить, что он не император, а обычный парень. Может так тебе будет легче?

– Спасибо, Вася. Наверное, это лучший совет из всех.

Утром же перед завтраком Василису пригласили в кабинет базилевса. Девушка немного растерялась и даже испугалась. Почему-то первой мыслью было то, что что-то случилось со Светланом. Чужие миры – это чужие миры. Даже на ее любимой Земле могло произойти все, что угодно, начиная от банальной автоаварии и кончая цунами в Японском море.

– Ты что такая бледная и напуганная с утра? – с беспокойством в голосе обратился к девушке хозяин кабинета.

– Со Светланом все в порядке? – только и смогла спросить гостья.

– А что с этим шельмецом будет? Он работает полным ходом. У нас сейчас идет подготовка к передаче власти. Вот он свои хвосты и подчищает.

– Хорошо,– прошептала Василиса и села в ближайшее кресло.

– Я так-то тебя по поводу работы позвал, – тоже более спокойно улыбнулся Сергано, – ты же бухгалтер?

– Да, я закончила экономику и финансы. А последнее время работала бухгалтером в частной фирме.

– А как обстоит у тебя дело с аудитом? – поинтересовался мужчина, глядя на нее в пол оборота. До этого он разглядывал пейзаж за окном своего кабинета.

– С аудитом? – удивилась Вася.– Работать аудитором мне не доводилось. На эти должности берут лишь по большому блату. Но представление имею.

– Вот и отлично. Я уже тебе сказал, что сейчас идет подготовка к церемонии передачи власти. В том числе идет и сверка финансовых расходов и доходов государства. Я еще не определился со своим представителем в эту команду. Единственное, работы там реально много. Но и платить буду хорошо. Как смотришь?

– Конечно же согласна, иначе я с тоски умру здесь, – уже более тепло улыбнулась девушка. – А Светлан ведет контроль за своими представителями?

– Ты все о нем?– заливисто рассмеялся базилевс. – Честно говоря, не интересовался. Думаю, вполне в твоих силах найти повод и необходимость его личного участия.

– Спасибо, Сергей Ильич! – с этими словами Василиса кинулась на шею базилевсу.

Мужчина легко подхватил ее за талию и покружил вокруг себя. Затем бережно поставил на пол и, щелкнув по носу, сказал:

– Пошли, работник! Буду тебя представлять тебя бригаде.

Василиса с Сергано зашли в большое помещение, в котором рядами стояли столы. За столами сидели несколько мужчин среднего возраста с серьезными лицами. Средний возраст имеется в виду по внешности. На Земле девушка решила бы, что им где-то за сорок. В Илларии такое определение дать было сложно из-за разницы в продолжительности жизни и наличия или отсутствия магической составляющей. Штор на окнах не было, в высокие окна пробивались лучи голубого солнца, позволяя видеть забавную пляску пылинок, зависших в воздухе. Заметив входящих, аудиторы дружно встали.

– Добрый день, господа! – поприветствовал их базилевс. – Присаживайтесь! Я пришел представить вам представителя с моей стороны. Вы уже знаете, что девушку зовут Алескерова Василиса Аркадьевна. И если у нас женщинам в области финансов работать не принято, то в мире Земля это, наоборот, считается преимущественно женской профессией. Василиса – хороший профессионал, которая не заинтересована в сокрытие какой-либо информации от меня или моего брата.

Присутствующие мужчины теперь уже с интересом разглядывали девушку. Затем встал самый старший по виду аудитор и произнес с поклоном:

– Ваше императорское величество! Надеюсь, что ваши слова не расходятся с делом и Василиса Аркадьевна действительно хороший профессионал.

После этих слов Василису как жаром обдало. Если до этого была надежда, что если у нее не получится справиться с аудитом, то можно будет отказаться. Но после таких слов подводить Сергано было бы непростительно. Поэтому она решила доказать и себе, и всем остальным, что ей любая бухгалтерия по плечу.

А мужчина тем временем продолжал, показывая рукой на одинокий стол, стоящий немного в отдалении:

– Вот за этим столом сложены уже проверенные нами книги учета. Василиса Аркадьевна может пройти и познакомиться с ними.

Девушка пошла к предназначенному ей месту, по дороге с любопытством рассматривая, как работают мужчины. И вдруг с ужасом поняла, что они не пользуются никакими гаджетами: ни современными, ни старинными. Даже примитивных счет у них не было, не говоря уже о 1С-бухгалтерии или хотя бы калькуляторе. У каждого в руках было что-то на подобии грифельной доски, на которой мужчины считали столбиком.

Столбиком девушка считать, конечно, умела, но даже счеты были бы хорошим подспорьем. Когда Василиса родилась, они уже практически вышли из обихода, только ее бабушка, раньше работавшая в Сбербанке контролером, сохранила для себя один такой экземпляр. Вася, будучи маленьким ребенком, пыталась на них кататься, решив, что множество колесиков на проволочках для этого и предназначены. Мудрая женщина решила, что лучше не забирать у ребенка игрушку, а научить ее пользоваться по прямому назначению. Возможно, именно этот факт, в свое время, сыграл не последнюю роль в выборе профессии.

– А вы все столбиком считаете? – растерянно уточнила Вася.

– Да, а вы не умеете? – хмыкнул главный аудитор.

– Умею, но это же не эффективно и увеличивает вероятность ошибок! – возразила девушка.

– У нас работают высококлассные специалисты, ошибок не делающие! – возразил мужчина.

Вася оглянулась на Сергано, ища у него поддержки. Но базилевс стоял, мягко улыбаясь, и на помощь к ней не спешил. Она в этот миг поняла, что работу ей и не искали. А просто решили стукнуть по носу, чтобы впредь не высовывалась. Девушка разозлилась, но вслух решила ничего не озвучивать. Только немного подумав, решила помочь сама себе.

– Ваше императорское величество, вы же маг? – обратилась она к Сергано.

– Конечно! Но если ты хочешь попросить у меня компьютер, то я, увы, помочь не смогу. Сделать его моих знаний не хватит, а ваши гаджеты здесь не работают по причине отсутствия электричества.

Про то, что на магшеты вполне могут встать земные программы девушка пока решила не заморачиваться. До этого нужно показать, что она чего-то стоит в бухгалтерии.

– Мне нужны всего лишь бухгалтерские счеты! Вы же представляете, что это такое? Их вполне можно создать из подручного материала.

– Вообще-то, да. Рамку и спицы собрать можно без проблем. Но вот косточек счет в нашем мире нет, так как ничего подобного не выпускают, – пожал растерянно плечами Сергей Ильич.

– Давайте просто попробуем использовать обычные пуговицы. Пуговицы здесь в наличии имеются? – уточнила Вася.

– Пуговицы имеются, – хмыкнул Сергано и в ответ на ее слова щелкнул пальцами. Тут же на глазах изумленно землянки появилась деревянная рамка, затем в нее встроились железные спица, а следом на спицы нанизались ряды пуговиц.

– Круто! – удивленно выдохнула Вася.

– Магия не может из ничего создавать что-то. Закон сохранения действует в любом мире. Но вот перемещать нам вполне по силам. Пользуйся! – с этими словами базилевс протянул ей устройство.

Василиса взяла счеты в руки и проверила. Пуговицы легко скользили по проволочкам, позволяя делать все на автомате, не отвлекаясь от работы. Пододвинула первый гроссбух и начала работу. И на самой первой странице через три минуты выявила ошибку. Тряхнула головой, словно не веря в вероятность этого, пересчитала. Вместо 6789,25 в итоговой графе стояло 6788,32.

– Вот здесь неправильно! – указала она сразу главному аудитору.

– Не может того быть! – широко улыбнулся мужчина. – Мои работники трижды все пересчитали, затратив на это минимум полчаса. А вы что-то там подергали три минуты и нашли ошибку?

Неожиданно на сторону девушки встал базилевс:

– Неодим, вы все-таки перепроверьте!

– Хорошо, ваше величество. Я сейчас сам все пересчитаю, – ответил он.

Все присутствующие замерли в ожидании. Через десять минут упорного складывания и вычитания столбиком, Неодим был вынужден признать, что на странице реально была сделана ошибка.

Все аудиторы дружно загалдели, требуя, чтобы им выдали такие же чудо приспособления и научили ими пользоваться.

– Хорошо, хорошо! – постарался успокоить мужчин базилевс. – Но мне не хотелось бы тратить на это магическую энергию. Думаю, что обычные мастера вполне справятся с этой работой. А госпожа Василиса не откажет нам в паре уроков по их использованию.

После этого обещания, главный аудитор прикрикнул на работников, и они, нехотя разбрелись по своим местам, сетуя на то, что им не дали посмотреть на чудо-приспособление. А Василиса села за проверку. И если где-то она находила ошибку, к ее словам относились уже с глубоким уважением.

***

Сергано сдержал свое слово. И уже на следующий день Василиса провела мастер-класс по использованию бухгалтерских счет. Взрослые мужики радовались как дети, что какие-то косточки помогают ускорить и улучшить процессы сложения и вычитания многозначных чисел. Умножение она оставила на потом. Да и в аудите больше требовались именно эти два действия. Только девушка не оставила своей мечты установить программы на магшеты, но для этого нужно было как минимум отправиться на Землю за программным обеспечением. Проблему она решила озвучить Сергано:

– Сергей Ильич! Почему в Илларии нет программ, позволяющий облегчить труд тех, кому нужно много считать и писать? Магшеты используются лишь как информационные каналы?

– Вась, я здесь, как и ты, только второй месяц. На Земле у меня профессия была не совсем та, чтобы научиться виртуозно владеть компьютером. Я и без него прекрасно обходился. Поэтому ответа дать не могу.

– Я думаю, что наши сети – это те же полевые структуры, как нам объясняли на занятиях. А значит должны быть совместимы с магией. Магшеты же к полям восприимчивы. Может попробовать по интернету скачать хотя бы калькулятор, а еще лучше 1С-ку, – закинула девушка удочку.

– Мысли у тебя хорошие, но мне в другой мир пока ходу нет. Состояние здоровья не то. Можно попробовать отправить тебя стационарным порталом, но это очень дорого и долго. Вот если бы получилось это сделать индивидуальным переходом…

– Я согласна. Что для этого нужно? – поинтересовалась тут же она.

– Ничего сложного, просто уговорить Светлана. Он единственный на сегодняшний день, кто владеет индивидуальными порталами и сможет перенести двоих человек, – хитро улыбнулся базилевс.

– И думаете, у меня получится? – скептически усмехнулась Василиса.

– Я думаю, что у тебя должно обязательно получиться. Только придумай очень веские аргументы, а аудиенцию у регента я тебе обеспечу!

***

Неделя прошла, как будто ее и не было. Аудиторы работали по 12 часов в день лишь с перерывами на еду. У Василисы сил хватало только доползти до своей комнаты, раздеться и рухнуть в кровать. Девушка, не смотря на все трудности, была рада, что ей не приходится скучать, что в голову не лезут непрошенные мысли. Да и сама работа была очень интересной. Система налогообложения, финансирования и учета в Илларии была совершенно другой, чем в России. И ей было просто интересно глубже вникнуть и понять, как это все работает.

В воскресенье же она решила подольше поспать, так как этот день был выходным. Но в утренние грезы вдруг ворвался голос Мерит:

–Госпожа Василиса, пора вставать!

– Мерит, зачем? Я так мечтала поспать! – ответила девушка, натягивая обратно на себя одеяло, которое служанка пыталась с нее стянуть, иначе Васю разбудить было невозможно.

– Во-первых, вас с Неодимом ждет его императорское величество, а во-вторых, у вас сегодня коллективное свидание!

– Какое, к черту, коллективное свидание! – в сердцах выругалась Василиса, расстроенная тем, что ее планам не суждено было сбыться.

– Как какое?– растерялась девушка. – Конкурсанток с базилевсом.

Вася застонала. Про конкурс-то она совершенно забыла, и про то, что является его участницей. Но потом вспомнила, что ее ждет главный аудитор для аудиенции с базилевсом и нехотя поднялась. Руководителю работы надо подчиняться. Это правило она еще на земле четко усвоила.

Приняв душ и убрав волосы с помощью горничной, пошла на встречу с Сергано. Завтрак предполагался позже. Неодим уже ждал ее возле дверей кабинета, в котором девушке еще не довелось побывать. Мужчина приветливо кивнул головой, отвесил дежурный комплимент:

– Вы сегодня отлично выглядите!

Васе всегда было весело, когда серьезные государственные мужи стремились соблюдать дворцовый этикет. Они постучались и вошли. Только вот за столом сидел не Сергано, а Светлан. У Васи даже дыхание перехватило, она уже забыла, как он хорош в своей холодной красоте. Регент тоже удивленно поднял брови, увидев, кто вошел к нему в кабинет. И лишь аромат корицы дал знать, что равнодушным к ее виду мужчина не остался.

Ни о чем не подозревающий Неодим низко поклонился и, поздоровавшись, сказал:

– Ваше императорское величество! Разрешите вам представить Алескерову Василису Аркадьевну, нашего нового аудитора. Благодаря ее новым технологиям мы работаем в два раза быстрее. Поэтому я и просил наградить девушку титулом. И прошу вас выслушать, так как у нее есть еще другие предложения, но без вашего участия их не решить.

– Хорошо, господин Неодим, я прислушаюсь к вашим словам. О каких предложениях вы хотели поговорить, Василиса Аркадьевна? – с улыбкой, глядя в девичьи глаза, спросил Светлан.

– Ваше императорское величество, – начала немного растерянно Вася, но потом взяла себя в руки и уже по-деловому продолжила, – в вашем мире магшеты используют чисто в развлекательных целях. В нашем же мире это отличный инструмент для множества вычислительных операций, в том числе в области аудита и бухгалтерии. И я хотела предложить попробовать установить наше программное обеспечение на магшет.

– Вы считаете это реальным? – с сомнением в голосе уточнил регент.

– А почему нет? Работают они аналогично нашим. Да, у магшетов нет разъемов похожих на земные. Но магсеть – практически похожа на наш интернет. А связь с ним возможна с помощью электромагнитных полей. На занятиях же нам утверждали, что магия – это всего лишь владение полевыми структурами.

– Интересные мысли. Мне нужно над ними подумать. Когда я буду готов это обсудить, вам сообщат.

На этом девушка с аудитором откланялись и вышли из кабинета.

– Он благосклонно отнесся к вашему предложению! – выдохнул Неодим. – Возможно, все получится, и мы сможем узнать, как это работать с помощью магшетов. Пока, то, что вы рассказали, похоже на сказку.

– Какие у нас разные понятия о сказках! – широко улыбнулась мужчине Василиса.


Глава 11

За завтраком к Василисе тут же подсела Глаша:

– Вась, ты куда исчезла? Мы целую неделю не виделись, я даже волноваться начала, не случилось ли что?

– Нормально все, – улыбнулась Василиса.– Я просто работу тут нашла. Поэтому времени свободного совершенно нет.

– Работу? – большие глаза подруги стали еще больше и буквально грозили вывалиться из орбит. – Зачем тебе работа? Мы же здесь на всем готовом живем и плюс содержание получаем.

– Просто от безделья в моей голове заводятся мысли, и я начинаю их думать. А это плохо для моей неустойчивой психики, – широко улыбнулась госпожа Алескерова.

– Не поняла, а зачем ты думаешь? – удивленно подняла брови подруга.

– Хочешь сказать, что в твоих мозгах не живет ни одной мысли? – парировала Вася.

– Почему, живут. Но плохо мне от них не становятся, – все еще не понимаю сути, ответила фи Орга.

– А вот у меня появляются те мысли, от которых становится очень погано на душе. Поэтому необходимо не давать такой возможности мозгу. Да и лишние деньги еще никому не помешали.

– А как посмотрит на это базилевс, если узнает? Думаешь, ему понравиться, что одна из невест работает?

– Глаш, успокойся, он мне сам эту работу нашел. Так что тайны тут никакой нет. И давай, наконец, есть. Скоро завтрак закончится, а мы голодными останемся. Сегодня коллективное свидание и у нас с тобой будет время поговорить.

Свидание проходило на опушке леса. И если бы нужно было описать рай, Василиса представила бы себе именно это место. Единственное, что не совпадало с ее представлением, были сиреневые листья. У землян все-таки на первом месте изумрудная зелень.

Девушки и базилевс расположились на берегу широко ручья или небольшой речки. Границу между понятиями определить сложно. Вода бежала по руслу, выложенному разноцветными камушками, переливаясь в лучах голубой звезды. Слуги принесли восемь мягких пледов, восемь корзин с едой. Девушкам же предстояло накрыть импровизированный стол для пикника и принять у себя его величество.

Василиса задумчиво перебрала содержимое корзины.

– И так, что мы имеем? – рассуждала она сама с собой вслух.– Сосиски, хлеб, что-то похожее на помидоры и пучок сиреневой зелени. Звучит странновато, но так оно и есть.

Скосив взгляд на расположившихся рядом девушек поняла, что продукты у всех одинаковые. Замуж за Сергано Василиса не собиралась, а, значит, и выигрывать конкурс тоже. Поэтому решила просто сделать импровизированные шашлыки, нанизав продукты на палочки и поджарив их на костре. Благо на берегу ручья лежали несколько валунов, из которых можно было соорудить подобие мангала. Натаскав хвороста, она попросила базилевса все это поджечь. Что Сергано сделал с легкостью, просто щелкнув пальцами.

Девушки же усердно нарезали бутерброды, придавая хлебу и сосискам различные заманчивые формы на подобии ромашек или сердец. Земфира, которая из Ликонеи, даже вырезала что-то на подобии двух голубков. Но Вася на это не обращала внимание. Она подождала, когда прогорят дрова и на углях можно будет поджарить ее импровизацию. А еще через пять минут по полянке пошел удивительный аромат. Девушки во главе с Сергано забыли о дегустации блюд и выстроились возле костра, желая попробовать, что за удивительное кушанье приготовила землянка.

Сергано, конечно, знал о его вкусе. Ведь когда-то давно в теле Пьянкова именно он учил Василису готовить незамысловатые шашлыки после того, как в огороде была выкопана картошка, и все соседи собирались у костра обсудить урожай. Но Вася про это просто забыла, увлеченно переворачивая палочки, чтобы те не загорелись. А когда подняла глаза и увидела девять пар глаз, с интересом ее разглядывающих, даже растерялась. Но еще большее волнение вызвал голос, который раздался со стороны, где только что никого не было:

– Это чем таким вкусно пахнет?

– Так мы это… шашлыки жарим! – почему-то растерявшись, ответила она Светлану, который стоял и смотрел на ее смущенное лицо. – Хотите попробовать?

С этими словами девушка протянула регенту палочку с нанизанными на нее поджаристыми кусочками. Мужчина с улыбкой взял протянутую порцию.

– А можно мне попробовать? – с просящей моськой перед Васей предстала Глаша. Ну как отказать подруге? Девушка, естественно, вторую веточку отдала ей. Тут же все конкурсантки заголосили и стали просить дать попробовать и им. Когда на камнях осталось лежать две веточки, она, улыбнувшись, протянула предпоследнюю порцию базилевсу, оставив последнюю для себя. Она уже втянула носом запах поджаренного мяса, представив, как во рту тает хрустящая корочка.

– Простите, но я не смог утерпеть! – как черт из табакерки вынырнул из кустов господин Малахоль. – Эти потрясающие запахи сведут с ума кого угодно.

Девушки, которые подозревали, что их снимают, лишний раз убедились, что весь конкурс находится под прицелом камер. А Васи ничего не оставалось сделать, как отдать последнюю веточку ведущему, который уже вовсю распинался перед камерами о новом потрясающем блюде, которого жители Илларии еще не пробовали.

Вася с грустным видом оглядела жующую толпу.

– Давай пополам? От своей порции я отказаться не готов, но поделиться могу, – предложил явно загрустившей поварихе Светлан. Девушка тяжко вздохнула, пожала плечами, как бы подтверждая то, что никто такой ситуации не ожидал, и потянулась губами к протянутой веточке с нанизанными кусочками. Светлан дал ей откусить, затем наклонился сам и попробовал ароматный шашлык, смешно закатив глаза, изображая восторг. Вася со смехом откусила следующую порцию прямо из его рук. Он тут же повторил ее действие. Весело смеясь, пара доела все до последней крошки.

Остальным не было до них дела, так как вся женская половина резво принялись нанизывать на палочки свои сердечки, ромашки, лебедей и прочие произведения искусства, которые успели нарезать. Андре Малахоль бегал между пыхтящими от усердия красавицами, ведя репортаж. А Сергано только успевал поджигать костры, на которых готовились очередные кулинарные шедевры.

Вася со Светланом остались как бы в стороне от царящей суматохи. Мужчина смущенно вертел в руках ветку, которая осталась от шашлыка. Потом поднял глаза и заглянул в лицо девушки:

– Я, похоже, тебя без обеда оставил. Позволь компенсировать это приглашением на чай? Там обсудим и возможности магшетов.

– Как скажете, ваше величество, – ответила она, внутренне ликуя, что контакт налаживается. И как бы Светлан не сопротивлялся своим чувствам, его железный самоконтроль все-таки дает сбои.

– Я думаю, что никто не заметит, если мы сейчас исчезнем? – предположил регент. А Васе ничего не оставалось, как принять подставленный ей локоть. И пара чинно удалилась с поляны.

Девушка впервые оказалась в малой столовой, которой пользовался регент, когда обедал в одиночестве или узком кругу приближенных. Серебристые пол и потолок повторяли краски морской воды и неба, на котором царила голубая звезда. Стены были окрашены в нежные сиреневые цвета, а мебель, наоборот, была густо-фиолетового цвета.

– Странно, в нашем мире такая комната носила бы название «зеленой»! – проведя пальчиком по прохладному боку комода, произнесла Василиса.

– Почему? – удивился Светлан. – Названия цветов у нас вроде бы совпадают?

– Это же столовая выдержана в духе окружающей природы? В цвет растительности? – спросила она, не поворачивая головы, устремляя свой взгляд в окно, за которым шелестел сиреневой листвой сад.

– Да, ты правильно заметила, – подтвердил ее догадку мужчина.

– А у нас сиреневыми бывают только редкие головки некоторых цветов, остальное же все зеленое.

– Ты тоскуешь по своему миру? – неожиданно спросил девушку Светлан, подойдя к ней совсем близко.

Она вздрогнула, чувствуя его приближение, его запах, в котором морозная свежесть все же преобладала, но коричные нотки уже пробивались. Развернулась навстречу и оказалась практически прижатой мужским телом к окну. Светлан уперся руками в подоконник, и, нависая над девушкой, ждал ответа.

– По миру? – спросила она, заглядывая в его глаза, – вряд ли, я в нем ничего важного для себя не оставила. По родителям скучаю, да. Но и живя на Земле, мы не так часто виделись. Просто часто созванивались, а здесь есть только возможность переписываться. Но если я знаю, что у них все хорошо, а они знают, что я в порядке, то проблем не возникает.

– У нас есть сотовая связь с Землей. Не очень устойчивая, но есть. Просто для участниц отбора она запрещена, чтобы вы все были в одинаковых условиях. А то в некоторых мирах даже примитивных телефонов нет. И если ты решишь остаться здесь, у тебя будет возможность разговаривать с родителями, когда ты захочешь.

– Спасибо, – просто ответила девушка, не зная, что еще сказать. На что он намекает? Но в случае со Светланом предугадать это было не возможно.

Тут пришли слуги и накрыли на стол.

– Прошу! – отодвигая кресло, предложил присесть регент. Девушка воспользовалась его галантностью и устроилась удобнее. Светлан сел напротив.

– А теперь объясни, почему ты уверена, что ваши программы смогут встать на наши магшеты? – пододвигая к себе тарелку с салатом, попросил он.

– Я опираюсь на логику, – ответила Василиса. – У вас, как и у нас в повседневной жизни распространена десятичная система счисления. Скорее всего, это связано с простейшим счетным инструментом – пальцами. Пальцев и у вас и у нас по десять.

– Мы такие же люди, как и вы! – улыбнулся мужчина.

– Я в этом не сомневаюсь, – лукаво подняв уголки губ, ответила ему девушка. А затем продолжила:

– Наши компьютеры опираются на двоичную систему счета. Это две цифры: 1и 0. И обозначают они два элементарных действия: 1– сигнал есть, 0– сигнала нет. А программирование практически сводится к связи этих двух систем. У вас не так или вы не в курсе?

– Вася, я – ювенал. А это значит, что обладаю большинством знаний этого мира.

То, что с ювенальством ему пришлось распрощаться пару месяцев назад он, естественно, не упомянул. А Василиса сделал вид, что не в курсе этого события. В ее интересах было выждать время, дать привыкнуть ему к этому факту.

Тем временем он продолжал:

– И что удивительное, до примитивных счет мы не додумались, но принцип работы магшета точно такой же: 1– есть магия, 0– магии нет. Поэтому, возможно, ты и права. Стоит проверить.

– Когда мы это сделаем? – тут же уточнила девушка, уловив в запахе мужчины незнакомую нотку. Она еще не поняла, что за запах уловил ее нос, как и не поняла, к какой эмоции он относится.

– Сегодня выходной. Давай, просто им насладимся. Все рабочие вопросы будем решать завтра.

Это был один из лучших вечеров, проведенных ей в Илларии. Она ничего не ждала от Светлана, он ничего не ждал от нее, ничего не скрывал, не бежал от своих чувств. Их обед растянулся на несколько часов. Все это время они потягивали напиток, напоминающий земной чай, и говорили, говорили, говорили ни о чем и обо всем на свете.

Засыпала Василис в этот раз почти счастливой, убедившись, что она на верном пути по завоеванию сердца этого холодного и горячего одновременно регента далекой Илларии.

***

В понедельник Василисе передали, что сразу после завтрака ее ждет регент. При этом он просил прихватить с собой магшет. Девушка решила, что, скорее всего, они отправятся в ее мир, а значит, и одеться нужно соответственно.

В столовой все конкурсантки с удивлением рассматривали соперницу, которая рискнула прийти в обтягивающих джинсах и рубашке навыпуск. Теплую куртку она держала в руках. Лишь тонкая нитка длинных бус делала кивок в сторону того, что перед ними все-таки женщина.

– Вася, что с тобой? Почему ты так странно одета? – сходу задала вопрос Глаша. Остальные девушки закивали головами, подтверждая желание утолить свое любопытство.

– Не обращай внимания, это по работе, – отмахнулась возмутительница спокойствия.

– По работе? – еще сильнее удивилась подруга. – И что ты там собралась делать?

– Ничего предосудительного, – засмеялась Вася, заметив, как остальные участницы напрягли слух, чтобы не пропустить мимо ушей столь интересные и возмутительные факты.– Просто мне срочно нужно побывать в своем мире, а у нас это обычная форма одежды.

Наспех позавтракав, Василиса пошла к регенту. А девушки тут же набросились с расспросами на фи Оргу, чтобы узнать о какой работе шла речь. Но та решила не сдавать подругу полностью, а только досадливо передернула точеным плечиком и ответила:

– Василиса устроилась на работу во дворце. Считает, что это хороший способ исправить материальное положение. Остальные вопросы к ней, я не в курсе.

Девиц такое объяснение вполне устроило, так как они все посчитали, что этот возмутительный факт снижает шансы девушки стать женой базилевса. Будущие императрицы работать не должны.

***

У дверей кабинета Светлана Василиса немного замешкалась, но потом собралась с духом, легко постучала и вошла. Мужчина сидел за столом, пил что-то из чашки и просматривал бумаги. Лицо его было озабочено, тонкие губы сжаты в твердую линию, а безупречный лоб прорезала глубокая морщина. Но, заметив появление девушки, он сразу расслабился и встал ей на встречу.

– Ты опять меня удивила! Наши женщины во время приходить не умеют! – широко улыбнулся он. При этом лицо сразу сделалось мягче и приветливее. – Подожди, пожалуйста, пять минут. Я должен дочитать отчет и наложить на него резолюцию, иначе мой кабинет министров останется на целый день без работы. А это недопустимое расточительство времени.

В этот миг до Василисы дошла очень простая, но достаточно неприятная истина. Мужчина, которого она умудрилась полюбить, не просто мужчина, а правитель огромной империи. И на нем лежит ответственность за миллионы жителей, их благополучие и благосостояние. А она тут со своими переживаниями и любовью. Но потом успокоилась, решив, что именно любви ему и не хватает. Он очень одинок, и очень боится вылезти из этой скорлупы одиночества, боясь, что кто-то сможет причинить ему боль, нарушить его комфорт и заведенные порядки. Предаваясь этим размышлениям, она не заметила, как он закончил читать, а теперь стоял рядом с креслом, с любопытством разглядывая ее наряд.

– Почему ты так одета? У девушки нашего мира я бы такой наряд для выхода в свет посчитал просто неприличным, а для уединения в супружеской спальне слишком закрытым.

– Господин ювенал знает, как одеваются для супружеской спальни? – почему-то решила съерничать Вася.

Светлан хмыкнул, раздумывая отвечать ей или нет, но потом все-таки произнес:

– Ювенал, в первую очередь, обозначает глубокие теоретические знания во всех областях жизни. И в этой в том числе. И если я никогда не обладал женским телом, то это не значит, что как стыдливая девственница не знаю, что происходит за закрытыми дверями супружеской спальни.

Девушка неопределенно пожала плечами, не зная, что ответить на такую отповедь. А регент, как ни в чем не бывало, продолжил:

– Как у вас там с погодой? Что мне лучше надеть?

– У нас зима, а это значит довольно холодно. Поэтому сверху нужно надеть что-то теплое. У нас температура опускается до -300 С.

– А почему ты сама одета достаточно легко? – не переставая разглядывать непривычный наряд, поинтересовался мужчина.

– Просто я ничего с собой теплого не взяла. Кто же думал, что за полгода мне дважды придется возвращаться домой? Надеюсь, мы сможем срезу переместиться в мою квартиру. Там с помощью компьютера я смогу скачать все необходимое.

Светлан молча кивнул головой и вышел на несколько минут. Вернулся он уже одетый в тяжелое кашемировое пальто. А в руках нес какой-то мех переливчатого сиреневого цвета. Подойдя к девушке, регент молча накинул ей на плечи это великолепие, оказавшееся шубкой из меха неизвестного зверька.

– Я ни разу не переходил через миры вдвоем. Поэтому лучше подстраховаться, – пояснил он свои действия. – Сейчас мне придется обнять тебя, так как, чем плотнее контакт двух тел, тем легче переход. А еще тебе нужно будет очень подробно и отчетливо представить любое помещение квартиры. И пусть там будет как можно меньше мебели, чтобы мы не поранились при переходе.

С этими словами он взял два магшета, лежащих на его столе, закинул их в сумку, затем отправил туда же Василисин гаджет. Ваське вдруг показалось, что он и ее отправит таким же небрежным жестом в сумку. Но нет, он протянул руку и привлек девушку к себе. И она вдруг опять почувствовала новый запах. В этот раз отчетливо пахло полынью.

– Господин регент, а можно вопрос?

– Конечно, – удивленно поднял он бровь.– Я слушаю.

– Только честно. Какие эмоции вы сейчас испытываете? Я никогда не ощущала от вас этого запаха.

– Он такой неприятный? – скривил губы в усмешке мужчина.

– Почему неприятный? Просто новый.

– Честно? Я боюсь. И это нормальное чувство самосохранения, когда что-то делаешь в первый раз.

С этими словами он притянул ее ближе к себе, так что пришлось положить голову на твердую мужскую грудь. Запах полыни резко сменился запахом корицы, а он шепнул:

– Представляй свою квартиру!

Василиса закрыла глаза, как ее попросил Светлан и постаралась тщательно представить свою квартиру. Так как мужчина попросил, чтобы это место было с минимум мебели, она постаралась воспроизвести в своей памяти прихожую. Она представила вешалку, совмещенную с небольшим шкафчиком, банкетку, обшитую светлой кожей, и белый комодик, купленный по дешевке в Икее. Далее ее мысленный взор переместился на большое зеркало на стене, а затем остановился на обоях с видами Парижа. Она всегда хотела побывать в городе всех влюбленных, поэтому и оклеила стены изображениями Триумфальной арки и Эйфелевой башни. Затем девушка почувствовала, как воздух стал буквально густым, словно жидкость, а затем снова исчез, как и всегда. Она думала, что сейчас откроет глаза и окажется в родной квартире. Но ей почему-то стало холодно, и она почувствовала, как на нос упала снежинка. Тут же испуганно открыла глаза.

– Не думал, что ты живешь на улице! – с улыбкой глядя в глаза девушки, медленно произнес Светлан.

Она испуганно огляделась по сторонам и поняла, что на ее любимый город видение никак не тянет. Они стояли не где-нибудь, а на Марсовом поле, мимо несла свои мутные воды Сена, а перед ними твердо опираясь на металлические ноги, возвышалась красавица Эйфелева башня.

– Господи, это же Париж! – только и прошептала Василиса. – Но как? Я представляла свою квартиру, а не чужую страну!

– И что ты представила самым последним? – уже озабоченно поинтересовался Светлан.

– Оби в коридоре, – понуро свесив голову, прошептала Вася. – У меня там на картинках виды Парижа.

– М-да… Интересно получилось. Давай еще раз попробуем? – вздохнул регент.

– А можно через минуту. Я всю жизнь мечтала побывать здесь. Дайте мне возможность вдохнуть воздух Франции.

– Без проблем, – уже более весело улыбнулся он. – К сожалению, на целый день не получится, у меня нет столько времени. Но думаю, что полчаса подарить тебе смогу.

Василиса со Светланом медленно побрели вдоль площади, рассматривая достопримечательности знаменитого города всех влюбленных. На пути им попалась многочасовая очередь страждущих попасть на знаменитую башню. Вася только тяжело вздохнула, понимая, что эту мечту нужно оставить на потом. Вдруг к ним подошла пожилая пара и, широко улыбнувшись, что-то спросила. Регент им приветливо ответил на чистейшем французском языке. Тут же достал из внутреннего кармана пальто нечто, похожее на бумажник, и извлек оттуда несколько евро. А взамен получил два билета розового цвета. Пожилые люди еще раз улыбнулись, что-то пожелали путешественникам по мирам и неспешно удалились. Из всей их речи девушка уловила только одно знакомое имя – Жюль Верн. Но при чем здесь знаменитый писатель догадаться не смогла.

– И что это было и откуда у тебя евро? – начала тормошить попутчика Вася.

– Ты же мечтала побывать наверху? – с усмешкой спросил ее Светлан.

– Да, об этом мечтает каждый путешественник. Но ты сам сказал, что времени у нас нет, а очередь тут минимум на полдня. Да и с деньгами у меня лично напряженка. Я не думала, что ты носишь европейскую наличность с собой.

– Считай, что нам очень крупно повезло! Пошли быстрее, иначе твоя мечта растает как дым! – рассмеялся мужчина и потащил девушку к входу, где народу было не так много.

Внутри их встретили достаточно дружелюбные охранники, которые проводили досмотр всех входящих примерно также как в аэропорту. Разговаривать в толпе народе было неудобно, поэтому Василиса решила отложить расспросы на потом. Тем более именно в эту минуту воплощалась мечта ее жизни. Она стояла перед входом в стеклянный лифт, который отвозил желающих наверх. И что самое удивительное, холодное лицо регента вдруг стало таким живым и довольным, даже не верилось.

Примерно через полчаса они стояли на высоте 276 метров (об этом сообщала информационная табличка) и любовались панорамой зимнего Парижа. Весной, наверное, город смотрелся бы более нарядным, но Вася даже не думала об этом. Она лишь плотнее закуталась в сиреневый мех от пронизывающего ветра и не верила в свое счастье. Внизу виднелась Сена, правее различались очертания знаменитого Нотердама.

– Вась, пойдем! Нам еще пообедать надо успеть. Там тоже виды на город есть, – с этими словами Светлан чуть ее приобнял и потянул за собой. Девушка с сожалением вздохнула, но покорно пошла следом. Это и так был более чем щедрый подарок.

Когда они спустились на второй этаж и остановились у желтой вывески с надписью «Jules Verne», девушка засмеялась.

Регент посмотрел на нее и вопросительно поднял бровь, не понимая столь внезапного веселья.

– Просто Жюль Верн – единственные слова, которые я поняла из вашего разговора с той пожилой парой. А кто они такие и почему продали нам билеты сюда? Откуда у вас евро и почему вы так свободно владеете французским?

– Сейчас мы зайдем в ресторан, закажем обед и я отвечу на все твои вопросы.

«Жюль Верн» по своей сути был классическим рестораном аристократов с белыми накрахмаленными скатертями и красивой сервировкой. Правда, расписание работы у него было немного странным: он работал полтора часа в обед и открывался вечером для ужина. Василисе со Светланом повезло, они как раз успевали в обеденное время. Мужчина проводил ее за свободный столик, отодвинул учтиво стул, помогая разместиться. А Ваське стало смешно, она почему-то почувствовала себя героиней романа Проспера Мериме, несмотря на джинсы и рубашку, и на то, что при жизни писателя башни еще не существовало.

Когда мужчина предложил ей меню, она благоразумно отказалась, так как предполагала, что ни слова из написанного не поймет.

– Сделайте заказ на свой вкус! – предложила девушка, еще и не зная, какие финансовые возможности у регента. Понадеялась на его благоразумность.

Светлан кивнул головой и что-то перечислил подошедшему по его знаку официанту.

– Ты какое вино предпочитаешь красное или белое? – только и уточнил спутник у нее. Получив ответ, закончил заказ.

Когда официант отошел, откинулся расслаблено на спинку стула и сказал:

– Спрашивай!

– Что? – не поняла Василиса.

– Ты хочешь сказать, что у тебя нет н одного вопроса?

– Тысячи, – засмеялась девушка. – И вы готовы ответить на все из них?

– В разумных пределах, – улыбнулся Светлан. – Только ты мне сначала поясни, что обозначает «онлайн покупка» и «золотая свадьба».

– Онлайн покупка – это то, что покупается через интернет или как у вас говорят магсеть, а не при встрече с продавцом. А «золотая свадьба» – это когда супруги прожили вместе 50 лет. При нашей продолжительности жизни это практически вместе всю жизнь.

– Тогда сразу поясню, откуда у нас появились эти билеты. Та пара, с которой мы встретились сегодня внизу, справляет золотую свадьбу. Первоначально они решили это сделать на вершине Эйфелевой башни. Билеты заказали заранее через онлайн регистрацию. Для таких билетов существует отдельный вход, которым мы воспользовались. Но в последний момент этим почтенным людям понравилась наша с тобой пара, и они передумали и решили, что если сделают в это день счастливыми других, будет более значимо и интересно. Тем более, наверху они уже были, – дал исчерпывающее пояснение Светлан по первому вопросу, который крутился в девичьей голове.

– А деньги? Откуда у вас наши евро и хватит ли нам денег на обед в этом ресторане? – этот вопрос волновал девушку не меньше.

– Магия, – усмехнулся в ответ на ее волнения мужчина, доставая из кармана тот предмет, который девушка приняла за портмоне. – Здесь достаточное количество золота. А этот металл ценится в любом мире за свои магические свойства. Аурум же просто делает перераспределение, переводя золото на счета банка страны, в которой мы находимся, и получая взамен местную валюту.

– Все так просто? – удивилась его спутница. – А французский? Откуда вы в совершенстве владеете языком?

– А ты убрала переводчик? – уточнил он у нее.

– Да, давно. Я же ваш язык теперь свободно понимаю. А так как собиралась путешествовать лишь в свою квартиру, решила, что он не потребуется.

– А я, наоборот, надел. Мало ли какие неожиданности могут произойти. И они и произошли!

Тут официант принес им заказ, и они приступили к обеду, не забывая попутно любоваться видом Парижа в панорамные окна. Время пролетело незаметно.

– Василиса, нам пора! – оторвал от грез девушку регент.

Они заплатили по счету и пошли вниз, прощаться со сказкой, в которой Василисе наконец-то удалось побывать.

– Ваше величество, знаете, что необычно вы этой жизни? Я восприняла переход в Илларию более спокойно, чем банальное путешествие в Париж. Хотя, по сути, должно быть наоборот. И спасибо вам за подаренную мечту.

Лифт спустил их с небес на землю, выйдя из него, они снова окунулись в воздух современного мегаполиса.

– Пойдем куда-нибудь в более уединенное место, чтобы не пугать народ нашим исчезновением! – позвал Василису Светлан, и они отправились вдоль по улице.


Глава 12

Пройдя по широкой аллее, пара свернула влево ближе к стройным рядам деревьев, которые росли по бокам. В глубине зеленого массива виднелась беседка, в которой Светлан с Василисой решили уединиться, чтобы не пугать прохожих, спешащих по своим делам. Мужчина оглядел сооружение, затем завел девушку, поддерживая под локоток и сказал:

– Ты довольна? Можем отправляться к тебе и заняться, наконец, делами.

–Да, спасибо, еще раз! – кокетливо улыбнулась Вася, помня, что одним из пунктов ее плана стоит соблазнение регента. А где лучше соблазнить мужчину, чем не в собственной спальне? Тем более что с прихожей вышел такой прокол, который обернулся прекрасным сюрпризом. – Только ответьте, как вы тогда оказались рядом со мной, когда снимали сюжет с моим бывшим?

– Это когда ты решила меня в женский туалет затащить? – поморщился Светлан.

–Ага, так это были все-таки вы! – захохотала девушка.

–Умеете вы, женщины, зубы заговорить и вытянуть любую информацию. Я бы на месте Сергано тебя после окончания конкурса поставил главой разведывательного управления!– поморщившись как от зубной боли, ответил мужчина. Но потом улыбнулся. – Можно переходить не только в конкретное помещение, но и к человеку. В тот раз я представил тебя.

– Зачем? – вопросительно подняла глаза на мужчину девушка.

– Что зачем? Зачем я решил посмотреть на съемку? Честно говоря, сам не знаю. Что-то дернуло меня. Кто же знал, что особо чувствительные особы поволокут мое бренно тело в женский туалет. А, кстати, зачем ты это сделала?

– Я подумала, что смогу там без лишних свидетелей снять с вас венец невидимости и убедиться, что это все-таки вы, – и, предвидя дальнейшие расспросы, продолжила, – никто больше из всей Илларии не обладает таким запахом, который сводит меня с ума.

– Сходить с ума не нужно, – ответил, отведя в сторону глаза, регент. – Ты Сергано нужна в полном здравии и трезвом уме.

– А если не я? А если у него на сердце кто-то другой?

Мужчина отрицательно покачал головой:

– Что-то не заметил я с его стороны интереса к кому-то еще. Зато с тобой он проворачивает натуральные авантюры по внедрению земных технологий в наш мир, ты вернула его тело к жизни, и очнулся он с твоим именем на губах.

Вася застыла, не зная, что ответить в противовес. Аргументы были железными, и поспорить было не с чем. А факты про какую-то гипотетическую Анну были слишком эфемерными.

– А мои чувства в расчет никто брать не хочет? – возмутилась она, посчитав это единственным доступным аргументом.

– Ты отказалась от них, когда подписала договор на участие, – все также не глядя ей в глаза почти прошептал он. Затем тряхнул головой, как будто отгоняя непрошенные мысли, и продолжил все тем же тоном:

– Квартиру свою представляй! Только, пожалуйста, без сюрпризов! У меня и так перерасход магии произошел.

После этих слов регент притянул девушку к себе, она обхватила его за талию руками, стараясь прижаться как можно плотнее, положила голову на твердую мужскую грудь и, зажмурив глаза, постаралась как можно отчетливее представить кровать в своей спальне.

Не успела она отметить тот факт, что сердце мужчины бьется очень быстро, словно хочет выскочить из груди, как оба тела рухнули на матрас, который спружинил под двумя телами. Василиса поняла, что лежит на спине, придавленная к поверхности мужским телом. Такая более чем двусмысленная поза заставила бабочек замахать крылышками в ее животе, а кровь быстрее побежать по венам. Мужчина же замер на несколько секунд, а затем скатился с легким стоном с нее.

– Добро пожаловать в гости, ваше величество! – оглядывая знакомые обои и занавеси на окне, произнесла девушка в приветствии.

Светлан сначала резко сел, растерянно огляделся по сторонам, затем потер руками виски, словно его мучила головная боль и спросил:

– Теперь мы на месте?

– Да, это моя квартира, – ответила Василиса. Еще ее так и подмывала добавить: «И моя кровать», но девушка сдержала этот порыв, оставив его до лучших времен.

Регент тем временем мягко, словно большая кошка, поднялся на ноги, бесшумно ступая по полу, подошел к окну и выглянул на улицу. Окно выходило на оживленный проспект, и только тройной стеклопакет спасал тишину спальни от шума и пыли мегаполиса. Удовлетворившись увиденным, мужчина продолжил исследование квартиры. А Васе было интересно за ним следить. Она постаралась представить, как выглядит ее жилище глазами постороннего человека.

Вот он подошел к креслу, стоящему в углу, на спинке которого жались друг к другу несколько мягких игрушек. Девушка даже и не помнила, откуда они все появились в ее жизни, разве за исключением последнего медведя, подаренного Вадиком. После расставания её первым порывом было выбросить зверька. Но глянув на его забавную мордочку, девушка решила, что игрушка ни в чем не виновата. Поэтому он и остался сидеть на прежнем месте.

Внимание Светлана привлек почему-то длинноухий заяц, который раньше пел мультяшным голосом «Happy Birthday to you», а сейчас мог выдавать лишь что-то непонятное. Мужчина взял аккуратно длинноухого за голубое туловище, а тот в ответ захрипел на неизвестном ни одной науке языке. Светлан растерянно захлопал глазами, словно он был светской барышней. Затем смутился и посадил игрушку на место. Провел рукой по своим длинным волосам, которые выбились из всегда аккуратной косы и теперь свободно лежали на его плечах.

– Мы здесь работать будем? – уточнил, вопросительно приподняв брови.

– Думаю, что это будет лучше сделать в гостиной, – ответила девушка, тоже поднимаясь, с сожалением отмечая, что вожделенная кровать ни на грамм не приблизила ее к достижению цели по соблазнению упрямого ювенала, и направляясь в другую комнату. Светлан пошел за ней следом.

Вася включила роутер, чтобы появился вай-фай, благо оплата происходила через автоплатеж, и интернет оставался подключенным. Затем нажала на кнопку «power» у ноутбука. Электроника загудела, готовясь к работе, а мужчина сел на диван, готовясь наблюдать за священнодействием, которое ему обещала упрямая землянка. Девушка же достала из сумки магшеты и впилась в их экраны глазами, именно в эту секунду решалось, выгорит их авантюра или нет. В углу экранов магических гаджетов появились знакомые буквы, которые сложились в надпись «поиск сети», а затем явился перед взглядом значок, обозначающий, что вай-фай подключен. Она с облегчением выдохнула:

– Магшеты поймали нашу сеть! – обрадованно сообщила Светлану. – Осталось только проверить совместимость программного обеспечения.

И уже не обращая внимания на смотревшего на нее мужчину, начала колдовать над скачиванием и установкой программ. Финансовые вопросы были решены заранее, деньги на покупку необходимого софта на карточке были. А Василиса только тихо радовалась, что сможет законно получить лицензионные программы, а не рыться на просторах паутины в поисках пиратского контента. Когда она это все озвучила, регент только тихо рассмеялся:

– Я половины из тобой сказанного не понял! При этом считаюсь одним из самых могущественных хранителей знаний.

Девушка оторвала голову от экрана и, разведя руки в стороны, как бы извиняясь, ответила:

– Нет в том вашей вины, ваше величество, что вы не владеете знаниями отсталого не магического мира.

– То, что ваш мир не магический, я согласен. А вот, что отсталый, нет. У вас своя не менее интересная и комфортная жизнь. И в некоторых вопросах вы умудрились уйти далеко вперед.

***

Еще через двадцать минут все было готово. Василиса решила показать Светлану, как работает хотя бы примитивный калькулятор. Мужчина пришел в полный восторг от того, что нужно всего лишь набирать цифры, а умный гаджет все остальное делает за тебя. И если вычитание и сложение на счетах он уже освоил, то возможности умножения, деления, возведения в степень были приравнены к чуду.

– Вот и все,– немного грустно констатировала Вася. – Чаем бы вас напоить, но у меня все пусто. Я же на полгода уехала, продукты оставлять не стала.

– Чай, думаю, можно выпить дома! – покачал головой мужчина. – Давай собираться.

Девушка сложила магшеты в сумку и уже привычно обняла регента за талию. Только мужчина вдруг нахмурился и растерянно потряс головой:

– Я как-то не рассчитал с резервом. Моей магии может не хватить для переноса двоих.

С этими словами он резко выпрямился, немного отстраняясь, от обнимавшей его девушки. Затем ласково провел рукой по ее волосам и продолжил:

– Может, я пока вернусь один, пополню энергию и приду за тобой?

Василиса в этот миг вдруг с ужасом поняла, что обратно он не придет. И это не были глупые девичьи страхи. Это было откуда-то взявшееся знание.

– Нет, Светлан, нет! Ты обратно не сможешь вернуться! – с ужасом повторяла она, глядя на мужчину глазами полными слез, даже не осознавая, что зовет его по имени и на ты.

– Почему ты это вдруг решила? – удивленно переспросил он.

– Я не знаю, но как об этом подумаю, на меня накатывает паника и что-то черное и тяжелое. Я знаю, что возвращаться нам нужно обязательно вдвоем,– с этими словами, сорвавшимися с губ, она замерла, ожидая, что он обзовет ее дурочкой. Но регент был как никогда серьезен.

– Если ты ощущаешь мой запах, то и ощущение опасности, скорее всего, влечет за собой реальную угрозу. Это все не просто,– тихо ответил мужчина, заглядывая в ее глаза и медленно поглаживая большим пальцем по ее щеке. – Только я чувствую, что у нас нет времени на то, чтобы пополнить мой резерв. В вашем мире на это уйдет не менее суток.

– И нет никакого выхода? – спросила девушка.

– Прямые переходы между мирами в Илларии практикую только я. Остальные предпочитают использовать стационарные порталы. Единственное, что я знаю из древних рукописей, для облегчения совместного перехода нужен прямой диалог душ. Но я не знаю, что это такое. Так и не смог найти объяснение этим словам.

– Диалог душ, говоришь? – задумалась Вася, потирая рукой подбородок.– Ты знаешь, у меня есть кое-какие соображения на это счет. В нашем мире диалогом душ зовут банальный поцелуй. А у ювеналов отрицательное отношение к плотским утехам, поэтому ни слова и нет об этом.

– Поцелуй? – прошептал Светлан.– Вполне возможно, только я…

С этими словами он отпустил Васю из объятий и отвернулся.

– Я не умею целоваться, – закончил он, уже глядя в окно.

– Если ты думаешь, что я об этом не догадывалась, то зря. Господин регент – настоящий ювенал, об этом в Илларии любая собака знает. Мне только одно не понятно, а где ты научился пасьон танцевать?– с этими словами Василиса подошла и встала рядом, тоже глядя на пейзаж за окном.

– Я же не всегда был ювеналом, – усмехнулся мужчина,– ими становятся в двенадцать лет, когда в теле начинают просыпаться первые плотские желания. А Сергано тогда уже было шестнадцать. Его женский пол начал очень активно интересовать. Поэтому пасьон он учил на мне.

– Светлан,– Вася осторожно положила руку на мужское плечо, – это сложно отнести к достоинствам женщины, особенно с твоей точки зрения, но я целоваться умею.

– Тогда, наверное, стоит рискнуть. Только, давай сначала прорепетируем, – как-то обреченно выдохнул мужчина, накрывая ее ладонь своей.

С этими словами он замер, ожидая дальнейших действий со стороны девушки. Она же в ответ закинула ему руки на шею и прошептала:

– Ты очень высокий, я не достану. Наклонись.

Его величество медленно склонил голову к ее губам, а девичья рука соскользнула на мужскую грудь. Под ладонью Василиса почувствовала, как бешено бьется его сердце. Она немного потянулась ему навстречу, легко прикоснулась к твердым губам, которые тут же расслабились в ответ на мимолетную ласку. А затем осторожно захватила его нижнюю губу своим ртом, параллельно лаская ее языком. Господин ювенал всегда был очень хорошим учеником, поэтому он ответил ей тем же, лаская ее верхнюю губу. А потом, подчиняясь древнему инстинкту, захватил обе ее губы полностью в плен, врываясь в девичий рот языком и даря ей наслаждение, о котором она так давно мечтала.

Сколько прошло времени с тех пор, как они, вжимаясь друг в друга, «репетировали» не знает никто. Светлану пришлось все-таки прервать такое увлекательно занятие. Он с улыбкой коснулся уголка ее рта и выдохнул:

– Я услышал твою душу. Древние не врали.

Затем подхватил сумку с гаджетами, и снова заключил девушку в горячие объятия. Воздух загустел, подернулся дымкой, в следующий момент пришел в привычное состояние. И в эту же секунду Василиса почувствовала жгучую боль под правой лопаткой.

***

Окружающий мир потихоньку врывался в затуманенное сознание Василисы. Сначала появилось ощущение мягкой постели, которая заботливо окутывало уставшее тело. Девушка удивилась, почему на нее навалилась усталость, словно она накануне провела интенсивную тренировку. Но она очень давно не ходила на фитнес. Или ходила? Затем появились звуки. Кто-то шевелился и дышал рядом. Воспоминания стали просачиваться в ее воспаленный мозг.

– Светлан… – позвала девушка.

– Его здесь нет. Я отправила обоих мальчиков спать, – сообщил приятный женский голос.

Вася открыла глаза и увидела склоненное лицо Алесандрии.

– Слава богам, ты очнулась! – выдохнула с облегчением императрица. – Они оба трое суток просидели возле тебя. Я их отправила немного поспать, обещая, что сразу сообщу, как ты очнешься.

– А что случилось со мной? – непонимающее уточнила Вася. И в этот миг в ее тело вернулось еще одно ощущение. Под правой лопаткой что-то нещадно жгло. Девушка поморщилась от неприятных чувств.

Алесандрия тут же поднесла к ее губам какую-то жидкость, которая пахла травой:

– Выпей! – скомандовала она. Девушка безмолвно подчинилась приказу, сразу почувствовав облегчение.

– Легче? – уточнила венценосная сиделка.

– Спасибо, да! – ответила больная. – А что со мной произошло?

– Ты ничего не помнишь?

– Мои воспоминания обрываются в том месте, когда Светлан меня поцеловал… – потом вдруг нахмурилась и решила уточнить, – а с ним все в порядке? Он не пострадал?

– Да, он жив, здоров, что нельзя сказать про тебя. Та стрела предназначалась ему, теперь я обязана тебе за спасение уже и второго сына. Более ста лет назад я потеряла мужа, которого не смогла уберечь от такой же отравы. А ты смогла.

– Он хотел уйти один, но я не пустила. В тот момент поняла, что обратно уже не вернется, – закрыв глаза и содрогнувшись от воспоминаний, прошептала Василиса. – А что будет со мной? Я умру?

– Нет, милая, ты что! Основное действие яда – выкачивание магии из тела. Физические повреждения небольшие. А так как в тебе магии не было абсолютно, то и вреда большого она не принесла. Хотя приятным твое состояние вряд ли назовешь.

– А кто стрелял? – спросила девушка, прикрывая глаза. Она должна точно знать, кто хотел лишить ее любимого. В том, что они со Светланом любят друг друга она больше не сомневалась. Говорят же, что в первые пять секунд по поцелую женщина решает, подходит ей мужчина или нет.

– Это обратная сторона власти, милая, – горько усмехнувшись, ответила императрица. – Всегда есть те, кто хотят ее захватить, кому кажется, что на месте базилевса они будут действовать лучше. Только некоторые при этом думают о народе, а другие лишь о личном благополучии. Вашего возвращения ждали. Светлан всегда переходит в этот кабинет. Ошиблись они лишь в одном: никто не думал, что ювенал будет держать в объятиях девушку, которая примет удар на себя.

Со стороны коридора раздался звук торопливых шагов. Дверь в комнату резко отворилась, и на пороге возник регент со спутанными волосами и в мятой одежде. Таким Вася его никогда не видела. Глаза были красными, под ними красовались синие круги, а обычно гладковыбритые щеки, покрывала трехдневная щетина.

– Мама, ты обещала сразу сообщить, когда Василиса очнется! – гневно сверкнув глазами в сторону родительницы, накинулся с обвинениями на женщину вошедший.

– Тише, тише! – попыталась она его урезонить. – Девушка буквально минуту назад открыла глаза, а я думала, что ты наконец-то уснул!

– Я пытался уснуть, но тревога не дала. А тут меня потянуло обратно.

С этими словами он присел на край кровати и взял Василису за руку:

– Как ты себя чувствуешь? Я теперь тебе обязан жизнью.

С этими словами Светлан поднес ее хрупкую кисть к своим губам, а Вася заметила, как стоящая поодаль императрица улыбается краешком губ.

– Я сделаю все возможное и не возможное, чтобы ты с моим братом была счастлива…

Васька лишь застонала о разочарования, а старшая женщина закатила глаза, показывая свое отношение к словам и мыслям сына.

– Хватит раздавать глупые обещания, марш спать! – скомандовала Алесандрия сыну.

– Почему глупые? – немного обиженно выпятил нижнюю губу регент.

Вася мысленно улыбнулась: мама она и для правителя страны мама.

– Нельзя знать, что будет лучше для других людей, если даже сам с собой определиться не сможешь!

– Я могу…

Но договорить Светлану не дали. Женщинам не суждено было узнать, что он имел в виду. На пороге комнаты возник Сергано. Его вид был немного лучше, чем у Светлана. Просто борода на его щеках была более привычной.

– Тебя тоже сюда потянуло? – хмыкнула в сторону старшего сына императрица.

– Нет, – растерялся он, – мне слуги сказали, что Вася очнулась.

– Слава богу, хоть один адекватный! – ответила в никуда женщина.

– А что здесь происходит? Вася, как ты себя чувствуешь? – решил уточнить обстановку Сергано.

– Спасибо, Сергей Ильич, нормально, – почему-то покраснела Василиса. Ей было странно становиться свидетельницей этой семейной сцены и неоднозначных намеков Алесандрии.

– Один Светлан, второй-Сергей Ильич, надеюсь, что стану для тебя матушкой Сандрой, – развернулась к девушке императрица. – А вас чтобы через десять секунд здесь не было: ни первого, ни второго, иначе лишу сладкого на ужин!

Как ни странно, эта простая угроза сработала, и братья дружно вышли из комнаты.

– Почему он не хочет принять мою любовь? – не надеясь на ответ, все-таки спросила Вася.

Женщина не стала уточнять, что она имела в виду, ответив практически сразу:

– Он слишком благороден, слишком печется о благе ближних, и не всегда понимает, что наше счастье зависит и от его состояния души. А ювеналы – очень уперты, как говорят в вашем мире, ими движет ослиное упрямство. Иначе они не смогли бы быть ювеналами. И я надеюсь, что твоего терпения хватит, чтобы перевернуть мировоззрение Светлана, тем более он тебя тоже любит.

– А вы в это верите? Иногда я начинаю сомневаться в его чувствах, – тяжело вздохнула Василиса.

– Ты же его не видела, когда он держал твое бездыханное тело на руках. В ту секунду всем показалось, что ты умерла. Таково действие поглотителя магии. А мне показалось, что он сейчас ляжет и умрет рядом с тобой. Впервые в жизни Светлан не держал руку на пульсе государства. Впервые этим занялся Сергано. Он отправил стражников на поимку преступников, велел пригласить лекарей, пытался привести в чувства брата.

– А может это просто чувство вины?

– Вины? – передернула плечами женщина. – Скажи, когда чувствуют себя виноватым, целуют ли в губы и шепчут: «Только не уходи!», когда отдают до последней капли свою магию, чтобы вернуть тебя к жизни, когда плачут и не стыдятся своих слез. Скажи, это все похоже на бесчувственного и холодного ювенала?

Васька сама была готова разрыдаться от этих слов, живо рисуя в голове описанную картину.

– Вот и я про тоже, – продолжила монолог Алесандрия. – А почему ты стояла так близко к нему, что преступники тебя даже и не заметили? Вы как переходили?

Васька сразу зарделась, стыдливо прикрыла глаза и прошептала:

– Потому, что мы целовались…

– Даже так? – удивленно вскинула бровь женщина.– К сожалению, этого маловато, чтобы заставить его жениться, но мы что-нибудь обязательно придумаем.

После этого Алесандрия покинула покои Василисы, пообещав направить к ней слуг с обедом. Девушке срочно нужно было восстанавливать силы. Когда раздался стук в двери, Вася больная даже и не сомневалась, что это прибыл обед. Но на разрешение войти в ее комнату влетела Глаша.

– Господи, Васька ты жива и почти здорова! – начала тараторить Глашейра прямо с порога. – Мы с ума все сошли, узнав, что на тебя напали бунтовщики. Как это вообще произошло?

– Случайно, совершенно случайно, – откинувшись на подушки, ответила подруге хозяйка покоев. – Они ждали Светлана в кабинете, куда он всегда переходит, но не рассчитали, что я буду рядом. Поэтому стрела в меня и попала.

Уточнять подробности она не стала, так как не знала, о чем можно рассказывать, а о чем нет. Но Глаша уже зацепилась за факт, что она переходила вместе с регентом, остальное ее перестало волновать.

– А откуда вы делали переход? И почему вдвоем? – нетерпеливо комкая кружевной платочек в руках, уточнила подруга. Ее глаза прямо горели от возбуждения и любопытства. Она присела на краешек кровати и стала пытливо разглядывать подругу.

– Ничего такого, что ты успела себе нафантазировать, не было, – улыбнулась Вася, с весельем разглядывая вытягивающуюся от разочарования моську посетительницы, – мы ходили в мой мир для закупки программного обеспечения для магшетов.

– Для закупки чего? – еще больше вытянулось лицо подруги.

– Программного обеспечения для магшетов, – терпеливо повторила Василиса. – Глаш, но разве в этом суть? Это был просто деловой переход, который, к сожалению, завершился немного не так, как мы планировали.

– Ну да, – разочарованно протянула та. Но затем снова широко и загадочно улыбнулась и с полным восторгом в голосе провозгласила:

– Зато ты очнулась и успеваешь побывать на свадьбе!

– На чьей свадьбе? – сердце Василисы почему-то рухнуло куда-то вниз. И хотя императрица утверждала, что Светлан любит ее, но вдруг что-то утаивают, как часто делают с безнадежно больными, чтобы не портить последние минуты их жизни на белом свете?

– Наташка замуж выходи за начальника охраны! – выдохнула с триумфом в голосе Глаша. – Они даже положенного срока помолвки ждать не стали, так торопятся пожениться. Все невесты приглашены! И ты в том числе.

– Это того с веснушками, который на пасьон ее приглашал?

– Естественно, за кого же еще? Отхватила наша тихоня себе выгодную партию. Николас, между прочим, герцог, а это значит, что при титуле и при деньгах.

– Тебя так волнуют титулы? – зачем-то решила уточнить Вася, даже не подумав, что задела больную точку.

Глаша вся покраснела, смутилась и очень тихо проговорила:

– Раньше волновали…

– А сейчас?

– Сейчас кое-что изменилось. Но можно я пока об этом рассказывать не буду? Скоро сама все увидишь, – все еще смущаясь, ответила подруга. Девушка не стала ее пытать, тихо порадовавшись, что и у фи Орги, похоже, с личной жизнь все налаживается.

– У вас все взаимно? – только и уточнила она.

– Да, и он обещал пригласить меня на пасьон на свадьбе у Наташи, – еще сильнее залилась румянцем та.

– Глаш, я очень за тебя, за вас рада! Надеюсь, что все обернется только хорошим!

– Но он не из моего мира, и так волнуюсь, так волнуюсь, – уже более радостно прощебетала Глаша.

– Ну, ты даешь! – расхохоталась Вася над нелогичностью подруги. – Ты же когда на конкурс шла, собиралась замуж за иноземного императора, а тут вдруг стала волноваться на эту тему.

– Я не думала, что конкурс состоится, не рассчитывала в нем победить. А сейчас стало все таким реальным, да и Андрэ со свадьбой торопит.

– Андрэ? – округлила глаза Василиса. – Глаша, ты же не хочешь сказать, что это…

– Да, это Малахоль, – перебила ее подруга. – Только это пока секрет для всех.

– Обалдеть, – только и смогла вымолвить от удивления. – Я, честное слово, очень за тебя рада.

– Правда? – заулыбалась Глаша. Следующие полчаса Василиса выслушивала о том, как прекрасен знаменитый ведущий, в глубине души надеясь, что это реальные чувства.

***

После ухода подруги, принесли обед. Вернее, не обед, а чашку бульона с сухариками. Как объяснила верная Мерит, ее императорское величество Алесандрия сказала, что более тяжелая пища может пока оказаться вредной. Сначала Вася хотела возмутиться, что ее морят голодом. Но когда начала есть, поняла справедливости слов императрицы. Она с трудом осилила и так небольшую порцию. Правда, сил после этого заметно прибавилось, но всего лишь для того, чтобы уснуть крепким здоровым сном.

Во сне она видела Светлана. Сон был очень реалистичным, она ощущала на себе его горячие руки, нежные губы, которые целовали уголок ее рта, различала ласковый шепот. А так как это было лишь во сне, девушка решила не сдерживаться. Хотя наяву она себе такого бы не позволила, чтобы не напугать невинную ювенальскую душу. Она прижалась к нему, погладила по щеке и прошептала:

– Светлан, я так тебя люблю! Зачем ты отталкиваешь меня?

– Я не отталкиваю, а желаю тебе счастья с более достойным мужчиной, – даже во сне регент гнул свою линию.

– Почему вы, мужчины, так упрямы и не можете даже представить, что у женщины должна быть свобода выбора? Почему ты за меня решаешь, что будет лучше, а что нет? – с этими словами она притянула его лицо к себе и прижалась к сжатым в тонкую линию губам любимого.

Он выдохнул, не находя сил отказаться от столь заманчивого предложения и приник в жадном поцелуе к ее губам.

– Наяву бы так страстно целовался! – подумала Вася, прежде чем окунутся в водоворот страсти.

Его губы были везде: покрывали поцелуями щеки, прижимались к закрытым векам, ласкали чувствительную кожу шеи, а затем снова возвращались к губам, сминая и терзая их. Сильная рука вдавливала хрупкий женский стан в твердую мужскую грудь, вторая же ласкала ее спину, периодически бесстыдно опускаясь до упругой девичей попки.

Василиса невинной девочкой не была. Поэтому она прекрасно знала, чего хочет ее тело. И чтобы показать это желание мужчине, опустила руку к его паху, желая подарить ему интимную ласку. Но мужчина во сне вдруг напрягся, а затем Василисе резко стало холодно, и она открыла глаза. Мерно раскачивающаяся от удара дверь ее покоев явно дала понять, что ее только что спешно пытались закрыть. Похоже, это был не сон…


Глава 13

Но на явь тоже не походило, так как Василиса поняла, что больше не ощущает запаха: ни ванили, ни корицы, ни перца. Вывода напрашивалось два: или это был не Светлан, но тогда кто мог разговаривать с ней от его имени? Или это был все-таки сон. Только слишком уж реалистичны были чувства, слишком материально хлопала входная дверь, возмущенная чьим-то прикосновением.

Пока девушка предавалась размышлениям, в комнату вошла Мерит.

– Госпожа, ее величество сказала, что вы можете поужинать в обществе своих подруг. Лекари считают, что состояние здоровья уже позволяет.

– А ее величество всеми здесь так командует? – усмехнулась Вася, почему-то неприятно удивленная эти открытием.

– Но она же хозяйка замка, пока базилевс не женат. Вот когда вы выйдите за него замуж, тогда вы также будете командовать и отвечать за всех!– удивленно приподняв брови, возразила девушка.

– А почему ты так думаешь, что именно я стану женой базилевса? – улыбнулась в ответ на уверенность Мерит госпожа.

– Потому что об этом говорят все слуги в замке. А поверьте, они всегда знают все и больше всех, – уверила ее горничная.

– Даже в такой тонкой материи как любовь? – все больше веселилась Вася.

– Вы что считаете, что мы на любовь не способны? – обиделась Мерит.

– Мерит, – постаралась сгладить нелепую размолвку хозяйка, – я совершенно не хотела тебя обидеть. Просто еще сама не знаю, что меня ждет впереди. А вы все уже решили.

– Вы знаете, со стороны иногда бывает виднее, – примирительно улыбнулась девушка. – И мы же знаем о чем говорят не только хозяева, но и все обитатели замка.

– И за кого же меня сватают замуж? – поинтересовалась Вася.

– А вот это очень интересный вопрос, – хмыкнула горничная. – Госпожа императрица уверена, что вы обязательно станете женой ее сына. Но которого не говорит. А вы его любите?

– Кого? – свешивая ноги с кровати и пытаясь встать, уточнила Василиса.

– Одного из сыновей госпожи Алесандрии, – помогая ей подняться, уточнила Мерит.

– Одного люблю, но это не факт, что он все-таки решит на мне жениться и станет базилевсом. Скорее наоборот.

– Ювенал? – охнула горничная, прикрыв от поразившей ее мысли рот ладошкой.

– Ювенал, – тяжело вздохнув, согласилась она.

Мерит же тем временем натянула на Василису халат и помогла ей дойти до кресла, которое стояло возле стола. Тут же в комнату вошли лакеи и стали накрывать стол на три персоны. А еще через пять минут вошли Глаша и Наташа.

– Васька как я по тебе соскучилась! – кинулась к ней обниматься Наташа.– Мне надо столько тебе рассказать, столько рассказать!

– Я догадываюсь, – улыбнулась Василиса, – ты ответь на главный вопрос: ты счастлива?

– Я? – подруга покраснела до корней волос, – очень! Понимаешь, если брать с точки зрения банальной выгоды, то дома мне такой брак даже бы и не светил. И при всем этом я люблю Николаса! Он такой нежный, такой ласковый…

– Что они даже не дотерпели до свадьбы! – вставила свои пять копеек Глаша.

Васе казалось, что краснеть дальше уже не куда, но у Наташи, оказалось, был запас.

– Ну, мы же все равно женимся! – стыдливо пряча глаза, передернула плечиками Наташа.

– Да это же прекрасно!– приобняла подругу Вася. – Если такую тихоню как ты, мужчина сумел уговорить, а тебе понравилось, то у ваших отношений хорошее будущее.

– Девчонки, у него такие руки! – тут же закатила глаза Наташа. – Они очень сильные, но могут быть такими нежными, что мне кажется, я улетаю от его ласк в неведомые дали.

– Эх, одна я осталась непросвещённая! – шутливо огорчилась Глаша.

– Да немного тебе в неучах ходить! – подколола ее тихоня.

– Глаш, а ты уверена, что Малахоль именно тот мужчина, который тебе нужен? – решилась на вопрос, который мучил с самого начал, Василиса.

– А почему ты сомневаешься? – возмутилась девушка.– Он меня любит, а я его!

– Просто, понимаешь, творческие люди… они, как бы правильно выразится, непостоянные натуры. Не боишься, что через какое-то время у него появится новая муза? – попыталась объяснить свои мысли Василиса.

– Вася, я может и наивная дурочка, но не настолько! – возмутилась, гневно сверкнув глазами, Глашейра.– Я замуж пойду только через пасьон!

– А при чем здесь пасьон? – удивилась подруга. – Девочки, или я чего-то не знаю?

– А при том, что это не только ритуальный танец, но еще и магический. Мужчина, станцевавший его с девушкой, будет до конца жизни с ней связан, – дала объяснение вездесущая Наташа. – Поэтому, он сейчас и вышел из моды. Мужчины боятся рисковать.

– Это получается, что станцевав со мной пасьон, Светлан привязан ко мне до скончания века? – округлила глаза Вася.

– Честно говоря, не знаю, – покачала отрицательно головой Наташа.

– И где это я смогу узнать? – в пытливом мозгу Алескеровой тут же закрутились шестеренки, строя различны версии.

– Боюсь, что только у самого регента! – усмехнулась подруга. – Кстати, как у вас с ним дела?

– Да развратила она его… – дурашливо растягивая слова, выдала Глаша.

– Не поняла, как развратила? – посмотрела на подругу тихоня.

– Целоваться научила ювенала! – продолжила та. Вася же в ответ на слова подруги только покраснела. Похоже у них сегодня вечер интимных признаний.

– А еще, пока я сегодня спала, кто-то был здесь, целовал и гладил меня. Но я же, обычно, ощущаю запах эмоций Светлана, но сегодня его не было. В итоге, когда открыла глаза, успела заметить только дверь, которая шевелилась от сильного хлопка, – задумчиво поделилась своими мыслями Вася.

– Милая моя, целованный ювенал – это уже не ювенал. Сейчас его запах для тебя ослаб. Потом когда вы станете близки, пропадет совсем. Ты его будешь ощущать только на очень близком расстоянии, – расставила все точки над i Наташа.

Тут пришли слуги и накрыли ужин. Девушки оставили щепетильные темы на потом, обсуждая свои наряды на предстоящее мероприятие. Тем более что Наташа попросила их быть подружками, а, следовательно, они должны были надеть платья сиреневого цвета по традициям Илларии.

***

А тем временем конкурс продолжался. Девушки ходили на свидания, устраивали различные состязания. Вася же была полностью погружена в работу. Аудиторство далось ей легко. Появление современных программ сделало работу еще проще и интереснее. Местные счетоводы уже от калькулятора пришли в полный восторг, а осваивание 1С-ки приравняли буквально к осваиванию нового вида магии. Хотя для жителей другого мира и других возможностей, возможно, так оно и было. Когда же девушку вытаскивали для участи в очередном групповом свидании, она ничего, кроме легкой досады не испытывала.

      А еще странным было поведение Светлана. Он разом перестал от нее бегать, но, казалось, перестал проявлять к ней сексуально6е влечение. Почти каждый вечер регент приглашал девушку на ужин или на прогулку. Это были приятные вечера дружеского общения, когда они разговаривали ни о чем и обо всем на свете. Они научились смеяться в обществе друг друга. И если для Васи это было естественно, то для ледяного принцы выглядело несколько необычно. А он оказался еще тем шутником и балагуром, но этот факт государственный мужи и приближенные держали в строжайшей тайне.

Девушка понимала, что их отношения переходят на новый уровень. Уровень доверия и привязанности. Если в этот день они не виделись, то Василисе казалось, что он прожит зря. И она очень надеялась, что Светлан испытывает такие же чувства. Только вот запах корицы теперь стал почти недосягаем для ее носа. Лишь когда она подходил очень близко, она ощущала пьянящие нотки. И это успокаивало.

Незаметно пролетело время, наступил день свадьбы Наташи и Николаса. Вася испытывала радость за подругу, в тоже время было интересно посмотреть на обряд чужого мира. Она справедливо полагала, что свадьба от того, что принята на Земле, должна отличаться. Тем более даже в ее родном мире в каждой стране были свои отличия.

И первое отличие было в том, как входит невеста в храм. В России обычно браки заключаются в ЗАГСе. Невеста с женихом идут вместе, под руку. В католических и протестантских странах невеста идет к алтарю в храме под руку с отцом. В Илларии же невесту ведут две подруги, а родители и жених ожидают у алтаря. Причем подруги идут не просто так, а прячут будущую жену под покрывалом, и цвет чистоты и девственности не белый, а нежно сиреневый.

У Наташи роль подружек исполняли Василиса с Глашей. Так как Глаша была ростом самая высокая, то было решено, что она пойдет сзади, а Вася впереди. Им выдали большое покрывало с кистями по углам. Девушки четыре дня репетировали, как правильно двигаться по проходу. Оказалось, что это не просто так идти красиво под музыку, чтобы не сбиваться с шага. И вот наступил торжественный день.

***

Наташа была ослепительно красивой. Сиреневое платье плотно облегало стройный девичий стан, расходясь в низу широким подолом. Сзади за ней тянулся шикарный шлейф, украшенный голубыми розами по краю. Высокую прическу украшала диадема с голубыми аметистами. Но самым красивым украшением были сияющие глаза невесты. Девушки выстроились в отрепетированную фигуру и с первыми звуками музыки шагнули на центральную дорожку храма.

Вася шла впереди и видела, как повернулся в ожидании суженой Николас, как вытягивали шеи наиболее любопытные гости. Но ее взгляд привлекли две другие фигуры в белых мундирах. Друзьями жениха на этом бракосочетании были регент и базилевс. Длинные волосы Светлана были сегодня забраны в низкий хвост, а его худощавая фигура в мундире вдруг стала величественной и смотрелась на равных с широкоплече фигурой старшего брата. Головы обоих величеств украшали золотые венцы, символы власти.

Светлан же заметив, кто идет впереди, забыл обо всем на свете и не отводил взгляда от Васиного лица, правда, первоначально просканировав тонкую фигурку, завернутую в струящийся шелк. А девушке показалась, что не подруга идет к алтарю, а она сама летит навстречу своей судьбе. А там ждет ее суженый. Но это продолжалось роно две минуты, пока они шли по проходу. Около алтаря девушки опустили концы покрывала и передали невесту в руки ее отца. Он же взял Наташу за руку и положил ее ладонь в протянутую руку коленопреклоненного начальника охраны. Николас поцеловал кончики пальцев любимой и встал рядом с ней, чтобы произнести слова клятвы.

Вася не заметила, как оказалась стоящей плечом к плечу с регентом. Она прикрыла глаза и мысленно представляла, что это им сейчас рассказывают о главных принципах семейной жизни, которые, кстати, ничем особенным не отличались от земной: любить, уважать, почитать… Она даже не заметила и не поняла, как ее пальцы оказались переплетенными с твердыми пальцами стоящего рядом мужчины, который большим пальцем поглаживал ее ладонь.

Когда же служитель храма произнес:

– Объявляю вас мужем и женой. Можете поцеловать невесту первым супружески поцелуем! – Светлан резко выдохнул, как бы прогоняя наваждение, и сделал шаг в сторону, оставляя девушку стоять одну. Сказка и мечты опять резко оборвались.

После обряда в храме все гости и приближенные отправились в родовое гнездо герцога Николаса Лимба на праздничный бал в честь бракосочетания. Бальный зал был украшен белыми и сиреневыми цветами, под потолком горели тысячи магических светильников, а у стен стояли накрытые столы для фуршета. Официальная часть завершилась, и началось веселье. Молодые буквально светились от счастья и как-то очень подозрительно быстро покинули гостей. Но, думаю, никто их не стал осуждать.

После открывающего полонеза, который Вася уже вполне привычно танцевала со Светланом, мужчина подошел к ней второй раз через пару танцев с приглашением. Она, конечно же, не отказала, но с сожалением подумала, что лучше бы это был фласидез. Он бы позволил насладиться объятиями любимого. После Светлана ее пригласил Сергано.

– Как настроение, соседка! – улыбнулся, демонстрируя свои обаятельные ямочки на щеках базилевс.

– Все отлично, Сергей Ильич! – ответила улыбкой на улыбку девушка, подхватывая свободной рукой шлейф от платья. Он хоть и не был длинным, но требовал определенной сноровки во время танцев.

– Вась, не удивляйся моему вопросу и постарайся ответить на него взвешенно и честно. Ты в меня влюблена? – серьезно глядя в зеленые глаза партнерши, вдруг спросил ее мужчина.

Девушка от удивления открыла рот, затем закрыла, округлила глаза и, наконец, собравшись с мыслями, произнесла:

– Вы же знаете, что нет! Я к вам отношусь скорее как к старшему брату.

Сергано широко улыбнулся и слегка прижал ее к себе, чтобы не столкнуться с другой парой:

– Вот и отлично! Поэтому я попрошу тебя ничему не удивляться, чтобы не произошло и верить мне. Я тебя очень люблю, – усмехнулся он, глядя в ее вытянувшееся лицо, – но как младшую сестренку. И очень люблю своего младшего брата, поэтому сделаю все, что необходимо для вашего счастья.

Девушка вздохнула, покачала головой и, слегка отстранившись от него, задала вопрос:

– Тогда объясните мне, как мужчина, почему он наши чувства раскачивает на качелях? Почему он даже сегодня во время церемонии держал меня за руку, а потом резко отпустил и сделал вид, что ничего не было? Почему он может меня со страстью целовать, а затем оттолкнуть, как что-то ненужное?

– Сначала ответь на мой вопрос, – улыбнулся базилевс, – зачем мальчишки на земле бьют девчонок по голове портфелем?

– Я не знаю, – пожала она плечами, – но очень часто таким вот странным образом проявляют свою симпатию.

– А потом дергают за косички, обзываются, отбирают книжки… Это так они учатся контактировать с противоположным полом, пытаются показать свои чувства, а потом сами их пугаются, – с грустью в голосе ответил Сергано. – А потом они взрослеют и становятся мужчинами, которые уже знают, как доставить удовольствие женщине, как ее завоевать. Перестают бояться отношений. А этот проклятый орден оставил моего брата в том далеком возрасте. Он умен и силен во всех областях жизни, но непостижимо глуп, когда дело касается тебя. И мне очень хочется верить, что он успеет повзрослеть до окончания отбора.

– Я тоже очень на это надеюсь, – вздохнула девушка, непроизвольно сжимая рукав парадного мундира, который оказался у нее под рукой.

– Василиса, а если судьба повернется так, что тебе придется выйти замуж за меня? – испытующе посмотрел Сергано в лицо партнерши. – Не пугайся, я надеюсь, до этого не дойдет. Но все-таки хотел бы знать ответ.

– Я постараюсь полюбить вас и стать хорошей женой, если на то будет воля богов, – ответила она, не задумываясь, – хотя верю, что этого не произойдет.

– И я постараюсь полюбить тебя и стать тебе хорошим мужем… – как клятву выдохнул слова Сергано.

***

Свадебная вечеринка подходила к концу. Зазвучала музыка фласидеза. Василиса вздохнула, вспоминая, как нежно обнимал ее Светлан в прошлый раз. Как она прижималась к его груди, как ее обволакивал аромат корицы. Но сегодня лимит в два танца уже был исчерпан, и девушка решила, что нужно исчезнуть от взоров местных кавалеров, чтобы не обижать отказом никого из них. И вдруг над ее ухом откуда-то сбоку раздался знакомый баритон:

– Госпожа Алескерова, разрешите пригласить вас на танец!

Василиса медленно повернула голову, все еще не веря в то, что все происходит наяву, и уперлась глазами в улыбающуюся физиономию регента.

– Но, ваше величество, это же будет уже третий танец! – возмущенно прошептала она.

– У вас на земле разве считают количество танцев, которые можно танцевать друг с другом? – спросил мужчина, склонив голову на бок и разглядывая ее лицо.

– Нет, у нас это было лет двести назад. Теперь нет таких ограничений, – пожав плечами, ответила она, глядя в холодные голубые глаза, которые стали заполняться золотом.

– Так вы позволите? – нетерпеливо переспросил мужчина, протягивая к девушке руку. – В конце концов, пока еще законы в этой стране подписываю я, и мне под силу их изменить.

– Боюсь, это уже не спасет моей репутации, – вздохнула она, все же вкладывая свою руку в его ладонь.

– А тебя это так сильно волнует? – притягивая ее в объятия, уточнил регент.

– Я же участница отбора и должна подчиняться нормам и правилам Илларии, – ответила девушка, прижимаясь всем телом к мужчине вопреки своим словам.

– Тебя должно волновать лишь мнение Сергано, а мне кажется, что его это вполне устроит. А мнение остальных не должно волновать императрицу, – усмехнулся он, шевеля своим дыханием волосы на ее виске.

– А на каком основании вы, ваше величество, обнимаете будущую императрицу, которая должна стать женой вашего брата? – разозлилась Василиса. При этом она хотела отодвинуться, но он ее не выпустил из объятий.

– Потому, что я не могу этого сделать. Слишком глубоко ты вросла в мою душу, слишком часто я вижу тебя во сне, слишком я тебя люблю.

– Но… – начала возражать она, но мужчина не дал ей закончить:

– Ничего не говори, ладно? Просто побудь со мной.

И что ей оставалось делать? Девушка уютно устроилась в его объятиях, положив голову на вздымающуюся от переполнявших чувств грудь мужчины, закрыла глаза и стала слушать, как бешено бьется его сердце. Ее ноздри щекотал ненавязчивый коктейль из запаха морозной свежести и корицы, а спину гладила горячая мужская ладонь. А его простые слова: «слишком я тебя люблю», окрасили вечер в яркие краски, даря надежду на лучшее.

Музыка замолкла. В этот раз Светлан не сбежал. Он выпустил ее из объятий, но остался стоять рядом. И Василиса чувствовала его руку, которое легко соприкасалось с ее плечом. Зал весь замер в ожидании пасьона. После его исполнения нынешними молодоженами, к танцу вновь вернулся интерес: а вдруг кто-то вновь рискнет связать себя узами через него?

В тишину зала ворвался голос Малахоля:

– И так, дамы и господа! Мы заканчиваем репортаж со свадьбы участницы отбора Натанашаэль мир Торим и герцога Николаса Лимба ор Глар. Пожелаем же счастья молодым и долгой и счастливой жизни! А сейчас я предоставляю слово его императорскому величеству базилевсу Сергано!

Василиса с любопытством посмотрела на Сергея Ильича, который важно подошел к микрофону, при этом почувствовала, как напряглось тело Светлана.

Базилевс же окинул взором толпу, улыбнулся, демонстрируя свои знаменитые ямочки, которые свели с ума не одно красавицу и начал говорить:

– Дорогие наши подданные, дорогие участницы отбора! По условиям конкурс еще должен был длиться три месяца. Но я уже сделал свой выбор.

После этих слов Василиса вопросительно посмотрела на Светлана, но он отрицательно покачал головой, подтверждая, что тоже не в курсе решения брата. Оратор же продолжал:

– Поэтому отбор прекращается. Через неделю будет бал, на котором я оглашу свой выбор.

Зал взорвался аплодисментами и крикам. Лишь стоящие рядом регент и землянка застыли в непонимании. Похоже, Сергано им обоим что-то недоговаривал. А в мозгу Василисы сразу прозвенели тревожные звоночки после вчерашнего странного разговора с базилевсом. Но при этом она вспомнила его просьбу, верить ему. Светлан же молчал, по его лицу было видно, что он огорошен не меньше девушки.

А инициативу опять перехватил Малахоль:

– А сейчас перед закрытием бала я хочу сообщить, что и мое сердце не осталось в стороне, и я нашел ту, с кем бы хотел разделить мою жизнь.

Женская половина зала выдохнула и замерла в ожидании. Андрэ был не менее популярен, чем правители, и о нем мечтала если не каждая, то каждая вторая девушка Илларии точно. Под своды зала полились плавные звуки пасьона, а знаменитый ведущий, сняв с себя микрофон, уверенным шагом направился в сторону смущенной Глашери, встал перед ней на колено, покорно опустил голову и протянул руку. Глаша залилась краской, охнула, закрыв рукой рот, а затем вложила свои пальцы в мужскую ладонь. Зал в очередной раз зааплодировал, а счастливая пара вышла на середину и начала свой танец любви.

По окончании бала Светлан, не говоря ни слова, положил руку Василисы себе на локоть и повел в сторону девичьих покоев. Девушка лишь только и успела поймать несколько удивленных взглядов, проводивших их пару. Большинство же, по-моему, уже привыкли к вниманию холодного регента-ювенала к этой юной землянке, и особого интереса не проявляли. Молодые девушки не смотрели на него, считая слишком надменным и неприступным, а мамашам не нравилось то, что он ювенал и всего лишь регент. Поэтому из списков потенциальных женихов Светлан был вычеркнут, по крайней мере, до конца отбора. Вот когда Сергано взойдет на трон с молодой женой, младший брат снова обретет популярность.

У дверей его величество слегка поклонился, поцеловал кончики пальцев Василисы, и, поглаживая ее запястье большим пальцем рук, проговорил:

– Спокойной ночи, моя любовь!

– Светлан, а ты больше мне ничего не хочешь мне сказать? – пытливо заглянула в его лицо девушка.

Что она хотела от него услышать, собственно и сама не знала. Но в свете его сегодняшних признаний в любви, думала, что он хоть что-то еще прояснит, а может даже и намекнет на их совместное будущее.

– Я и так сказал слишком много! – ответил мужчина, поднимая руки вверх, как бы признавая свое поражение. – До встречи!

После этого круто развернулся на пятках и очень быстро ушел.

– Сбежал в очередной раз! – только и оставалось констатировать Васе. – Но сегодня, похоже, мы еще продвинулись на один шаг вперед!

Когда она зашла в комнату то увидела на столе белый конверт, которого здесь явно не было, когда она уходила. Девушка с любопытством взяла бумагу в руки и развернула.

Василиса!

Тебя, скорее всего, удивили мои заявления. Поэтому еще раз прошу: верь мне! И, что бы ни происходило, не удивляйся. И, пожалуйста, ради твоей любви и любви моего брата, пройди все, что уготовано до конца. Не бойся и не пытайся сбежать раньше срока.

Твой старший брат Сергано.

P.S. Если же он вдруг наберется смелости и зайдет к тебе, скажи, что это письмо от родителей. Не хотелось бы, чтобы Светлан знал о нашем маленьком заговоре против него.

Вася только грустно улыбнулась. Светлан сегодня, конечно, сделал громадный шаг вперед, озвучив наконец-то свои чувства вслух. Но она понимала, что это еще ничего не значит. И не факт, что он попросит стать его женой. Вот и в комнату он к ней не зашел, и не поцеловал на прощание, хотя и мог. И кто поймет этих ювеналов, которые застряли где-то между двенадцатью и тринадцатью годами своего отрочества.

***

С понедельника настали горячие денечки. Аудиторам в срочном порядке предстояло закончить всю работу, так как господин базилевс объявил об окончании отбора, а, значит, приблизил передачу власти. Вся бригада работала в аврально режиме по 10-12 часов в день, и Василиса в том числе. Поэтому для нее как гром среди ясного неба прозвучал приказ базилевса всем участницам явиться в его кабинет. Мысленно отругав себя, что отбор, вообще-то, в первую очередь, девушка извинилась перед коллегами и направилась к его величеству. У дверей кабинета уже толпились остальные девушки в ожидании высочайшей аудиенции.

– Все собрались? – спросил, выглянувший из-за дверей господин Левингстоун. Получив утвердительный ответ, кивнул головой и открыл шире двери, приглашая конкурсанток внутрь. Девушки молча зашли, затаив в душе любопытство и страх, и выстроились вдоль стеночки.

Сергано восседал в массивном кресле с имперскими регалиями. Наверное, этот предмет мебели можно было бы назвать троном, но троны подразумевают под собой высокую жесткую спинку, которая заставляет сидящих держать царственную осанку. А это было удобное ортопедическое кресло, которое позволяло сидящему в нем человеку не уставать во время долгой работы. На голове базилевса сиял золотой венец – символ императорской власти, а на плечи была наброшена красная бархатная мантия. Только выглядывающие из-под нее джинсы делали весь образ немного комичным. Вася хихикнула в кулак, но остальные не поняли ее веселья и грозно шикнули. Девушке пришлось тоже замолчать и постараться осознать серьезность момента.

Сергано окинул всех орлиным взором и начал явно заготовленную заранее речь:

– Дорогие конкурсантки! Я рад приветствовать оставшихся на отборе. Благодарю вас за проявленное терпение и верность данному слову. Через три дня пройдет финальный бал, на котором я оглашу свой выбор. И мне очень бы не хотелось оказаться в ситуации, когда моя потенциальная жена не разделяет моих чувств. Во время свиданий вы все были любезны, интересны и покладисты. Очень надеюсь, что все эти качества сохранятся, когда одна из вас станет императрицей. Поэтому сегодня вам предстоит подписать еще один договор. Вы сейчас должны подумать, будете вы это делать или нет, так как он предполагает, что та, кто выиграет отбор, обязуется стать моей женой, не смотря ни на какие препятствия и чувства. Надеюсь, я все понятно объяснил?

Последняя фраза уже была произнесена будничным тоном, который резко отличался от пафосного начала.

Девушки согласно закивали головами, понимая, что от них требуется. А Сергано при этом внимательно смотрел в глаза Василисы, ища ответ на вопрос, дошло до нее положение дел или нет. При этом он взял в руки конверт и начал крутить его, как бы давая девушке намек на письмо, которое оставил в ее покоях. Вася задумалась, но решила все-таки поверить в очередной раз базилевсу, тем более он никогда ничего плохого ей не делал. Она еле заметно улыбнулась и кивнула головой. Мужчина ответил улыбкой, давая понять, что услышал ее, и положил конверт на место.

Слово взял Олег Генрихович:

– Дорогие конкурсантки, сейчас вы подходите к столу и ставите подпись на своем варианте договора. Для этого в каждом экземпляре имеется две клеточки. Одна из них предназначена для подписи со значением «да», другая – «нет». О том, кто остался в отборе, все узнают лишь в финальный день. До этого информация останется строго конфиденциальной.

Когда очередь дошла до Васи, она еще раз внимательно посмотрела в договор, набрала полную грудь воздуха и, если можно было бы писать с закрытыми глазами, сделала бы это непременно. А так резко выдохнула и поставила размашистый росчерк в графе «да», отдаваясь на волю судьбы. Основным фактом, который заставил сделать ее именно так, было то, что это позволит остаться в Илларии еще на какое-то время. А это значило, что у нее появлялся дополнительный шанс для того, чтобы разбить хрустальную скорлупу ледяного принца Светлана.


Глава 14

В четверг аудит был завершен. Счастливый Неодим отправился с докладом к регенту, а остальные мужчины в ожидании начальника, завалили Васю комплиментами.

– Если бы не твои программы на магшетах, нам бы еще три месяца потребовалось! Или бы в отчетах было море ошибок, – твердили мужчины наперебой.

А Вася лишь довольно улыбалась и благодарила коллег за комплименты.

– Так, ребята, все собираемся и на прием к его императорскому величеству! – скомандовал вернувшийся начальник. Мужчины беспрекословно подчинились, и девушка, естественно вместе с ними.

Когда они вошли в рабочий кабинет регента, Вася краем глаза отметила появившееся кресло, точно такое же, как у Сергано. Похоже, правители Илларии решили с комфортом не только магшетами пользоваться, но и получать другие блага иных цивилизаций. Только одет Светлан был иначе, чем брат. На нем был привычный темный сюртук и обтягивающие брюки. Из-под сюртука выглядывала белоснежная рубашка с расстегнутым воротом без малейших признаков галстука. Светлые волосы были заплетены в косу.

У Васи вдруг промелькнула мысль: а кто ему заплетает волосы? Неужели так аккуратно можно это делать самостоятельно? Она сколько не пыталась, красивых французских косичек у нее не получалось, поэтому в повседневной жизни она закалывала свою гриву в низкий пучок. И лишь на торжественные мероприятия делал прически или распускала волосы.

Затем взгляд девушки переместился на стройные ноги монарха. Сюртук был расстегнут, поэтому не скрывал узких бедер. А у Васи промелькнула еще одна неприличная мысль, что чем старше становится женщина, тем ниже разглядывает мужчину. Лишь молоденькие девочки восторгаются женственно красивыми лицами. А чем ближе к тридцати годам и старше, тем больше вероятность застрять где-то на средине мужского туловища.

Прервав свои размышления, девушка заметила, что все мужчины молча смотрят на нее и ждут, когда она вернется из своего мысленного путешествия.

– Намечталась? – улыбнулся Светлан.

– Хорошо, хоть не спросил «насмотрелась», – подумала она, а вслух сказала:

– Простите, ваше величество, я вся во внимании!

– Я собрал вас здесь, чтобы поблагодарить за проделанную работу. Вы ее завершили очень быстро и, надеюсь, качественно.

Мужчины тут же начали петь дифирамбы Василисе, но Светлан отмахнулся:

– Я в курсе, какова ее заслуга! Поэтому для госпожи Алескеровой у меня особая награда. Я ее наделяю титулом герцогини ори Нори, а также дарую земли и особняк в столице Илларии.

Мужчины одобрительно зашумели. Поздравляя новоиспеченную герцогиню, а Василисе лишь оставалось с улыбкой принимать поздравления. Остальные же аудиторы были отмечены хорошими денежными премиями. Вася отметила про себя, насколько отличаются в общении с людьми Сергано и Светлан. Если первый все-таки ведет себя несколько наигранно, то второй очень даже просто и дружелюбно, несмотря на разницу в статусах с приближенными, хотя прозвище Светлана явно этому не соответствует. Когда все похвалы и поощрения были розданы, посетители потянулись к выходу. Регент же остановил Василису:

– Госпожа Алескерова, задержитесь немного!

Вася естественно притормозила. А Светлан вдруг подошел к ней близко-близко и заключил в объятия, крепко прижимая к своей груди.

– Как я по тебе соскучился! – прошептал он в ее волосы. А девушка блаженно закрыла глаза и положила голову на грудь любимого, вдыхая тонкий коктейль его ароматов, который теперь ощущался лишь на очень близком расстоянии.

Затем сильные пальцы мужчины приподняли девичье лицо, а горячие губы накрыли ее приоткрывшийся от удивления рот. Такого внезапного проявления чувств она совершенно не ожидала, что делало этот сюрприз еще боле приятным. Отдавшись яркому проявлению страсти, Вася поняла, что в этот момент ощущает себя по-настоящему счастливой.

Прервав поцелуй, мужчина заглянул в девичьи глаза, погладил костяшками пальцев ее щеку и заговорил внезапно охрипшим голосом:

– Я ведь уже сказал, что люблю тебя?

Девушка, улыбаясь во весь рот, не смогла справиться с эмоциями и в ответ лишь кивнула головой, все еще не веря в свое счастье. Затем, потянувшись за ответным поцелуем, прошептала, так голос внезапно исчез от волнения:

– И я люблю тебя!

Мужчина крепче прижал ее хрупкое тело к себе, терзая страстью податливые девичьи губы. Когда ей казалось, что сердце выскочит из груди, а она умрет от переполнявших эмоций, Светлан немного отстранился, но не выпустил девушку из кольца рук, снова заглядывая в ее лицо, словно ища ответы на волновавшие его вопросы.

– Завтра вас всех пригласит Сергано и попросит подписать договор. У тебя теперь в Илларии есть дом и титул, ты можешь отсюда не уезжать. Поэтому, если ты действительно меня любишь, не ставь свою подпись в колонке «да».

У Василисы словно выбили воздух из легких, она побледнела, прижала руку к сердцу. Светлан даже успел испугаться:

– Милая, что с тобой?

– Я уже подписала этот чертов договор… – только и сумела прошептать девушка обескровленными вмиг губами.

– Как подписала? – не понял мужчина. – Его же должны подписывать накануне финала. И зачем ты это сделала?

– Зачем – я объясню легко. На тот момент это была единственная возможность остаться рядом с тобой еще на какое-то время, я надеялась, что ты все-таки передумаешь делать из меня императрицу и признаешься в своих чувствах. А почему в это время, спроси у своего брата, – пожала плечами она. Страх в тот же миг сковал ее сердце. Но почему так происходит: только-только появляется надежда на лучшее, и вдруг бац и все…

– Прости, я конечно, виноват перед тобой, что тянул до последнего, предавался сомнениям, – с этими словами регент взял девушку за руки и посмотрел в глаза. – Но ты отдаешь отчет себе, что значит эта подпись? Может я ошибался, и ты реально хочешь стать его женой?

– Сергано обещал, что это все делается для нашего с тобой блага. Я люблю тебя и хочу быть с тобой. Власть меня не прельщает.

Мужчина закрыл глаза, провел рукой по лицу и горестно выдохнул:

– Обещание к делу не пришьешь!

– Почему не пришьешь? – возразила девушка, – у меня есть его письмо!

– А я могу на него взглянуть? – поинтересовался мужчина.

– Да, конечно. Только оно у меня не с собой, а лежит в комнате.

Светлан тут же прижал Василису к себе и через секунду они стояли посередине ее покоев. Она быстро подошла к тумбочке, достала белый конверт и протянула его гостю. Регент медленно развернул бумагу и стал внимательно вчитываться, словно пытался прочитать какую-то информацию между строк.

– Вась, я честное слово не знаю, что он затеял. Но ты готова в случае чего уйти в свой мир? – спросил он, отрывая взгляд от листа.

– С тобой? – уточнила она. И получив утвердительный кивок, уверено произнесла, – хоть на край света!

– Ты уверена? – замер он в ожидании подтверждения слов.

– Уверена. Но согласен ли ты на это? – усомнилась она, глядя ему в глаза.

– Я уверен только в том, что жить без тебя уже не смогу. Мы обязательно что-нибудь придумаем. А мне стоит поинтересоваться у брата, что он затеял!

– Может он просто хотел вызвать твою ревность и подтолкнуть тебя к действиям? – предположила Василиса.

– Возможно. Тогда поищем способ переписать договор, чтобы освободить тебя от обязательств.

– А просто взять и переписать разве нельзя? – удивилась землянка.

– Нет, он магический. И его уничтожение приведет к непредсказуемым последствиям. На моей памяти такого еще не происходило. Помню, лишь в седой древности был такой прецедент, но чем закончился, не знаю.

С этими словами, Светлан притянул девушку в свои объятия и захватил ее губы своими, словно хотел передать ей частицу своей души. А ей только и оставалось, что поверить в лучшее, надеясь на благородство Сергея Ильича.

Светлан, недолго думая, сразу из покоев Василисы отправился к своему брату. Каково же было его удивление, когда он не обнаружил Сергано на месте. Тогда решил подождать до ужина. Обычно вечером братья всегда собирались вместе, к ним обычно присоединялась и вдовствующая императрица. Но и позже брат так и не появился.

– Матушка, а где у нас Сергано? Почему сегодня с нами не ужинает? – поинтересовался регент у родительницы.

– А он разве тебе не сказал? – удивилась вопросу сына Алесандрия. – Ему срочно понадобилось куда-то уехать по делам.

– По-моему, у него самое срочное дело на сегодня – отбор, – отрезал Светлан. Что-то эта странная отлучка ему совершенно не понравилась.

– У меня это поездка тоже восторга не вызвала, – вздохнула матушка, – лучше бы с девушками больше времени проводил. Ты, кстати, не знаешь, кого он собирается выбрать?

– Точно не знаю, но у меня появилось серьезное подозрение, что это будет Василиса Алескерова, – хмуро выдал предположение регент.

– Но он же прекрасно осведомлен о том, что ее любишь ты? – округлила глаза императрица, а потом торопливо закрыла рот ладошкой, решив, что раньше времени выдала свои подозрения о чувствах младшего сына.

– Ладно, мама, не смущайся! Это уже не тайна, что твой младший сын-ювенал влюбился, – тепло улыбнулся Светлан ей. – Я уже и самой девушке признался в чувствах.

– А что она? – глазки женщины тут же заблестели от любопытства.

– Пообещала быть со мной и в радости и горе.

О том, что им, возможно, придется покинуть Илларию, Светлан говорить пока не стал, чтобы не расстраивать раньше времени Алесандрию. К ней совсем недавно вернулся старший сын. Сообщать о том, что младшему, возможно, придется уехать в изгнание раньше времени не хотелось.

– Она хорошая девушка, – улыбнулась императрица. – А главное, сумела растопить твое сердце.

– И сделал это так непринужденно и легко, что даже я сам не заметил, как оказался опутан любовью, – поддержал ее сын. В этот момент он понял, что признания даются сложно лишь в первый раз. А когда чувства озвучены, то о них хочется кричать на каждом углу. И расспросы матери вызывали в нем не глухое раздражение, как было раньше, а приятное чувство удовольствия.

– Спокойной ночи, мама! – попрощался Светлан. – Если вдруг Сергано объявится, а ты увидишь его первой, передай, чтобы зашел ко мне!

– Конечно, дорогой! – ответила она, целуя склоненную голову сына в щеку. При этом женщина отметила, что впервые за долгие годы сын не дернулся от этой простой ласки. И уже просто за это она была благодарна Василисе. Сердце младшего сына начало оттаивать. Но что задумал старший? Она понадеялась, что в ближайшую субботу на финале отбора тайн не останется. Только бы ее мальчишки не натворили чего-нибудь, когда последствия будут фатальными и исправить их будет нельзя.

Светлан же вернувшись в свой кабинет, первым делом запустил маячок поиска брата над картой на территории Илларии, чтобы знать, куда он мог отправиться. И каково же было его удивление, когда поисковик сообщил, что Сергано в зоне доступа нет. Тогда он велел позвать к себе Зигу, верного камердинера брата. Тот уж наверняка знал, где его хозяин.

Минут через пять пришел немолодой мужчина в темно-коричневом камзоле и белых перчатках. Зига всегда следовал традициям, которые испокон века существовали в императорском дворце. И даже, когда Сергано находился в коме, верный слуга всегда был рядом. Никто же не знал, когда базилевс очнется и когда ему необходима будет помощь.

– Добрый вечер, ваше императорское величество! – поприветствовал вошедший хозяина кабинета.

– Добрый, Зига! Ответь мне, пожалуйста, почему я не могу найти твоего хозяина на территории Илларии? – сразу взял быка за рога Светлан.

– Потому, что его нет. Он отправился в неизвестном мне направлении межмировым порталом, – четко и ясно отчеканил Зига. Он был бывшим военным, поэтому всегда изъяснялся так, как будто отдавал приказы подчиненным. Лишние слова в его лексиконе отсутствовали. – Сказал, что в субботу к финалу вернется.

– А может раньше в разговоре он что-то упоминал про то, куда собирается? – нахмурился регент.– Должна же быть хоть какая-то зацепка!

Светлан не на шутку начал волноваться. И последнюю фразу он произнес уже не для слуги, а для себя.

– Никак нет, вше императорское величество. Сожалею, но помочь ничем не смогу, – ответил мужчина. – Разве что вам проверить настройки портала. Ими не так часто пользуются. Поэтому может остаться какой-то след.

Пожилой мужчина явно начал волноваться. Он думал, что родные базилевса, по крайней мере, знают, куда отправился его хозяин. А, оказывается, все было сделано в тайне.

– Спасибо, Зига, за подсказку! Я ей обязательно воспользуюсь! – поблагодарил регент собеседника.– Можешь быть свободен!

Только мужчина не спешил уходить, а топтался на месте.

– Что-то еще? – вопросительно выгнул бровь Светлан.

– Да нет, ничего. Просто я вдруг тоже начал волноваться. Если что-то станет известно, вы мне скажете? – умоляюще посмотрел на регента мужчина.

– Обязательно, Зига. И спасибо за заботу о моем брате, – со вздохом ответил повелитель.

А про себя подумал:

– Кажется, я начинаю понимать, почему отец не хотел его видеть на троне… Но это уже не моего ума дело. Закон един для всех.

***

Утром следующего дня Василиса решила понежиться подольше в постели. Большая ревизия была кончена, поэтому работы на сегодня уже не было. Это обозначало лишь то, что она была целый день свободна. Сейчас же она поняла, что, оказывается, устала. Работа велась практически в авральном режиме, не давая отдыха никому из бригады аудиторов. Разбудило ее чувство щекотки где-то на уровне щеки. Она нетерпеливо отмахнулась рукой, но глаз так и не открыла. Но кто-то очень упорный снова начал ползти по ее лицу. Девушка сердито открыла глаза и наткнулась на смеющийся взгляд Светлана. Озорник сидел на краю ее кровати, держа в руках большое перо неизвестной птицы. И именно этим пером щекотал девушку. Вася в ответ звонко рассмеялась и лукаво спросила:

– Хулиганишь?

– Любуюсь, – с улыбкой ответил регент. – Я устал ждать, пока ты проснешься, но просто так будить тебя не решился. Вот и решил немного побаловаться!

– А ничего, что утром в спальне незамужней девицы? – усмехнулась Василиса. Ее-то этот факт совершенно не смущал, и она бы не возражала, если бы любимый прыгнул к ней в кровать.

Он лишь покачал головой:

– Мы же никому не скажем, правда?

– Слушай, – приподнялась девушка на локте, – а если я тебя сейчас соблазню, это будет нарушением договора? Это было бы хорошим решением проблемы.

– Нарушением будет, но не поводом к его расторжению, – вздохнул мужчина. – И не забывай, что договор магический. Я не знаю, во что может вылиться такой проступок. Есть шанс, что ты покроешься бородавками или пятнами, но возможно и что-то более серьезное.

– Ну, да, предстать в финале расписанной во все цвета радуги и с бородавками вместо цветов как-то не хочется, – невесело рассмеялась Василиса. – Кстати, а ты с братом виделся? Он-то что говорит?

– В том-то и дело, что его нет на всей территории Илларии. И никто не знает, куда он отправился. Я планировал прогуляться до межмирового портала и проверить последние настройки, а тебя хотел позвать с собой.

– И чего я тогда лежу? – возмутилась девушка. – Мне же собираться срочно надо. Ты не мог бы отвернуться?

– Ты какая-то непоследовательная, – засмеялся в ответ мужчина. – То соблазнять меня хочешь. А то встать с кровати в ночнушке стесняешься.

Васька покраснела и пролепетала:

– Соблазнять это одно, мы бы там в равных условиях были. А вставать немного другое. Ты вон при полном параде сидишь, а я вся растрепанная и неодетая.

– Зато самая красивая и любимая! – с этими словами регент притянул девушку к своей груди и очень нежно поцеловал. Вася даже усомнилась, не снится ли ей это все? Но Светлан был рядом из плоти и крови, его горячие руки поглаживали девичью спину, а мягкие губы ласкали легкими поцелуями лицо. Через минуту мужчина отстранился и со вздохом спросил:

– Сколько тебе нужно времен на сборы?

– Думаю, что десяти минут мне вполне хватит! – ответила она, радуясь, что все-таки считается с ее желаниями.

***

Не смотря на то, что в Илларии Василиса жила уже довольно давно, по городу она по большому счету не гуляла, довольствуясь императорским замком и его окрестностями. Это была первая настоящая вылазка в столицу. Как оказалось, портал, который был рядом с дворцом, работал только на ближние миры, в частности на Землю. А вот большой межмировой располагался в другой стороне и был достаточно далеко.

Когда она вышла на улицу, у крыльца ее ждал магмобиль. Это примерно то же самое, что и автомобиль, только вместо колес у него была воздушная подушка, а мотор располагался сзади в виде мощного пропеллера. Магмобилем средство передвижения звалось из-за употребляемой магической энергии. За рулем сидел незнакомый молодой мужчина в камзоле, подозрительно напоминающем любимый камзол Светлана. Девушка растерянно остановилась, выискивая взглядом регента.

– Вася, садись быстрее! – вдруг поторопил ее незнакомец знакомым голосом.

Она оторопело уставилась на мужчину, не понимая в чем загвоздка.

– Да это я! – рассмеялся в ответ водитель, на мгновение, принимая облик Светлана. – Просто не может же его императорское величество рассекать по дорогам на магмобиле без охраны и за рулем. А иногда так хочется, тем более с любимой женщиной рядом!

Вася неверующе потрясла головой, приближаясь к транспортному средству. Но внутрь ее уже втянули вполне знакомые руки.

– И как это понимать? – удивленно приподняв брови, поинтересовалась девушка.– Как называется этот маскарад?

– Всего лишь магическая иллюзия, не более того, – пожал плечами регент.

– Я никак не могу привыкнуть к тому, что в этом мире есть вещи, которые мой мозг не готов принять, – вдохнула в ответ девушка, устраиваясь удобнее на сидении. Магмобиль тихонько вздрогнул и почти бесшумно двинулся к месту назначения.

Вася думала, что этот огромный пропеллер сзади будет шуметь, Но его лопасти вращались бесшумно, не нарушая приятного уединения. За окном быстро мелькали пейзажи с аккуратными домиками, окруженными садами с сиреневой листвой, площади с вполне земными фонтанами и лавочки с вывесками, завлекающими покупателей. Все было как-то по земному, просто казалось, что она на экскурсии в экзотической стране. На месте они были уже через пять минут. Светлан помог девушке выйти, и они отправились к большому серебристому строению без признаков наличия дверей. Мужчина остановился только у ему понятного места на совершенно гладкой стене, провел рукой над поверхностью, тут же загорелись сиреневые символы. Набрав их в определенной последовательности, заставил открыться незаметную до этого дверь.

Василиса с любопытством оглядывалась по сторонам. Зал напоминал тот, в котором она побывала в первый раз в Симферополе. Те же серебристые светлые стены и огромная раздвижная дверь, напоминающая Питерское метро. Мужчина снова подошел к стене, только уже внутри портала и начал водить рукой. Под его ладонью вспыхивали непонятные руны, а взгляд Светлана (вернее личины, которая его прикрывала) становился все озабоченнее.

– Что-то не то? – поинтересовалась его спутница.

– Есть шанс, что этим порталом успел воспользоваться кто-то после Сергано. На это слишком маловероятно. Стоимость одного перехода очень и очень высока. Простой гражданин вряд ли будет так серьезно тратиться. А высокопоставленные особы обязаны мне докладывать, когда переходят в другие миры. Значит, это был он, – все еще разглядывая надписи, ответил мужчина.

– Это понятно. Но что не так? – вопросительно посмотрела на него Василиса.

– Переход был совершен в Ваэлу…

– И? Это там, где растет зимрания? – уточнила она.

– Надо же, запомнила, – засмеялся невесело регент. – Да, это именно там. Только этот мир расположен у черта на куличках. Мы с ними не поддерживаем дипломатических отношений, а правильнее будет сказать, вообще не общаемся. И это очень и очень далеко. Переход занимает не меньше суток.

Если учесть, что с Земли в Илларию капсула переходит пять секунд, то такое огромное расстояние мозг Василисы даже не мог себе представить. Похоже, это было где-то в очень далекой галактике.

– И что он там забыл? – решила уточнить она.

– А вот этого я даже предположить не могу. Да и просто понять, зачем отправляться в мир, с которым у тебя нет ничего общего.

– Но к финалу отбора он же должен вернуться?

– Надеюсь. А также надеюсь, что живым и здоровым, – покачал головой Светлан. – Вот тогда мы его и расспросим обо всем. А пока, разрешите пригласить вас, сударыня, покатиться по просторам страны, которую я люблю, которую гордо заву своей родиной?

Вася улыбнулась в ответ, подложила руку в потянутую ладонь и с помощью регента села с машину. Магмобиль тронулся, а девушка подумала, что так по земному кататься по широким дорогам рядом с любимым, не о чем не думая, а просто наслаждаясь быстрой ездой.


Глава 15

Субботнее утро началось чрезвычайно рано по Василисиным понятиям. Причиной этому было то, что ночь она спала очень плохо. Сначала странное путешествие Сергано, а потом безудержная гонка со Светланом на магмобиле. Оказывается, ювеналам ничего человеческое не чуждо. Отказывая себя в общении с женским полом, в остальном они себя не ограничивают. А еще она задала ему вопрос, который очень волновал девушку в последние дни:

– Светлан, а почему ты так резко поменял свое мнение? То пытался свести со своим братом, а то вдруг воспылал ко мне чувствами и не хочешь, чтобы я стала императрицей, а стала… Кстати, кем ты меня видишь в своей дальнейшей жизни?

Мужчина удивленно округлили глаза:

– По-моему, это глупый вопрос! Прости, любимая, но роль в моей жизни у тебя одна – моей жены. Ты же выйдешь за меня?

Это все было сказано на скорости километров 150 в час, не меньше, когда они летели над голубой долиной на высоте примерно второго этажа. Поэтому, даже если бы у Васи было другое мнение, она все равно ответила бы положительно.

– А почему поменял… – задумался на секунду он, – я вдруг понял, что тоже достоин счастья. Я всегда был заменой для Сергано, даже в роли правителя Илларии. В тот момент, когда я чуть не потерял тебя, до меня дошло, что это мои и только мои чувства. Почему тогда должен с кем-то ими делиться? Тем более что ты отвечаешь мне взаимностью.

– А что будет, если он выберет меня, назовет мое имя на отборе? – с тревогой в голосе решила уточнить девушка.

– Ничего, все будет хорошо. Ты мне веришь?

– Пытаюсь, только почему ты мне не доверяешь и не говоришь, как все сделать правильно? – сделав упор на «ты не доверяешь», уточнила она.

– Давай лучше не будем об этом. Я хочу, чтобы ты спала спокойно.

После этого Светлан категорически отказался возвращаться к этому вопросу, ловко уходя от него и переводя разговор на другую тему. Когда же девушка оказалась в собственной кровати, поняла, что мысли кружат в голове, словно рой пчел, и спать точно не дадут. Но не идти же посредине ночи в спальню к регенту и устраивать ему допрос с пристрастием? В конце концов, может и не так плохо выйти к людям не выспавшейся, с кругами под глазами и мочалкой вместо волос. Может тогда Сергано, явно поймет, что она не та, кто нужен ему?

Из сна, которым ей все же удалось забыться под утро, Василису вырвал настойчивый голос Мерит.

– Госпожа, пора вставать! У нас так много дел впереди, что боюсь, мы просто не успеем все сделать!

– Мерит, дай поспать! – недовольно буркнула Василиса, натягивая на себя одеяло.

Но служанка была настойчивой. И когда одеяло покинуло окончательно свою хозяйку, девушке все-таки пришлось просыпаться. Не успела она окончательно протереть глаза, как в комнату ворвались еще две горничные. Вася даже сообразить ничего не успела, как оказалась в ароматной ванной. А девушки в три пары рук ее натирали чем-то пахучим, массажировали и споласкивали прохладной водой. Затем все тело покрыли какой-то грязью, по-видимому, целебной, завернули в специально одеяло, похожее на металлизированные одеяла земных спасателей. На голову надели теплый тюрбан, позволяющий лучше впитаться в волосы теплым маслам. А перед девушкой на специально подставке разместили вкусный напиток, который Вася могла потягивать без помощи рук через соломинку. Она быстро его выпила и вновь погрузилась в объятия Морфея. Сколько она продремала, заметить не успела. А очнулась от того, что вновь оказалась под теплыми струями душа.

То ли чай подействовал, то ли реально хорошо вздремнула, но сон ушел. На ее плечи накинули пушистый банный халат и усадили в кресло перед зеркалом. Девушки начали колдовать над волосами, создавая вечернюю прическу.

В этот момент в двери кто-то постучал. Мерит тут же возмутилась:

– И кого несет, ведь знают же, что госпожу готовим к балу!

Вася не видела, кто стоит за дверью, но по мягкой интонации и извиняющимся ноткам, которые вдруг появились в голосе прислуги, начала догадываться. Все девушки тут же вспыхнули, как маков цвет, и присели в глубоком реверансе. Вася развернулась к дверям и увидела входящего в комнату Светлана.

– Доброе утро, любовь моя! – поцеловал он ей кончики пальцев. – Как спала?

– Могла бы и лучше, если бы знала, какой ты придумал выход! – возмутилась она. Недосып все-таки дал о себе знать.

Мужчина лишь с грустной улыбкой покачал головой:

– Я так не думаю.

– Ты с Сергеем Ильичом разговаривал? – с тревогой в голосе поинтересовалась хозяйка комнаты.

– Нет, он пока так и не появился. Надеюсь, что с ним все хорошо!

– И что это значит?

– Это? – Светлан улыбнулся, демонстрируя вместо улыбки настоящий оскал. – Я объявлю отбор несостоявшимся, а тебя моей официальной невестой!

– Надеюсь, ты к этому руку не приложил?

– Вась, не нужно думать про меня хуже, чем я есть на самом деле. Все-таки надеюсь, что обойдется без этого. Он не маленький ребенок и должен отдавать отчет в своих поступках.

С этими словами регент наклонился к ее лицу, касаясь губ нежным поцелуем, высказал надежду о скорой встрече и так же внезапно вышел, как и появился пару минут назад.

Девушки вдруг отмерли и начали в два голоса благодарить Мерит.

– Я не поняла, о чем речь? – поинтересовалась госпожа.

– Ой, простите, ваша светлость, мы немного забылись! – пугливо начала оправдываться маленькая пухленькая блондинка с очень земным именем Вера.

– Нет уж, раз начали, то договаривайте! Тайн мне и без вас хватает, – возмутилась Вася.

– Да слуги ставки делали, за кого вы замуж выйдете, – пояснила Мерит.– Все ставили на господина базилевса. А я девчонкам сказала, что лучше поставить на господина регента. И сейчас мы убедились, что сегодня вечером получим крупный выигрыш!

– Мне бы вашу уверенность! – притворно вздохнула Вася.

А еще через час она смотрела в зеркало и не узнавала себя. На нее смотрела красавица с жемчужной кожей, изумрудами вместо глаз и шелковистыми локонами, которые ласкали точеную лебединую шею. Платье с изумрудным же бархатным лифом и струящимися золотистыми рукавами и подолом из шифона делали фигурку изысканной.

Почти перед самым выходом к ней зашел камердинер Светлана и принес футляр, в котором лежали очень изящные серьги, колье и записка, которая гласила:

Надеюсь, что ландыши ты тоже наденешь.

Подпись была не менее красноречивой: Твой С.

Девушка велела принести брошку, которую надевать не планировала, но «твой С.» не оставил ей выбора. Она понадеялась, что это все-таки Светлан, а не Сергано.

***

И вот наступил он – час Х. Вася брызнула на себя капельку любимого Chanel Chance, бутылочку которого предусмотрительно прихватила с Земли, натянула положенные для официальных приемов перчатки и шагнула в будущее, которое могло обернуться полным крахом или, наоборот, исполнением всех мечтаний.

Как и в первый раз девушки ждали своего появления перед входом в зал. Гости уже собрались. Глаша была рядом с девушками, подбадривая их, так как Андрэ был занят самым последним репортажем этого отбора. Наташа же с супругом уехали в путешествие, поэтому подруга только накануне прислала свое письмо, желая Василисе всего самого лучшего и ратуя за то, что все обернется к лучшему.

– А сейчас поприветствуем главных героинь нашего репортажа: невесты его императорского величества базилевса Сергано! – голос Малахоля звонкой птицей улетел под своды парадного зала. Заиграла торжественная музыка и девушки вошли в зал.

Взгляд Васи тут же метнулся к трем тронам. Алесандрия восседала в центре, Светлан с хмурым видом был рядом. А вот место Сергано пустовало. Вася даже и не знала, радоваться или огорчаться. Судя по виду Светлана, ничего хорошего ожидать не приходилось.

А неугомонный ведущий продолжал:

– А сейчас его императорское величество базилевс Сер-га-а-а-а-но!!!

Имя базилевса было произнесено примерно так, как объявляют боксеров во время значимых поединков: с акцентом на предпоследний слог и растянутыми гласными. Минутная заминка и из дверей, которые были скрыты за портьерами, появился основной виновник мероприятия.

Сергано был одет в праздничный камзол, золотой венец и сиреневую мантию. Он, как ни в чем не бывало, гордо прошествовал к своему месту, успев по дороге подмигнуть Василисе. Поприветствовал присутствующих и уселся на свое место. Увидев, что морщинка на лбу регента разгладилась, Вася немного успокоилась.

Дальше Малахоль кратко напомнил зрителям биографию каждой претендентки и предал слову Сергано. Тот много и весело благодарил девушек за участие в конкурсе. А затем, наконец, произнес:

– А сейчас я назову имя той, которую выбрал себе в жены. Ей становится…

Мужчина сделал паузу, достойную Станиславского, а зал замер в ожидании.

– Ей становится Василиса Аркадьевна Алескерова, мир Земля.

Васька охнула, побелела и испуганно забегала глазами с одного брата на другого. Сергано победно оглядывал присутствующих, но его триумф прервал Светлан:

– Это моя женщина. Я ее тебе не отдам.

Алесандрия схватилась за сердце, не понимая, что за спектакль разыгрывают ее сыновья.

– Она подписала магический договор, – спокойно ответил ему Сергано.

– Я в курсе. Но еще раз повторяю: это моя женщина.

Присутствующие замерли. Тишина стояла такая, что, кажется, пролети муха, все ее услышат. Ваську не по-детски начало трясти.

– Тогда это дуэль, – отрезал базилевс.

– Выбирай оружие, – спокойно ответил регент.

Василиса уже хотела кинуться к мужчинам, заверить их, что не допустит кровопролития, что готова на все, лишь бы оба были живы и здоровы. Но ее поймал Левингстоун, тихо шепнув:

– Вася, это их личная война. Не смей мешать.

В это время Малахоль заливался соловьем, рассказывая зрителям о произошедшем:

– Братья не поделили невесту, и сейчас решается вопрос, каким оружием они будут сражаться на дуэли! Подобный прецедент был лишь десять тысяч лет назад. И мы с вами станем свидетелями уникального события!

Сергано же на минутку задумался, затем внимательно посмотрел на Василису, которая дрожала как осиновый лист, но при этом не произнесла ни слова, сдерживая верным Левингстоуном. Потом перевел взгляд на мать, которая была практически в предобморочном состоянии, и встретился со спокойным взглядом Светлана.

– Если ты думаешь, что я готов сражаться на шпагах с первым клинком империи или стреляться, когда и оружия-то практически в руках не держал, то ты ошибаешься. Я дорожу своей жизнью и не хочу ее растрачивать просто так. Я уже побывал за гранью и скажу, что ничего хорошего там нет. Мы будем танцевать.

Василиса подалась вперед, чтобы лучше слышать разговор их величеств. Танцевать? Разве бывают такие дуэли?

– Фласидез? – уточнил Светлан, вопросительно выгнув бровь.

– Ты слишком легко хочешь отделаться, брат, – усмехнулся Сергано,– мы будем танцевать пасьон.

Вася совсем растерялась. Они что будут танцевать этот эротический танец друг с другом? Интересно, как это будет выглядеть? Алесандрия тоже окончательно пришла в себя и сейчас широко улыбалась, наблюдая за сыновьями.

– Они еще мальчишками устраивали такие споры, только тогда танцорами были другие люди. А теперь вот сами доросли! – успела поделиться она с девушкой, подойдя к ней. Вася с благодарностью посмотрела на женщину за поддержку.

Светлан же лучезарно улыбнулся, хлопнул примирительно Сергано по плечу и ответил:

– Как скажешь брат!

И тут раздались чарующие звуки музыки. Два правителя дружно встали, подошли к Василисе и также дружно встали перед ней на колено, склоняя головы и протягивая правую руку. Девушка растерялась. Но мудрая императрица шепнула ей:

– Вот теперь выбирай. Это будет только твоим решением!

Васька сначала на них разозлилась. Хороши оба! Довели ее до обморока и мать не пожалели. А теперь вот на танец приглашают! У нее даже промелькнула мысль уйти, не отвечая взаимностью никому. Но потом она решила, что обиды – это признак малодушия и незрелости, устраивать детский сад, пожалуй, не стоит. А также она поняла, что Сергано по неизвестной ей причине, жениться на ней не хочет, как не хочет сочетаться браком ни с одной из присутствующих здесь невест. Значит, она им сейчас обоим отомстит за перенесенный страх. Это, конечно, тоже детский сад, но чувство удовлетворения она все же получит. Девушка протянула руку в сторону базилевса и заговорила:

– Ваше императорское величество!

Краем глаза заметила, как побледнело и вытянулось лицо Светлана. Да и Сергано особой радости явно не испытал. Зато она довольно хмыкнула и продолжила:

– Я люблю вас, – выдержала паузу также по Станиславскому, затем продолжила, – но как старшего брата. И буду рада считать вас родственником.

Затем развернулась к Светлану и вложила свою ладонь в его руку. Мужчина тут же вскочил на ноги, но вместо того, чтобы начать танцевать, резко привлек девушку к себе и впился отчаянным поцелуем в ее губы на виду у всего цвета империи. По рядам зрителей только пронесся удивленный вздох:

– Ах!

– Больше так не издевайся надо мной! – немного угрожающе прошептал регент.

– Я всего лишь ответила взаимностью, ваше императорское величество!– широко улыбнулась проказница, сплетая пальцы с пальцами любимого и прижимаясь к его груди, которая еще вздымалась от пережитого недавно стресса. Затем она почувствовала, что его тело расслабилось, и они уплыли в чувственное путешествие по волнам пасьона.

Когда отзвучали последние аккорды, все кинулись их поздравлять. А Андрэ ринулся к Сергано:

–Ваше императорское величество, а как же отбор, кто станет вашей женой?

– Андрэ, вы же видели, что меня только что отвергли? Не могу же я унизить другую девушку своим предложением! – отмахнулся от него базилевс.

– Но кто и как будет править страной? Это не праздный вопрос для миллионов наших зрителей! – не унимался ведущий.

– Я думаю, что не позднее понедельника мы сделаем официальное заявление. Там все подробно и разъясним. А теперь позвольте мне отойти, я еще не поздравил брата!

С этими словами Сергано раздвинул толпу и подошел к счастливым влюбленным.

– Я очень рад, что так все получилось, рад, что ты наконец-то оттаял, – обнимая их обоих, произнес мужчина.

– Но это не спасет тебя от объяснений! – прижимая к себе Василису, ответил ему регент.

– Конечно! Сейчас вы закончите с поздравлениями, и мы пойдем ко мне в кабинет. Я вас с кое-кем познакомлю и думаю, сумею объяснить все странности, которые произошли за последние дни.

***

Когда Василиса, Светлан и Алесандрия переступили порог кабинета Сергано, навстречу им шагнула незнакомая девушка. Все замерли в нерешительности, не зная, что делать дальше. Василиса с любопытством стала ее разглядывать, выглядывая из-за спины Светлана. Он, как только заметил кого-то незнакомого, тут же задвинул Васю за себя, как бы оберегая от неизвестной опасности. Но от незнакомки явной угрозы не исходило.

На вид это была девушка лет 16-17, только глаза смотрели на мир взглядом умудренной опытом женщины. Это говорило о том, что лет ей гораздо больше. И еще у девушки была странная особенность: она была абсолютно бесцветна. Белые длинные волосы, скорее похожи на седые, окутывали ее тонкую фигуру до бедер. Ресницы хоть и были очень длинными, но оставались такими же белесыми. Платье, напоминающее скорее балахон, было сшито из белого материала, но при этом украшено множеством прозрачных бриллиантов, которые переливались на свету. На голове гостьи был венец, сделанный то ли из хрусталя, то ли изо льда. И лишь прозрачные голубые глаза и бледно розовые губы незнакомки вливали в нее немного красок. И при всей ее бесцветности, девушка была удивительно красива и притягательна.

Сергано подошел, приобнял девушку за талию и произнес:

– Разрешите представить: моя невеста Ана!

Они смотрелись рядом, словно огонь и лед. Он высокий, смуглый, с жесткими черными волосами, яркими глазами цвета грозы и сильным мускулистым телом. А она словно тростинка на ветру вся прозрачная и тонкая.

– Здравствуйте!– то ли пропела, то ли сказала Ана. – Я очень рада познакомится с родными Сергано!

Василиса, стоя вплотную к Светлану, почувствовала, как ее мужчина напрягся, словно увидел перед собой опасность. Но откуда шла угроза, не от этой же хрупкой девочки? Светлан же тем временем поклонился и, не единой эмоцией не выдавая свое состояние, спокойно произнес:

– Рад вас приветствовать во дворце правителей Илларии, ваше величество!

Боковым зрением Вася увидела, что Алесандрия поприветствовала незнакомку реверансом. Поэтому решила, что ей следует поступить также и присела. Ана ответила взаимностью.

– Я правильно поняла, что вы брат моего суженого? – уточнила гостья, глядя Светлану в глаза.

– Совершенно верно!– почтительно склонив голову, ответил регент.

– А вы моя будущая свекровь? – с неизменной улыбкой девушка повернулась к Алесандрии.

– Да, ваше величество, вы правы! – улыбнулась как-то скованно вдовствующая императрица.

– Я не помню своих родителей, и всегда хотела почувствовать материнскую любовь. Вы разрешите называть вас мамой?– попросила невеста Сергано.

– Конечно, я же после свадьбы стану для вас второй матерью,– не теряя лица, ответила Алесандрия.

И лишь Василиса стояла абсолютно потерянная. Кто это такая, что регент могущественной империи и его мать склоняют голову перед девочкой и обращаются к ней как к особе более высокого звания?

– Это моя невеста Василиса! – представил ее наконец-то Светлан.

– Как здорово! – пропела Ана.– У меня никогда не было сестры, а тут вдруг появиться!

И с этими словами кинулась обнимать Васю. Вася постаралась ответить на дружелюбные объятия, только ее мгновенно сковал арктический холод.

– Василиса, – обратился Сергано к невесте брата, – а это ее императорское величество правительница ледяного мира, который мы знаем под именем Ваэла! Просто мои родные ее знают, а ты видишь впервые.

– Как и когда вы успели встретиться? – удивился Светлан. – Да еще и успели полюбить друг друга? Вас же разделяют миллиарды километров и миров!

– А за это я должен быть благодарен моей матушке! – улыбнулся Сергано, склоняясь в поцелуе к руке Алесандрии.

– Ну что ж, думаю, пора приступить к рассказу! – начал Сергано, устраиваясь удобнее на диван, привлекая к себе в объятия Ану. Девушка как-то сразу расслабилась и прикрыла глаза, словно на нее навалилась смертельная усталость. Хотя, кто ее знает, может это и действительно так.

А он продолжил:

– Когда человек умирает, его душа освобождается от бренного тела, и ей становятся известны все тайны бытия. Только при повторном рождении мы все забываем. Мне не суждено было умереть, хотя отец настаивал на этом. Когда я это осознал, первым чувством были боль и обида на самого близкого человека. И лишь потом, я понял, почему он пришел к этому непростому решению. Я действительно не годился в тот момент на роль базилевса, слишком был горячим и импульсивным. И ту империю, которую строил отец долгие годы, развалил бы в одночасье. Роль императора гораздо лучше удалась Светлану, это нужно принять.

Младший брат хотел что-то возразить, но Сергано его остановил:

– Свет, давай вопросы и домыслы потом, когда я закончу рассказ!

Светлан вздохнул и покорно откинулся на спинку кресла, которое делил с Василисой. Сергано же продолжил:

– Поэтому я благодарен моей матери, которая не дала уйти мне за грань, а лишь отправила туда мою душу, оставив тело в Илларии. Вася, чтобы тебе было понятно, надо мной повели специальный магический ритуал.

Девушка согласно кивнула головой, а Светлан изумленно поднял бровь. Он тоже был не в курсе происходящего на тот момент и искренне полагал, что брат серьезно болен. Лишь Алесандрия скромно потупила глаза.

– Мое состояние от смерти отличалось тем, что душа помнила прошлый опыт. Как я потом понял, она отправлялась в тот мир, о котором я мечтал. И первая жизнь началась в теле ребенка рыбака. Я не скажу, что это было легкое время. Но я жил настоящей, полноценной жизнь, ежедневно борясь за свое существование. Мои знания помогли мне добиться определенных высот в той жизни, я стал главнокомандующим флотом Мары. И слабость у меня была только одна: женщины. Я их продолжал любить и не мог остановиться ни на одной. Поэтому так и не обзавелся семьей и умер в возрасте 70 лет, так как тело было телом обычного человека. Может у меня и были в том мире дети, но я об этом не знаю.

Все слушатели внимали ему, замерев, лишь на последних словах Алесандрия горестно покачала головой.

– При повторном рождении я мечтал найти свою любовь, чтобы мне больше ни на кого, кроме нее не хотелось смотреть, чтобы ни одна женщина в моем мозгу не вызывала такого трепета, как моя любимая. И я оказался в Ваэле. Как только пришел в себя, понял, что вот она – женщина моей мечты. Это была Ана. Да только моя душа поселилась не в тело ребенка, а в тело ее родного старшего брата, который погиб, выпив яд, убивающий душу. И, как вы понимаете, о браке речи идти не могло.

– А я сразу поняла, что с Аном что-то произошло, – вступила в рассказ Ана. – Всегда холодный и надменный, он вдруг стал горячим и ласковым. Мы живем в мире льда и очень ценим теплоту. В объятиях брата я вдруг начала согреваться, что раньше было просто немыслимо. А еще я поняла, что наши чувства переросли родственные. И тогда он мне признался и рассказал свою историю. Мы любили друг друга, но у наших отношений не было будущего. И мы пошли к нашей придворной ведьме. Она-то и сказала, что через тридцать лет тело Сергано может возродиться, если его призовет к себе невеста. Мы, ваэльцы живем очень и очень долго, поэтому эти годы показались лишь песчинкой в море. Когда вышел срок, Сергано провел ритуал самоубиения, а я попыталась его призвать. Но у меня ничего не вышло, и я думала, что потеряла его навсегда.

– А я возродился в мире под названием Земля, став сыном милой женщины, которую все звали тетя Шура,– подхватил рассказ мужчина. – Я понимал, что та жизнь проходит мимо меня, что без моей Аны я не живу, а просто существую. Поэтому и не достиг никаких высот, став обычным кочегаром в школьной котельной. Поэтому земные женщины для меня не существовали. Отсюда и родилась легенда, что я не состоятелен как мужчина.

После этих слов Сергано с улыбкой посмотрел на Васю, а та отчаянно покраснела, вспомнив, что это ее слова.

– И кто бы знал, что эта шобутная соседская девчонка, которую я иногда подвозил до школы, сумеет вернуть меня к жизни!

– Но почему ты нам это все не рассказал сразу? – задала вопрос Алесандрия.

– Перед ритуалом Ана поклялась, что будет меня ждать в любом случае, но я не знал, выполнила она свое обещание или нет. Она осталась одна из всего правящего дома, поэтому покинуть свою империю не может. Да и в Илларии для нее будет просто слишком жарко. Но чтобы уехать к ней требовалось, чтобы Светлан женился и стал полноценным базилевсом. И как вы поняли, простой эта задача не оказалась. Спасло лишь то, что Василиса была предназначена ему богами, и ее чарам он не смог сопротивляться. И если бы не мой выбор, неизвестно, признался бы он в чувствах к девушке или нет.

– А вот это ты зря! – возмутился Светлан. – Я вчера сделал ей предложение, и она согласилась!

Сергано засмеялся, поднимая вверх обе руки в пораженческом жесте:

– Светка, я этому рад, поверь! И, надеюсь, что выбудете с Васей очень и очень счастливы, хотя она и нарушила магический договор. Но мне нужно было, чтобы я мог на отборе выбрать именно ее, потому что другие конкурсантки мечтали стать женой базилевса. И лишь Василиса влюбилась в моего неприступного братца.

– И какие будут для меня последствия? – побледнела девушка.

– Я не думаю, что очень страшные: вы со Светланом не сможете регулировать рождаемость детей, пока ты не принесешь ему троих наследников.

После этих слов почему-то покраснел Светлан. Видимо в мозгу прожженного ювенала нарисовались не слишком пристойные картинки.

– А я же вам подарок привезла! – вдруг опомнилась Ана, доставая вазу с какими-то неизвестными фруктами. Это были круглые плоды, кожурой похожие на земные гранаты, только мельче размерами. Но внутри у них были не привычные для Василисы розовые косточки, а белые дольки, похожие на мандарины.

– Это зимрания! – представила угощение гостья. – Она придает силы и веры в себя тем, кто ее попробовал!


Глава 16

– Что ты носишься как лигр по клетке!– возмущенно попытался остановить брата Сергано. – Туда-сюда, туда-сюда. У меня уже голова закружилась!

– Волнуюсь! – отрезал Светлан. – Я, между прочим, первый раз женюсь.

– И что такого? Я тоже буду жениться в первый раз, между прочим, – усмехнулся старший брат, бросая лукавые взгляды на младшего. – Вася тебя любит, ты любишь ее. У нас с Аной такие же отношения. Как видишь, я сижу спокойно и поводов для волнения не вижу. Причем жениться буду не в Илларии, а в Ваэле. А это согласись совершенно не одно и тоже.

– Место бракосочетания меня совершенно не волнует! – отмахнулся Светлан. – Если бы нужно было жениться в Ваэле, я бы там и женился.

– Так в чем проблема?

– Ты не понимаешь. Я женюсь в первый раз!!! – это был поистине крик души, который вырвался из горла бывшего ювенала.

– А…. ты про это! – засмеялся Сергано. – Не стоит бояться. Природа все нужные инстинкты в наши тела уже заложила. Я уверен, что ты справишься.

– Справиться-то справлюсь, – мужчина обреченно рухнул в кресло, лохматя неожиданно короткие волосы.– А вдруг ей не понравится?

Сергано только сейчас заметил кардинальные перемены в прическе брата:

– А ты зачем волосы обрезал?

– Я это должен был по идее сделать сразу, как Василиса вызвала отклик в моем теле. Но тогда я еще не верил, что такое возможно, – пояснил брат. – Коса – символ ювенала. А теперь еще и это. Она меня, кстати, таким не видела. А вдруг ей не понравится?

Сергано молча подошел к бару, открыл его и плеснул в два стакана янтарного напитка, который на земле зовется виски. Один взял себе, второй протянул собеседнику:

– Пей!

– Ты хочешь, чтобы я не помнил своей свадьбы? – возмутился Светлан.

– Я хочу прийти на твое бракосочетание в трезвом уме и памяти. Если ты сейчас же не успокоишься, у меня точно крыша съедет, – глубоко вздохнув, Сергано сунул силой стакан в руки Светлану. Мужчина сдался и одним глотком поглотил напиток, не поморщившись и не закусив. Но после этого замолчал.

– А теперь давай еще раз: что тебя волнует? Прическа? Так она тебе идет. Ты более мужественно с ней выглядишь. Я, думаю, что Васе понравится твой новый имидж. Ну а если нет, то всегда можно отрастить по новой, – расслаблено вытянув длинные ноги, уселся в кресло базилевс.

– Да, это может отрасти. А что делать с первой брачной ночью? Только не нужно смеяться. Для меня это очень серьезно, – жалобно посмотрел на брата регент.

– А если серьезно, то из вас престарелых девственников получаются лучшие любовники, если вы не зацикливаетесь на своих страхах. Тебе лишь нужно помнить, что ты любишь свою женщину и твоя задача, максимально доставить удовольствие ей. Свою разрядку ты получишь в любом случае. А для женщины это более сложно. Женщина занимается не сексом, а любовью. И удовольствие получает не телом, а головой. И если ее мозги будут заняты чем-то другим кроме тебя, то она получит все что угодно, но не радость от вашей близости, – глядя в глаза брата, выдал он достаточно серьезный монолог.– Любовь и только любовь! Остальное тебя ночью волновать не должно. А теперь одевайся, а то еще и на венчание опоздаем.

***

Пока Светлан мучился мыслями о первой брачной ночи, Василису терзали другие сомнения. Понятно, что свадьба без родителей – не свадьба. Но как рассказать им, что дочь выходит замуж в другой мир? Именно мир, а не страну. О том, что она победила в конкурсе, девушка успела сообщить. Мама тут же начала освежать свои познания в английском языке, чтобы была возможность общаться с Ирландцами. А папа в очередной раз высказал сомнения, не торопится ли его девочка с замужеством? Достаточно ли хорошо узнала жениха? Здесь вариантов не было: Сергано и Ане нужно через неделю прибыть в Ваэлу. Правительница и так надолго оставила свою страну. Да и Светлану нужно было вступать в статус базилевса.

Когда вопрос с датой свадьбы был решен, Вася высказала все свои сомнения любимому.

– Ты знаешь, а может им ничего пока не говорить? – задумчиво потер подбородок жених. – Ты же не увидела ничего сверхъестественного при переходе?

– Да, ничего. Сначала был самолет, потом капсула. И это все можно объяснить с земной точки зрения, ну или почти объяснить, – задумалась Вася. – Но как я объясню фиолетовую зелень?

– Меня сочетание «фиолетовая зелень» уже пугает, – засмеялся мужчина.– Поверь, первые пару дней родителям будет не до разглядывания наших красот. Или мы постараемся так сделать, чтобы им было не до того. Подготовить платье, составить меню, продумать украшение зала… Это, конечно, как у вас говорят, не царское дело. Но мы же не можем лишить твою маму такого удовольствия? Тем более я ей дам безлимитный кредит на покупки.

– Безлимитный кредит? – засмеялась в ответ девушка, – особенно который не нужно отдавать… В нашем мире ни одна женщина не сможет отказаться от такого счастья! И при случае своего мужа напряжет в качестве носильщика!

– Нет, твоему отцу носильщиком все же быть не стоит. Я выделю им сопровождение. Пусть он будет консультантом!

На том и порешили. Мама долго охала и обнимала свою кровиночку. Но потом взяла в свои цепкие руки организацию торжества. Алесандрия с удовольствием подключилась к деятельной сватье. Так что необычная расцветка растений даже и не была замечена. Единственное, про что вышел спор у женщин, так это платье. Оказывается, в Илларии всем невестам нужно было выходить замуж за базилевса в платье, которое передается по наследству каждой последующей императрице от свекрови. Васина мама сначала было возмутилась, что ее девочка не наденет старье. Но когда увидела это великолепие из объемной сиреневой ткани, на которой казалось, что цветы были живыми, а не вытканными, шлейф которого тянулся на пару метров следом за невестой, а пышная юбка держала форму не за счет обручей, а опять же из-за свойств ткани, решила согласиться. Последним аргументом стало то, что оно магически (маме сказали химически) очищено и подогнано по Василисе.

Прически невестам базилевса делать не положено, так как после венчания сразу идет коронация, на голову надевается специальный венец. Волосы не должны помешать этому ритуалу. А сверху просто набрасывается вуаль, которая прячет невесту от слишком любопытных глаз. Вуаль снимается только тогда, когда она вступает под защиту своего мужа.

И сейчас девушка дрожала о нетерпения, стоя у дверей храма. Светлан уже ждал ее внутри. А она должна была сделать самый серьезный шаг в своей жизни. Зазвучала красивая музыка, и она вступила на ковровое покрытие дорожки.

Покров над ней несли сама императрица Ваэлы Ана впереди, а сзади Глаша. Она пока еще не успела выйти замуж и могла изображать подругу на свадьбе.

Последняя свадьба правителей была триста лет назад. Поэтому, когда девушки вступили в проход, все гости замерли от восторга.

Василиса ничего не видела перед собой, кроме розового бархатистого ковра, которым был покрыт пол в храме и ног Аны, шагающей впереди. Но в какой-то миг девушка остановилась, и полог над головой невесты был снят. Вася тут же подняла глаза к алтарю, выискивая Светлана. Каков же был ее ужас, когда он его там не увидела. Около служителя храма стояли двое в белых парадных мундирах с венцами на голове. Вот это темненький, рядом с которым только что встала императрица Ваэлы, явно был Сергано. Кем был второй блондин с модной стрижкой?

Мужчина медленно разворачивается к ней. Из-под дерзкой челки, падающей на правую бровь, на нее смотрят голубые глаза, медленно заполняющиеся золотом. До носа долетают нотки корицы.

– Светлан! – неверующе шепчут губы сами по себе.

Губы блондина расплываются в улыбке:

– Вася, любимая, я тебя здесь уже очень долго жду!

Но в этот момент руку девушки берет отец и встает рядом с ней. Мужчина пожимает пальцы дочери и шепчет:

– Отличного мужика ты себе отхватила!

Васька же непроизвольно расплывается в улыбке, радуясь тому, что все самые любимые и родные в такой момент рядом с ней. Но когда замечает, что по отцовской щеке катится слеза, готова сама разрыдаться от переполняющих ее чувств. В это время служитель начинает ритуал:

– Мы собрались здесь, чтобы соединить сердца и разделить жизни этих двух людей. Перед богами они просто Светлан и Василиса. Я прошу отца Василисы передать самое дорогое, что у него есть в руки другого мужчины.

После этих слов Аркадий Михайлович вложил ладонь дочери в руку жениха, а тот тут же переплел с ней пальцы, легким пожатием давая поддержку девушке, эмоции которой зашкаливали. А жрец продолжил церемонию. Когда все слова были сказаны, клятвы приняты, на их головы водрузили бриллиантовые императорские короны – символы власти. Сергано уходил в Ваэлу, поэтому Светлан становился полноценным базилевсом, а Вася соответственно его верной помощницей и императрицей. Но об этом у них еще будет время подумать. А сейчас они стояли радом, рука об руку и купались в сладком аромате, который представлял собой смесь корицы, морозной свежести и ванили. Весь спектр эмоций, кроме ревности.

– Я чувствую твой запах! – шепнул на ухо любимой мужчина.

– А я твой, – улыбнулась она уголками губ. – Только не пойму, чего ты боишься?

– Что ты когда-нибудь разлюбишь меня! – впиваясь в ее губы страстным поцелуем, ответил теперь уже муж.

Зал закричал, зааплодировал, а на молодоженов посыпались лепестки цветов, завершая таинство венчания.

А много позже, когда они тайными тропами пробирались в спальню, сбежав с торжественного приема, надеясь, что их простят, Вася задала вопрос, который ее мучал с самого начала церемонии:

– А что означает фраза «разделят жизнь»? Что мы с тобой делить будем?

– Я же маг, – улыбнулся Светлан, – это значит, что проживу намного больше обычного человека. А ты теперь – жена мага. Следовательно, ты будешь стареть вместе со мной, намного медленнее, чем делала бы это на Земле.

– Оу, на такой бонус я даже и не рассчитывала!

Молодожены переступили порог спальни и замерли в нерешительности, почувствовав вдруг себя неудобно, не зная, что делать. Вася, хоть в глазах Светлана и выглядела опытной женщиной, на самом деле таковой не являлась. У нее, конечно, была связь с Вадиком, но этот самовлюбленный молодой человек во время секса ни о чем не думал, кроме собственного удовольствия. А Вася в итоге только и научилась, что лежать бревном. А Светлан… Что ту скажешь, когда в возрасте 236 годов остался девственником?

Но мужчина на то он и мужчина, чтобы брать ответственные решения на себя. Поэтому он решил начинать с того, что уже делал неоднократно, в остальном положившись на божью волю. Еще раз, припомнив наставления старшего брата, приблизился к девушке и начал ее целовать, позволял себе гораздо больше, чем обычно, касаясь губами ее шеи, плеч, опускаясь в декольте до ложбинки между грудей. Поцелуи становились все более страстными, объятия жаркими. В какой-то момент оба поняли, что одежда им мешает, и стали торопливо раздевать друг друга. И, наконец, предстали в костюме Адама и Евы.

И в этот момент Светлан смутился. В голом виде его из женского пола последний раз видела мама, когда в младенческом возрасте купала в ванночке. Он никогда не считал, что голое тело достойно восхищения, Причем, как мужское, так и женское. Вася же не была воспитана в столь суровых пуританских взглядах и с восторгом рассматривала рельефы мышц под кожей мужа.

– Какой ты красивый! – выдохнула она, гладя его по внушительным бицепсам и украдкой бросая взгляд чуть пониже. Мужчина покраснел от столь неожиданно похвалы. А потом понял, что перед ним стоит не менее совершенное создание с изящными изгибами женственной фигуры. И самое главное, все это великолепие с сегодняшнего дня принадлежит ему и только ему. Он решил, что не стоит терять время и, подхватив Васю на руки, медленно опустил на прохладные простыни королевского ложа. А дальше, дальше, как и обещал Сергано, природа все подсказала.

Первое соитие получилось жарким и быстрым. Через некоторое время, когда они лежали утомленные и счастливые, Светлан понял, что не против повторить. В этот раз они любили друг друга не спеша, смакуя каждый жест, получая полное удовлетворение от реакции партнера.

Василиса не заметила, как уснула. Проснулась же о того, что ее ласкали настойчивые губы мужа.

– Светлан, ты чего не спишь? – решила спросонья возмутиться она.

– А я по тебе соскучился! – с широкой улыбкой ответил мужчина. Судя по темноте за окном, до утра еще было далеко.

– Когда же ты успел соскучиться? Мы уснули совсем недавно.

– А у меня организм молодой, я теперь скучать по тебе буду несколько раз в день! – засмеялся в ответ Светлан, уклоняясь от подушки, которую она в него запустила.


Эпилог

Алесандрия очень нервничала, поэтому ходила из угла в угол своего кабинета. Несмотря на моложавый вид, женщина уже была в солидном возрасте и несколько боялась таких далеких путешествий, тем более в одиночку. А ехать ей предстояло не далее, чем в Ваэлу. У Сергано и Аны родился сын, и бабушка просто была обязана их навестить. На фотографиях в магшете она уже видела толстенького кудрявого карапуза, чьи кудряшки цветом напоминали темную ночь, совсем как у папы. А вот глаза были мамины: почти бесцветные, лишь с легким оттенком синевы. В итоге внешность Светика получилась очень неординарной. И он вполне оправдывал дядино имя, в честь которого был назван. А сейчас, когда ребенку исполнился год, родители очень ждали бабушку на его первый юбилей.

На свадьбу сына она ездила в сопровождении младшего сына и его жены. Тогда они еще смогли выкроить недельку свободного времени. Но сейчас Василиса ждала третьего ребенка, а Светлан сдувал с нее пылинки, поэтому о переходе до дальнего мира речи и быть не могло. Зато первые двое были ежедневной бабушкиной радостью. Эти внуки были с ней рядом постоянно. И она с удовольствием занималась их воспитанием, когда слишком занятым родителям вечно не хватало времени.

Нет, Василиса была отличной матерью: заботливой и ответственной. Но ее работа по курированию финансовых потоков Илларии оставляла женщине слишком мало свободного времени. А у бабушки его было достаточно. И это позволяло чувствовать себя нужной и важной в императорском доме.

Нарушение магического договора сыграло над Василисой не злую, но все-таки шутку. Она зачала двойняшек прямо в первую ночь. А может здесь сказался темперамент сына, который сдерживался слишком долгое время. Детей назвали Сандрой и Илюшей в честь бабушки и деда. Следующих отпрысков обещали назвать в честь земных предков.

Кстати, Алесандрия очень любила ездить к ним в гости вместе с внуками. Аркадий и Анна обожали малышей и всегда очень радовались их приезду. Со сватьей они тоже сдружились. Две бабушки находили кучу тем для разговоров и поводов прогуляться по магазинам.

Она вспомнила, как в последнюю такую поездку все просто думали умрут от смеха, когда два трехлетних карапуза объясняли гостям, что именно маму у них зовут Васей, а папу Светой. А взрослые тети и дяди не могли понять, почему именно так.

За всеми этими воспоминаниями женщина не заметила, как подошло время. Их верный слуга Левингстоун неслышно подошел к женщине и произнес:

– Ваше императорское величество, все готово! Пора отправляться.


Примечания


1

Эта история описана в моем рассказе «Век ради любви».

(обратно)

Оглавление

  • Пролог
  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Эпилог
  • X